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12 Ventajas y Desventajas del Petróleo

Las ventajas y desventajas del petróleo son un factor a tener en cuenta en este elemento tan polémico por crear una
disconformidad entre los que creen que es lo más útil y productivo para el desarrollo y los que creen que sus ventajas no lo
excusan del daño que acarrea al medio ambiente.
El petróleo es un compuesto líquido de consistencia viscosa y color negro, el cual sido vital para el desarrollo de las
economías del mundo actual debido a sus múltiples aplicaciones en combustibles, materias primas, la farmacéutica, la
actividad agrícola e industrial, así como en el transporte (Murphy y Hall, 2011).
Desde mediados del siglo pasado, el uso del petróleo condujo a un progreso notable, un sinfín de beneficios para el hombre,
así como un cambio radical en el estilo de vida; este progreso produjo también muchas consecuencias ambientales, sociales
y económicas. En la actualidad no existe energía alternativa ni otro recuso que se compare al oro negro. (Fernández y
González, 2015).
Ventajas del Petróleo
1- Negocio rentable
La producción de petróleo en el siglo XX fue el negocio más rentable del mundo, tanto que la economía de muchos países
se desarrolló gracias a este recurso. El oro negro es un recurso relativamente barato de extraer, y tiene una demanda siempre
creciente a medida que crece la economía del mundo.
Estados Unidos, por ejemplo, debe su desarrollo al petróleo ya que fue el primer país en desarrollar la industria petrolera a
principios del siglo XX. Entre 1950 y 1973 se multiplicó por nueve, lo cual supuso un tremendo desarrollo industrial en
todo el mundo. En este periodo se consolidaron importantes compañías americanas como Chevron, Exxon, Golfo, Mobil y
Texaco (Parra, 2004).
El negocio del petróleo fue tan rentable que en 1960 los gastos de operación en las reservas de Kuwait eran de menos de 5
centavos por barril, y este se vendía en $ 1.50 / B. lo que representó más de 300 veces su costo de operación (Parra, 2004).
A pesar de que los costos de extracción han aumentado significativamente en los últimos 40 años. El crecimiento
económico mundial aún sigue utilizando cantidades crecientes de energía fósil, de los cuales la más importante es el
petróleo (Murphy y Hall, 2011).
2- Almacenamiento y transporte
Es un compuesto que se puede almacenar fácilmente, ya que se encuentra en estado líquido y no es corrosivo, además es
posible trasladarlo de un lugar a otro de forma sencilla. A diferencia de otros recursos como el gas natural, el petróleo no
necesita grandes proyectos de infraestructura para su transporte.
3- Alta densidad energética
La densidad energética es la energía disponible que podemos aprovechar de un recurso. El petróleo se caracteriza por tener
una densidad energética muy elevada, de 42.000 Kj/kg, la cual es 97 veces mayor que las pilas de litio y fosfato que se usan
actualmente.
4- Disponibilidad permanente
La energía solar depende de los días soleados, la energía eólica depende de la fuerza del viento. Pero una vez que se
descubre un yacimiento petrolero, el oro negro estará siempre disponible sin importar la hora del día ni los ritmos de la
naturaleza; además, la extracción del petróleo no depende otros recursos energéticos, solo de un yacimiento disponible para
explotar.
Solo en 2016 se produjeron 95 millones de barriles de petróleo diarios en todo el mundo para satisfacer la demanda y el
estilo de vida de la población.
Aún se siguen explorando y descubriendo yacimientos nuevos y se estiman producciones similares para los años siguientes
(OPEC, 2016).
5- Versatilidad
Las formas en que puede ser usado son muy variadas. Los combustibles que se generan a partir del petróleo son: gasolina,
diésel, gasóleos, combustibles de aviación, combustibles para calefacción, combustible para hornos, para calderas
industriales y para centrales térmicas; además se elaboran disolventes y lubricantes.
Algunas aplicaciones de los polímeros derivados del petróleo son las siguientes:
El PVC se usa en tuberías.
El poliestireno se usa en envasados y envoltorios de productos alimenticios.
El polietileno se usa en utensilios domésticos, platos ,vasos, juguetes, bolsas.
El plexiglás es usado en ventanas, carteles luminosos, relojes, faros de coches.
El teflón es usado en utensilios de cocina.
El celofán se usa en el embalaje y empaquetamiento.
El nylon, en telas y cepillos de dientes.
El poliuretano, en colchones y asientos.
La baquelita, en mangos de utensilios de cocina y aparatos de teléfono.
La melamina, en accesorios eléctricos, aislamiento térmico y acústico.
El caucho sintético, en neumáticos y parachoques.
Y el neopreno, en trajes de inmersión.
Sus usos también se extienden al sector farmacéutico, pues a partir de compuestos derivados del petróleo como el
etilenglicol, el ácido benzoico, el alcohol bencílico, ácido salicílico, la acetanilida entre otros, se pueden sintetizar una gran
cantidad de medicamentos.
6- Es la base de la agricultura contemporánea
El petróleo es esencial tanto en el proceso de producción agrícola, como en los posesos de recolección y transporte.
El uso del petróleo en la agricultura dio origen a la Revolución Verde entre los años 40 y 70. En este período se produjo un
cambio radical en la agricultura mundial, ya que se introdujo la maquinaria agrícola a gran escala, hubo una mejora en los
sistemas de riego y se usaron grandes cantidades de fertilizantes y pesticidas derivados del petróleo. Todo esto permitió
producir suficiente alimento para satisfacer a una población que es cada vez mayor.
Desventajas del petróleo
7- Dependencia
Son tantos los beneficios del oro negro a la sociedad que esta se ha vuelto dependiente a él. Basta con decir que
prácticamente todo lo que nos rodea está hecho de petróleo o ha requerido de este para su elaboración, situación que lo hace
necesario en casi todas nuestras actividades diarias.
Además, la economía global se basa en un crecimiento constante patrocinado principalmente por el petróleo.
El mundo consume 30 mil millones de barriles al año para generar el 40% de la energía mundial y el 97% de la energía
destinada al transporte proviene de petróleo.
Si elimináramos tan solo el transporte (la gasolina y el asfalto) nos veríamos en serias dificultades, pues muchas de las cosas
que son básicas para la vida diaria como el alimento o la ropa, requieren grandes distancias de traslado desde su producción
hasta llegar a nosotros.
Según Murphy y Hall (2011), No hay sustituto para el petróleo convencional que sea de la misma cantidad, calidad y
disponibilidad por el mismo precio. Si deseamos optar por fuentes de energía alternativa, nos damos cuenta de que
seguimos dependiendo del petróleo. Lo necesitamos, por ejemplo, en la fabricación de paneles solares y en la producción,
transporte e instalación de las turbinas eólicas.
8- Se agota
Puesto que en un recurso no renovable, una vez que es extraído ya no se vuelve a regenerar. El pico de la producción
mundial de petróleo ocurrirá en las décadas comprendidas entre 2000 y 2020 (figura 1). Esto significa según Hubbert,
(1956) que se habrán agotado a mitad de las reservas mundiales.
Figura 1. Proyección del cenit de la producción mundial de petróleo. (Fernández y González, 2015).
Conforme pasa el tiempo cada vez menos países producen petróleo, en la actualidad destacan Venezuela, Arabia Saudita,
Rusia, Nigeria, Irak, Kuwait, Canadá, Irán, Noruega, México y Angola. Además los principales yacimientos se encuentran
en un declive de producción (Fernández y González, 2015).
El ritmo de descubrimientos de nuevos yacimientos llego a su punto máximo en los años 60. El petróleo más accesible y de
mejor calidad ya se agotó, por lo que ahora se están empezando a aprovechar nuevas fuentes de menor calidad (petróleos no
convencionales), lo que puede elevar los costos y paradójicamente detener el crecimiento económico. (Murphy y Hall,
2011).
La tasa de retorno energético (TRE), relación entre energía obtenida y energía invertida en el proceso de extracción del
petróleo, ha disminuido desde un valor de al menos 100 a 1 para descubrimientos de petróleo en la década de 1930 (Hall, et
al. 2003), hasta 36 a 1 en los años noventa, y posteriormente 18 a 1 en 2006. (Gagnon et al, 2009).
Según Heinberg (2009), La TRE viene descendiendo desde hace décadas porque los combustibles fósiles son cada vez de
peor calidad y más difíciles de extraer. Además, los yacimientos descubiertos son menores, lo que obliga a más
perforaciones.
9- Contaminación marina
Desastre del “Prestige” en Galicia (2002)
Puesto que la extracción petrolera ocurre principalmente en el mar, muchos accidentes petroleros han ocurrido a lo largo de
los años causando fuertes impactos en los ecosistemas.
Tras un derrame petrolero en zonas tropicales se ha encontrado una disminución significativa en la cobertura de coral vivo
de un arrecife a una profundidad de 0 a 3 metros, así como disminuciones en la cubierta coralina en profundidades de hasta
12 m (Jackson et al. Al., 1989; Lee y Page, 1997).
10- Contaminación terrestre
Los agroquímicos derivados del petróleo incluyen fertilizantes inorgánicos y pesticidas. El uso excesivo de estos productos
químicos tiene efectos graves sobre el medio ambiente que pueden ser inmediatos o a largo plazo (Bhandari, 2014).
Sólo el 0.1 % de los insecticidas aplicados llega a las plagas, mientras que el resto se dispersa en el ambiente, contaminando
los suelos, el agua y afectando a los seres vivos. (Torres y Capote, 2004).
Actualmente, se considera que de los 6 millones de agroquímicos potencialmente tóxicos para el humano, aproximadamente
100 mil tienen efectos cancerígenos y sólo en el 10% de estos se conocen sus efectos a mediano plazo en la salud.
(Riccioppo, 2011)
La contaminación terrestre también ocurre en los procesos de extracción del petróleo. Canadá es uno de los países con más
reservas en el mundo, pero el problema es que estas reservas no son convencionales pues el petróleo se encuentra disuelto
en arenas bituminosas.
El proceso de extracción y refinación canadiense requiere de la implementación de minería a cielo abierto y grandes
cantidades de agua para separar el petróleo de la arena, lo que implica la remoción de la vegetación, el uso de cantidades
importantes de agua y una contaminación muy alta de las cuencas hidrológicas.
11- Contaminación atmosférica
Además de la contaminación terrestre, el proceso para la extracción de petróleo bituminoso también lleva a una liberación
significativa de gases de efecto invernadero que contaminan la atmósfera. Las grandes cantidades de energía necesarias para
procesar el esquisto bituminoso, combinadas con la termoquímica del proceso, producen dióxido de carbono y otras
emisiones de gases de efecto invernadero.
Este proceso genera entre 1,2 a 1,75 más gases de efecto invernadero que las operaciones de petróleos convencionales
(Cleveland, y O’Connor, 2011).
En general, la combustión de los derivados del petróleo genera partículas de dióxido de carbono (CO2), óxidos de azufre
(SOx), óxidos nitrosos (NOx), monóxido de carbono (CO), las cuales contribuyen a acelerar el calentamiento global y
generar lluvia ácida.
Mediciones de la acidez de la lluvia y la nieve revelan que en partes del este de Estados Unidos y de Europa occidental la
precipitación ha cambiado de una solución casi neutral hace 200 años a una solución diluida de ácidos sulfúrico y nítrico en
la actualidad.
Se espera que la acidez continúe aumentando debido a los esfuerzos para reducir las emisiones de gases. (Likens, et al.
1979).
12- Agotamiento de recursos
La revolución verde dio origen a la agricultura y ganadería industrial, actividades que han contribuido a la escases de
recursos naturales como agua, el suelo, los bosques y a la disminución de especies de flora y fauna en el mundo.
La sobreexplotación de agua ha afectado principalmente a zonas áridas, donde se extrae intensivamente a partir de acuíferos
subterráneos para utilizarla la actividad agrícola. La mayoría de los acuíferos sobreexplotados tienen una tasa de recarga
lenta pues las precipitaciones son bajas, lo que provoca el abandono de las tierras cuando el agua se agota.
Aunado a esto, se han perdido gran parte de nuestros bosques y selvas originales pues la expansión agrícola requiere
siempre de nuevos sitios para la producción y emplea métodos como la tala del bosque. Una vez que el suelo ya no produce,
se vuelve necesario buscar suelos más fértiles en otros sitios.
Desde sus inicios, la agricultura industrial generó una sobreexplotación del suelo seguido de procesos de erosión, perdida de
fertilidad, salinización y desertificación. Si bien en los últimos 50 años se aumentó la producción de alimento de forma
significativa, actualmente una cuarta parte de las tierras del planeta está en estado de degradación (FAO, 2011).