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El búfalo de agua salvaje (Bubalus arnee) es un gran bovino nativo del sudeste

asiático. La especie se considera en peligro según la IUCN Red List desde 1986 al haber
menos de 4000, con menos de 2500 individuos maduros.1

Su población estimada es de 3.400 individuos, de los cuales 3100 (91%) viven en India,
principalmente en Assam.2

El búfalo de agua salvaje es el ancestro del doméstico, y el segundo mayor bóvido


salvaje, sólo tras el Gaur.

Índice
 1 Características
 2 Distribución y hábitat
 3 Ecología y comportamiento
 4 Amenazas
 5 Conservación
 6 Taxonomía
 7 Utilidad actual
 8 Referencias
 9 Enlaces externos

Características

Diferencias entre la cornamenta del búfalo cafre (arriba) y el búfalo de agua (abajo).

El búfalo de agua salvaje es mayor y más pesado que el doméstico. Su peso puede llegar
a 1200 kg con una longitud de 240 a 300 cm y 60 a 100 cm de cola y una altura al
hombro de 150 a 190 cm. Anbos sexos tienen cuernos pesados en la base y que se
extienden hasta los 2 m entre las puntas, excediendo el tamaño de cualquier otro bóvido
vivo. La capa va del gris ceniza al negro. El pelo es moderadamente largo, con un
mechón en la frente. Las orejas son relativamente pequeñas. La punta de la cola es
peluda. Las pezuñas son grandes y abiertas.3

Distribución y hábitat
Panorama en el Parque Nacional de Kaziranga con una manada de búfalos de agua al
fondo.

Los búfalos de agua salvajes se encuentran en India, Nepal, Bután, Tailandia y


Camboya con una población indeterminada en Birmania. Se han exterminado de
Pakistán, Bangladés, Laos y Vietnam.12 Se pueden encontrar en praderas húmedas,
pantanos y riveras de vegetación exuberante.3

En India, la gran mayoría se localizan en los parques nacionales de Kaziranga, Manas y


Dibru-Saikhowa, Laokhowa and Burhachapori Wildlife Sanctuaries y algunas
poblaciones aisladas en Assam; en D'Ering Memorial Wildlife Sanctuary en Arunachal
Pradesh; una pequeña población en la reserva de tigres de Buxa en el noroeste de
Bengala Occidental; el Parque Nacional de Balphakram en Meghalaya y en Madhya
Pradesh en el Parque Nacional de Indravati y el Udanti Wildlife Sanctuary.2 Esta
población podría extenderse a la cercana Orissa. En los primeros años 1990, habría unos
3.300–3.500 en Assam y los estados adyacentes del noreste de la India.4 En 1997, el
número bajó a 1.500 individuos maduros.1
Algunas poblaciones supervivientes se cree que se han mezclado con los búfalos
domésticos. Así, a finales de los años 1980 había menos de 100 búfalos de agua salvajes
en Madhya Pradesh,5 pero en 1992, sólo 50 sobrevivían.4

En Nepal sólo viven en la Koshi Tappu Wildlife Reserve, y había 219 individuos en
2009.2 Esta pequeña población está actualmente muy amenazada.67

En el Parque Nacional Real de Manas de Bután todavía hay un reducido número de


búfalos de agua salvajes, formando parte de la subpoblación del búfalos de agua
salvajes Manas National Park de la India.2

En Myanmar, viven unos pocos en la Hukaung Valley Tiger Reserve.1

En Tailandia, se han descrito manadas de menos de 40 individuos, como pasa en las


partes bajas del Santuario de fauna de Huai Kha Khaeng; allí las poblaciones no han
mermado, pero corren un serio riesgo de hibridación.8

La población de Camboya está confinada a una pequeña zona oriental de la Provincia de


Mondol Kirí y posiblemente la Provincia de Ratanak Kirí. Sólo sobreviven unas
docenas de individuos.9

Ecología y comportamiento
Los búfalos de agua salvajes son tanto diurnos como nocturnos. Las hembras adultas y
sus crías forman clanes estables de hasta 30 individuos con áreas de actividad de entre
170 y 1000 hectáreas, incluyendo zonas de descanso, pasto, esparcimiento y bebida. Los
clanes están dirigidos por viejas búfalas, aunque haya machos que acompañen al grupo.
Varios clanes forman una manada de entre 30 y 500 animales que se agrupan en las
zonas de descanso. Los machos adultos forman grupos de solteros de hasta 10
individuos, con machos mayores a menudo solitarios, y pasan la estación seca aparte de
los clanes femeninos. Tienen celos estacionales en la mayoría de su hábitat, por lo
general en octubre y noviembre; sin embargo, algunas poblaciones se reproducen
durante todo el año. Los machos dominantes copulan con las hembras de un clan que
luego les expulsa. Su período de gestación dura de 10 a 11 meses, con un intervalo entre
partos de un año. Normalmente paren una sola cría, aunque los gemelos son posibles.
La madurez sexual llega a los 18 meses en los machos y a los tres años en las hembras.
La longevidad máxima en estado silvestre es de 25 años. En la naturaleza en Assam, el
tamaño del rebaño varió de 3 a 30 individuos.

Probablemente sean forrajeros de preferencia, alimentándose principalmente de


gramíneas cuando están disponibles, como Cynodon dactylon y Cyperus, pero también
comen hierbas, frutas y cortezas, así como ramonean en árboles y arbustos.10 También
se alimentan de cultivos, incluyendo arroz, caña de azúcar y yute, a veces causando
daños considerables.11

Amenazas
Una reducción de la población de al menos el 50% en las últimas tres generaciones nos
dan una idea de la gravedad de las amenazas, especialmente la hibridación; se prevé que
esta tendencia siga en el futuro. Las amenazas más importantes son:1

 interbreeding Con búfalos domésticos alrededor de áreas protegidas;


 caza, especialmente en Tailandia, Camboya y Myanmar;
 habitat loss of floodplain areas due to conversion to agriculture and hydropower
development;
 Degradación de Humedales Debido a especies invasoras como stem twiners and
lianas;
 enfermedades y parásitos transmitidos por el ganado doméstico;
 Competición interespecífica por alimentos y agua entre búfalos silvestres y
ganado doméstico.

Los tigres cazan búfalos de agua salvajes adultos, y se sabe que el oso negro asiático
también puede cazarlos.12 Los búfalos de agua domésticos pueden ser capturados por el
cocodrilo marino (Crocodylus porosus), pero éste muy raramente se encuentra con los
salvajes.

Conservación
Bubalus arnee está incluido en CITES-Apéndice III, y está protegido legalmente en
Bután, India, Nepal y Tailandia.1

Taxonomía
Escultura de un búfalo de agua, Lopburi, Tailandia, 2300 adC.

Carl Linnaeus aplicó el nombre binomial Bos bubalis al búfalo de agua doméstico en su
primera descripción de 1758. En 1792, Robert Kerr aplicó el nombre Bos arnee a la
especie salvaje de la India al norte de Bengala. Los subsiguientes autores subordinaron
la especie a los géneros Bos, Bubalus o Buffelus.13

En 2003, la Comisión Internacional de Nomenclatura Zoológica estableció este nombre


como válido al tratarse el anterior B. bubalis de un nombre para un animal doméstico.
Así, la mayoría de autores han adoptado Bubalus arnee para la especie salvaje.14

Las subespecies Bubalus bubalis bubalis y Bubalus bubalis carabanensis derivan


ambas del búfalo de agua salvaje, y son el producto de miles de años de cría selectiva
llevada a cabo en sudasia o el sudeste asiático.15

Utilidad actual
Los científicos han empezado a recomendar el uso de búfalos de agua asilvestrados para
controlar el crecimiento vegetal incontrolados en zonas próximas a los humedales. La
introducción de estos animales proporciona un servicio barato al pastar la vegetación
invasiva y abre los cursos de agua para las anátidas, las aves de los humedales y otras
especies silvestres.16