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Principios de Ecología

Capítulo I
ECOLOGIA: LA CIENCIA Y SU ORIGEN

Este capítulo es un recorrido por la historia de la Ecología, desde su origen, mucho antes de
que tuviera un nombre como ciencia, hasta el presente, con la vigencia actual de la
disciplina, basado en los problemas ambientales que afectan al hombre en forma directa, la
explotación de los recursos naturales, la extinción de especies y el desequilibrio de los
ecosistemas.

Ecología: definición y origen del término

ECOLOGIA: Ciencia que estudia las relaciones entre los seres vivos, entre ellos y su ambiente.

El término “Ecología” tiene su origen en dos palabras griegas: “oikos”, que significa casa o
entorno, y “logos” estudio o tratado, por lo que etimológicamente podría traducirse en
“estudio de la casa o del entorno”. El término Ecología (Oekologie), fue propuesto por Ernst
Haeckel (figura 1. 1) en 1869 para “una ciencia de las relaciones de los organismos entre sí y
con su mundo circundante”.
DELÉAGE (1993) considera que Haeckel estableció el término ya en 1866 en “Generelle
Morphologie des Organismen”, una obra en tres volúmenes que incluye un capítulo titulado
“Oekologie und Chorologie” (segundo volumen). En 1869 en una conferencia dictada en la
Universidad de Jena define ecología y da las ideas conceptuales de la
nueva ciencia. Haeckel, que nunca hizo un trabajo ecológico, da el
nombre a una disciplina que en los hechos existía ya desde mucho
tiempo antes. Este zoólogo, que vivió en Alemania entre 1834 y 1919,
era especialista en radiolarios; ejerció como profesor de Zoología en la
Universidad de Jena entre 1862 y 1909. Reconoció que Darwin tenía
razón sobre la evolución y mantuvo así encontradas discusiones con
Virchow, reconocido antidarwinista. Defendía la selección natural y
compartía con Lamarck la idea de que los organismos se comportaban
activamente frente el ambiente y se oponía a la idea de que eran
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producto de la influencia directa del ambiente


Figura 1. 1. Ernst Haeckel (1834 – 1919).

Ecología y Economía tienen en común el término oikos (casa). Economía deriva de“oikos”
(casa) y “nomía” o “nemein” que significa administrar, por lo que podríamos definirla
etimológicamente como la administración de la casa. Así, encontramos una estrecha relación
entre Economía y Ecología; relacionando estos dos términos podemos definir la Ecología como
el estudio de la Economía de la Naturaleza.
La ecología es una ciencia; tiene un método científico de estudio. Ecología general, ecología
animal, ecología vegetal, ecología urbana, ecología agrícola, ecología humana. . . , son ramas
de una misma ciencia, la Ecología. La amplitud de temas y conocimientos de la Ecología
llevaron a las especializaciones. Desde el principio, los Botánicos pretendieron que la Ecología
era su dominio. Dejaron así la “marca verde” en la Ecología, la que comenzó en realidad como
una Ecología Vegetal. Numerosos trabajos botánicos colaboraron no sólo en el surgimiento de

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Fontana, José Luis. Principios de ecología, Editorial Brujas, 2014. ProQuest Ebook Central, http://ebookcentral.proquest.com/lib/unadsp/detail.action?docID=4183310.
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esta ciencia sino también en su desarrollo. Entre los primeros botánicos podemos citar a A.
Grisebach, O. Drude y W. Schimper (germanos), G. Bonnier y Ch. Flahaut (franceses), E.
Warming (danés) que influyó sobre F. Clements y H. Cowles (norteamericanos).
A pesar del dominio inicial de los botánicos, la ecología animal tuvo también una participación
activa. Basta recordar a Moebius (definición de biocenosis), Shelford en EE. UU.
("Comunidades animales en América Templada") y Ch. Adams ("Guía para el estudio de la
Ecología Animal"). La Ecología animal comenzó cuando se despertó el interés por los insectos
plaga de los cultivos, en el ánimo de conocer las redes tróficas. Charles Elton se considera
como fundador de la Ecología Animal al publicar "Animal Ecology" en 1927.
Recién en 1913 se crea la primer sociedad científica con el nombre de British Ecological Society
en una reunión en Londres en la que participaron unos 50 naturalistas británicos, la mayoría
botánicos. De esa sociedad surge el primer boletín dedicado a la Ecología, el Journal of Ecology
(Deléage, 1993). La Ecología al principio fue una ciencia descriptiva y cualitativa para luego
introducir los modelos matemáticos y la cuantificación con autores pioneros en estos aspectos
como Volterra, Lotka y Elton. Según Deléage (op. cit. ) con Tansley, que define claramente
ecosistema, la Ecología entra en su era moderna.
Los desastres ambientales que se aceleran después de la Segunda Guerra dan a la Ecología un
nuevo abanico de posibilidades. La contaminación, los efectos perjudiciales de los pesticidas, la
explosión demográfica interesan a numerosos investigadores.
“Ciencia que constituye un punto de confrontación, ciencia de aire libre, abierta a las
sociedades humanas, la ecología no puede ser reducida en ningún momento de su historia, a
una simple rama de la Biología” (Deléage, op. cit, p. 15).

Conceptos de ecologismo, ambientalismo y conservacionismo


Muchas veces se confunde ecología con ecologismo, ambientalismo, conservacionismo,
palabras parecidas pero de significado diferente:
Ecologismo: Ideas sostenidas por personas, organizaciones, con tendencia al respeto, a la
protección del ambiente. Esta sensibilidad por el ambiente se desarrolló en países
industrializados como resultado de los efectos negativos sobre la calidad ambiental,
producto de gases, líquidos y sólidos contaminantes, vertidos al agua, al suelo y al aire.
Impulsa un desarrollo respetuoso del ambiente (un "desarrollo sustentable"), contra
intereses económicos, políticos, etc. Peñuelas (1993) dice que el ecologismo no es una
ciencia; es más bien una "filosofía activista, un sentimiento". La base científica del
ecologismo está en los escritos de divulgación científica de Haeckel (Deléage, 1993, p. 76).
Ambientalismo: Movimiento a favor del ambiente que se muestra activo sólo cuando ocurren
los problemas, mediante denuncias, campañas en distintos medios de prensa,
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manifestaciones, etc.
Conservacionismo: Movimiento que promueve la protección de flora y fauna con, por
ejemplo, la creación de reservas, excluyéndolas totalmente de la influencia antrópica.
Algunos grupos de ecologistas llevaron su lucha al campo político, creando partidos que
compiten en las elecciones gubernamentales, como los denominados “verdes” en países
europeos.

¿Ecología vs. ecologismo?


No existe una rivalidad entre ecólogos y ecologistas, sino más bien una complementación.
Los ecólogos trabajan en la investigación, en la comprensión de las relaciones, de los
fenómenos. La investigación que realizan muchas veces es no comprometida. Los ecologistas
se sirven de los resultados de la investigación científica para su lucha, unas veces pacífica otras
violenta, en favor del ambiente; relacionan los conocimientos con la sociedad, tratando de
concientizar, solucionar o evitar los problemas ambientales.

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Principios de Ecología
Principios de ecología

La mala utilización de la palabra "ecología"


Desde que el término Ecología se puso de moda, su difusión y masificación llevó a la utilización
tergiversada del mismo. Aquí unos pocos ejemplos de su mala utilización…
- No se "hace ecología". La Ecología es una ciencia; mal puede afirmarse que una persona
"hace ecología", cuando en realidad lo que hace es trabajar por la protección del
ambiente, por la calidad ambiental.
- La ecología no "entra a la casa". Pueden sí entrar a una casa las ideas, las fórmulas para
ayudar a preservar el ambiente.
- No se preserva la ecología; se preserva el ambiente.
- No se "comprende la ecología". Se comprenden las relaciones entre organismos, las
consecuencias del accionar del hombre sobre el ambiente.
- No se "daña la ecología". El ambiente es quien sufre las consecuencias de la actividad
humana.

Ecología Humana
Si la Ecología "general" estudia las relaciones de los organismos, entre ellos y el ambiente, la
rama de la Ecología humana estudia específicamente las relaciones de uno de esos
organismos, el hombre, en sus relaciones con el ambiente. Analiza una población en relación a
determinadas condiciones ambientales, sus respuestas, sus adaptaciones, las influencias
antrópicas. La ecología humana tiene algo de especial: el hombre es el único organismo
viviente que puede desarrollar actividades en forma más o menos independiente del medio, y
puede "controlar" su entorno. El mandato bíblico de multiplicarse y someter las bestias refleja
la idea antropocéntrica de superioridad y de dominio histórico sobre el resto de los seres
vivos.
Los primeros estudios de lo que hoy se conoce como Ecología humana se realizaron en el siglo
XIX. En 1864 Marsh en el "El hombre y la Naturaleza" analizó la decadencia de las viejas
civilizaciones y pronosticó un destino parecido para la "civilización humana moderna", a no ser
que la relación Hombre-Naturaleza, cambiase. Un tema excluyente en Ecología humana es la
sobrepoblación, la capacidad de carga del gran ecosistema Tierra, y todos los problemas
ambientales y de supervivencia de la especie misma, que aquello trae aparejado.

Historia de la Ecologia
¿Cómo surge la Ecología? Un poco de historia. Los precursores.
Algunos autores ven ya en las publicaciones de Aristóteles (siglo IV antes de Cristo) una
orientación ecológica. En Historia de Animales reúne información sobre formas de vida,
nutrición, lugar que habitan, etc. ); muchos de los datos están cargados de creencias y de
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magia. Teofrasto en su Historia de Plantas también reúne los conocimientos hasta la época,
incluyendo distribución y sitios favorables de unas 500 especies. La falta de criterios científicos
en estos trabajos, no permite ubicarlos como pioneros de la actual Ecología. Pero los trabajos
donde verdaderamente se relacionan organismos y parámetros físicos comienzan recién en el
siglo XVI. La Ecología nace como ciencia con los trabajos de Conrad von Gessner (ver
Precursores). Hackel en 1866 se da cuenta de la existencia de una disciplina científica sin
nombre y propone para ella el término Ecología, definiéndola así: "Por oekologia entendemos
la totalidad de la ciencia de las relaciones del organismo con su entorno, que comprende en un
sentido amplio todas las condiciones de existencia" (Haeckel, 1866, Generelle Morphologie des
Organismen, citado en Deléage, 1993).
La historia de la Ecología no sólo se relaciona con los precursores que hicieron trabajos de lo
que hoy llamamos investigación básica. Ya hace unos siglos cuando comenzaron las
investigaciones sobre las enfermedades más graves de entonces, causantes de epidemias que
diezmaban las poblaciones, comienzan las aplicaciones prácticas del cuidado de la calidad

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ambiental. El mejor conocimiento de las enfermedades trajo como consecuencia el desarrollo


de conductas de higiene, de una alimentación más sana. Para lograrlo se establecieron pautas
que derivaron en una primitiva protección del medio. Recordemos el anecdótico "¡agua va!"
que los habitantes de los pueblos exclamaban cuando arrojaban aguas servidas a la calle.
La lucha contra las enfermedades trajo una menor mortalidad y un crecimiento mayor de la
población. Ello significó mayor necesidad de alimentos, y para conseguirlos se intensificó la
agricultura con tecnología nueva, con el uso de fertilizantes, que al comienzo eran abonos
naturales (por ejemplo la paja de los establos mezclada con los excrementos de ganado, el
guano del Perú), y más tarde con fertilizantes artificiales (de origen industrial). El desarrollo de
maquinaria permitió una acelerada destrucción de la cobertura vegetal (bosques,
principalmente), y su destino a sembradíos y a la cría de ganado.
Para procesar la creciente producción de alimentos se tecnificó la industria manufacturera. La
"nueva industria" de las máquinas produjo más desechos que eran vertidos al suelo, al aire y a
los cursos de agua. El crecimiento de la superficie cultivada y de la superficie destinada a
pastoreo y la creciente mecanización agrícola trajo como consecuencia erosión del suelo y
contaminación. Estos "adelantos" tecnológicos y las demandas de alimentos condujeron a una
reducción de la calidad de vida. La "simplificación" de los ecosistemas los volvió más
vulnerables a las condiciones meteorológicas y a la proliferación de plagas, antes en equilibrio
dinámico con el resto de los organismos vivos. Como no se conocían las interrelaciones entre
especies animales y vegetales, todo aquello que no servía a los fines productivos se eliminaba
o no se cuidaba. La desaparición de eslabones de la red trófica produjo el desarrollo
incontrolado de especies que se transformaron en plagas.
Surgió la necesidad de conocer las relaciones entre seres vivos y su medio, de saber la
importancia de cada organismo de la red; comienzan así los primeros estudios ecológicos
aplicados. También otros naturalistas realizaron estudios de organismos en relación a factores
del ambiente (luz, temperatura, presión atmosférica, altitud, etc. ); relacionaron organismos y
ambiente, cuando aún la Ecología no existía como ciencia. Entre ellos a A. von Humboldt, A.
Bonpland, Ch. Darwin, F. Ameghino …
La historia de la Ecología está estrechamente vinculada a la historia de los problemas
ambientales, problemas que no son recientes en la historia del hombre y que existieron mucho
antes de la aparición de la Ecología como ciencia. Muchos autores cuando tratan la evolución
de estos problemas, consideran varios períodos (Montenegro, 1995):
- Un período preagrícola que finalizó hace unos 10.000 años. La reducida población del
hombre primitivo, permitió a la Naturaleza absorber su influencia y mantener el
equilibrio.
- Sigue a éste un período agrícola preindustrial (entre 10.000 años atrás y el siglo XVIII-XIX),
adquiere importancia la agricultura y la ganadería, y aparecen las primeras ciudades.
- A continuación se desarrolla un período industrial, caracterizado por la mecanización, por
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la invención del motor y la explotación del petróleo. Ello trajo un excedente en la


producción de alimentos y la consecuente explosión demográfica y producción de
desechos de todo tipo.

Los primeros registros escritos de problemas ambientales se deben a personajes relevantes de


la historia griega y romana. Montenegro (1995) cita a Platón (428-347 antes de Cristo), que
describe lo que fue y lo que era en ese momento Grecia, con la destrucción de bosques, la
erosión y la desaparición de los manantiales; cita también a Séneca (4-65 después de Cristo)
que en un escrito habla de las humeantes chimeneas de Roma, de sus "pestilentes venenos" y
del placer que sentía al alejarse de la ciudad.
Ya en el año 304 de nuestra era se aplicaba el control biológico de plagas. En China se usaba la
hormiga carnívora Oecophylla smaradigma para eliminar los insectos perjudiciales del
limonero (Deléage, 1993, p. 117). El empleo de esta hormiga determinó una intensa

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comercialización de la misma, consistente en la captura, su reproducción y la venta de las


crías.
En la historia mucho más reciente de los problemas ambientales, ya en nuestro país, citemos
algunos casos:
- La destrucción española del complejo sistema incaico de cultivo y riego en el NOA con el
objeto de dominación y por la posterior introducción de técnicas europeas;
- La mortandad de peces en el Río Paraná después del cierre de la represa de Yacyretá
(agosto de 1994);
- La casi ya olvidada explosión del polvorín de Río Tercero (noviembre de 1995);
- Los grandes incendios descontrolados de bosques patagónicos (enero-febrero de 1996);
- La muerte de unos 17.000 pingüinos en Chubut por derrame de petróleo (1991);
- El derrame de petróleo en la alta cuenca del Río Iguazú (2000);
- Emisiones radiactivas de la central de energía atómica de Fukushima (Japón, 2011).
- La deforestación en el Chaco Seco y el reemplazo de bosques por superficies cultivadas
con soja.
- Destrucción de pastizales y pajonales del NEA por plantaciones forestales con especies
exóticas…
En las últimas décadas, en la historia de los problemas ambientales, se caracterizaron cuatro
aspectos básicos: la promulgación de leyes que reglamentan las actividades industriales para
minimizar la contaminación; la restauración de paisajes y solución de problemas resultantes de
la actividad humana; la realización de estudios de impacto ambiental, sobre los proyectos de
obras; y conciencia en la población por medio de la educación ambiental.

Los precursores
Conrad von Gesner (Zürich, 1516 - 1565).
Las raíces más antiguas de lo que hoy llamamos “Ecología” podemos encontrarlas en un
trabajo del naturalista, físico y filólogo suizo von Gesner, quien observó la
diferenciación de la flora de los Alpes boreales según altitud y clima. En 1555
distinguió pisos climáticos basándose en la fenología (plantas relacionadas
con el ambiente): un piso hibernal (para las nieves eternas, hoy piso nival); un
piso primaveral con una corta primavera (hoy piso alpino); un piso otoñal con
una primavera corta y un verano fresco (hoy piso subalpino); y un piso estival
donde se radican las poblaciones (hoy piso del valle). Gesner también escribió
un “Diccionario de animales”, en el que reunió los conocimientos publicados hasta esa época.
Se lo considera como uno de los fundadores de la zoología moderna.

Joseph Pitton de Tournefort (Francia, 1656-1708).


Escaló el Monte Ararat (Armenia, el monte bíblico donde según la tradición
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encalló el Arca de Noé). Estudió los distintos pisos de vegetación


comparándolos entre sí según la flora y con otros pisos de otras montañas,
Fue profesor de Botánica en el Jardin des Plantes de Paris. Entre sus obras
podemos citar a Relation d'un voyage du Levant fait par ordre du roy (París,
1717, 2 vol. ).

Carl von Linné (Suecia, 1707-1778).


Fue el creador de los sistemas modernos de clasificación de plantas y animales,
inicialmente presentado en la publicación “Systema Naturae”, editada en Leyden,
Holanda, en 1735, en forma de un fascículo de tan sólo 14 páginas. En su
juventud hizo un viaje por Laponia (N de Suecia), coleccionando plantas y
anotando los sitios donde crecían (bosque, pantano, pradera) y las condiciones
bajo las que se desarrollaban (suelo, formación vegetal, ritmo vital, etc. ). En “El
equilibrio de la Naturaleza” avanza hacia consideraciones ecológicas al escribir sobre plantas
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