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Determinismo en la Física Cuántica


Carlos Sabín

03/07/2017

Ni la física clásica dice que todo es determinismo, ni la física cuántica dice lo


contrario.

El mundo de la charlatanería cuántica tiene muchas ramas, desde


la criminal hasta la "cultureta-festiva", pero cuando uno se va agarrando a
todas ellas, acaba encontrando algunos malentendidos recurrentes. Uno de los
más comunes es uno según el cual la mecánica cuántica representaría un (¡oh,
cielos!) "cambio de paradigma" respecto al mecanicismo Newtoniano de
la Física Clásica, de manera que en el paradigma cuántico todo sería incierto e
impredecible (lo cual termina abriendo una caja de Pandora que permite decir
disparates sobre el amor, la conciencia, o lo que se ponga por delante). En
realidad, esto dista mucho de ser así.
No, en realidad la mecánica cuántica no dice que la vida es "poco clara, incierta e impredecible"

Es cierto que en la física cuántica aparecen, en ocasiones, probabilidades: las


propiedades de los sistemas físicos regidos por las leyes cuánticas no siempre
están definidos con toda certeza, sino que tienen unas probabilidades de tomar
distintos valores, como hemos visto, por ejemplo, aquí (*). Por supuesto, esto
también ocurre en ocasiones en la física clásica, pero ahí la diferencia es que
eso se debe siempre a una limitación, digamos, tecnológica: en ocasiones, es
muy complejo conocer con precisión todas las variables implicadas en un
problema, y nos resignamos a una descripción estadística (como cuando
lanzamos una moneda al aire). En la física cuántica, en cambio, hay
limitaciones que no son tecnológicas, sino teóricas: por ejemplo, el principio de
incertidumbre establece que hay pares de propiedades que no se pueden
conocer a la vez con toda la precisión que uno quiera (por ejemplo, posición y
velocidad de una partícula). Sin embargo, ¿que haya que usar probabilidades
representa una ruptura del determinismo? ¿Es un mundo no-determinista
aquel en el que las monedas caen siempre la mitad de las veces de cara y la
otra mitad de cruz?

Sin entrar en otro tipo de consideraciones, la noción de determinismo que


quiero manejar aquí es aquella según la cual, si conocemos las condiciones
iniciales de algo, podemos predecir su evolución. Esto es lo que ocurría en la
física newtoniana: conocidas las propiedades de todas las partículas en un
momento dado, las leyes de Newton me dirán qué valores toman esas
propiedades en cualquier instante de tiempo futuro. Bien, en ese aspecto, la
física cuántica es tan determinista como la clásica: conocidas las propiedades
de una partícula en un instante dado, la ecuación de Schrödinger nos dirá las
propiedades en cualquier instante futuro. Esas propiedades serán en muchos
casos meras probabilidades, pero estarán igualmente determinadas por las
probabildades iniciales. Hay una ligera salvedad a esto, que es que tenemos
que tener en cuenta un aspecto extra: cuando realizamos una medida de una
propiedad de un sistema cuántico, el objeto cambia de estado y salta a una de
las posibilidades que existían antes de la medida (como una moneda que,
después de haber sido lanzada una vez, ya sólo pueda sacar cara si la primera
vez salió cara, y cruz si la primera vez salió cruz). Así que la ecuación de
Schrödinger rige la evolución de la partícula... pero, cada vez que se hace una
medida la partícula se "reinicia". Por supuesto, sólo puede reiniciarse a alguna
de las posibilidades previstas por la ecuación de Schrödinger según su estado
inmediatamente anterior a la medida, y a partir del reinicio, evolucionará de
nuevo a partir de la ecuación de Schrödinger.

No sé a ustedes, pero a mí esto no me suena a una ruptura radical del


determinismo ni a una entrada en el reino de la impredecibilidad (sólo hay que
tener en cuenta unas cuantas posibildades más). Si no lo pueden soportar, hay
maneras más seguras de escapar al determinismo sin salir de la física
clásica: por ejemplo, el famoso "efecto mariposa", o alta sensibilidad a las
condiciones iniciales. Efectivamente, las ecuaciones que rigen algunos sistemas
físicos complicados (algunos de ellos clásicos, algunos cuánticos) incluyen
términos extra en las ecuaciones de Newton o de Schrödinger que hacen que
cambios mínimos en las condiciones iniciales provoquen cambios dramáticos
en la evolución en instantes posteriores, de manera que sea prácticamente
imposible realizar predicciones fiables, pues siempre hay pequeños errores en
la precisión con la que se puede conocer la condición incial. Entramos en el
terreno del caos... pero eso no tiene nada que ver con la física cuántica.

(*) No, la información cuántica no viaja más rápido que la luz (I)
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viaja-ms-rpido-que-la-luz-i-14438

Carlos Sabín

Físico teórico. Investigador ComFuturo en el Instituto de Física Fundamental del CSIC.


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