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28 El campo eléctrico

El 25 de agosto de 1989, doce años después de su lanzamiento, la nave espacial


Voyager 2 pasó cerca del planeta Neptuno, a una distancia de 4.4 £109 km. de la
Tierra. Entre otros descubrimientos, el Voyager reportó la observación de seis
lunas previamente desconocidas de Neptuno y un sistema de anillos.

La clave para entender este tipo de comunicación está en el campo


electromagnético. Los electrones que se mueven en los circuitos eléctricos del
Voyager establecen un campo eléctrico y las variaciones de su movimiento causan
perturbaciones en el campo para viajar a la velocidad de la luz. Más de 4 horas
más tarde, los electrones en los circuitos de la Tierra detectan estos cambios en el
campo y se mueven en concordancia con estas.

28.1. Los campos

En la matemática se estudia a los campos escalares y a los campos vectoriales.


Las distribuciones
de temperatura o presión en un recinto son ejemplos de campos escalares que
asocian un valor numérico a cada punto en el espacio, en tanto que una
distribución de velocidades en un fluido y la aceleración gravitacional son ejemplos
campos vectoriales que asocian un vector a cada punto en el espacio.

Cuando se estudió al campo gravitacional g, se definió como la fuerza


gravitacional
F por unidad de masa de prueba m0, o
𝑭
𝒈=
𝒎ₒ

Este es un campo vectorial y es, generalmente, estático cunado la distribución de


masas del cuerpo gravitacional permanece constante. Cerca de la superficie de la
Tierra, y en puntos cercanos entre sí, el campo es uniforme, lo que significa que g
tiene la misma magnitud y dirección en los puntos vecinos.

En el caso gravitacional se tiene que una masa interactúa directamente con otra

masa masa

pero más propiamente la interacción se puede expresar como

masa campo masa

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28.2. El campo eléctrico E

Haciendo una analogía con la fuerza gravitacional, la fuerza de Coulomb entre las
cargas invita a representar la interacción entre cargas como

carga carga

Y si de nuevo se tiene a un intermediario, entonces

carga campo carga.

Esto es, la primera carga establece un campo eléctrico y la segunda interactúa


con dicho campo. Así, el problema de determinar la interacción entre las cargas se
reduce a:

(1) determinar, mediante mediciones o cálculos, el campo eléctrico establecido


por la primera carga en cada punto del espacio y (2) calcular la fuerza que
el campo ejerce sobre la segunda carga puesta en un punto particular del
espacio.

Así, por analogía con el caso gravitacional, y usando una carga de prueba positiva
𝒒𝟎 en un punto particular, se tiene
𝑭
𝑬=
𝒒ₒ

La dirección de E es la misma que la de F ya que 𝑞ₒ > 0. En el SI la unidad de


medida es (N/C).

La figura 28.1 ilustra el campo eléctrico que actúa como intermediario en la


interacción entre dos cargas. En la figura 1a, la carga q1 establece un campo
eléctrico en el espacio que la rodea. El campo actúa sobre la carga q2, que resulta
en la fuerza 𝑭₂. La figura 1b muestra la situación simétrica.

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Figura 28.1

Estrictamente lo correcto es considerar


𝐹
E = lı́m
𝑞ₒ
q0 →0 q0
(28.3)

Ejercicio 1. Se coloca a un protón dentro de un campo eléctrico uniforme E.


¿Cuál debe ser la magnitud y dirección de la fuerza electrostática que actúe
sobre el protón para balancear justo su peso?
Solución. De la ecuación (28.2), reemplazando q0 por e y F por m g, se tiene

27 𝑚
𝐹 𝑚𝑔 (1.67𝑥10⎺ 𝑘𝑔)(9.8 𝑠 2 )
𝐸= = = = 1.0 𝑥 10⎺⁷𝑁𝐶
𝑞ₒ 𝑒 1.60 𝑥 10⎺¹⁹𝐶

que apuntan verticalmente hacia arriba.


28.3. El campo eléctrico debido a cargas puntuales

Sea q0 una carga de prueba positiva colocada a una distancia r de una carga
puntual q. La magnitud de la fuerza que experimenta q0 debida a la presencia de
q es

1 𝑞𝑞ₒ
𝐹=
4ПƐₒ 𝑟²

Figura 28.2 La magnitud del campo eléctrico en el sitio en el que se


e ncuentra q0 es

𝐹 1 𝑞𝑞ₒ
𝐸= =
𝑞ₒ 4ПƐₒ 𝑟²

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La figura 28.2 muestra la magnitud y dirección de E en varios puntos alrededor de
una carga puntual.
Cuando se tienen N cargas puntuales se aplica el principio de superposición para
calcular el campo eléctrico en un punto dado (diferente de la localización de las
cargas puntuales), de modo que E en el punto de interés es

𝐸 = 𝐸 1 + 𝐸 2 + 𝐸 3 + ⋯ = ∑𝑁
𝑖=1 𝐸𝑖 (28.5)

Ejercicio 2. En un átomo de helio ionizado (un átomo de helio en el que se ha


eliminado a uno de sus dos electrones), el electrón y el núcleo están separados
por una distancia de 26.5 pm. ¿Cuál es el campo eléctrico debido al núcleo en la
localización del electrón?
Solución. De la ecuación (28.4), con q0 (la carga total del núcleo) igual a +2e :
1 𝑞 𝑁. 𝑚2 2(1.60 𝑋 10⎺9 𝑐)
𝐸= = (8.99)𝑥 10⁹ ) = 4.086 𝑥 10¹²𝑁/𝐶
4ПƐₒ 𝑟₂ 𝐶 2 (26.5 𝑋 10⎺12 𝑚)2

Ejercicio 3. La figura 28.3 muestra una carga q1 = 1.5 µC y una carga q2 = +2.3
µC. La primera carga está en el origen del eje x y la segunda está en una posición
x = L, donde L = 13 cm. ¿En cuál punto P, a lo largo del eje x el campo eléctrico es
cero?