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CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS

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intelectual. Cualquiera puede adivinar que esto está relacionado
con la posición secundaria de las mujeres, quienes han sustentado
la educación elemental. Con certeza, durante mucho tiempo los
salarios, así como la preparación, el prestigio y la condición de las III. ASPECTOS DEL DESARROLLO DE
profesoras de primaria se encontraron en el último peldaño de la NIÑOS DE CINCO AÑOS, INCLUIDO SU
jerarquía. Aunque la preparación y los salarios están mejorando, ESTILO DE APRENDER
aún está por reconocerse la complejidad de los requerimientos de
los niños pequeños. Al respecto, acaso los padres no resulten
menos conservadores que los educadores.
El tipo de cambios escolares indicados pueden ser difíciles Los CINCO años constituyen el principio del fin: el fin de la
de aceptar para muchos padres, porque habría que descartar toda barriguita, el fin de las caricias en el regazo, el fin del balbuceo y
la serie de manifestaciones familiares de la escuela, desde estrellas el fin de la fe ciega en la omnipotencia del adulto. Los cinco años
hasta calificaciones, desde libretas de calificaciones hasta la son el fin del bebé, época que a los padres les resulta a la vez
camisa blanca y la corbata, desde la tarea hasta la "buena" satisfactoria y perturbadora: satisfactoria porque ya se puede
conducta, desde la materia escolar hasta los horarios, en favor de razonar con un niño de cinco años; perturbadora porque los niños
nuevas señales que sin embargo siguieran indicando que la labor de cinco son impredecibles.
progresa, pero no del mismo modo. Los padres miran con nostalgia los ojos brillantes de sus chicos
A los adultos que juzgan a los niños en términos adultos, a de cinco años, recordando cuando eran bebés, pero los niños no
menudo les parecerá que los niños están saltándose muchas cosas creen haber sido nunca bebés. Para los padres, los cinco años son,
de valor, en tanto avanzan con dificultad en un aparente dispendio por fin, la edad en que la razón y el diálogo prometen la muy
de energía y tiempo. Pero no es posible hacer que el auténtico esperada conducta civilizada que se parezca a la de los propios
aprendizaje se desarrolle de acuerdo con un programa o por adultos; para los niños, los cinco años significan poder y fuerza,
decreto. Más fácil será para los adultos modificar las viejas que serán puestos a prueba y expresados con la medida de
expectativas reconociendo que en la niñez existen sentimientos y autonomía que se atrevan a adoptar. Percepciones muy
que el proceso de aprendizaje es al menos tan importante como el diferentes... ¡y el comienzo de la brecha generacional!
producto en estos años formativos. Los errores que cometen los Un niño de cinco años tal vez tenga la absoluta seguridad de
niños, así como sus elecciones desatinadas, forman parte del que sabe cómo resolver sus problemas, con o sin el buen juicio
programa de aprendizaje para ellos, tanto como el final dominio de que sus padres consideran un requisito, como lo mostrará la
información y pericia. anécdota siguiente. Dos niñitas que asistían a un jardín de niños
El desarrollo del niño no es sostenido y parejo, como lo saben privado de pronto desaparecieron del patio cuando su maestra y su
todos los padres. Sin embargo, en el aprendizaje escolar del niño ayudante reunían al grupo a la 1:1O de la tarde de un lunes. Más de
hasta los padres más tolerantes tienen la expectativa de un una hora después, cuando maestra y asistente seguían buscando
progreso continuado y lineal, que se debe revaluar. bajo las escaleras y en todos los sanitarios, el padre de una de las
Por tanto, revisemos detenidamente las etapas de la niñez que niñas telefoneó, furioso, a la directora. Aquella tarde, al llegar a su
nos interesan y hagamos una explicación más detallada de las casa temprano, había descubierto a las dos niñas sentadas frente a
posibilidades de los programas escolares relacionados con cada la puerta de su departamento. La explicación que le dieron era
una de las etapas. totalmente increíble, pero tenía que ser cierta, porque a las 2:30 de
una tarde de lunes se encontraban literalmente en ese vestíbulo y
no en la escuela.
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guir mucho más espacio del que necesitan para desenvolverse.
Las dos se habían escurrido a hurtadillas del patio de juegos de la Los niños de cinco años están tan complacidos consigo mismos
escuela (que estaba cercado) cuando las dos maestras estaban por sus nuevos poderes que a menudo se fijan obstáculos físicos
ocupadas con otras niñas, y habían corrido a la esquina. Allí simplemente para disfrutar mejor de sus aptitudes corporales.
subieron a un autobús local (nadie supo nunca si las llevaron Suben los escalones del tobogán en pautas rítmicas y se deslizan
gratuitamente, o si tenían dinero) y en él fueron durante unos por él de espaldas o de cabeza. Aprovechan los golpes del sube y
veinte minutos hasta la parada cerca de donde una de ellas vivía. baja de modo que el ritmo de subir y bajar tenga, para ellos,
Atravesaron una amplia avenida, entraron en el edificio y tomaron suspenso y drama. Corren en bicicleta a velocidad vertiginosa, a
el ascensor hasta el quinto piso. Pero en ese punto sus planes se menos que los adultos los contengan. Se suben a lo alto del
frustraron: ¡Bárbara no tenía la llave de su casa! Así que se tejado, y con los brazos extendidos cantan como gallos.
sentaron a esperar. La madre de Bárbara tenía que volver a casa, No sólo se mueven ahora con maravillosa soltura y libertad,
después de dar clases, poco después de las 3:00, pero el padre de sino que también han aprendido, en sus cinco primeros años, todo
Bárbara decidió acortar su jornada de vendedor y llegó de tipo de difíciles hazañas de coordinación que la sociedad les ha
improviso a las 2:30, pensando dormir una breve siesta antes de pedido. Comen con cubiertos (a menos que prefieran no hacerlo),
que regresara el resto de la familia. En cambio, ante la puerta de su saben cuándo deben ir al retrete (aunque a menudo no lo hacen
casa fue saludado alegremente por dos orgullosas niñas de cinco cuando están absortos en un juego), y pueden hacer la gran hazaña
años. de lavarse las manos (sin embargo, rara vez tienen tiempo.)
Entre los niños de cinco años hay una vanguardia como la de Pueden sonarse la nariz y frotarse la propia espalda, vestirse (a su
estas niñas. Ya no se puede confiar en que vayan de la mano de manera, es verdad, pero allí está), y encender y apagar las luces
sus padres o en que obedezcan limitaciones establecidas que sin pensar cómo se hace. Y pueden articular frases largas. En
desafían su sensación de "apuesto a que yo puedo hacer eso pocas palabras, han sido bastante bien adoctrinados en la cultura
mejor" (otros niños llegan a este concepto de sí mismos a los seis de su sociedad, y sus cuerpos obedecen a sus deseos, no a los de
años). Están en el umbral del avance hacia la conducta de niño y sus padres. Ambos sexos son bastante independientes en la
niña independiente Y autónoma, asociada a los años intermedios de atención a su físico, a menos que tengan padres corrompidos o
la niñez, cuando la -magia de la sociedad que constituyen con sus demasiado solícitos; las niñas a menudo son un poco más dóciles
compañeros los aparta de la seguridad de la familia. Los niños de que los niños al aceptar las restricciones de la vida social.
cinco años están ya lejos de la ambivalencia a la lealtad a sus A los niños les gusta realizar y construir cosas. Son activos, a
padres que llegará algunos años después, pero ya están allí las menudo inquietos y ruidosos y -lo que tiene mayor significación-
señales que indican la dirección que seguirán. no han vivido lo suficiente para que el mundo exterior haya
afectado seriamente su visión muy personal y egocéntrica de lo
que es importante.
LAS RAICES DE LA CONFIANZA
Las sensaciones de eficiencia que tienen se basan en las sóli-
das hazañas de carácter físico, conquistadas a prueba y error,
Si consideramos el largo trecho que los niños ya han recorrido en para terminar con un sentido de dominio que pueden identificar
cinco breves años, podremos comprender el sentido arrogante de como propio.
En esta etapa, muchos padres inadvertidamente privan a
la importancia de sí mismos que tan a menudo muestran. De un
estado de total dependencia física al nacer, cuando todo sus hijos de auténticos sentimientos de eficiencia e importan-
movimiento o satisfacción de una necesidad requerían la gracia
de su madre y de sus brazos amorosos, han llegado a tener
suficiente agilidad y dominio de su cuerpo para conse-
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cía, porque sus normas inmediatas no coinciden con el crecimiento


y el aprendizaje de los niños. Las metas de los padres están CONTRADICCIONES EN EL DESARROLLO
justificablemente orientadas hacia el futuro, pero, por desdicha, las
normas adultas y sociales relacionadas con la posición social -como La presión actual por hacer que se lea y escriba en el jardín de niños
la apariencia, los modales y la conducta verbal- ofrecen a los niños es un ejemplo oportuno; está mucho más relacionada con la
poca fuerza interna conforme salen de la condición de bebés para preocupación de los padres por el ingreso en la universidad, 12 años
enfrentarse solos a las realidades de las personas y las cosas. Los después, que con la necesidad de los niños de cinco años, con su
padres no proporcionarían a sus hijos, a sabiendas, fuentes de estilo de aprender o hasta con la realidad de la entrada en la
presión no confiables con las cuales enfrentan los inevitables universidad. Esta presión es racionalizada mediante la teoría
problemas y desafíos de crecer, pero es fácil comprender por qué lo especulativa de que los actuales niños de cinco años están en
hacen.
realidad mejor desarrollados y más "avanzados" que los de una
Lo desigual de las características del desarrollo de toda la
época anterior, porque los medios de comunicación masiva y el
niñez queda fácilmente oculto en los niños de cinco años por
la recién conquistada y notable facilidad del lenguaje. Com- transporte global han ensanchado de manera considerable los
prensiblemente, los adultos suponen que el nivel de eficiencia horizontes de los niños. Pero observaciones minuciosas de
verbal que muestra el niño de cinco años es una manifestación experimentadas maestras de jardín de niños revelan que este
de su nivel de eficiencia en todas las áreas de funcionamiento: supuesto avance es del todo superficial. Por ejemplo, ¿cuán
si habla como adulto, debe pensar y sentir como adulto. Sin "avanzada" es la siguiente conversación entre niños de cinco años?
embargo, se sabe que niños de cinco años, aunque tengan buen
vocabulario, lloran a gritos, con sollozos desgarradores, cuan-
do se sienten frustrados o decepcionados; y es muy usual que, Jay (a Robert): ¿Viste El mago de Oz?
inmediatamente después de haber impresionado a un adulto Robert: Oh, sí, el hombre de hojalata cortando un árbol bajo la lluvia, y se
con su conocimiento, en una corriente de energía verbal, pue- oxidó y hubo que aceitarlo [ ... ] No veo Lucy. Ésa es película para niñas. Yo
dan soltar un bofetón o un puntapié a otro niño, en un arranque veo El avispón verde.
no verbal, y sin justificación "moral". Una y otra vez desmien- Bill: Le voy a cortar la cabeza a mi papá.
ten las expectativas paternas de conducta adulta con sus accio- Robert: Se supone que no debes cortarle la cabeza a tu papá porque "allá arriba"
nes pueriles e impulsivas. te castigarán. (Apunta a Bill con un dedo vacilante.) Bill: Entonces le cortaré la
cabeza a "allá arriba".
Los niños avanzan mediante infinitas variaciones de error
Robert: Entonces te llevará el demonio y te enfermará y te llevarán al doctor y
en temas supuestamente ya comprendidos, y cometen más
te pondrán una inyección; así, más te vale no hacerlo. Convencido, Bill apoyó la
errores por simple ignorancia de lo que se habría creído cabeza sobre el pupitre y miró, ceñudo, a Robert.
posible. La conducta contradictoria es común a los cinco años,
y seguirá exasperando a los padres durante otros muchos años.
Pero los de cinco años tienen tan notable dominio de las
palabras (en comparación con el periodo anterior que apenas
pasaron) y al mismo tiempo están tan cerca de la edad escolar ¿ESTÁN MÁS AVANZADOS LOS NIÑOS PEQUEÑOS DE HOY?
formal que son peculiarmente vulnerables a las expectativas y
demandas de los adultos, que no concuerdan con sus propias Los niños hablan con mayor libertad que antes a los adultos,
preocupaciones y necesidad de competencia, aunque éstas consecuencia de la progresiva eliminación del miedo en la moderna
estén directamente relacionadas con las de los adultos. relación entre adulto y niño. Comparten sus observaciones y
comentarios, hacen preguntas sensatas a las que se puede responder,
y podemos maravillarnos ante el desarrollo de su
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vuelto común en la época de sus hijos, vean precocidad donde en
comprensión en tan breve periodo. Muchos niños poseen una
realidad cada generación adopta el pulso de su época y el avance
impresionante acumulación de información detallada acerca de todo
del conocimiento general con una facilidad que impresiona a unos
tipo de cosas, lo que sin duda es señal de buena inteligencia, pero
padres deseosos de dejarse impresionar?
no es pareja ni constante. Al leer los relatos de los hijos de padres
educados en otros tiempos nos preguntamos por fuerza si los niños
de hoy están mucho más enterados de su época que los niños de LA NIÑEZ BAJO PRESIÓN
antaño de la suya. En todo caso, ¿cómo evaluar semejante cosa? Si
hemos de juzgar por el porcentaje de niños con problemas de Por lo que sabemos los dibujos de los niños contemporáneos no
aprendizaje, que se ha mantenido constante a lo largo de décadas, son mas complejos, su capacidad de juicio no es más aguda, su
entonces los hijos de personas no educadas, en quienes el mundo
sensación de indefensión cuando se enferman o se ven en
educativo por fin ha fijado su atención, ciertamente no han dado ese
dificultades no es menos penosa que la de antes. Los niños pe-
salto espectacular que a veces se atribuye a los hijos de la clase queños juegan al barquito sentados en el suelo cantando El sub-
media. En la misma etapa de la vida, ¿tienen los niños capacidades marino amarillo, * en lugar de Chug, chug, chug, soy un barquito;
tan heterogéneas que los medios de comunicación pueden hacer
imitan el vuelo de un jet con el mismo ademán sencillo con que
serias modificaciones en algunos y casi no influir en otros?
antes imitaban, sin duda, el vuelo de una flecha. Las niñas de cinco
Sin embargo, aun suponiendo la posibilidad de mayor conocimiento años probablemente juegan más que las de antes con bloques de
entre los niños pequeños de la era de los medios de comunicación construcción, y los niños de cinco años se avergüenzan menos de
masiva, es discutible que un aumento del conocimiento y la jugar a la casita, pero eso puede decirse, sobre todo, de los hijos de
expresión verbal repercuta en mucho sobre la capacidad de padres con ideas avanzadas. Los niños de familias convencionales
comprender a profundidad el estilo de conducta de niños de no más desempeñan los papeles sociales de su sexo con absoluta fidelidad
de cinco años de vida y crecimiento. El niño de cinco años que a las ideas de sus padres.
construye con dados un barco para llevar alimentos a Biafra, ¿qué Para que los niños se sientan competentes en lo más profundo de
pudo haber comprendido de la frase que con tanta solemnidad su interior, es esencial que sus padres consideren las fuerzas que se
repetía a sus compañeros: "Lo más importante en la vida es la vida manifiestan y las cualidades potenciales de cada etapa de desarrollo
misma"? O examinemos el inesperado intercambio de ideas entre teniendo en mente las perspectivas del pasado y del futuro.
dos niños que anunciaron en voz alta que eran dinosaurios. A gatas
Debemos ver con realismo las limitaciones impuestas por la edad y
(posición que durante siglos no ha cambiado entre los niños de
la inexperiencia, así como la promesa de una persona en pleno
cinco años), se resoplaban el uno al otro y hacían movimientos de crecimiento. Hay razones de peso para calcular esto con la mayor
arañar, hasta que uno de los niños de pronto se detuvo y miró un exactitud posible. Cuando los niños se esfuerzan prematuramente, y
tanto angustiado al otro dinosaurio. Le dijo: "bueno, mejor vuelve a por tanto en exceso, por lograr algo que poco después les llegaría
ser tú mismo, ¿eh?" O escuchemos al niño de cinco años cuya muy fácilmente, esto puede tener efectos colaterales como
madre le leyó el cuento de una batalla entre un tiranosaurio y un resultado de la presión interna, lo cual es un precio excesivo. Hace
brontosaurio. Oyó la frase: "y perdió el aliento", y se apresuró a una generación, esto fue evidente para psicólogos, pediatras y
interpretar: "Eso significa que se le fue todo el gas". padres respecto de la presión de enseñar lo antes posible el control
¿Representa un verdadero cambio para los niños la sustitución de esfínteres. Por una parte, esa enseñanza fracasaba por una
del tigre o el león por el dinosaurio? O ¿será posible que los enfermedad, una mudanza de domicilio o un nuevo hermanito,
adultos, que aprendieron a mayor edad lo que hoy se ha experiencias
* Canción de Los Beatles, de gran popularidad en los años 70. [N. del E.]
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gar de adultos que saben dominarse. O bien harán preguntas -a
todas ellas comunes en la vida de los niños. Por otra parte, la
relación padre e hijo estaba mucho más influida por la existencia veces la misma-, una y otra vez, 'en realidad no en busca de
de este eterno villano en sus vidas en común. La siguiente información sino como medio de llamar la atención a un adulto
relajación que sobrevino respecto del control de esfínteres, ca- cuya generosidad al responder a un niño probablemente sólo se
racterística de la década de 1960, habría sido incomprensible para muestre en las áreas cognitivas.
los padres de los años cuarenta. Por idéntica razón, los padres de Los niños son listos; adivinan las preocupaciones de sus padres
antes considerarían extraña la excesiva angustia por la lectura, tan y actúan en consecuencia. Una madre-educadora, cuya hija creció
común entre los padres de hoy. durante la época en- que los adultos ilustrados tenían gran interés
en dar a los niños información precisa sobre el sexo, contó la
siguiente historia en una reunión de padres sobre educación
sexual: "No recuerdo cómo te expliqué cómo nacían los niños", le
LA EFICIENCIA HUMANA EN UNA ÉPOCA DE TECNOLOGÍA
dijo a su hija, una joven adulta. "¿Tú te acuerdas?" "Desde luego
que me acuerdo", respondió la muchacha, con un toque de
Es posible que los cambios tecnológicos y sociológicos dificulten
picardía. "Yo tenía casi cinco años y estaba en cama, fingiéndome
cada vez más al hombre, como individuo, sentir que puede decidir
dormida, pero no lo estaba. Tú estabas en la cocina horneando un
el curso de su vida, y exijan un nuevo énfasis en la eficiencia. Por
pastel, y yo grité: 'Mami, ¿de dónde vienen los bebés?' Tú te
ejemplo, tal vez sea una necesidad especial que los niños de hoy
pusiste muy seria y dijiste: 'Yen, yo te lo diré'. Y me quedé
desarrollen en su fuero interno y mediante el esfuerzo físico una
despierta hasta muy tarde, y lamí toda la mezcla del molde".
firme convicción de su capacidad para enfrentarse al medio. Esa
certeza tiene sus raíces en experiencias de los primeros años de la
niñez. Al mismo tiempo, el estilo sensorial de aprendizaje, natural
en esa etapa de la vida, se presta al dominio de un medio
cambiante en formas concisas y físicas que los propios niños LA SALUD MENTAL EMPIEZA EN EL CUERPO
pueden reconocer y disfrutar. Esos sentimientos íntimos acerca de
la propia capacidad de enfrentarse a las dificultades se prolongarán No obstante la fluidez de su lenguaje, los niños de cinco años aún
en la vida adulta en forma útil probablemente mucho más que la están sujetos al estilo de conducta típico de todo el periodo de la
temprana facilidad verbal que satisface la vanidad de los adultos niñez temprana: las demandas de movimiento del cuerpo y la
pero no fortalece en los niños la sensación de control sobre el motivación de las emociones tienen mayor fuerza que la mente y
entorno, tal vez, cuando se trate de manipular a los demás. su lógica. Los niños de cinco años son capaces de razonar bien;
responden a las ideas y la razón. Pero el centro de la confianza de
un niño pequeño no está en su pensamiento, aunque le guste
sentirse listo y enterado. Está en su plexo solar, en su sentido de sí
LAS PALABRAS SON ENGAÑOSAS mismo como ser físicamente activo, que siente y es capaz de
enfrentarse a las cosas.
Los hijos de familias cultas demasiado a menudo se valen de Los niños de cinco años se vuelven hábiles en el uso de los
palabras para ocultar su ignorancia, porque han aprendido que las dedos de manos y pies, de ojos, oídos y nariz para descubrir lo
palabras gustan a sus padres, y su deseo de complacer sobrepasa que desean saber, y actúan sobre la base de sus conocimientos.
al deseo de saber. O se valdrán de palabras para ocultar sus Están en el proceso de aprender a sustituir las manos y los pies
sentimientos, pues algunos padres explicitan que los sentimientos por palabras para expresar sus necesidades. Van cobrando un
de la niñez temprana son inapropiados en un ho- dominio de sí mismos que les sirve para abrocharse botones,
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por una parte, y contener las lágrimas, por otra. Pero aún pre- la conciencia social que empezó, cerca de los dos años, con una
fieren correr, no caminar; trepar, no permanecer sentados; hacer, simple curiosidad por otros niños (y tal vez un poco de temor);
no limitarse a ver. La respuesta de la acción predomina sobre la . se convirtió en auto afirmación y en abierto egoísmo cerca de los
sedentaria, y tendrán que transcurrir muchos años antes de que se tres años; cambió hacia una comparación del propio niño con
inviertan estas tendencias. otros (para desventaja de éstos) cerca de los cuatro, y, por último,
Para que los niños pequeños experimenten la plenitud de ser llegó a una necesidad, francamente expresada, de conocer niños
que es el fundamento de la salud mental, deben experimentar sus con quienes jugar (junto con una verdadera escasez de técnicas)
cuerpos y sus sentidos corporales con habilidad, y no ser cerca de los cinco. Ésta es la etapa en que llevarse bien con otros,
desviados demasiado pronto hacia los modos adultos de sentarse en este terreno, pasa por su primera prueba auténtica. Algunos
y escuchar. También a los niños con impedimentos físicos se les niños son más sutiles que otros; tal vez aprendieron de un
debe alentar a utilizar al máximo sus limitados recursos de hermano mayor o de una vasta experiencia en una populosa casa
movilidad. El dominio del cuerpo y de sus sentidos como ins- de departamentos o en un parque de juegos. Pero la mayoría de
trumento para confrontar el medio es básico para el desarrollo del los niños de cinco años encuentran trampas y desafíos conforme
ego, y está muy interrelacionado con el aprendizaje en los luchan por alcanzar las satisfacciones inherentes al juego con sus
primeros años como para pasarlo por alto sin consecuencias. Los compañeros.
sentimientos de adecuación y control logrados sobre los propios Así como la necesidad que tiene el niño pequeño de fortalecer
músculos y dedos son reservas necesarias con las cuales los músculos, de tocar y ver por sí mismo, a menudo es
enfrentarán los obstáculos, cada vez más difíciles, que los niños interpretada erróneamente por los adultos, así también el po-
encontrarán y tratarán de superar conforme crezcan. tencial de desarrollo en la vida social de los niños de cinco años
Es perfectamente razonable que los padres busquen con acaso no reciba más que una superficial muestra de aprobación,
impaciencia los primeros indicios de un ser civilizado en sus cuando en realidad merece una atención minuciosa.
niños aún primitivos. Es comprensible que se muestren orgullo- Con una seriedad cercana al instinto de conservación, los niños
sos y complacidos ante cualquier demostración de alerta mental y de cinco años empiezan a abordar las duras realidades implícitas
gracia social. Pero, aunque éstos son aspectos sumamente en la interacción con compañeros de su misma edad, cuyos
evaluados y apreciados al ir madurando los niños, es un error sentimientos apasionados son similares y cuyas técnicas sociales
subestimar la importancia de la experiencia sensorial y el logro no son menos burdas. Si no lo hacen, es muy probable que estén
corporal, al menos hasta los siete años, si no es que después. Al en desventaja durante los próximos años intermedios de la niñez
mismo tiempo, no se deben minimizar las tareas necesarias para y en la adolescencia, cuando debe empezar a reducirse la
aprender a dominar los sentimientos, cuestión que es un desafío dependencia emocional hacia sus padres, si se quiere que avance
particularmente serio para los niños pequeños. su proceso individual hacia la independencia. Los compañeros se
apoyan unos a otros en esta tarea común que no se realiza sin su
parte de ambivalencia y de tensión. Así, la relación entre
compañeros durante los años intermedios sirve de protección c-
Los SENTIMIENTOS Y LA AMISTAD CRECEN JUNTOS ontra una ansiedad excesiva cuando cada niño rompe su cordón
umbilical y avanza en la transición, deseada pero temida, de la
Los niños de cinco años están ávidos por hacer amigos. Mantener dependencia del bebé a la final auto dependencia.
en casa a un niño de cinco años en un día lluvioso o después de De este modo, la búsqueda frenética de amigos, que empren-
una enfermedad es, en algunas familias, un desastre peor que una den los niños de cinco años, puede verse como augurio de los
gotera en el techo. A los cinco años, la necesidad de amigos comienzos de un cambio básico en la relación entre padres e
representa una cúspide del avance del desarrollo de
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hijo, giro que ocurrirá gradualmente a lo largo de muchos años, y Aquello contra lo que luchan los niños tiene tanta significación
en que el niño no sólo necesitará del apoyo de' sus aliados para ellos como el aprendizaje original de lo bueno y lo malo, de
infantiles, que comparten la misma lucha, sino también de la lo justo y lo injusto, cuya aplicación puede ser incluso la causa
comprensión de sus padres. Sin embargo pocos adultos consideran inmediata de la dificultad, conforme un niño ve la parte moral de
la experiencia entre niños con la seriedad con que ven las cada asunto a partir de sus propios ojos egocéntricos. Los niños sí
relaciones entre los niños y ellos mismos. necesitan la oportunidad de elaborar las cosas por sí mismos;
necesitan la lucha, el conflicto y las lágrimas para evaluar los
placeres que proceden de las soluciones satisfactorias. Su lucha no
APLICACIONES SOCIALES DEL BIEN Y DEL MAL es necesariamente dañina y además puede ser de gran valor, pues
a menudo es la única técnica para resolver los problemas que les
Como ejemplo de la diferencia de énfasis de los padres, veamos el afecten. Pero también podrían echar mano de la comprensión de
aprendizaje del bien y del mal logrado por el niño, entendimiento los derechos y motivaciones de los demás, así como de algunas
que brota básicamente de la relación entre adulto y niño, pero que técnicas sociales más directas los ayudarían. Aunque no necesitan
se estabiliza en la práctica con sus compañeros de generación. -ni deberían hacerlo- que los adultos estén rondando a su
Pocos niños de cinco años de un medio doméstico razonablemente alrededor, sí requieren de ayuda para comprender que lo que
bueno no están familiarizados con el concepto general de que desean y temen sus compañeros puede ser tan válido, aun cuando
existen el bien y el mal, porque los adultos están constantemente sea diferente, como sus propias sensaciones. Y, así mismo,
alertas para ahondar y definir los detalles de esta comprensión. De necesitan ayuda en el tipo de técnicas sociales que, a la postre,
manera frontal o sesgada, los padres deben aprovechar cada hacen posible que alcancen sus metas. Por desgracia, no es
oportunidad para observar y redirigir toda aberración del código axiomático que se llegue siempre a la edad adulta con plena
moral que tanto valoran, y los niños acabarán por absorber los conciencia de lo que ocurre en el proceso de compartir, el cual
valores de sus padres. Por contraste, las relaciones entre niños incluye tanto no aprovecharse de los demás como no permitir que
pueden desarrollarse, y a menudo lo hacen, sin observación ni los demás se aprovechen de ellos.
supervisión de los adultos como, en general, debe ser. La En las familias en que se hace mucho énfasis en el aprendizaje
elaboración autónoma de sus relaciones entre compañeros es un cognitivo del niño pequeño, en particular cuando éste es brillante
aspecto necesario del crecimiento de los niños, dejando aparte la y bien dotado, resulta demasiado fácil soslayar la parte del niño
incidental ventaja que esto da a las madres atareadas. Pero en la que incluye la profundización de sus sentimientos y sus
creación de amistades a menudo ocurre que los queridos hijos de capacidades para la vida social. Por muy brillante que sea un ser
familias comprensivas chocan, de frente, con los queridos hijos de humano, lo común es que la vida se viva con personas, en cama-
otras familias no menos comprensivas, y la contraposición de sus radería con los compañeros del trabajo elegido por uno mismo, en
sentidos de la justicia y sus frustraciones son señales manifiestas la intimidad del matrimonio y en las incontables interacciones por
de que se vislumbra el progreso de la amistad. En esta etapa no es las cuales sobrevive la sociedad. Un sentido de comodidad o de
fácil para los niños compartir liderazgo, materiales, ideas o compa- incomodidad en las relaciones humanas brota de las actitudes
ñeros queridos, pese a su desesperado afán de hacer amigos. Es en aprendidas a edad temprana y a partir de una experiencia
este punto donde los padres deben castigar "imparcialmente", por intensificada en los modos en que se manejan las diferencias entre
igual, o bien decidir que los resultados, que no serán permanentes, las personas. Si los padres quieren que sus hijos tengan actitudes
no valen la pena como para derrochar la energía psíquica necesaria sociales no destructivas para ellos mismos ni para otros, si los
en la resolución de querellas. padres desean tener niños que sel?an cómo actuar sanamente
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y con buen juicio en la variedad de acciones interpersonales a las mente normal. Según Lauretta Bender;1 los niños con trastornos
que todos deben enfrentarse, entonces deberán guiar a sus hijos emocionales no pueden verbalizar las proscripciones y las normas
hacia ese entendimiento dentro del crisol de sus difíciles y de los adultos sino que se dejan llevar por sus impulsos, mientras
penosos esfuerzos propios. Sermonear no resulta eficaz. En la que los niños normales que predicen ya su conducta futura
situación viva de conflicto y estrés, tanto los derechos del propio empiezan por repetirlas, sólo de dientes para afuera.
niño como los derechos de los demás se pueden reconocer y Los sentimientos son poderosas fuerzas motivadoras a los
respetar; y ofrecerse distintas soluciones. Aunque esta tarea cinco años. Deseos, temores, envidias y celos; ambición, con-
puede hacer que los padres consideren que se necesita la fianza, cariño, compasión, rivalidad y afán de poder dominar a los
sabiduría del rey Salomón para moderar la batalla (en especial niños en uno u otro momento, con irreprimida pasión. Este
cuando ambos bandos tienen razón), y aunque pocos se creen tan aspecto de la vida infantil resulta muy difícil de tratar por los
sabios como dicho rey, una discreta y franca intervención de los adultos, en especial cuando los niños hablan muy bien y hasta son
padres en los problemas que enfrentan sus hijos ayudará a los brillantes. Pero los sentimientos se hacen más profundos, y el
padres a encontrar los modos de beneficiar a los niños con lo que conocimiento de la experiencia social avanza a su propio ritmo
ellos saben, sin coartar innecesariamente su derecho a cometer lento y zigzagueante durante los primeros años, por muy notable
errores y a resolver por sí mismos sus problemas. Obviamente, que sea la brillantez o muy buena la memoria del niño de cinco
primero debe darse la oportunidad de intentar por iniciativa pro- años. Hasta en los más avanzados y bien informados es raro
pia, pero cuando el adulto intervenga podrá ser mediante una encontrar uno cuyo desarrollo emocional y social esté muy por
técnica constructiva en lugar de la técnica de "riña en ambas encima del promedio, como sus talentos intelectuales pudieran
casas" con la cual a menudo termina la pugna. indicar. Al parecer, existe poca interrelación real-de las bases
Cuando los niños reciben la ayuda de los adultos para reconocer orgánicas del intelecto y las de la emoción, o poca relación en el
lo que es justo, razonable y resoluble en relación con las ritmo al cual cada una se desarrolla.
necesidades de otros niños en una situación de juego, su nexo con Las maestras de jardín de niños conocen bien esta discrepancia.
la realidad y, por tanto, con la salud mental, se fortalece de v Lo que más les inquieta es el niño cuya brillantez intelectual va
manera importante. A los niños de cinco años se les dificulta acompañada por una extrema inmadurez emocional y social que
separar el carácter convincente de sus propios y poderosos deseos lo hace víctima de los otros niños, necesita demasiado de los
y temores, de la realidad objetiva de la situación externa. Si tienen adultos para que le ayuden a salir adelante y en general es una
miedo a que otro niño les tome un juguete, pueden actuar a la criatura muy triste. Las más de las veces los padres de ese niño
defensiva y no como respuesta a lo que el niño realmente hace. Si creen que sus dificultades se deben a que es demasiado brillante
se sienten furiosos o frustrados, con demasiada facilidad para los otros niños. Más probable es que hayan subrayado su
supondrán que la culpa es del otro niño. Si desean el juguete del precocidad y considerado poco su tierna edad, de modo que el
otro, podrán volverse sordos a sus quejas y simplemente lo niño no pudo ser ni crecer como los otros pequeños.
tomarán. La brillantez es una norma adulta de aceptación. Los niños
buscan intuitivamente a otros niños de su mismo nivel intelectual
DEL DICHO AL HECHO HAY MUCHO TRECHO porque sus interacciones pueden desarrollarse mejor, pero se ven
atraídos o repelidos más por otros factores de personalidad que
Aunque los niños pequeños verbalizan los mandatos, las prohi por el intelecto. Resulta más fácil adaptarse a alguien
biciones y la moral de los adultos, más a menudo se comportan 1 Lauretta Bender, Aggression, Hostility and Anxiety in Children, Charles
según sus sentimientos. Esta aparente dicotomía es absoluta- J. Thomas, Springfield, Illinois, 1953.

K.
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS DE CINCO AÑos 83
CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
8
2 ayuda. Esto no significa que se deba coartar su imaginación o
menos informado pero cordial, que a alguien hostil, mezquino, destruir los placeres que encuentran en actuar otros personajes.
pendenciero o impotente, aun si es muy brillante. Cuando los Antes bien, se debe ayudar a los niños a diferenciar entre la vida
niños sienten ineptitud o mal funcionamiento físico o social en interna y la realidad exterior, de modo que aunque puedan gozar
otro niño, no se dejan impresionar por esa elocuencia que en con- de ambas, tengan claro en sus mentes cuál es cuál. El niño que se
traste significa tanto para los adultos. En el peor de los casos siente bombero apagando un incendio no necesita que un adulto le
pueden volverse intolerablemente crueles o, en el mejor, indi- haga un fuego. El adulto tampoco debe comentar al niño que bien
ferentes hacia este tipo de compañero. sabe que no es ningún bombero y que deje de autoengañarse. La
fuerza del mundo interno de sentimientos del niño debe ser
reconocida y dirigida hacia una conducta social aceptable. Al
LA REALIDAD SUBJETIVA CONTRA LA OBJETIVA mismo tiempo, el mundo interno del pensamiento y la
imaginación, que fluye libremente, debe ser alentado, aun cuando
El modo en que el sentimiento determina la percepción en esta diferenciado de los deseos y los temores.
etapa de la niñez refleja una cierta confusión acerca de las A los cinco años, el estilo de funcionamiento es físico, las
realidades interna y externa, confusión que se manifiesta de varias emociones son crudas y fuertes, y la vida de la fantasía es tan real
maneras. Los sueños son sumamente vívidos para los niños de como la realidad misma. Al mismo tiempo, las psiques están
cinco años, y a menudo están seguros de que sus sueños ocurrieron extendiendo sus egos sociales e intelectuales hacia una mayor
en realidad. Al mismo tiempo, en otro nivel, a los cinco años se madurez, aunque estén haciéndolo de manera no sistemática.
goza de una libertad respecto de los límites del tiempo, la
responsabilidad, los valores adultos y la verdad que, en un sentido
positivo, les permite vuelos ilimitados en el juego imaginativo.
MENTES ACTIVAS
Pueden ser toda clase de personas en todo tipo de situaciones, con
sólo un sombrero y un bastón. En este último contexto, a la vida
interna suele llamársele la vida de fantasía del niño, e incluye no Los niños de cinco años aprenden con notable facilidad. Sus
sólo los sentimientos antes descritos sino concepciones erróneas, intereses cubren una gama asombrosamente vasta, pero rara vez
malas interpretaciones, planes, tramas y especulación muy abierta, profundizan mucho en un interés o persisten en él, sin
entre otras cosas. Mientras que los adultos, a menos que sean interrupción durante largos periodos. Casi todo sirve para su
enfermos mentales, saben perfectamente que fantasía es fantasía, y curiosidad y su interés, pero "casi todo" se refiere principalmente
también lo saben los niños un poco mayores (aunque a veces gozan a aquello que percibe por medio de sus ojos, oídos, nariz, boca y
fingiendo que lo han olvidado), en cambio el niño de cinco años dedos, o bien lo que indirectamente puede ser concebido en
tiene una cierta y honrada incertidumbre acerca de qué es qué. No términos concretos y sensoriales. Los padres pueden recordar
podría aceptar con tanta simpleza a todos los Santa Clauses en la vívidamente los rigores de ir de compras con sus hijos de cuatro
época de Navidad si no se desplazara fácilmente entre lo que quiere años, que debían tocar todas las latas y las cajas y meter la nariz
que sea cierto y lo que es cierto, aun si, en otro nivel, sabe que no en la caja registradora, tenían que probar el contenido de paquetes
debe comerse el pastel de lodo que acaba de hacer. La confusión de sellados y, en general, eran un fastidio en el mercado. La mayoría
la niñez es el resultado de inmadurez Y de inexperiencia, no de de los niños de cinco ya no hace eso: han aprendido algunos
distorsión. controles. Pero los controles actúan en situaciones prescritas por
los adultos como parte de su creciente conocimiento de lo que se
Los niños de cinco años aceptan embonar sus anhelos y sus debe o no se debe hacer. Cuando ellos mismos desean aprender
temores en el marco de lo que es la realidad, pero necesitan algo, continúan valiéndose
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS DE CINCO AÑOS 85
84 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
Pero el proceso de pensamiento sigue dependiendo mucho de
de sus sentidos para examinar e investigar. Recogen insectos y
la base sensorial en la niñez temprana, como lo revelan dos niñas:
los contemplan con atención, quiebran hojas secas y golpean
bloques de construcción o piedras entre sí para oír el sonido,
huelen frascos vacíos de perfume y lamen sensualmente sus Karen está moldeando cuidadosamente un trozo de lodo, haciendo un
helados. Sus sentidos todo el tiempo son como antenas, dispues- pastel plano, mientras Donny, sentada, apoyando la cabeza en una
tas a recoger las mil impresiones que sus mentes luego selec- mano, la observa. Con gran cuidado utiliza un abatelenguas para cortar
cionan y clasifican. las cuatro curvas de su pieza circular, convirtiendo al original pastel en
La clasificación obedece a dos pautas principales. Por una un cuadrado. Donny le pregunta con gran seriedad: "Karen, ¿cómo
parte, los niños empiezan pronto a generalizar, a partir de sus re- pudiste convertir ese pastel en un cuadrado?" A lo cual replica Karen,
petidas experiencias con objetos, hechos y personas similares: los con la seguridad que da la experiencia: "Tomas el cuchillo y le cortas
tenedores son para comer, los perros ladran, si se presiona un alrededor".
lápiz se dejan marcas en el papel, las abuelitas dan todo lo que se
les pide. Puede decirse que las generalizaciones se basan en su y el proceso mental aún sigue aferrado a lo literal, como lo muestra el
propia actividad concreta y sensorial. Los adultos ponen el siguiente episodio. Un niño alemán, Axel, estuvo durante un mes en una
elemento importante de las palabras, que aumentan la clase de jardín de niños. Los niños aprendieron un poco de alemán y Axel
comprensión de los niños al definir objetivamente sus gene- aprendió mucho inglés. Pocas semanas después de irse, llegó una niña
ralizaciones. Conforme siguen añadiéndose detalles fácticos, las negra a la clase, donde ya había otra niña, morena. Todos rodearon a la
generalizaciones se profundizan y cambian hacia una clasificación recién llegada, midiéndola de pies a cabeza. Por último, un niño pre guntó:
más sutil. Habiendo captado el concepto de "automóvil", a fuerza "¿Sabes hablar inglés?" Sarah habló, asegurando a todos que sí sabía.
de tanto verlo, sentarse en él, viajar en él y tocarlo, detalles como Entonces otro niño comentó: "Oh, entonces no eres distinta".
Ford 1963, Thunderbird, llantas de cara blanca o volante se
incorporan fácilmente al concepto inicial de automóvil.
Algo diferente ocurre con los conceptos más abstractos. Aunque
también éstos nacen de una experiencia sensorial y concreta en la
niñez temprana, no se desarrollan como simples generalizaciones
LA DRAMATIZACIÓN APOYA EL ENTENDIMIENTO
de objetos, hechos y personas que tienen una similitud literal. En
cambio, los niños llegan a percibir las características no obvias El mundo natural es peculiarmente emocionante para los niños de
que los objetos pueden compartir, abstrayendo el concepto de cinco años. Todo lo que se mueve les llama la atención, las más
"blandura" de un cojín, un conejo, un gato de juguete y el pecho de las veces si es a sus pies o no muy por encima del nivel del
de una madre, todos los cuales han tocado. Aprenden lo que es ojo. Cucarachas, hormigas, gatitos, moscas, arañas y gusanos
"arriba" por el hecho de subir a los estantes superiores de un inevitablemente despiertan su deseo de explorar y experimentar.
librero, de haberse dado un cabezazo por debajo de una mesa, de Nuestra civilización industrial les interesa cada vez que aprecian
estirar el cuello y levantar la cabeza, experiencias físicas todas alguno de los procesos por los cuales suceden las cosas:
ellas; aprenden lo que es "ruidoso" y lo que es "tranquilo" a partir revolvedora de cemento, aviones volando y aterrizando, control y
de oír; lo que es rosado y lo que es amarillo por ver; lo amargo y maniobras de tráfico, bandas sinfín corriendo constantemente,
lo dulce por gustar. También en este caso unas palabras botes que atracan o que parten, las entregas de paquetes por
apropiadas de los adultos ayudarán al desarrollo del significado. camiones. Las personas les interesan principalmente por sus
El lenguaje y el pensamiento van unidos. papeles activos. La clave de lo que les ofrece posibilidades de
aprendizaje se encuentra en el estilo mismo
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS DE CINCO AÑOS 87
86 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS

por el cual aprenden. Los niños de cinco años son grandes te del desarrollo del pensamiento y el aprendizaje en los niños, y su
imitadores y aprovechan en sus juegos toda la información que han obra está siendo difundida por el ancho mundo, como lineamientos para
recibido del mundo. Organizan supuestas situaciones dentro de las la educación de los niños.* Constantemente se cita a Piaget para apoyar
cuales desempeñan roles, fundamentando. así lo que habían o para oponerse a la temprana enseñanza de símbolos y el aprendizaje
comprendido. Por tanto, la actividad que imitan debe tener abstracto. Sin embargo, los descubrimientos de Piaget tienen una
relaciones bastante obvias y claras, y el significado de la actividad especie de calidad neutral, porque no se propuso demostrar nada, sólo
debe verse en términos físicos. Pueden imitar a un piloto ante sus descubrir cómo aprenden los niños. Inició y continuó sus estudios
controles, pero no 'pueden reproducir la maquinaria que hay tras sus interrogando, observando y ofreciendo tareas a los niños, desde
botones; pueden imitar una serpiente que se desliza zigzagueando sencillas hasta complejas, y que incluían conceptos de todas clases. Los
entre el pasto pero no pueden hacer nada con un proceso oculto que interrogatorios y las tareas fueron agrupados en torno de diferentes
empieza al apretar un botón; pueden saltar como una rana o recoger áreas de comprensión intelectual, como lenguaje, conceptos
latas como un recogedor de basura, pero no entienden la labor de un matemáticos y moral.
contador, un abogado, un corredor de bolsa, un editor o un juez. No El minucioso estudio de los niños hecho por Piaget arrojó, a los
pueden imitar lo que no captan como una especie de todo; y sin estudiosos en la materia, indicios de ciertas universalidades en el
embargo su manera de aprender depende del proceso imitador a tra- pensamiento y el aprendizaje de los niños. El primero de éstos es la
vés del cual enfocan lo que están aprendiendo. existencia de una secuencia de desarrollo en cada área importante de la
Sus preguntas generalmente se refieren a los aspectos más comprensión, secuencia por la cual pasan todos los niños. Lo interesante
literales y obvios de lo que ven, y no a sutilezas, aun cuando sí
de este descubrimiento, para la educación, es que ciertos tipos de
pregunten por el nacimiento y la muerte. Muchos adultos suelen
conceptos no pueden ser comprendidos por los niños antes de haber
abrumar a los niños con explicaciones que ellos en realidad no
alcanzado cierto grado de madurez, por mucho que nos esforcemos en
pueden comprender aunque repitan a menudo la explicación, si se
enseñárselos: Por otra parte, el momento exacto en que empiezan y
les pide. No obstante las evidentes limitaciones de la orientación y
. terminan las etapas o secuencias varía en cada niño. Se cree que el tipo
el estilo sensorios, la cantidad de información que los niños son
capaces de absorber es verdaderamente impresionante. Cuando la y la cantidad de experiencia que tiene un niño tiene efectos sobre su L
,

difusión de las preocupaciones de los niños en realidad sirve como maduración y explica hasta cierto punto el surgimiento temprano o
base de respuestas a sus preguntas, y si se les ofrecen oportunidades tardío de una etapa determinada. Sin embargo, hay límites: ningún niño
de comprobarlo con sus sentidos, es increíble lo mucho que pueden de cinco años es capaz de pensar en términos generales como uno de
absorber. Sin embargo, no está en la cantidad sino en el tipo de diez años, aunque haya demostrado una aptitud específica en cierta área,
aprendizaje donde el estilo peculiar de los niños muestra diferencias por ejemplo las matemáticas. Por consiguiente, las experiencias apro-
con el de los adultos. piadas parecen ayudar a los niños a alcanzar la siguiente etapa de
comprensión más temprano que si sencillamente hubiesen "madurado".
¿CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS? Pero esto es casi imposible de precisar. En realidad, nadie simplemente
"madura", y ningún niño simplemente crece. Cada niño interactúa con
Entre los muchos personajes importantes del siglo xx que han personas y con su medio, para bien o para mal, y el crecimiento
estudiado a los niños para comprenderlos mejor, el psicólogo suizo atribuido a la maduración
Piaget se ha confirmado como el de mayor importancia. Dedicó
toda su vida a la investigación concentrada y persisten-

* Este libro fue escrito originalmente en 1972, ocho años antes de la muerte de lean
Piaget. [N. del E,]
88 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
siempre es una combinación de genes y de oportunidades. Hasta
en un fenómeno de maduración tan claro como el caminar, la
nutrición deficiente o el temor inculcado pueden inhibir el des-
IV. EL JARDÍN DE NIÑOS: LOS FUNDAMENTOS DE
envolvimiento de la maduración.
UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA

DE LOS CINCO A LOS SIETE AÑOS:


EN UNA ÉPOCA, el jardín de niños era la entrada mágica a la
UN PERIODO CRÍTICO DEL CRECIMIENTO
"gran escuela", la benigna introducción antes de que empezara la
labor en forma. En el jardín de niños se podía jugar con bloques de
Para las escuelas es importante el hallazgo de Piaget de que entre
construcción, dibujar, cantar y bailar: un verdadero jardín de
los niños de cinco a siete años ocurre un desarrollo secuencial en
niños. En Estados Unidos de América no es así para la clase media
la dirección del pensamiento abstracto dentro de una gama normal,
desde la segunda Guerra Mundial. La tendencia por la enseñanza 01.1 •••• "
es decir, algunos niños empiezan a tratar con abstracciones a los '.
en las guarderías ha intervenido, y cuando los niños entran en el
cinco años, otros a los seis y la mayoría a los siete. Aunque una
jardín de niños después de uno o dos años de juegos, bloques de
gama normal es típica de todas las fases de desarrollo, el prestigio
construcción, dibujos, canciones y danza, los padres suelen
asociado al éxito en la escuela ciega a muchos
preguntarse: "¿No es el jardín de niños más de lo mismo? ¿No se
padres ante este hecho.
aburrirán? ¿No se les debe pasar a la enseñanza real: lectura,
De este modo, la madre que se jacta de que a su bebé le salió
escritura y aritmética?"
"temprano" un diente (tal vez a los cuatro meses) recibe por
respuesta una sonrisa, pero no mucho más, y la madre que En apariencia, diríase que sí. Más dados, dibujos y canciones
alegremente anuncia que el diente salió "tarde" (tal vez a los once no parecen un gran progreso en dirección de los logros escolares.
meses) recibe una amplia sonrisa de apreciación. Pero ninguna de Pero si examinamos más de cerca descubriremos una falacia.
las dos cosas es considerada digna de un premio. Ambas son Las normas por las cuales se evalúan negativamente el pro-
normales. Los procesos de pensamiento, según Piaget, caen en un grama y los materiales del jardín de niños proceden de las únicas
rango similar de gamas de edad, algunos de ellos por diferencias experiencias escolares que recuerdan los adultos, o sea, aprender
genéticas como ritmo de crecimiento; otros debido a la oportunidad hechos prescritos en secuencia, y un aprendizaje dependiente de la
de desarrollar las capacidades innatas que tiene cada persona. Sin capacidad de leer. En esta experiencia está implícita la suposición
embargo, cuando los descubrimientos de Piaget acerca de los de que los niños aprenden poco de valor antes de poder leer y, por
procesos mentales llegaron a ser ampliamente conocidos por los ello, cuanto antes aprendan a leer mejor será para su avance
psicólogos, éstos encontraron dos respuestas comunes. Algunos intelectual. De hecho, los niños aprenden mucho antes de saber
vieron las pruebas y preguntaron, pensativos: "¿Cuáles son las leer, y gran parte de eso es información buena y sólida. El hecho
experiencias que ayudan a la maduración?" Pero otros vieron la de que aprenden viendo, oyendo, tocando, gustando y oliendo no
pruebas y preguntaron, impacientes: "¿No se puede apresurar la hace menos precisa la información o menos válido el estilo de
maduración?" En estas dos preguntas sutilmente distintas se aprendizaje.
encuentran un sistema de valores y una tendencia hacia los logros Los diferentes modos de aprender pueden favorecer el desa-
tangibles. rrollo intelectual, y quien se haya tomado el trabajo de estudiar a
Con base en este contexto debemos contemplar ahora el jardín niños pequeños habrá visto que el aprendizaje intelectual más
de niños, la experiencia escolar del niño de cinco años. importante en esa etapa ocurre en la acción y por medio de los
sentidos. En cambio, en la edad adulta el avance intelectual es
89
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA 91
90 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS

más probable que ocurra por medio de la palabra escrita. En los siguen siendo capaces de comprender los cuatro procesos ma-
últimos años de la niñez los dos estilos se traslapan, pero los niños temáticos, siempre que se aborden en forma concreta. Pueden
hacen la transición de un estilo de aprendizaje más concreto a uno dividir una barra de caramelo, multiplicar el número de lápices
más abstracto en su propio momento y a su ritmo propio y que necesitarán tres niños si cada cual emplea uno, restar cierto
número de partes del lado de un conjunto y calcular grandes
distinto. Para comprender cómo el programa de juegos del jardín
de niños y sus materiales -como dados, pinturas y gises- ayudan a números de artículos para llegar a un total. Pero pueden no ser
capaces de hacer ninguna de estas cosas por escrito durante casi
los niños a utilizar el conocimiento logrado por sus sentidos,
debemos darle un nuevo sentido a la palabra aprendizaje. todo el primer año o bien entrado el segundo. Siempre fue y sigue
siendo difícil para ellos resolver la representación simbólica de
Según la experiencia de la mayoría de los adultos educados en
escuelas normales, antes de leer palabras difíciles hay que leer estos procesos, y por lo general luchan con esa representación
simbólica, aún hoy, hasta bien entrado el tercer año.
palabras fáciles, se aprende a sumar antes de aprender álgebra, y,
obviamente, el francés de primer grado debe preceder al francés Éste es el conocimiento del estilo de aprendizaje de los niños que
de segundo grado. El orden de dificultad dentro del contenido Piaget descubrió y que causó tan grande giro en la educación
mismo determina, por lógica, su secuencia y su colocación por matemática. Tradicionalmente sólo se aislaba una parte limitada
del contenido, para enseñarla como suma en el primer año y
grados. Pero, al hacerse más profunda nuestra comprensión del
proceso de aprendizaje, también se ha modificado el concepto de como resta en el segundo. Casi de inmediato, y muy pronto, las
operaciones matemáticas se convertían en una manipulación
dificultad en una materia dada, para incluir su dificultad
psicológica, y este cambio afecta tanto el contenido como la simbólica, es decir, 1 + 1 = 2, o 2 - 1 = 1. La comprensión vertical
de un aspecto de este tema en su representación simbólica fue
secuencia.
reemplazada, en las nuevas matemáticas, por una vasta
Un ejemplo excelente del cambio de un enfoque lógico a uno
psicológico en el aprendizaje existe en el actual enfoque de la experiencia horizontal en que los diversos conceptos interre-
lacionados se aprendían simultáneamente por medio de una
enseñanza de las matemáticas. Durante generaciones, los niños
manipulación física de materiales concretos. El manejo de
aprendieron a sumar en primer año, a restar en segundo, a
multiplicar en tercero y a dividir en cuarto, orden de dificultad que materiales prosigue durante un largo periodo antes de emplear los
por entonces parecía lógico. Pero los actuales alumnos de primer símbolos de las transacciones. Debe quedar claro que ni el
contenido de las matemáticas ni la naturaleza de la capacidad de
año suman, restan, multiplican y dividen en el mismo año, y
los niños han cambiado radicalmente. Lo obvio es que hoy sabe-
siguen haciéndolo así varios años después. Esto no es así porque
nuestros alumnos de primero sean más listos, o porque el mos mejor cómo allegar a los niños con el contenido, talento en
programa sea más serio que en el pasado; es porque los antiguos que las escuelas no han tenido tanto éxito en los niveles más
educadores no estaban familiarizados con las características del antiguos como empiezan a tenerlo en los más nuevos.
aprendizaje de los niños y, al mismo tiempo, estaban
comprometidos con las pautas lógicas de materias en secuencia
Los DIVERSOS REQUERIMIENTOS DE LECTURA Y MATEMÁTICAS
que habían llegado hasta nosotros desde la Edad Media. Como
nunca se le ocurrió a nadie poner en entredicho el programa
Como los principios matemáticos pueden extraerse muy bien de
escolar, las explicaciones de las resistencias de los niños eran muy
materiales concretos y manejables -bloques de construcción para
sencillas: los niños buenos repetían lo que se les decía; los niños
el piso y para las mesas, escalas y pesos, recipientes, etc.- el
que no aprendían eran, sin duda, malos o estúpidos.
aprendizaje de las matemáticas es muy apropiado para el jardín
Sin embargo, casi todos los niños de primer grado eran y de niños, lo cual, en cambio, no puede decirse de la
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA 93
92 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
ciones de niños que no sabían lo que estaban haciendo ni por
lectura. La lectura difiere de las matemáticas en aspectos
qué. Éste es el trasfondo que explica por qué una gran parte de la
significativamente relacionados con el estilo natural de apren-
población adulta se ha resistido a las matemáticas en su ulterior
dizaje de los niños. Esta diferencia quedará un tanto aclarada en aprendizaje y se estremece al pensar en ellas.
los ejemplos siguientes. Existe otra discordancia en cuanto a cómo pueden emplearse las
Imaginemos a un niño de cinco, seis o siete años ante los mecánicas de las matemáticas y de la lectura. Los aspectos de
platillos de una balanza, tratando de sopesar una libra de palillos habilidad de las matemáticas pueden asignarse a las máquinas, por
de dientes, en un platillo, con una libra de clavos, en el otro. ejemplo a las sumadoras y a las computadoras, siempre que sea
Gracias a estos esfuerzos de carácter físico, llegará a reconocer claro el entendimiento conceptual de la persona que manipula la
que no necesariamente hay una relación entre volumen y peso. máquina; pero a las habilidades de la lectura sólo la persona puede
Éste es un buen pensamiento matemático, el cual más adelante darles vida. Sólo cuando la mente de una persona comprende
sirve de base para una representación simbólica de problemas. cómo y por qué pueden aplicarse esas habilidades es que cobran
Presentado como experiencia personal, tiene mucho más signi- valor para ella. En última instancia le permitirán abstraer de la
ficado para un niño que si lo hubiese aprendido de memoria. letra de molde una gran variedad de contenidos, pero el contenido
Pero la lectura es un sistema de símbolos, para empezar, que se será comprendido y utilizado subjetivamente, en función de lo que
debe aprender antes de abstraer su significado. Y los símbolos no le aporte el propio lector. Constituyen el apoyo indispensable para
tienen ninguna relación con nada concreto y real como en las mejorar la habilidad en matemáticas la experiencia total de vida
matemáticas. Antes de que un niño pueda aprender a del niño y en especial su empleo del lenguaje oral; sin ellos, será
. utilizar los símbolos de la lectura, deberá captar la existencia de inútil la mecánica de su habilidad. Por ello, el aprendizaje de las
los sistemas de símbolos como tales y encontrar un carácter de matemáticas puede proceder de manera tanto concreta como
realidad en una abstracción. Sin embargo, para "ver" el significado simbólica, flexibilidad muy apropiada para los cambiantes estilos
de la lectura un niño casi no puede hacer nada por sí solo. de aprendizaje de los niños-conforme crecen. Pero en ningún
Únicamente si escucha -y cuando escucha- los incontables cuentos momento el proceso de lectura tiene esa relación con algo
leídos para él, si ve los incontables símbolos interpretados para él concreto.
y los innumerables signos que se explican para él empieza a La lectura es un sistema de símbolos para otro sistema de
aclarársele el significado esencial de los símbolos en letras de símbolos, es decir, la letra de imprenta para el lenguaje oral.
molde. Partiendo de una conciencia de este tipo de realidad, Aunque el lenguaje oral se basa inicialmente en una experiencia
totalmente alejada del entendimiento más literal y concreto de la concreta (por ejemplo, la palabra "madre" representa a un ser
realidad -más característico de esta etapa-, el niño debe pasar a
vivo), también puede alejarse mucho de ella, como en la palabra
enfrentarse a los detalles del proceso de lectura que sigue siendo
"maternidad". Por tanto, en las etapas de cinco a siete años la
abstracto en concepto, como las vocales silenciosas o la separación
capacidad de lectura es totalmente distinta de la capacidad para
en sílabas. Es cierto que se puede ayudar a los niños a memorizar
las matemáticas.
las letras del alfabeto mediante enfoques concretos, como letras de
papel o el dibujo de éstas. Pero reconocer los instrumentos básicos
no es lo mismo que aprender los principios que esa capacidad
EL APRENDIZAJE ABSTRACTO DURANTE LA ETAPA PIAGETlANA DE
respalda. El hecho es que cuando a los niños se les enseñaba
aritmética mediante el manejo de instrumentos -números y signos-, LAS OPERACIONES CONCRETAS
de memoria, sin ninguna conceptualización de las relaciones Hasta cerca de los siete años, los niños se encuentran en una eta-
matemáticas, la "respuesta correcta" fue una pesadilla angustiosa pa de la vida en que la realidad tiene un significado personal. Es
para genera- lo que ellos pueden ver, tocar, oler, oír y gustar. El contenido de
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA 95
94 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS

las matemáticas, aunque de carácter conceptual, procede del des- puede crecer en forma más profunda y general, en fuerza inte-
cubrimiento de leyes universales que son claras en acción. Los lectual, sin la capacidad de leer. Para una mente curiosa, la capa-
niños de cinco a siete años pueden pensar en su propio estilo y sin cidad de leer es una puerta abierta; para una mente cerrada es como
embargo comprender las relaciones y los principios contenidos en un letrero que enseña los nombres de calles y avenidas, y no mucho
las matemáticas. Pero los principios de la lectura no están incluidos más. La lectura es una capacidad que permite descifrar un sistema
en estos procedimientos. Tratados como un tema que se debe de símbolos. Después de esto toca comprender el mensaje. Es
aprender, su contenido consiste en los diversos pasos de un posible descifrar y no recibir el mensaje; descifrar y esforzar la
proceso; los niños no pueden utilizar la lectura para pensar con ella mente como consecuencia del mensaje, o bien descifrar y sentirse
hasta que hayan dominado un sistema de símbolos abstractos, absolutamente aburrido por el mensaje. La facilidad para descifrar
exactamente lo inverso de lo que ocurre en matemáticas. Hasta no es intelectual en sí misma, aunque sí se necesita cierto nivel de
ahora la investigación en el campo de la lectura no se ha madurez intelectual para comprender las posibilidades del proceso
preocupado seriamente por estos aspectos psicológicos de aprender de descifrar. Como en todas las fases del aprendizaje, al leer el
a leer, como lo ha hecho con poner a prueba y discutir varios captar la idea de la acción debe preceder a la acción misma. Pero
enfoques sobre cómo se debe enseñar la lectura. Sin un completo aún hay un largo camino entre la captación conceptual de la lectura
entendimiento de lo que exige de un niño el aprender a leer, es como proceso y la acción de leer, porque no todas las partes de un
imposible tomar decisiones sensatas acerca de métodos y, con niño pueden estar listas al mismo tiempo para este avance, y la
seguridad, también sobre el tiempo necesario. Por consiguiente, el lectura exige más que un entendimiento de su función.
lugar en que se debe colocar la lectura en el programa escolar para
niños de cinco a siete años, que se ha convertido en un tema
polémico en esta edad de presión por obtener logros, debe
evaluarse cuidadosamente en función de lo apropiado que sea, Lo QUE HACE LA DISPOSICIÓN HACIA LA LECTURA
dado el desarrollo general de los niños en esta etapa y las Las diferencias de disposición hacia la lectura son bastante claras
variaciones de su capacidad individual. para los maestros de jardín de niños, cuya evaluación de la aptitud
Una primera y seria pregunta que debe plantearse es si la capa- individual puede compararse muy favorablemente con las pruebas
cidad de lectura es equiparable en realidad con el desarrollo inte- formales de disposición a la lectura. Pero el ajuste de tiempos es
lectual, pues se la ha propuesto para niños de cinco años, al pare- tal que padres y educadores no familiarizados con la etapa de
cer para reforzar al jardín de niños, intelectualmente yermo. En crecimiento relativa a los primeros años escolares encuentran en
realidad, la lectura es una clave para abrir los tesoros intelectuales las diferencias de disposición una causa de angustia o un orgullo
del pasado y del presente, pero una mirada al gran número de infundados. Aunque la mayoría de los padres llega a conocer las
personas que ha logrado las capacidades mecánicas de la lectura variaciones de diferencias físicas entre los niños, dentro de lo
solamente para limitarse después a leer los pies de imagen en los normal, los mismos padres rara vez saben cuáles son los límites de
periódicos deberá bastar para convencernos de que la capacidad y lo normal en relación con la disposición para toda una variedad de
la intelectualidad necesarias para leer no por fuerza van de la experiencias intelectuales, porque las escuelas han mostrado poco
mano. interés por esta información.
El desarrollo intelectual se refiere a una veintena de procesos Esta falta de conocimiento va aunada con la rigidez de las
mentales, y casi nada a la habilidad técnica necesaria para desci- expectativas sociales, también aprendida en las escuelas, de que un
frar. Se refiere a la conceptualización, a relacionar hechos con nivel específico de logros debe alcanzarse en una fecha específica,
conceptos, a la capacidad de comparar, analizar y sintetizar. Se pese al hecho de que los plazos puestos por las escuelas nunca han
refiere a la recabación de datos, la experimentación, la hipótesis y funcionado por igual para todos los niños. El concep-
la conjetura. Lo intelectual es parte de la mente, y la mente
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA 97
L. CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
96
servaron a un grupo de niños de clase media, desde el jardín de
to de que leer antes de una fecha prescrita es deseablemente pre-
niños hasta el quinto año. En el quinto año compararon a niños
coz, y de que aprender a leer después de tal fecha significa un
que tenían calificaciones similares de CI pero cuyos niveles de
aprendizaje lento y vergonzoso es algo que debe ceder ante el
lectura eran totalmente distintos. En un esfuerzo por descubrir la
reconocimiento de la gama normal de crecimiento que existe en
acción de un factor ajeno al CI, los investigadores reexaminaron
esta área, como en otras. Así como los padres amorosamente
las pruebas de Rorschach que habían aplicado a los pequeños de
buscan unos zapatos cómodos para sus hijos (y dentro de un
grupo de edad hay distintas medidas), así también deben tener en jardín de niños. Descubrieron que los niños más lentos para leer,
cuenta, con no menor cuidado, las diferencias de ritmo y tiempo pese a CI comparables, habían mostrado en la prueba de
con que los niños normales llegan a los niveles adecuados para el Rorschach una tendencia que explicaba la dificultad.
logro académico. A menos que ocurra esto, seguiremos Un aspecto de las respuestas al Rorschach revela hasta qué
inculcando en nuestros hijos la angustia por los logros y el temor punto un niño diferencia las partes de un todo del propio todo, o
al fracaso que son tan característicos de muchos niños, incluidos tiende a ver el todo en forma indiferenciada. Es decir, o bien
aquellos que objetivamente se desempeñan bien en la percibe las patas de un perrito al mismo tiempo que ve al propio
perrito, o no distingue las patas en su percepción de todo el
escuela.
La idea de que una calificación del cociente de inteligencia perrito. Los niños que no lograron tanto progreso al leer en quinto
(CI) es indicación suficiente de la capacidad para aprender a leer año eran niños cuyas pruebas de Rorschach en el jardín de niños
resulta errónea por completo, como lo indican la investigación habían demostrado que eran menos capaces de percibir
reciente y la experiencia clínica. Algunos de los factores que diferencias, obviamente un elemento poderoso al aprender a leer.
intervienen pueden resultar una sorpresa para los padres y para los La investigación que indica que la maduración física es un factor
maestros. Varios estudios muestran con claridad la relación entre para leer puede explicar otras investigaciones, las cuales
inmadurez física y lectura. Con poco que lo pensemos, veremos muestran que niños de mismo CI que ingresaron en la escuela
que el desarrollo neurológico general que afecta varios tipos de cuando sobrepasaban los seis años generalmente se des-
coordinación interviene en el proceso de lectura. Por ejemplo, la empeñaban mejor que quienes habían entrado en primer grado a
capacidad de leer de izquierda a derecha (o bien de derecha a los seis años o antes. La gran pregunta que los padres deben
izquierda, o de arriba abajo) depende del sentido de la dirección plantearse es si los efectos secundarios de la continua lucha por
que tenga el niño. Esto, a su vez, sólo surge cuando él tiene un lograr algo, por encima de la capacidad del momento, y el
sentido interno de su centro de gravedad y del equilibrio de su inevitable temor al fracaso o la preocupación por desagradar a los
cuerpo, con el cual puede relacionarse la lateralidad. Este tipo de adultos significan un precio digno de pagarse por los aparentes
maduración, que debe llegar a un nivel satisfactorio antes de que éxitos de una lectura temprana.
un niño pueda aprender a leer, ocurre discretamente, sin que nadie He aquí dos observaciones acerca de un niño, alumno en un
lo note, a veces entre las edades de cuatro y ocho años (una gama jardín de niños en que se enseñaba a leer, hechas por un profesor-
normal). Sin embargo, se supone que todos los niños se desarrollan estudiante asignado durante un año a la clase de ese pequeño.
neurológicamente al mismo ritmo y se espera que empiecen a leer Robin asistió a una escuela privada cuando se enseñaba la
exactamente al mismo tiempo, pese al hecho de que las escuelas lectura por vía del ITAI para facilitar el proceso. Por sí solo 10-
no tienen procedimientos para diagnosticar la disposición del
desarrollo neurológico.

En uno de los estudios que refutan la premisa de que el CI es 1 Las veintiséis letras del alfabeto [se refiere al alfabeto inglés; el castellano
un factor único de disposición para leer, los investigadores ob- tiene veintinueve letras] tienen más de veintiséis sonidos (por ejemplo, la g tiene
dos sonidos, como en Jorge y como en gas, o es silenciosa como en
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA 99
98 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
me dice, preocupado, que sus padres pueden irse a pasar fuera un fin
gró la transición al alfabeto regular. Tenía cinco años y nueve de semana con sus hermanos, quienes lo molestan.
meses de edad cuando se registró el caso. En el periodo de observación, tres veces se preocupó por si algo
estaba bien o no: una vez preguntó a un compañero si su pintura
Robin estaba bien, y al maestro si él servía para algo en el juego, y otra vez
El funcionamiento académico más si estaba bien escrito su nombre.
Con frecuencia la expresión de Robin es seria e intensa, como se
Robin es muy capaz. Está interesado en el trabajo académico y parece vio cuando hizo el abanico; frunció el ceño cuando leyó las letras en
seguir este interés por su cuenta, como se vio cuando hizo un abanico
el juguete; fue intensa, hasta sacar la lengua por una comisura, al
para demostrar el movimiento del aire, cuando leyó la escritura de
escribir en el pizarrón y al escribir acerca de sus juegos.
letras en un juguete, cuando descubrió un error en el título de un libro,
En esos momentos Robin se nota aprensivo, agitado, preocupado,
cuando escribió "fascinado" en el ITA en el pizarrón durante la hora de
ansioso y ceñudo, con lágrimas en los ojos, voz triste, nervioso,
juegos, cuando escribió más frases en un papel y cuando, según su
madre, cambió por sí solo el orden del alfabeto regular. Lee muy bien desorientado, con voz temblorosa, rostro desolado y voz plañidera.
y está avanzado en la lectura en clase. Se preocupa muy a menudo.
Robin parece rápido y preciso en el trabajo académico. Hizo con Quienes piden un aprendizaje temprano, ¿habrán considerado
prontitud el abanico y lo explicó con toda objetividad. Con rapidez y
este tipo de costo?
precisión respondió a las preguntas sobre números, después de hacerle
al maestro una pregunta cuando se quedó" desconcertado" . Dos de
sus tareas fueron consideradas precisas, y lee libros a las maestras con LA DISPOSICIÓN HACIA LA LECTURA COMBINA
rapidez y perfección. Escribe continuamente acerca de su juegos, y es MUCHAS FACETAS DEL CRECIMIENTO
preciso y original.
No es casual la gran correlación entre la evaluación de los maestros
Preocupaciones de jardín de niños con respecto a la disposición de los niños a la
lectura y los resultados de las pruebas de esta aptitud. Los maestros
A menudo Robin parece preocupado y angustiado por las reacciones consideran toda una variedad de factores que para ellos son obvios
de sus compañeros y de los adultos ante un error que pudiera haber por su íntimo conocimiento de los niños. Están conscientes del
cometido. Varias veces se mostró temeroso de que la maestra se
grado de interés y curiosidad de un niño por sus preguntas e
enfureciera por la basura que había dejado con una galleta y dos veces
con sus crayones. En otra ocasión, Robin temió que la señorita B. y su
inclinaciones; por lo general no necesitan calificaciones de el para
madre se enojaran porque había recibido unas tarjetas de Batman de saber quién es y quién no es brillante. Pero también están
un compañero. A Robin le preocupa que Guillermito lo critique, por familiarizados con aspectos de la conducta del niño -y los toman en
meterse a empujones en la fila, igual que la señorita B. por no serio- tales como su paciencia consigo mismo cuando comete
abotonarse el saco, y también cuando su padre le sugiere que se ponga errores, sus normas personales, que le impiden seguir insistiendo o,
unas polainas que él había olvidado. por el contrario, lo hacen esforzarse más que nunca; su periodo de
Varias veces Robin se mostró ansioso cuando algo quedó fuera de atención en actividades físicas y no físicas; su capacidad de seguir
su alcance o de su campo visual, como una pintura de ayer que no instrucciones; su capacidad de narrar un cuento de manera
pudo encontrar; cuando su padre se tardó en llegar; cuando la señorita coherente y con secuencia; la facilidad con que se deja distraer por
W. y Guillermito tenían un secreto que él no había oído, y cuando un sus amigos o puede ignorarlos cuando está concentrado; su
amigo suyo no había llegado aún a la escuela. También capacidad de empezar y terminar independientemente un trabajo, o
thought. El ITA añadió nuevos símbolos a los sonidos extra, haciendo que la
su necesidad de constante apoyo y aprobación antes de que pueda
relación entre símbolo y sonido fuera confiablemente fonética y, por tanto, más com-
fácil de aprender.
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA 101
M.
100 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
una concepción popular acerca del tipo de desarrollo que se da en
pletar tareas impuestas por sí mismo o por los adultos; su obe- la niñez alrededor de los siete años. Dicha concepción es apoyada
diencia o su resistencia a la autoridad, y la fuerza de sus actitudes por los estudios de Piaget que revelaron que la mayoría de los
de "puedo hacerlo por mí mismo"; su interés en los libros y su niños experimentaba un salto de sus capacidades intelectuales
capacidad de seguir los cuentos que otros le leen; sus relaciones entre los cinco y los siete años. Este salto incluye un giro: de
con niños, de las cuales la lectura puede ser un escape y no un depender por completo de un fundamento concreto de símbolos, el
ingreso en una experiencia adicional; el nivel de su vocabulario y niño pasa a la capacidad de enfrentarse a abstracciones sin tal
su conocimiento general, y su propia motivación para leer. apoyo concreto. Es decir, a la capacidad de enfrentarse a símbolos
No es un hecho muy difundido, pero sí confirmado por la tales como la palabra hablada "casa", una imagen de una casa, o
investigación, que quienes aprenden a leer por sí solos antes del una construcción con bloques de una casa porque detrás de todos
primer año escolar son en su mayoría niñas que prefieren las ellos está el conocimiento de una verdadera casa tridimensional,
actividades apacibles, sedentarias; a las que les gusta más estar viene a añadirse la incipiente capacidad de enfrentarse a un
solas que con otros niños, y que cuando juegan con otros símbolo como tal: la palabra impresa "casa" por la palabra oral
participan en juegos tranquilos. ¿Nos da esta descripción del "casa", dos pasos apartados de la cosa real. Unos cuantos niños de
temprano lector una clave de por qué con las actuales prácticas cinco y más de seis años, y prácticamente todos los de siete, llegan
escolares más niños que niñas van a parar a clínicas de lectura? con toda naturalidad a la capacidad de manejar símbolos escritos.
¿Cuántos niños o niñas en esta etapa prefieren actividades apa- Pero no hay manera de forzar este salto mediante una preparación,
cibles, o prefieren que los dejen solos en lugar de jugar con otros aunque lo hayan intentado muchos psicólogos. Ha sido posible
niños? Conociendo la inclinación de los niños de cinco años a la hacer que ciertos niños reconozcan símbolos, por ejemplo, las letras
acción y la amistad, ¿es de sorprender que el porcentaje de niños del alfabeto y hasta palabras y números. Pero nadie parece ser capaz de
que aprenden a leer por sí solos antes de ingresar en la escuela sea hacer que los niños piensen con esos mismos símbolos antes de estar ya
muy pequeño? En el estudio de Dolores Durkin de 5 000 niños preparados.
sólo 49, o sea 1 %, habían aprendido a leer antes de ingresar en la Como resultado, el aprendizaje de memoria de símbolos a
escuela. En un segundo estudio de Durkin el porcentaje fue menudo ha sido bueno para empezar la lectura, pero no se sostiene
ligeramente superior. Sobre la base de tales datos, ¿debe alguien para metas de largo plazo, como el interés por la lectura de libros.
concluir que lo mejor para un niño de cinco años es que lo enseñen Los ingleses, que durante décadas introdujeron la lectura a los
a leer? cinco años, siempre han tenido casi el mismo porcentaje de
En realidad, nada se gana con un comienzo temprano, y puede fracasos en este campo que los estadounidenses, quienes han
perderse mucho de las experiencias que apoyan una buena lectura. hecho que sus niños empiecen a leer a los seis. En la actualidad,
¿Es aconsejable colocar prematuramente a los niños en la los ingleses están en el proceso de cambiar oficialmente hacia un
situación de tener que enfrentarse al aprendizaje formal, enfoque no graduado en los primeros años escolares, de cinco, seis
estructurado, ordenado y secuencial de un abstracto sistema de y siete años, alentando a los niños a que empiecen a leer a su
símbolos de comunicación? Cierto, hay niños que parecen capaces propio ritmo cuando estén listos: a los cinco, seis o siete años. Han
de hacer esto. Pero como lo muestra el estudio de Durkin, son tenido un éxito alentador, que ha reducido a la vez los problemas
menos de lo que la mayoría de la gente piensa. de lectura y la ansiedad escolar de los niños)
Probablemente no sea casual que, a lo largo de la historia, la
introducción a la lectura en muchos países haya coincidido con
2 Dolores Durkin, Children who Read Early, Teachers College Press, Nueva York, 3 Según un discurso inédito de Mary Langmuir Fischer Essex, profesora de
desarrollo infantil, Universidad de Cardiff, Gales, pronunciado en la reunión anual del
1966.
New York State Early Childhood Council, en mayo de 1968.
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA 103
102 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
menor frecuencia entre los niños que han tenido condiciones
razonablemente buenas para desarrollarse.
El conocimiento de que condiciones biológicas apropiadas, un
LA ANSIEDAD CAUSADA POR LA LECTURA ES EXAGERADA
medio estimulante y una atención cariñosa y personal son
indispensables para el desarrollo de la inteligencia y de la per-
La confusión por el aprendizaje infantil se encuentra en el meollo sonalidad en los seres humanos se remonta a algunas décadas, y
mismo de los debates pedagógicos y públicos acerca de los ha sido confirmado una y otra vez. La preocupación reciente, muy
tempranos programas escolares para niños, debates que surgen de justificada y ya de tiempo atrás, por los hijos de padres muy
cuando en cuando y resultan tan desconcertantes para los padres. pobres e inadecuadamente educados ha conducido a una
El desconcierto se intensifica mucho en nuestra época por la concentración de la investigación de las maneras en que se puede
rapidez con que la prensa difunde toda información. Antes de que fomentar el aprendizaje entre esos niños. Pero los
la mayor parte de la investigación educativa se haya sometido a descubrimientos se han promovido en público, prestando poca
prueba, y siendo mucha de ella contradictoria, los medios atención a las diferencias concretas de las condiciones que afectan
informativos crean un frenético llamado a la acción "antes de que el crecimiento y el desarrollo normales entre la gran mayoría de
sea demasiado tarde", el cual convence a los padres de que el los niños.
futuro académico de su hijo estará en peligro antes de que siquiera La responsabilidad parcial de esta confusión está en el hecho
haya iniciado. de que la investigación experimental sólo produce pequeñas par-
El hecho es que hay niños cuyos futuros se ven en peligro desde tículas de información a la vez, y la relación de esas partículas
antes, y acerca de cuya capacidad de aprendizaje existe una con el cuadro total es difícil de apreciar sin un marco de refe-
considerable preocupación. Éstos son los niños a quienes la rencia que incluya experimentar con niños de carne y hueso, y
malnutrición de sus padres y un cuidado prenatal inadecuado antecedentes considerables en relación con el desarrollo total.
puede causarles deficiencias en el medio uterino, las cuales tienen Es demasiado fácil para un espectador inteligente exagerar la
cierta relación con la inteligencia." o niños a quienes ciertas significación de cualquier descubrimiento minúsculo o aun
anomalías prenatales mal atendidas en la madre al parecer afectan sustituir toda la historia por ese pequeño fragmento, al anunciarse
su capacidad de leer, años después.> También hay niños que su descubrimiento. De tan pequeños principios sólo basta un
nacen en ambientes relativamente yermos, no estimulantes, que pequeño paso adelante para subrayar las posibles implicaciones
limitan la variedad y los tipos de experiencias de que dispondrán, de una investigación como si sus resultados estuviesen ya
y niños que reciben una atención personal inadecuada. Éstos son, demostrados. y hasta periodistas inteligentes han caído en ello.
por lo general, hijos de los muy pobres, cuyas "fallas" cuando La proliferación de material impreso que ahora es posible
ingresan en el jardín de niños pueden incluir incapacidades tan gracias a nuestra tecnología avanzada y la oportunidad que ahora
generalizadas como falta de una curiosidad sostenida, junto con tienen muchos de hablar y escribir en tono seguro acerca de la
una falta de familiaridad específica con las letras del alfabeto. educación, sin ser responsables de lo que dicen ante los niños o
Pero esas "fallas" se manifiestan con mucho sus padres, han creado concepciones erróneas que afectan a
padres e hijos por igual. El significado del aprendizaje y el
crecimiento en la niñez temprana ha recibido un trato sensa-
4 Benjamin Pasamanick e Hilda Knobloch, "Epidemiologic Studies on the
Complications of Pregnancy and the Birth Process", en Gerald Caplan (ed.), Prevention
cionalista y emotivo que ha dado por resultado una presión
of Mental Disorders in Children, Basic Books, Nueva York, 1961. injustificadamente excesiva sobre todos los niños de edades cada
5 A. Kawi y B. Pasamanick, The Association of Factors of Pregnancy with the vez menores.
Development of Reading Disorders in Childhood, monografía de la Society for
Research in Child Development, Child Development Publications, Yellow
Springs, Ohio, 1959. .
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA lOS
104 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
fabeto y de los números que en torno a la curiosidad o a la com-
prensión matemática.
LA INVESTIGACIÓN EDUCACIONAL NO PUEDE ENCONTRAR Mientras los instrumentos para la medición psicológica no
TODAS LAS RESPUESTAS puedan calcular los problemas verdaderamente complejos del
aprendizaje y el crecimiento, los programas educativos elabo-
Para aclarar más las cosas es necesario comprender los problemas rados a partir de los descubrimientos hechos dentro del limitado
que intervienen en la investigación educacional. Para demostrar enfoque de la mensurabilidad en realidad estarán menospreciando
que es correcto un determinado enfoque al aprendizaje, o que a los niños. En el caso de quienes se encuentran en desventaja
realiza lo que proponía hacer, hay que medir sus resultados. Por hay, para algunos, la defensa de que no sabemos de qué manera
desgracia, no es mensurable todo lo que puede aprenderse, aun despertar su curiosidad, pero bien podemos poner a los niños en
cuando lo aprendido sea muy valioso. Por ejemplo, ¿cómo medir relación con letras y formas, aunque muchos educadores no
con precisión el efecto relativo de las enseñanzas del padre de un aceptarían tan limitadas metas ni aun para niños supuestamente
niño respecto de las de su madre? ¿O cómo medir limitados.
matemáticamente la calidad de un hogar o la calidad de un aula? Al sustentar que los estudios planeados básicamente para ayudar
Por muy minuciosamente que se defina una situación humana, la a niños con dificultades deberían aplicarse a todos en general, los
complejidad de la vida y la experiencia humanas produce un escritores reconocidos han ayudado a crear un estado de angustia
elemento de elusividad y de incertidumbre que, en la actualidad, entre los padres conscientes, el cual a su vez ha creado una
desafía todos los instrumentos del investigador. A resultas de presión que no podemos dejar de relacionar con el aumento del
estas limitaciones, gran parte de la investigación en el campo de la
número de úlceras y el uso de tranquilizantes entre niños de edad
psicología educativa se ve inevitablemente circunscrita a lo que sí
escolar, y tal vez hasta con el uso de drogas como escape de toda
se puede medir, lo que muy a menudo significa lo obvio o lo
presión, entre jóvenes de preparatoria y universidad. Por
claramente observable. Esto, desde luego, impone límites sobre lo
experiencias anteriores acerca de la ansiedad de los padres en
que se estudia, pues la conducta mensurable no por fuerza es
otras áreas, se han acumulado abundantes pruebas para poder
significativa o trascendente. Por ello, es posible contar el número
predecir que esa ansiedad puede causar un daño mucho mayor
de bofetadas que en una semana da un padre y compararlo con el
sobre la capacidad de aprender de los niños que ningún otro
número de bofetadas que da la madre, pero esa comparación,
factor objetivo, como la edad en que comienza la preparación
aunque podría medirse estadísticamente, no nos revela nada
acerca de las enseñanzas de cada uno de los padres sobre el niño. formal.5
Si lo anterior se aplica a lo que se puede subrayar o medir en Los intentos por llegar a niños cada vez más pequeños no son
la enseñanza, los educadores que han trabajado con niños nuevos, aunque la naturaleza de las tareas que se tratan de enseñar
pequeños se preocupan más por cómo fomentar y apoyar la sí está cambiando. Hace pocas generaciones, los primeros
curiosidad de los niños que por cuándo y cómo enseñarles las esfuerzos enfocaron capacidades físicas como trepar una escalera
letras. El razonamiento es que un niño curioso es un niño que o patinar; los esfuerzos de hoy están en el ámbito del aprendizaje
aprenderá y que sólo es cuestión de tiempo para que se vea de símbolos y el pensamiento abstracto. Los primeros
motivado también por las letras. Sin embargo la curiosidad es investigadores lograron ayudar a los niños a desarrollar
difícil de estimular si no se ha desarrollado espontáneamente. En capacidades antes que cuando se los dejaba en paz, para luego
cambio es posible enseñar de memoria las letras del alfabeto y descubrir que quienes adquirían las capacidades cuando esta-
luego medir los resultados. Por esta razón existe mucha más
6 M. Kellman Pringle, Able Misfits: A Study of the Educational and Behavioral
investigación sobre el reconocimiento de las letras del al-
Difficulties of 103 Very Intelligent Children, J. Q.'s 120-200. Humanities Press, Nueva
York, 1970 (Studies in Child Development Series).
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA 107
106 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
su totalidad por los niños cuyo pensamiento aún está marca-
ban preparados por sí solos aprendían con más rapidez y en
damente unido a la acción, y cuyas palabras se arraigan en lo
menos pruebas. Resultó antieconómico imponer temprano las
concreto y lo literal. Sin embargo, es necesario para su apren-
habilidades, y la lección la aprendieron psicólogos y educadores
dizaje que se enfrenten a la comprensión de la realidad en alguna
por igual. Sea en control de esfínteres, patinaje o lectura,
forma simbólica.
condiciones similares entre los niños hacen de dudoso valor la
presión por lograr realizaciones demasiado tempranas. Esto se
debe en parte a la incertidumbre de la permanencia y en parte a la
LA EXPERIENCIA CONCRETA DEBE UTILIZARSE EN
cuestión de los efectos laterales que pueda producir la excesiva
FORMA SIMBÓLICA
presión.
Desde el nacimiento, cada niño se ve internamente impedido de
SIGNIFICADO DE MATERIALES organizar en su propio entendimiento las muchas y variadas
Y ACTIVIDADES DEL JARDÍN DE NIÑOS impresiones del mundo que le llegan por los sentidos y por las
interpretaciones de ese mundo que le dan sus padres. Esta or-
Con base en lo antes dicho podemos evaluar ahora la función de ganización individual le da el sentido de conocimiento que lo hace
los materiales no académicos y del programa de juegos. Dado el sentirse seguro y sirve como base desde la cual se estimulará su
concepto de organización por materias y lectura de libros como deseo de conocer más. La organización individual que cada niño
marco de referencia único, es enteramente lógico poner da a su mundo se vuelve una especie de mapa por el cual se
. la construcción con bloques, pintura, dibujo y juego teatral en la orienta entre las cosas y las personas con las que está
secuencia familiar de casillas verticalmente estructuradas Y su- familiarizado, y por el cual obtiene principios para aplicarlos a lo
poner que si estas actividades son apropiadas para niños de tres y que aún le es desconocido. Con el tiempo, y con objeto de aclarar
cuatro años, sin duda serán facilísimas para niños más maduros, de su interpretación de sí mismo y de ser capaz de comunicar lo que
cinco y seis. Pero, como indicamos antes, las varas de medir no son sabe, cada niño necesita expresar su experiencia en alguna forma
apropiadas. Los materiales y los medios de valor en el jardín de simbólica. Al transformar la experiencia en forma simbólica, cada
niños no son temas que puedan seguir en secuencia, de fácil a ser humano se abre al aumento de su conocimiento por medio de
difícil. y los niños no aprenden al estilo de los adultos. Los intercambios de ideas con la interpretación simbólica que otros
materiales no son más que los medios por los cuales ocurre un dan a sus experiencias. La capacidad de utilizar símbolos en un
proceso de aprendizaje, indispensable para un aprendizaje ulterior proceso de comunicación es, por tanto, la base del aprendizaje del
más formal. Son los instrumentos mediante los cuales un niño hombre.
puede enfocar, y luego aclarar más, su entendimiento personal de Pero, así como los niños aún necesitan ver y tocar para apren-
una vasta gama de contenido, tanto objetiva como subjetiva, der algo, también necesitan formas simbolizadas más afines a su
aprendida por medio de sus sentidos. Las maneras en que un niño estilo de acción, y éste es el papel que desempeñan los bloques de
utiliza estos materiales están muy relacionadas con sus nacientes construcción, el barro, las pinturas y el juego teatral. Los procesos
capacidades de enfrentarse a símbolos abstractos, y por tanto tienen simbolizadores siempre han existido en formas tanto no verbales
una auténtica pertinencia en el futuro desarrollo de su capacidad de como verbales. Desde los tiempos de las cavernas y de las
lectura, aunque no en formas inmediatamente obvias. pinturas de arena se han utilizado materiales fluidos, flexibles, no
El lenguaje es el principal sistema de símbolos empleado por estructurados, para reproducir e imitar facetas del mundo que
los adultos, pero las posibilidades plenas del lenguaje para la parecían significativas. y en el proceso, el propio significado va
expresión y el desarrollo del pensamiento no son utilizadas en haciéndose más claro.
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA 109

108 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS


niveles de edad revelará una secuencia de desarrollo asombro-
Los materiales empleados por los niños en sus juegos pueden samente continuada. Así, a una tierna edad un niño puede colocar
clasificarse, en términos generales, como estructurados y no bloque tras bloque sobre el piso para formar un camino; luego,
estructurados. Los materiales estructurados tienen un propósito y poner dos más atravesados sobre otros dos y repetir esa pauta
un diseño definidos, e incluyen autos, lanchas y aviones, hasta formar un edificio. Más tarde, los niños de cinco, seis y
muñecas, platos, animales de juguete, instrumentos musicales, siete años sortearán problemas de ingeniería para construir
etc. Estos juguetes son, claramente, lo que se supone que son: escaleras, pisos, puentes y construcciones en forma de trébol. Los
imitaciones en miniatura del mundo de los adultos. Por otra parte, bloques no cambian, pero los niños sí. Mucho tiempo después de
los materiales no estructurados -como bloques de construcción, haber salido del jardín de niños continúan considerándolos
pinturas, crayones y barro- toman la forma que el niño desea valiosos, siempre y cuando los adultos les permitan seguir
imponerles; no tienen forma propia. El niño es quien determina la utilizándolos como auxiliares de su aprendizaje.
secuencia, la forma y el contenido de los mismos conforme los La misma pauta de progreso del desarrollo vale para todos los
emplea. Cambian como él cambia. materiales no estructurados, así como para el desarrollo del
En el pasado los padres compraban a sus hijos los materiales lenguaje y otras fases del crecimiento. No es casual que los di-
de juego estructurados, Y los niños encontraban los no bujos de los niños, su trabajo en barro, construcciones, pinturas y
estructurados en el mundo natural que los rodeaba. Polvo, lodo, edificios se hagan más elaborados y detallados conforme los niños
palos, piedras, arena, barro, restos de plantas y todo lo que la van madurando. Los niños abstraen lo que es para ellos la esencia
naturaleza ofrece son buenos juguetes para los niños. En la o el carácter esencial de un objeto, persona o acontecimiento
sociedad industrializada urbana los niños tienen más dificultades cuando empiezan a reproducirlo. Pasan a reproducir objetos,
para encontrarse con esas riquezas naturales. Bloques de personas y acontecimientos con mayor y mayor detalle, dando
construcción, pintura, barro preparado, lápices y otros materiales pruebas de una acumulada conciencia, comprensión y claridad.
manipulables son los reemplazos, en el hogar y en la escuela, de Cuando los materiales no están determinados por límite o forma,
los dones de la naturaleza. Los materiales estructurados ayudan a son para siempre instrumentos que una persona utiliza de maneras
los niños a precisar el mundo real (un niño se fija en los detalles distintas conforme crece para percibir de otra manera el mundo. Si
del autobús de juguete que empuja por el suelo) y alientan la las percepciones de los niños son claras y definidas, sus
imitación (una niña empuja la carreola de muñecas, como lo hace "productos", aunque de técnica burda, reflejarán esa claridad de
su madre con una de verdad). También los materiales no percepción. Si las percepciones son turbias y confusas, sus
estructurados hacen posible cierta imitación. (Por ejemplo, un productos también lo demostrarán. Puesto que el niño aprende por
niño pinta un hombre.) Pero más importante es el papel que medio de sus sentidos, el grado y la calidad de la experiencia
desempeñan ayudando a los niños a hacer la transición de sensorial de éste influirán sobre su recreación de la realidad en
depender de la experiencia concreta (tocar, gustar u oler como forma simbólica. Esto, y no la enseñanza académica formal, es lo
medio de conocer la realidad) al uso de representaciones sim- que da calidad a un programa de jardín de niños, porque apoya el
bólicas como medio de aclararla más. Es este último y más sig- aprendizaje de manera auténtica.
nificativo aspecto de los materiales no estructurados el que suele Hasta donde sabemos, la capacidad de simbolizar progresa
no comprenderse. por etapas. El niño aprende primero que una cosa puede repre-
En el empleo de materiales como bloques de construcción, sentar otra. Este concepto rudimentario es, obviamente, el
pintura, barro, papel, madera y muchos otros se encuentran las fundamento de un ulterior reconocimiento de que los símbolos en
posibilidades de pasar de las representaciones más sencillas de la letras de molde representan algo. En sus juegos, el niño
realidad a las más complejas. Cualquier estudio sobre los usos
que los niños dan a dichos materiales en los diferentes
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA 111
110 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS

normal continúa asumiendo el precepto de que "una cosa re-


EL JUEGO SIMBÓLICO CON MATERIALES CONCRETOS CONDUCE AL
presenta otra". APRENDIZAJE ABSTRACTO
Realmente se trata de procesos de simbolización, en etapas de
abstracción y complejidad crecientes, durante las cuales el niño Mucho de lo intelectual puede realizarse mediante el juego. Los
elabora percepciones sumamente individuales de cómo debe ser bloques de construcción son recursos asombrosos para el estímulo
la representación simbólica de la realidad. Los niños que utilizan y el aliento intelectual, y varias áreas de comprensión se
bloques para construir un rascacielos en realidad expresan en desarrollan simultáneamente en buenos juegos con bloques. En
forma simbólica su interpretación del rascacielos. Cuando unen matemáticas, allí está el reconocimiento de las formas geométricas
tubos de cartón de los rollos de papel higiénico y de las toallas básicas y sus interrelaciones por medio del manejo constante de
desechables para elaborar un proyector de cine, manifiestan en cuadrados, triángulos, rectángulos y curvas que integran uno de
forma simbólica su interpretación del proyector de cine. estos juegos. Los niños del jardín de niños saben, con sus dedos,
Los materiales de los programas apropiados para la niñez cuáles dos bloques pueden reemplazar a otro más grande, cuáles
temprana deben tener una flexibilidad tal que permita a los dos triángulos embonan para formar un cuadrado o un rectángulo,
procesos simbólicos proceder en creciente complejidad conforme cuáles curvas forman parte de un círculo grande o pequeño.
los niños siguen aumentando su conocimiento y su profundidad Problemas de equilibro, altura y anchura deben resolverse
emocional. Este incremento no se logra memorizando y interminablemente en las construcciones de distintas formas y
reconociendo símbolos específicos, como las letras o los funciones. Hay que emplear eficazmente los ángulos al formar
números. escaleras, rampas y puentes. La relación entre la longitud y la
También para esto hay un lugar y un tiempo, cuando la facilidad altura la comprenden los niños al colocar dados en situación lineal
del propio proceso de simbolización apoya naturalmente el uso de como carreteras y en situación vertical como casas y torres. Surgen
símbolos determinados por los adultos en un sistema más relaciones espaciales en muchas dimensiones cuando los niños
abstracto de empleo de símbolos. Dicho de otra manera, el niño intentan hacer variaciones en estructura y diseño. Conceptos como
que ha actuado, construido, pintado, esculpido o danzado "poco" o "mucho" se refinan en una comprensión más aguda
innumerables experiencias que primero encontró realistamente en cuando ellos reconocen que necesitan dos, tres o cinco dados más.
forma concreta y sensorial, no sólo está fundamentando su Gradualmente van añadiendo a su sensación física de cinco dados
comprensión de lo que ha experimentado; también está alma- la sensación de cinco lápices, cinco cuentas, cinco tazas y cinco
cenando una reserva de conciencia de la relación entre la niños, lo que les permite abstraer el concepto de cantidad numérica
simbolización y la realidad, necesaria para captar la sutil relación como tal, sin ninguna relación con las características de las piezas
que existe entre la letra de imprenta y el significado. Sin este que están midiendo. El significado de cinco (y de otros números)
insight, como ya se dijo antes, un niño puede volverse -y crece fácil y naturalmente, hasta convertirse en certidumbre, a
permanecer como- un descifrador mecánico de un sistema partir de tales experiencias.
simbólico en letras de molde, sin responder al mensaje contenido Aparte del aprendizaje matemático en el juego con bloques de
en el código. Una experiencia insuficiente en simbolizar por construcción se encuentra el amplio tema de las relaciones, no
medio del juego y con materiales, aunque no sea la única causa entre formas o niños, sino entre la necesidad social y su
de deficiencias en la lectura, sí es uno de los fenómenos satisfacción. El garaje construido por dos niños sirve a los autos
asociados repetidas veces a la mala lectura en un gran número de de otros tres; la tienda construida por un niño está abierta a todos
niños. los que deseen aclararse la naturaleza de una transacción
LOS FUNDAMENTOS DE UNA ENSEÑANZA ACADÉMICA 113
112 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS

N. poleas, del plano inclinado o del péndulo, o cambios de materiales


comercial; el bote, el avión o el helicóptero se emplean para
naturales o hechos por el hombre, como la oxidación del centro de
transportar a la gente a donde desee ir. una manzana, o los efectos del agua o del fuego sobre el papel. Y
No sólo en los bloques de construcción, sino en el juego dra- todos éstos son conceptos científicos auténticos. Los niños
mático en general, los niños intenta imitar los papeles de los observan el ciclo vital en un animal pequeño y cobran una
adultos y las relaciones que perciben entre ellos. Con simples conciencia del ciclo vital como ley natural. Comparando sus
trazas de vestuario y utilería, los niños recrean ese mundo tal
propios cuerpos y su conducta con los de los animales, fortalecen
como tratan de comprenderlo. Una maestra que sea observadora
su conocimiento de ellos mismos, de la vida animal y de las
les ofrecerá la información que los ayude a dar mayor amplitud y
relaciones que hay entre el hombre y el mundo animal. Los
profundidad a sus juegos. Aclarará las malas interpretaciones y las
adultos que en tono indulgente hablan del "aprendizaje con caja
confusiones. Llevará a los niños a ver, por ellos mismos, los
de arena" tienen, a su vez, mucho que aprender. Hay mucho que
puentes, botes, graneros, garajes, aeropuertos, lecherías, casas en
aprender antes de pasar a los libros.
construcción, hileras de cereales regadas, o cualquier cosa de su
medio que les dé una percepción más clara de los procesos del
trabajo y aspectos específicos de las estructuras naturales y
LA LITERATURA ES FUENTE DE PROFUNDIZACIÓN
sociales relacionadas con la supervivencia. Esas oportunidades de
observar personalmente son apoyadas con libros e imágenes,
Pero los cuentos y los poemas de valor literario también aumentan
modelos de la cosa auténtica,
la información cuando se leen a los niños, aun cuando el principal
y probablemente conversaciones con los adultos que en ella par-
propósito de leérselos no sea darles información sino causarles un
ticipen.
placer. Por ejemplo, cuando los niños oyen La historia de
Fernando.7 su respuesta emocional es a un toro que es distinto de todos
LA OBSERVACIÓN ES LA BASE PARA EL los demás, y sin embargo sobrevive; pero, de paso, también están
APRENDIZAJE DE LA CIENCIA aprendiendo exactamente lo que hacen un banderillero, un picador o un '

torero. Cuando se identifican con Ping y sus dificultades en La historia


En un buen jardín de niños se aprenden muchas cosas de ciencia.
de Ping,8 también aprenden algo incidentalmente acerca de la vida en un
Para el adulto común, la ciencia es un curso de detalles
junco chino. En Abran paso a los patitos9 no sólo aprenden acerca de la
memorizados: los nombres de los sistemas solares, los nombres de
vida animal sino de las islas; yen Montaña abajo,10 obtienen cierto
piedras y minerales, los nombres de los elementos, la colocación
conocimiento acerca de la vida rural en las montañas, mientras se
de los órganos del cuerpo. Pero memorizar nombres no es la
compenetran con unos niños que logran realizar una ambición
esencia del aprendizaje científico. Con una buena dirección, la
totalmente infantil.
información táctica espontáneamente recabada por los niños en el
proceso natural de observar, explorar y experimentar se dirige al
reconocimiento de la repetición de los fenómenos y una captación
de los principios que intervienen. Una terminología correcta y
precisa, añadida a esta experiencia básica, hace posibles la 7 Munro Leaf, The Story of Ferdinand, The Viking Press, Nueva York. 1936. 8
discusión, las preguntas y los planes para nuevos estudios, Marjorie Flack y Kurt Wiese, The Story about Ping, The Viking Press,
conduciendo inevitablemente a la extensión del conocimiento. Los Nueva York, 1933.
9 Robert McCloskey. Make Way [or Ducklings, The Viking Press, Nueva
niños a quienes se permite experimentar y de manera segura York, 1941.
aprenden las propiedades de materiales tan variados como la 10 Ellis Credle, Down Down the Mountain, Thomas Nelson & Sons, Nueva
arena, el agua o los imanes; la función de las York, 1934.
114 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
EL JARDÍN DE NIÑOS DEBE EVALUARSE
POR SUS PROPIAS NORMAS

V. EL JARDÍN DE NIÑOS Y LOS PADRES


Un enfoque crítico al curso de jardín de niños no debe preocuparse
por la repetición de materiales y juegos. Los niños de cinco años
gustan de materiales no estructurados, como bloques de CUANDO los pequeños entran al jardín de niños, una cuestión de
construcción, barro, pintura y crayones -y les dan un uso primordial importancia para los padres es la maestra. Los padres
excelente-, y su juego dramático tiene sentido para ellos. Lo que esperan -y tienen derecho a esperar- que sea una persona cordial y
necesitan del programa del jardín de niños es la continua afectuosa, aunque no necesite ser abiertamente expresiva para que
expansión de la base experiencial en que pueden agudizar sus los niños sientan su cariño. La maestra debe aceptar y respetar a
percepciones para tener algo que imponer a los materiales cuando los niños, tener información acerca de las etapas de desarrollo y ser
les den forma. Es aquí donde los jardines de niños necesitan sensible a las diferencias individuales que haya entre ellos. Deberá
fortalecerse, y no es esto lo que hará el aprendizaje de la mecánica tolerar su torpeza, pero no soportar una conducta destructiva para
de la lectura. ellos mismos o para otras personas. Deberá ser capaz de aceptar
Mientras un área de aprendizaje se preste a una experiencia sin prejuicios su inmadurez y hasta una conducta socialmente
concreta, o brote de ella, será apropiada para que la aprendan los inaceptable, y que al mismo tiempo deje abiertas las posibilidades
niños pequeños. Matemáticas, ciencia, literatura, estudios sociales, de una conducta más madura. La maestra observará el estilo de
pintura y música forman el contenido del jardín de niños. Todas actuar de cada niño, sus dificultades para relacionarse, su
son ricas fuentes de enseñanza que la buena maestra de jardín de acercamiento a los materiales, su competencia por una especie de
niños aprovechará para el desarrollo mental y espiritual de los liderazgo, y la relación con ella misma.
niños. Si los niños se aburren en el jardín de niños es porque el Una buena maestra logra que los niños pronto dejen de depender
contenido es monótono y los niños tienen poco con qué jugar. de ella, de manera que un visitante a un buen jardín de niños a
Artes y oficios de carácter imitativo, más algo de ruido y estrépito mitad del año escolar encontrará que la maestra apenas se distingue
en instrumentos de percusión hacen poco por interesar a un niño de entre el barullo dirigido por los propios niños. La maestra que
cinco años y desarrollar su mente inquisitiva. Pero cuando los distribuye cada pieza de material, que controla cada actividad
niños participan activamente en ver, oír, oler, gustar y tocar lo que diaria de los niños y que da instrucciones para hacer unos
ocurre en el mundo, cuando participan activamente con sus productos como de línea de ensamble, para que los muestren
compañeros en juegos que parten de lo literal para volverse orgullosamente en casa, no hace ningún bien a los niños, aun si
imaginativos y libres; cuando los niños preguntan y encuentran verdaderamente los quiere y es laboriosa. Los niños tampoco
respuestas, discuten, intercambian ideas y argumentan; cuando necesitan que los entretengan en su escuela, que los mantengan
pueden recurrir a un adulto en busca de corroboración, ocupados, porque "la ociosidad es la madre de todos los vicios", o
información, contradicción o ayuda, entonces el programa del que los preparen para el primer grado. La vida misma es
jardín de niños probablemente será bueno, y los padres gozarán con aprendizaje para los niños, y la interacción con su maestra, con
las variadas pinturas de los niños, su intrincada construcción con otros niños y con materiales debe ser auténtica, no forzada y
bloques de construcción, sus detallados dibujos, sus alegres conducir con constancia al desarrollo en varias esferas importantes,
canciones y su concentración en los cuentos. al mismo tiempo.

115
EL JARDÍN DE NIÑOS YLOS PADRES 117

116 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS


un sentido de competencia y de su propio valor. Pero ser expre-
Para el desarrollo del niño en la escuela es básico que la maestra siva y elocuente no tiene que ser su fuerte y los padres deben
comprenda los objetivos, en el corto y largo plazos, para esa etapa aprender a evaluar a la maestra más por su desempeño que por su
de la vida. La maestra deberá ser sensible a los intereses que atraen poder de convicción verbal.
a los niños, hablar con claridad acerca de los modos en que ellos
aprenden y estar dispuesta a ayudarlos en la aprendizaje sin
imponérse1es. Esto podrá hacerlo mediante su selección de los LAS RELACIONES SOCIALES SON VITALES PARA LOS
materiales para exploración, experimentación y uso, y por la PUPILOS DEL JARDÍN DE NIÑOS
disposición y organización de los materiales para la actividad
individual y de grupo. Reflejará su conocimiento por sus elecciones Probablemente sea cierto que para el niño, en estos primeros años
en materia de literatura y música, que requieran buen gusto y de escuela, 10 más importante no es su maestra o el aprender sus
calidad, así como la sencillez apropiada para esa edad. Revelará letras, sino su posición ante los demás niños. Cierto es que hay
una continua preocupación por los cambios que haga en la niños que dependen totalmente de la evaluación que hacen los
abundancia y variedad de los estímulos que causen placer sensorial adultos de su conducta y por tanto necesitan más tiempo que otros
e intelectual. Reconocerá el derecho que tienen los niños de aplicar para relacionarse con su maestra antes de orientarse, lentamente,
su fantasía en los juegos, pero insistirá en el manejo y cuidado de hacia los demás niños y los materiales. En ocasiones surge un niño
los materiales, así como en su devolución. La buena maestra que se muestra temeroso, tímido en exceso, Y que necesitará al
escucha a los niños y oye 10 que en realidad dicen. Apreciará toda principio mayor apoyo de su maestra para encaminarse. Pero
pregunta, todo comentario, y tratará de extender su significado para pocos niños de cinco años lloran al separarse de sus madres; en su
el niño, mediante información de apoyo, preguntas o conceptos. Al mayoría, aceptan gustosos Y sin peros a su maestra, y casi todos
mismo tiempo que tomará en serio a los niños, hará que ellos no 10 pasan al asunto serio de ganar amigos, conservarlos y cambiarlos,
hagan demasiado, cuando un toque ligero es mejor. 10 que para los pequeños es el verdadero significado que tiene el
La maestra tiene la responsabilidad de hacer que los padres jardín de niños.
conozcan su filosofía y sus metas, de compartir con ellos el En una investigación acerca del efecto de la maestra sobre la
programa en desarrollo y las experiencias de los niños. A menudo cohesión del grupo infantil se examinaron determinadas aulas de
tendrá que luchar a contracorriente con las ambiciones, demasiado un jardín de niños, en donde las maestras eran obviamente
miopes, de algunos padres. Es de esperar que la maestra tenga la autoritarias o claramente democráticas, para ver qué tipo de
capacidad de aclarar los efectos negativos de la precocidad, pero maestra propiciaba un mayor sentimiento de grupo entre los
aunque es probable que una buena maestra de las escuelas de hoy niños.1 Para sorpresa del investigador, los sentimientos de amistad
sea también buena en la práctica, le resultará difícil expresar en íntima de los niños entre sí fueron tan poderosos con una maestra
palabras las razones de su práctica. Sabrá por experiencia que un autoritaria y rígida como con una más democrática y tolerante. La
esfuerzo prematuro por grandes logros, a menudo produce razón fue clara. A esa edad la amistad es una necesidad tan
sentimientos de inadecuación Y de inferioridad que no ceden con imperiosa que unos niños saludables se olvidarán del adulto y
los años, ni siquiera ante un éxito objetivo. Por haber seguido a sus hasta mostrarán sigilo, de ser necesario, en sus relaciones con sus
pupilos del jardín de niños a 10 largo de muchos años de escuela, compañeros, en lugar de negar el impulso
dado que los maestros se informan entre sí, probablemente sabrá
que el mayor peligro para los niños de cinco a siete años es pasar a
1 Elizabeth Hirsch, A Study of the Influence of the Teacher's Role upon the Social
un aprendizaje académico y a unas relaciones con sus compañeros Behavior of Pre-School Children: The Influence of Dominative and Socially Integrative
sin tener Behavior of Teachers Upon Cohesiveness in Pre-School Class Groups, tesis doctoral,
Universidad de Nueva York, 1967.
EL JARDÍN DE NIÑOS Y LOS PADRES 11
CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
9
118
cia. Para otros, la experiencia de que los adultos nunca les nie-
de acercarse más a otro de su misma edad. Por cierto, en el guen nada, hace que la resistencia de sus compañeros sea un
mismo estudio se vio que aunque la raza no era factor importante inesperado disuasivo, al que tienen que aprender a enfrentarse
en las elecciones de los niños, el sexo sí lo era. Los varones antes de seguir adelante. Para otros más, son tan importantes las
escogían como amigos a otros varones, y las niñas escogían a ideas y el apremio de su organización y pensamiento sobre qué y
otras niñas. cómo jugar, que no tienen tiempo ni paciencia para atender a
El camino hacia una buena amistad no es fácil de encontrar, nadie más.
y a menudo los efectos de las pugnas en la escuela se manifiestan Las personas en un aula se combinan poco a poco en cierto
en casa. Los padres quisieran eliminar de las vidas de sus hijos número de subgrupos, mientras el egocentrismo se adapta al afán
todo sufrimiento, pero este tipo particular de malestar es social de encontrar unos acuerdos mutuamente satisfactorios. Un
necesario para madurar. Los niños lo toleran porque el éxito final niño de cinco años, que es el mayor de tres hermanos, puede
es mucho más importante que la molestia temporal relacionada sentirse encantado de ser el "bebé" de la "mamá" de cinco años,
con dicho aprendizaje. No se deben desechar los sentimientos de cuya mandona hermana nunca le da una oportunidad. El pequeñín
los niños diciendo desdeñosamente: "No es grave cuando son tan tímido y no agresivo puede sentirse muy feliz al adoptar un papel
pequeños"; para el niño, los altibajos sí son serios. Son la materia subordinado, mientras se le invite a jugar, y mirar con admiración
de su vida, y él lo sabe. al seguro y enérgico compañero de cinco años, que sabe todo lo
La amistad se desarrolla por etapas, lo que a veces la maestra sabe que hay que hacer. El niño que insiste en ser el doctor encuentra
mejor que los padres, quienes también lo deben comprender. pacientes bien dispuestos; el piloto de avión halla fácilmente una
Primero vienen los contactos iniciales, que los niños resuelven de tripulación obediente y pasajeros. Por ello, la elección de amigos
distintas maneras: unos con cautela, otros con temor, algunos con no sólo es cuestión de proximidad, intereses comunes o el mismo
abierta confianza y los más a la defensiva. Viene luego el sexo. En gran medida, se trata de que los niños satisfagan
desarrollo en profundidad, en que, una vez más, hay diferencias mutuamente sus necesidades más profundas. La influencia de la
individuales y diversos métodos. Algunos niños persisten a pesar vida interior, de la vida de la fantasía, es poderosa en este punto
de frustraciones Y desencantos; otros se repliegan. Algunos de elección de compañeros de juego y tema de juego.
persisten con tacto y buen humor, otros con fanfarronería o Pero las continuas experiencias vitales de los niños entre sí
halago; algunos se retiran silenciosamente, otros dan señales de ira tienden a alterar las expectativas de adaptación. El niño tímido de
y disconformidad. El cambio que se produce al empezar a sostener principios de año puede mostrar una mayor autoafirmación
relaciones, a menudo causa modificaciones notables en los conforme va sintiéndose más seguro en el ámbito escolar. La
sentimientos del niño acerca de su persona y de la escuela, en un admiración puede convertirse en envidia y luego en afán de
periodo bastante breve. Y las consecuencias suelen sentirse emulación, en cuyo caso ya no estará dispuesto a seguir siendo un
incluso en el hogar. pasajero: ¡deseará un autobús o un avión propio! Y así empieza
Dentro de cada niño, el ser egoísta y el ser social están en una nueva ronda de interacciones. Éste es el proceso que se
auténtico conflicto. Mientras cada niño en el aula busca su lugar desarrolla durante gran parte del año de jardín de niños, cuando
dentro del grupo, la afirmación de muchos egos decididos a los niños amplían o limitan sus inquietos egos sociales para
sobresalir hace que se experimente y exprese todo tipo de satisfacer las insistentes necesidades de otros en una vida de juego
sensaciones. Además, existen factores idiosincrásicos que que todos ellos necesitan y desean. La lucha por el liderato puede
complican más la dinámica del intercambio. Para algunos niños, volverse muy intensa, sobre todo entre cierto tipo de niños, todos
su posición dentro de una familia puede ser tal que la búsqueda de los cuales tienen algo que ofrecer. Una de
un lugar importante entre sus compañeros adquiera la intensidad
de una auténtica batalla por la superviven-
EL JARDÍN DE NIÑOS Y LOS PADRES 121
120 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
"no juegue con los otros niños si lo fastidian" deberá asegurarse
las consecuencias de esto, en el hogar, es que los niños y niñas de
este año pueden liberar esta tensión orinándose en la cama de que este consejo es en verdad útil. El padre que siempre está
seguro de que su hijo. es quien tiene la culpa de todas las riñas
durante el periodo en que empiezan a competir por un puesto de
probablemente no sea realista, así como el que supone que otro
predominio entre sus compañeros.
Desde luego hay niños que prefieren jugar solos durante gran niño es quien siempre tiene la culpa (o que no está "bien
parte del tiempo, o solo con otro niño, y que evitan las batallas educado").
Para la mayoría de las personas, en algún tiempo y lugar,
centrales por el poder. Esto no necesariamente es una conducta
enfermiza. Igualmente podría deberse a su personalidad. No todo existe la posibilidad de afirmarse lo suficiente para ser líder en
el mundo es extrovertido y abierto, ni todos necesitan serlo. El una situación determinada. La oportunidad depende, en parte, de
aspecto importante no es el número de amigos o el drama del uno mismo y en parte del grupo particular con el que uno se
conflicto, sino la capacidad de un niño para sentir afecto y buscar relaciona. En un grupo escolar de tamaño adecuado, siempre hay
amistad, así sea con un solo niño en una serenidad no perturbada niños que satisfacen las necesidades de otro, salvo aquellos niños
por los demás. Pero el niño de cinco años que no tiene ningún que simplemente no saben cómo adaptarse entre personas de su
amigo debe ser vigilado cuidadosamente, sobre todo si, al mismo edad y necesitan más ayuda que la mayoría. Es aquí donde una
tiempo, se lleva muy bien con los adultos. Probablemente, un maestra tiene mucho que ofrecer a los niños que están en perpetua
diálogo con su maestra sea el mejor modo de arrojar luz sobre las lucha.
causas de esta peculiaridad.
LA MENTE SE AMPLÍA EN UN BUEN JARDÍN DE NIÑOS

Los NIÑOS NECESITAN APOYO MIENTRAS SE


La vida en el jardín de niños no es sólo un asunto de relación
ESFUERZAN POR CRECER
emocional y social. Como ya se indicó antes, puede y debe ser,
Tratar de ver al hijo propio como un ser social que se enfrenta a asimismo, intelectualmente estimulante. Los niños tienen clara
realidades sociales demanda un cambio de la perspectiva parental, conciencia de este aspecto de su preparación escolar y también del
no siempre fácil. Pero probablemente sea un requisito básico para conocimiento de la maestra. Un niño volvió del jardín de niños al
dar al niño el mejor apoyo y guía necesarios para resolver las hogar y describió un paseo por el parque durante el cual recogió
cosas por sí mismo. Para muchos, el año del jardín de niños es el bellotas y las llevó a la escuela. Sus padres le preguntaron si sabía
principio de lo que continuará siendo respuesta personal a sus de dónde procedían las bellotas, y él respondió: "Sí, de la hierba".
propias experiencias, un estilo de funcionamiento en que los Su padre le explicó la relación de las bellotas con el roble y la
padres desempeñan un papel cada vez menor pero, a pesar de ello, razón de por qué entonces se las pudiera encontrar. El niño
importante. Conviene recordar que los niños reciben en sus escuchó con interés y luego comentó, prudentemente: "Si la
experiencias tanto profundas satisfacciones como conflictos y, de señora Wilson [la maestra del curso anterior] fuera mi maestra,
hecho, no hay mayor satisfacción para un niño que resolver por sí nos habría dicho todo eso, pero creo que la señorita Harrison no lo
mismo un conflicto. Los niños pueden regresar a casa después de sabe".
jugar en la escuela contentos y con una fuerza personal que les son El contenido intelectual se desarrolla en el jardín de niños por
favorables. Pero en los días malos buscarán en sus padres medio de muchas actividades dirigidas por la maestra,
comprensión y seguridad, o bien recurrirán a sus padres como específicamente tendientes a los procesos mentales y a la
alternativa para enfrentarse y resolver el problema verdadero. El recabación de datos, así como mediante el apoyo de los juegos
padre que aconseja a su hijo que infantiles. Por ejemplo, las discusiones que estimulan el pensa-
EL JARDÍN DE NIÑOS Y LOS PADRES 123
122 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
"Mientras íbamos caminando vimos remolcadores, barcos y no sé
miento suceden regularmente en un buen jardín de niños. A qué más", dijo Hank. "Y luego fuimos al parque y trepamos a los
menudo son -simples intercambios de información. No menos árboles y tomamos jugo."
seguido, son tanteos de un nuevo terreno, que siguen a una ex-
presión de curiosidad de uno o unos niños. En la discusión si- En fecha posterior, la maestra aprovechó estas observaciones
guiente el razonamiento se relacionó con la toma de decisiones, para dar mayor informaci6n, por medio de libros e imágenes, a
práctica, y la preferencia subjetiva cedi6 ante la 16gica todos los niños acerca del tráfico del río, que consideró más
objetiva: apropiado para mayor estudio, en esta etapa de los niños, que la
informaci6n acerca de los fuertes y sus prop6sitos, o la cons-
Toda la clase había hecho pasteles. y se los comerían a la hora del jugo. La trucción de un monumento. Al mismo tiempo, reconoció que el
maestra preguntó a los niños qué preferían tomar primero: el jugo o los robustecimiento de una secuencia narrativa también se desa-
pasteles. (Esta maestra generalmente hacía participar a los niños, rrollaba para los niños cuyo contenido no estaba cargado de
cuando era posible. en la organización del grupo.) Después de varias informaci6n, como el de Sam y Hank, aun cuando todos se hu-
expresiones de gusto personal. una niña muy pequeña se llevó las bieran inspirado en el mismo viaje:
palmas con su razonamiento: "Creo que debemos tomar primero el jugo
porque el pastel es muy dulce, y el jugo no es tan dulce. y si tomamos el Katherine y Ellen: "Lo que hicimos en el Parque Battery"
jugo después del pastel. no nos sabrá bien. y ya nadie querrá beberlo".
Para el viaje. fuimos en autobús. Fuimos a la estación de bomberos y
La clase votó, unánime, por tomar primero el jugo.
vimos la Estatua de la Libertad. Ellen y yo dijimos: "No suban hasta la
antorcha o el brazo va a empezar a moverse, por el peso de la persona.
En muchos jardines de niños se alienta a los párvulos a dar sus
pues ya se está moviendo. Luego, el brazo estará bien detrás de su
versiones acerca de las experiencias del grupo o las que han tenido cuerpo y si miras atrás no puedes ver el brazo porque se cayó al mar. Y
fuera de la escuela. La oportunidad de hacer esto fortalece no nadie sabe si se quedó en el mar".
únicamente el ego sino también el sentido de secuencia narrativa, De todos modos puede haber un guardia. por si alguien llega. To-
indispensable para seguir los detalles de un cuento a través del davía se puede subir a la Estatua de la Libertad, pero no a su antorcha.
laberinto de la letra impresa que después se leerá. Los siguientes sino a la parte baja del brazo.
cuentos dictados por los niños a su maestra y luego pegados a una
pared del aula procedían de un viaje de toda la clase al Parque En esta versión intervinieron sentimientos además del pen-
Battery de la ciudad de Nueva York. El primero presenta a dos samiento, pero el último fue de puro pensamiento:
niños, Sam y Hank, batallando con los conceptos de tamaño y
perspectiva, así como con la Martin y Paul
variedad de los detalles: Fuimos al Parque Battery e hicimos una trampa para niños y niñas
en la jaula de los monos. Tendimos unas cuerdas en las distintas áreas
"Hemos visto la Estatua de la Libertad", dijo Sam. "Era muy pequeña, de la jaula de los monos. Cuando alguien entre en la jaula de los monos,
porque estaba muy lejos". dijo Hank. Sam estuvo en la Estatua de la nosotros lo amarramos. Tratamos de matarlos. pero se escaparon.
Libertad antes de ir a la escuela, y dijo: "Es grande cuando se está cerca Fuimos y capturamos más prisioneros en nuestra trampa.
de ella". Hank dijo: "Vimos un antiguo fuerte que están convirtiendo en
algo distinto". "Caminamos alrededor del fuerte y cuando vimos una Y, desde luego, están las revelaciones del juego de los niños, y
ventanita, entramos en él". dijo Sam. "Vimos hombres trabajando dentro los comentarios, que dan a la maestra ciertas claves de las
de la ventana." necesidades de apoyo y ayuda por medio de experimentos, viajes,
"Camino al parque vimos la estatua de un águila". dijo Hank. "Era imágenes, libros, películas o cualquier otra cosa. Por ello, una
enorme. más grande que un águila viva. Había muchos muros grandes
maestra de jardín de niños que oyó a unos niños ,hablar sobre
de cemento con nombres en ellos."
EL JARDÍN DE NIÑOS Y LOS PADRES 125

12 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS


4 tra. Hoy, pocas maestras de jardín de niños creen que el uso de
quién llevaba tenis y quién otros zapatos preparó tranquilamente materiales por los niños debe limitarse a esos proyectos con-
una gráfica, con dos columnas puestas en cuadros de dos pulgadas: trolados, en que la capacidad de seguir instrucciones Y la etapa de
sobre una columna había un cuadro, dibujado por ella misma, de coordinación de los niños son los elementos clave que conducen
un tenis; sobre la otra, había el dibujo de un zapato normal. Sacó al éxito. Muchas prefieren hacer pocas veces, o ninguna, este tipo
de su armario unos círculos de papel, de colores brillantes, de cosas, y en cambio les gusta dar rienda suelta a la originalidad
engomados. A la hora del almuerzo, sentó a los niños a su e imaginación de los niños, para espolear sus capacidades
alrededor y sugirió que cada niño que llevaba tenis pegara un individuales de coordinación y habilidad. Pero las maestras temen
pequeño círculo rojo en uno de los cuadros, en la columna que los padres supongan que no ocurre nada en el jardín de niños
correspondiente, y que cada niño con zapatos normales pegara un a menos que los niños lleven algo a casa para mostrar "lo que hoy
círculo en el cuadro de la columna indicada. Con el tiempo, los hicimos en la escuela".
círculos pegados se volvieron líneas, y empezó anotarse cierta Debe ser obvio que mucho puede pasar, y pasa, en un jardín de
emoción cuando se vio que los tenis iban "ganando". Pero hubo niños centrado en los principios del desarrollo infantil. La
que comprobar esto, por lo que la cuenta de los círculos de los evaluación de todo programa debe ir unida a influencias más
tenis se comparó con el monto de círculos de los zapatos. Ese día, sutiles y trascendentes que los productos gratamente sencillos que
en realidad, había más tenis que zapatos normales en el jardín de nos recuerdan nuestros propios días de inocencia en el jardín de
niños. Luego los niños contaron todos los círculos rojos que había niños. Nadie duda que a los niños les gusta aprender técnicas para
en la gráfica y compararon su número con una . cuenta de ellos pegar, contar, cortar y coser, Y que les agrada llevar cosas a casa
mismos, y vieron que las sumas coincidían. Por para que las admiren sus padres. Pero éste es un aprendizaje
lo tanto, como eran cinco, los niños con zapatos normales tomaron periférico durante su sexto año de vida. Los padres deben esperar
la ruidosa resolución de llegar con tenis al día siguiente. mayor profundidad en la enseñanza de los niños, aun durante esta
etapa.
El segundo tipo de producto es la pieza concebida y ejecuta-
LLEVAR COSAS DE LA ESCUELA A CASA da por el propio niño. A veces hay ayuda de algún adulto, como
cuando una maestra enseña a un niño cómo sostener una sierra
Los jardines de niños tienen una ya larga tradición de artes y para cortar mejor, o cuando la maestra ofrece al niño una jarra
oficios, de la que brotó la costumbre de que los niños llevaran a vacía para que pueda mezclar sus colores y obtener el tono
casa sus creaciones para mostrar "lo que hoy hicimos en la deseado. Pero aunque este tipo de ayuda facilita el esfuerzo del
escuela". Esto aún ocurre, en mayor o menor grado, dependiendo propio niño, no lo controla, y a menudo no hay resultados
de la escuela. Pero hoyes probable que participen dos diferentes tangibles que llevar a casa. Pero cuando los hay, y son creación
tipos de productos. Uno de ellos es el artículo generalmente propia del niño, es probable que los padres consideren que hay
prefabricado, en apariencia terminado, que se hace a propósito de algo especial en eso, y también en el niño, que ha hecho esa cosa
unas vacaciones u otra ocasión especial, como el Día de Acción de maravillosa. y en realidad así es.
Gracias y el pavo, la canasta de Pascua llena de huevos, y los Sin embargo los niños no necesitan ni desean un elogio efusivo
regalos del día de la madre. A menudo son encantadores modelos e incondicional por todo lo que hagan o lleven de la escuela a
hechos de papel, habitualmente concebidos y organizados por casa. Como los adultos, también ellos tienen sus días malos y sus
adultos, y a veces hasta ejecutados por adultos para los niños que días buenos, sus productos mejores y peores. Por experiencia
no tienen la suficiente coordinación para trabajar limpiamente, y saben que algunas cosas salen mejor que otras, y el elogio
llevados a casa, en triunfo, por los niños obedientes que siguen las incondicionado a todo esfuerzo los confunde y obstaculiza el
instrucciones de la maes-
EL JARDÍN DE NIÑOS Y LOS PADRES 127
126 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS

desarrollo de sus nacientes normas propias. Aun cuando el mo- zaste mucho" o "Eso está bien". Al mismo niño, habrá también
tivo del adulto sea proteger al niño para que no le duelan las días en que podremos decirle sinceramente: "Bueno, creo que en
críticas, una absoluta falta de espíritu crítico tampoco deja sa- esto no trabajaste muy en serio", o "Me gustó más el de la semana
tisfecho al niño. Lo que hay que evitar es la crítica injusta. pasada", o "Creo que has hecho otros más interesantes". Esta
Mientras los adultos que hacen un alboroto desproporcionado franqueza no es lo mismo que el consejo técnico, como:
por los productos de un niño (lo que no ayuda a su desarrollo), "Debiste hacer esa línea igual a esa otra", o "¿Por qué no pintaste
están en un extremo, en el otro están los adultos que sonríen, de azul el cielo?", o "¿No sabes que todas las patas de una mesa
divertidos, ante los esfuerzos de los niños pequeños y no pueden son del mismo tamaño?" En el jardín de niños, las proyecciones
ver nada de valor en sus realizaciones. Pueden responder con de los niños sobre los materiales representan para ellos las
toda indiferencia al trabajo del niño diciendo, en tono práctico impresiones más reveladoras. Captan la esencia importante de
"Sí, ahora vete a lavar", o pueden quedarse impávidos, mientras algo tal como lo ven y prestan poca atención a la precisión o el
un hermano mayor hace comentarios desdeñosos sobre los remate del detalle, el equilibrio, las apropiadas relaciones de
productos del niño pequeño. Es obvio que esto no ayuda a una tamaño o de color, cosas que son importantes para los adultos.
persona joven que está esforzándose, y puede producirle Si la copa de un árbol es la que los impresiona, entonces en sus
percepciones deformadas. El niño puede acabar creyendo que no dibujos o pinturas será secundario el color del tronco. Si lo que
sólo sus producciones, que son extensiones de sí mismo, sino él cuenta para ellos es la envergadura de las alas de un avión,
mismo carece de todo valor. O si no cede a esta idea, podrá entonces el modelo de madera que construyan podrá estar pintado
entablar una competencia -que puede durar toda su vida- con los con un popurrí multicolor, pues eso no los preocupa. No están
demás, para demostrar su valor. Puesto que nunca podrá creer en esforzándose por lograr exactitud, sino sólo significado para ellos.
su validez, por las pruebas objetivas, quedará despojado para La precisión ya llegará después.
siempre de la tranquilizadora convicción de su capacidad que Pero todo niño necesita aumentar su capacidad de evaluarse
procede de la realista aceptación de las propias fuerzas y realistamente a sí mismo y a sus esfuerzos. Ante sus fuerzas y sus
flaquezas. flaquezas del momento, sus planes para él mismo probablemente
Los niños son muy sensibles a la autenticidad y a la franqueza contendrán mejores posibilidades de realización y menos
de toda evaluación y crítica. Aceptan ambas sin objetar, si son posibilidades de fracaso innecesario. Esto no significa que de-
bien intencionadas. Pero también sienten cuando sólo se les está seemos que el niño haga las cosas con toda prudencia y no intente
tolerando, y a menudo no llevarán cosas de la escuela a la casa nada a menos que esté seguro de lograrlo. (Eso es lo que hacen
cuando sientan que sus esfuerzos son causa de exagerado elogio, algunos niños.) Pero existe algo llamado "riesgo calculado", con
condescendencia o indiferencia. Sin conocer los niveles normales base en la evaluación realista de los factores positivos y negativos
de habilidad para esta etapa de crecimiento (y según niveles de de una situación. Deseamos que los niños aprendan esto, y aunque
desarrollo), a muchos adultos les resulta difícil reconocer lo que la mayoría lo aprende de la manera más difícil, los adultos pueden
es y no es admirable, lo que es bueno y lo que podría ser mejor. ayudarlos siendo justos con ellos al indicarles las normas. Éstas no
Obviamente, los dibujos de los niños, sus trabajos en barro y en deben ser inalcanzables ni tan fáciles que resulten decepcionantes.
madera, sus cuentos, poemas o canciones serán tan sencillos y Éste no es un equilibrio fácil de lograr. Pero la autoevaluación de
hasta burdos que no se los podrá comparar con las versiones más los niños es influida considerablemente por los adultos que
refinadas de los adultos o de niños más grandes. Pero el trabajo desempeñan un papel continuo en sus vidas. La confianza y el
original de todos los niños tiene sinceridad o superficialidad. La apoyo moral, generosamente mezclados con realismo, darán a los
sinceridad trasluce, y podemos decir con convicción: "Eso me niños la ayuda más útil al desarrollar su juicio acerca de sí mismos
gusta", o "Puedo ver que te esfor- y de sus realizaciones.
EL JARDÍN DE NIÑOS Y LOS PADRES 129
128 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS

opinión de los maestros- no necesita refuerzos. Esta opinión


LLEVAR COSAS A LA ESCUELA merece cierta atención. Hubo un tiempo en la educación temprana
de los niños en que el mundo adulto de violencia, guerra y
Los niños a menudo invierten el proceso de llevar y traer, y llevan delincuencia no entraba diariamente en la sala de todos los niños, a
cosas de la casa a la escuela. A veces se quejan de que la maestra través de los medios de comunicación. Por entonces, se
no los dejó jugar con sus cosas, o que no las utilizó para toda la consideraba apropiado permitir que los niños llevaran los útiles
clase, o que otros niños las tomaron o las estropearon. Los padres que desearan para realizar las fantasías normales de la niñez, que
deben reconocer los varios posibles significados que hay tras este incluyen agresión, hostilidad, afán de poder, temores, rivalidad,
tipo de reacción. Primero, es importante saber por qué un niño etc. A menudo podía ser útil para un niño tímido sacar su pistola y
desea llevar cosas a la escuela, lo que el niño a veces no sabe sentirse más valiente al enfrentarse a niños no más grandes, pero sí
expresar fácilmente, aunque por lo general sí está consciente de más decididos que él. A quienes se dejan dominar por la ira, de
sus motivos. Su razón puede ser lógica y absolutamente válida. modo que un juego constructivo se les dificulta, no parece hacerles
daño un cierto desahogo de fingida violencia. Pero con la llegada
..
Por ejemplo, necesita la cuerda, el sombrero o la caja como ayuda
para algún juego en que participa con otros, o desea que toda la de la televisión en una época de interminables crisis de los asuntos
clase oiga su nuevo disco o vea su nuevo libro. Esto puede ser de los adultos, los niños se dan cuenta demasiado pronto de la
razonable desde el punto de vista del niño, pero no válido, como violencia y el sadismo como un estilo de vida adulta, sin suficiente
cuando los niños llevan cosas para "sobornar" o impresionar a base de comparación con el aspecto constructivo de las relaciones
otros para que les permitan jugar. Es este último tipo de humanas. Aunque, desde luego, tengan como modelos a sus
motivación el que debe ser materia de reflexión para los padres. familias, la experiencia en el interior de la familia necesariamente
Puesto que ni sobornar ni impresionar son soluciones permanentes incluye castigos e ira, así como amor y ternura, y en la mente del
al obstáculo natural para hacer amigos, la maestra puede pedir al niño pequeño el equilibrio aún no es muy claro. Las fantasías
'niño que guarde en su casillero lo que haya llevado, para que infantiles de desquitarse o de lograr el poder son completamente
pueda ayudarlo a enfrentar escollos presentados por otros niños, normales. Pero el niño de hoy ve la calidad desenfrenada y .
en forma más básica que soborno y presunción. Los padres están primitiva de su fantasía actuada como una realidad apropiada en el ,
obligados con sus hijos a ser francos al reconocer inclinaciones de mundo de los adultos; sus fantasías de ira o de temor son
este tipo, y pedir una cita con la maestra para decidir, juntos, el realizadas y glorificadas por adultos en la pantalla de televisión y
mejor modo de enfocar el problema. Los padres no deben sentir por los informes noticiosos, como si no hubiese alternativa. Por
vergüenza acerca de la conducta no perfecta de su hijo. Cada tanto, hay una línea indefinida entre la racionalidad y la fantasía a
maestra sólo tiene niños imperfectos en su aula, por maravillosos la que se enfrenta cada niño que crece en una época de difusión
que en otros aspectos puedan ser. masiva de los horrores inventados por el hombre contra el hombre.
La maestra también podría prohibir jugar con cosas llevadas de Es necesario que alguien con autoridad diga al niño con firmeza y
casa por razones que no tengan nada que ver con el niño en lo en tono convincente: "La violencia no es el único camino".
personal. Podría ocurrir que las maestras creyeran que lo que un Otra razón más para que una maestra pueda declarar prohibida
niño lleva de casa no es una contribución constructiva ni para él una cosa llevada del hogar, acaso sea el número de libros, discos,
mismo ni para la dinámica de la clase. Un ejemplo extremo puede juguetes y juegos llevados de casa que reflejen poco juicio de
ser el de los juguetes y juegos bélicos que, en opinión de algunas parte de adultos bien intencionados. Las cosas que se venden para
maestras, exacerban la violencia existente, que los niños niños con frecuencia fueron diseñadas para atraer a los adultos a
perciben, en el mundo de los adultos y que -en que las compraran. Los abuelos y los tíos solte-
EL JARDÍN DE NIÑOS Y LOS PADRES 131
130 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
ta en la escuela mejor equipada. El compartir exige, inevitable-
ros pueden comprar lo que ejerce sobre ellos un atractivo nos-
mente, cierta reducción de los deseos y las libertades personales,
tálgico o sentimental, lo que les parece "adorable" o "lindísimo" o
y no todos los niños reaccionan con igual alegría a este hecho de
lo que los impresiona desde algún punto de vista adulto. A los
la vida.
ojos de la maestra, estos objetos pueden ser demasiado antiguos,
Los padres deben darse cuenta de que la alegría o la tristeza de un
demasiado infantiles, demasiado limitados en sus posibilidades o,
niño en la escuela puede estar en función de su capacidad de
por alguna otra razón, inapropiados para su clase en particular. En
abandonar algunos de sus deseos individuales para beneficio del
cierto sentido, los materiales de juego de la escuela han sido
grupo. Muchas actividades que son perfectamente razonables al
sancionados por la maestra, quien acaso no quiera dar categoría a
ser actuadas por un niño en el hogar se vuelven intolerables en un
un cuento con una moraleja que no es apropiada para niños, un
medio centrado en la vida del grupo. Por ejemplo, cantar
muñeco chauvinista, un disco insípido o algo que infrinja sus
constituye una experiencia deliciosa y alegre, pero el canto de un
normas de lo que es apropiado. Aunque quizás esté dispuesta a
niño puede estropear un cuento que se estaba contando para
tolerar una "impureza" ocasional en su aula, para satisfacer la
quienes deseaban escucharlo. En una escuela donde el espacio
necesidad de un niño en particular, se verá abrumada si los niños
exterior debe repartirse, los niños, en lo individual, quizás se vean
compiten por su favor y el elogio de sus compañeros de clase, y
interrumpiendo la cosa interesantísima que hacían antes de
puede acabar por decir, con absoluta razón: "[Basta!" El niño es
prepararse, para que toda la clase pueda salir en el momento
miembro de un grupo, y en ocasiones hay que proteger la vida del
asignado. O veamos el hecho de que los niños varones tienden a
grupo, aunque con esto se decepcione a uno de los niños.
monopolizar los bloques de construcción en cualquier aula. Una
maestra consciente de esto podrá contener deliberadamente las
ambiciones de los niños varones, para que las niñas salgan del
LA VIDA EN EL GRUPO
rincón donde jugaban a la casita, y participen en un tipo de juego
que pide una diferente simbolización. Puesto que esto aumenta
La vida en el grupo tiene muchos desafíos para el inmediatamente la cantidad de quienes deben participar en el
niño, aparte de los que tienen que ver con las juego con bloques, puede causar cierto resentimiento entre
relaciones de niño a niño. Principalmente, éstas son algunos niños. O, pese al hecho de que durante periodos la
demandas necesarias por las exigencias de la maestra pida a los niños correr en la misma dirección, para que no
existencia del grupo, que provocan cierta desazón en choquen entre sí, un niño, sin pensarlo, puede correr en cualquier
el niño pequeño mientras aún se desarrolla su sentido, como si estuviese a solas en una habitación de su hogar.
capacidad de compartir. Y cuando lo derriban su resentimiento puede ser contra el niño
Si el niño ha estado en una guardería, esta fase del jardín de que tropezó con él y le causó un daño.
niños puede facilitarse. Pero acaso ni siquiera la guardería haya Nada de esto es extraordinario en niños tan pequeños. Pero se
resuelto el deseo del niño de ser quien acapare el corazón de la debe comprender por lo que es, pues esto y la lucha por el
maestra ni le haya ayudado a contener sus impulsos hasta el liderazgo con frecuencia se disimulan ante los padres, en quejas
punto en que las necesidades del grupo reduzcan las suyas. Esto de muy distinto carácter. Por ejemplo, hay niños que, en su afán
no es por fuerza una falla de la guardería. Algunos niños por empezar a construir, apilan sus bloques de construcción en el
socializan con más dificultad que otros, y a los cinco años todavía suelo, frente a la pared, haciendo así que sin querer otros no
muchos necesitan ayuda para volverse miembros razonablemente puedan tomarlos. Luego, la maestra podrá decir: "A menos que
cooperativos de un grupo. Existen rutinas y ritos que son recuerden recoger los bloques más aleja-
necesarios si se quiere que muchos niños compartan un aula
limitada en equipo y abastos, circunstancia aplicable has-
O.

EL JARDÍN DE NIÑOS Y LOS PADRES 133


132 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS

dos de los estantes, tendrán que dejar de jugar con ellos hasta que LAS ENTREVISTAS
se acuerden mejor". Pero el drama que se dirá en casa es el
siguiente: "Jackie y Harry jugaron con los bloques, pero la La práctica de las entrevistas entre maestra y padres ha existido
maestra no me lo permitió a mí". más tiempo en el jardín de niños que en otros niveles escolares, y
éstas son valiosas y útiles para maestras y padres cuando saben
aprovecharlas con inteligencia. Las boletas de calificaciones tienen
Los CUENTOS DE LA ESCUELA carácter restrictivo y de juicio y, por ello, son injustas para los
niños que están en un proceso aún inconcluso. En realidad nada
Los cuentos de la escuela siempre deberán escucharse con un puede compararse con una charla sincera entre dos personas que
oído pendiente de la fantasía y con el sentimiento que colorean son las que más ven y tratan al niño. Pero esa entrevista requiere
los hechos. Los niños no dejan de ser egocéntricos, ni de modi- confianza y buena voluntad. Padres y maestros son seres humanos,
ficar un poco las cosas para presentarse ellos mismos bajo una luz proclives a la habitual gama de respuestas humanas. Su "inversión"
favorable. A menudo tienen razón, y lo que dicen es com- en el niño que comparten puede ser de distinta intensidad, pero no
pletamente verificable. Pero toda queja de la escuela que es necesariamente de distinta sinceridad, y cada parte debe suponer la
motivo de preocupación deberá verificarse con la maestra, porque buena fe de la otra. Tal vez no se pongan de acuerdo, aplicando su
suele haber dos lados de una misma historia. A veces una maestra criterio como adultos sobre lo que más conviene a un niño, pero
ajetreada, como una madre ajetreada, puede no advertir cada ambos desean "lo mejor" para él. Cada quien desea tener éxito; de
detalle de lo que ocurre, y un niño puede llegar a casa con un hecho, cada quien necesita tener éxito para justificar su papel
rasguño o un moretón para el que la maestra no tiene explicación. de padre o de maestro.
Pero, en términos generales, las maestras sí conocen a sus niños y Padre y maestro tienen mucho que ofrecerse. Lo que un pa-
pueden aclarar muchas cosas que los padres necesitan saber, dre no puede saber acerca de un niño es cómo les parece a los
siempre que el padre no haya desalentado a la maestra, atacándola demás: a otro adulto, a niños de su propia edad, a los desconocidos
sobre la base de la versión no comprobada del niño. (como el prefecto de la escuela), a los niños mayores que ayudan
Las maestras tienen, a fin de cuentas, el mismo problema. en el jardín de niños, etc. Y los padres tampoco saben con
Oyen muchos detalles acerca de la vida hogareña de los niños, seguridad cómo reacciona su hijo cuando se enfrenta a un desafío
que aprenden a tomar con una pizca de desconfianza. Saben que inesperado, a la resistencia de otros, a la competencia por el
un episodio incomprensible puede parecerle una costumbre al liderazgo, al rechazo de sus ideas, a la oportunidad de tomar
niño. Comprenden cómo los temores de un niño amplifican la decisiones por sí solo, o a las decisiones de alternativas deseables
importancia de un hecho tan común como una riña familiar, o en nuevos campos de experiencia. La situación de grupo es
cómo una momentánea expresión de desaliento puede ser tomada desconocida para el niño pequeño, y él la "toca de oído" conforme
como señal de desastre permanente. También saben que un niño se involucra cada vez más en ella. Todo esto lo ve la maestra y, si
puede decir: "Mi mamita no quiere que hoy yo juegue afuera", es buena maestra, no hace un juicio sobre el niño sino que trata de
cuando lo que quiere decir es que preferiría seguir dibujando, o le ayudarlo a realizar lo que le resulta más satisfactorio, sin
preocupa la competencia en el tobogán. Sin una nota de los permitirle que viole los derechos de los demás. Una expresión
padres, las maestras tienen que utilizar su sexto sentido para que frecuentemente oída en el jardín de niños es:
las ayude a aplicar su buen juicio acerca de toda una variedad de "No puedo permitirte hacerle eso a él, y tampoco le permitiría
cuentos y confidencias. a él hacértelo a ti".
EL JARDÍN DE NIÑOS Y LOS PADRES 135

134 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS


La calidad especial del intercambio íntimo que pueden desarrollar
Sin embargo, las maestras necesitan el conocimiento que un padre y entre sí un adulto y un niño no debe convertirse en el único medio
sólo un padre tiene, y lo agradecen. Las maestras a menudo se de aprendizaje para el niño. Donde el padre actúa como maestro,
tranquilizan al descubrir que la niñita tímida que han estado hay que asegurarse de que el niño también disponga de compañeros
observando durante semanas, en el hogar es capaz y una lideresa, de juego. Además se debe considerar que el tipo de enfoque en los
pero que siempre necesita cierto tiempo para probar nuevas niños, el cual siempre está presente y alerta a sus múltiples
situaciones. Las maestras se alertan cuando uno de los padres le necesidades, debe ser, al mismo tiempo, objetivo y libre de
confía una historia de temores del niño, o una serie de angustias por lograr algo, algo que tal vez sea más difícil para los
acontecimientos traumáticos que lo alteraron, o una relación padres que para los maestros. De cualquier modo, ya sea que se
especial con un hermano que explica su conducta con los niños más queden en casa o asistan a una escuela pública o privada, los niños
pequeños. Se alegran de saber cuáles niños se preocupan por en este nivel de madurez necesitan más experiencia informal que
encontrarse en un baño nuevo, a quiénes no les gusta el ruido, a formal, un estilo de aprender más concreto que abstracto y una
quiénes se les ha enseñado a no ser desordenados, cuáles se oportunidad de funcionar independientemente en un medio que a la
inclinan a largos periodos de juego concentrado en el hogar, cuáles vez sea seguro y estimulante. Se les debe dar rienda suelta a su
no tienen amigos en su vecindario, quiénes tiene padres que imaginación, además de ofrecerles desafíos realistas. Y, lo más
esperan demasiado de ellos, y quiénes se han fijado por sí solos importante: se debe preservar su apertura a lo que el mundo les
expectativas irrazonables. Están tan interesadas en conocer a los ofrece, de modo que se vuelvan y sigan siendo aprendices
niños que han insistido en sus preguntas acerca de las letras y el entusiastas y autogestivos.
deletreo hasta que se han enseñado por sí solos a leer, como en
conocer a los niños que aún son incapaces de escribir su nombre.

¿DEBEN ASISTIR AL JARDÍN DE NIÑOS?

Hay padres que apoyan las investigaciones y la exploración de sus


hijos hasta el punto de tener en su casa muchos materiales de jardín
de niños, y dudan del valor de enviar a sus hijos a la escuela a
hacer lo que ya hacen en su hogar. Cuando esto es así, bien puede
haber una razón para dar a un niño que ha estado en la guardería un
"año sabático”.2 Por otra parte, si recordamos el modo en que se
emplean los materiales, podremos ver que el mismo enfoque puede
servir a un contenido muy distinto, por lo que tanto la casa como la
escuela pueden extender los intereses y el conocimiento de un niño
sin que se traslapen demasiado. Pero se debe tener en cuenta que
las actividades sin otros niños no son tan plenamente satisfactorias
para el niño, como la oportunidad de compartirlo todo con sus
compañeros.
2 John Levy y Ruth Monroe, The Happy Family, Alfred A. Knopf, Nueva
York, 1938. . .
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS 137

sos generales. Uno de ellos se dirige hacia una creciente facilidad


de las capacidades físicas y neurofisiológicas, aunque no ocurran
cambios corporales espectaculares antes de que termine el periodo.
Una segunda corriente consiste en una inequívoca liberación de la
VI. ASPECTOS DEL DESARROLLO influencia del hogar hacia una mayor influencia de los
DE NIÑOS DE SEIS Y SIETE AÑOS compañeros. Y una tercera es el aumento constante de la
capacidad de pensamiento lógico, conceptualización y empleo de
simbolismo, más cercano al estilo del adulto que al del niño. Al
SEGÚN la sabiduría popular, en la medicina, en la enseñanza moral mismo tiempo, los años intermedios son años en que se forma el
y religiosa, así como en la educación, siempre se ha convenido en carácter y se consolidan los rasgos de personalidad, años en que
que los siete años marcan un punto de cambio en la vida del niño. hay un gran interés por aprender, una enorme curiosidad y un
Las madres se dan cuenta de ello porque los niños ya no lloran tan enorme impulso hacia la aventura independiente. Pero, como
fácilmente y parecen menos vulnerables a la ronda de desórdenes veremos, los niños de seis y siete años tienen ligas sólidas con los
físicos que preocupan a las madres de niños más pequeños. La niños de cinco años que ellos fueron, así como con los de ocho
escuela ha entrado a formar parte del panorama general, con mayor que llegarán a ser.
frecuencia, durante el séptimo año. Los filósofos hablan de los siete
años como un momento en que el niño ya está formado. "Lo que es
a los siete, lo será a los setenta", dicen, y esto, en gran medida, es Los AÑOS DE PRIMARIA
verdad. Las personalidades ya están claramente definidas en áreas
de constancia, como el ritmo al cual el niño hace las cosas, y su El crecimiento que ocurre en los niños de seis y siete años los
temperamento, que puede ser optimista, intenso, exagerado, impulsa hacia una marcada declaración de individualismo Y una
fácilmente irritable, blando o modelo de paciencia. En el aspecto existencia psicológica separada, mientras aún son niños en los
moral, los niños de siete años ya tienen nociones claras del bien y el hogares paternos. Esto se revela inicialmente en dos aspectos: uno
. mal. Pero los valores y las creencias pasarán por muchos cambios, de ellos es la resuelta afirmación, de parte del niño, de su derecho
y aun tienen que aprender múltiples técnicas para vivir. Lo que les a la intimidad, que muchos niños exigen colocando un letrero en la
aguarda en el camino del desarrollo es lo bastante distinto de lo puerta de su dormitorio, que dice, sin ceremonias: "[No molestar!"
anterior, para requerir una revaluación del papel de los padres. (A veces el letrero está decorado con flores y dibujos, pero su
mensaje es el mismo.) El otro es cierto grado de introspección, que
bloquea muy eficazmente a los adultos. Sin ser abiertamente
desobedientes, en realidad mostrándose agradables y serviciales,
simplemente ponen oídos sordos cuando les conviene. Al ocurrir
Los AÑOS INTERMEDIOS: DE LOS SEIS A LOS DOCE
estas cosas, es claro que los niños han entrado en los años
Los años de la primaria forman parte de los más inclusivos años intermedios de la niñez, época en que sus propios intereses y
intermedios de la niñez, en que ocurren cambios de carácter participaciones son mucho más apasionantes para ellos, que nada
emocional, social e intelectual, en una corriente continua hacia la que sus padres puedan sentir o decir.
El "estiramiento de la cuerda", que se ha mantenido durante
asimilación de los modos de pensar y comportarse de los adultos.
muchos años, adopta ahora atributos específicos, el primero de los
El progreso es desigual, hay muchos retrocesos, y regularmente
ocurren desgracias. Sin embargo, en ese periodo, es decir, entre cuales es la cambiante respuesta a los padres como autori-
los seis y los doce años, podemos ver tres impul-
136
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS 139
138 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
decepción al tener que descender un paso de tan gratificante
dades. En sus primeros años, el niño recibía con agrado y en. posición.
contraba seguridad en la autoridad de sus padres. Los citaba como En realidad, el niño de seis y siete años sigue identificándose
ley, y nunca dudaba de su omnipotencia. Cuando decidía resistirse, con los padres, a los que aún quiere ya quienes todavía necesita,
lo hacía en un directo gesto de desafío, como correr apartándose de como modelos para imitar y como apoyo de su creciente
ellos o decir "no", para finalmente resolverlo todo con un independencia. Sin embargo, es lógico que si los niños empiezan a
reconocimiento común de la autoridad del padre. A los seis y siete aspirar a la adultez, también los adultos deben empezar a parecer
años, los sentimientos de necesidad ceden el paso a la sensación de un poco menos que perfectos, pues de otro modo las metas de la
"yo puedo hacerlo". El niño ya no se rebela audazmente como propia adultez parecerían inalcanzables. Después de todo, los
desafío a la autoridad reconocida. Ahora, empieza a defender sus niños saben, por su relación subordinada con los adultos, lo muy
derechos y a discutir. Está muy preocupado por la idea de que se le imperfectos que ellos son. Por eso, el adulto que se enfrenta a un
haga justicia, lo que es consecuencia natural de una mayor niño enardecido pero dispuesto a negociar puede permitirse
conciencia de sí mismo como persona separada de sus padres, y abandonar su posición de superioridad, aunque obviamente no su
quiere exigir sus derechos. Su percepción de los adultos cambia, de buen juicio. Los adultos que escuchan el razonamiento de un niño,
ser una autoridad indiscutible a ser una menos absoluta, a la que se que reconocen con franqueza no saber algo o que confiesan haber
puede engañar un poco, lo cual aumenta ligeramente la autoestima. cometido un error, ofrecen un modelo mucho más realista, y por
Puesto que se está poniendo a prueba una nueva relación con los ello mismo alcanzable, a los niños que hay en sus vidas. Como los
padres, los niños a menudo se muestran beligerantes y, al mismo adultos sí saben más y tienen la autoridad final, las fallas de su
tiempo, a un paso de las lágrimas. Y sin embargo, pelean por omnisciencia y su omnipotencia no deben dañar demasiado su
aquello a lo que se sienten con derecho, diciendo, durante las respeto propio ni el afecto y la admiración básicos del niño,
peleas: "¡No eres mi jefe!" mientras se forja la
No obstante, ese cambio no es más que un leve movimiento nueva relación.
Ningún padre mantendría, a sabiendas, a sus hijos en un nivel
preliminar de los fundamentos de la dependencia, y difícilmente un
de dependencia que hiciera imposible al niño actuar de manera
gran paso hacia la vida independiente. Puede ser útil saber que los
autónoma al llegar a la edad adulta. Los problemas surgen porque
niños de seis y siete años empiezan a pedir tanto una participación
este cambio, por desgracia, no surge en el momento de
igual, o menos desigual, en su crianza, de lo que antes era
disposición o conveniencia de los padres, sino como respuesta a
costumbre. Y aumentarán sus demandas al transcurrir los años. Los
una continua maduración y a un plan secreto interno del niño. Los
niños de seis y siete años parecen estar jugueteando con la idea de
padres siempre son tomados por sorpresa cuando sus hijos
que, con el tiempo, podrán actuar como el propio padre, lo que
intentan alterar el statu qua. Sin embargo, pese a la pérdida gra-
constituye un paso en la dirección de asumir, por último,
responsabilidad por su propia conducta. Aunque esto sea valioso dual pero continua de la intervención de los padres en la vida de
para el desarrollo del niño, resulta desconcertante para sus padres. un niño, la necesidad que el niño tiene de sus progenitores persiste
Ser adorados y necesitados, sentir la confianza y dependencia del durante muchos años.
niño pequeño son las recompensas, en la expansión del ego, por las Una forma significativa de necesidad infantil surge precisa-
incontables noches y limitaciones a la libertad personal que son el mente a los seis y siete años, cuando las nuevas áreas de funcio-
precio de la paternidad y la maternidad. Cuando se desvanece esta namiento independiente provocan y alientan la prueba de sí
dependencia inerme y confiada, ha terminado una fase del papel de mismos y la experimentación. El padre que desea que sus hijos
los padres, y muchas personas reaccionan con una in comprensiva. sean independientes Y está dispuesto a apoyar las ambiciones de
los niños, tiene que resolver algunos dilemas. Por lo general,
140 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS 141
P.
los niños de seis y siete años no tienen un sentido claro y objetivo serán unos padres magníficos y comprensivos a ojos de los niños;
de sus auténticas capacidades o defectos. Tampoco tienen si se las prohíben, serán adultos crueles e injustos que tratan a su
experiencia suficiente para evaluar las capacidades y habilidades hijo como si fuera un bebé. Si los padres tienen en mente que el
necesarias en las situaciones con que aún no están familiarizados. objetivo último del niño es una independencia basada en una
Deciden poner a prueba las habilidades físicas y los juegos que verdadera aptitud, entonces será más fácil resolver la ambivalente
han visto practicar durante años a niños mayores, aunque no estén posición de liberador, de protector-tirano, conforme traten de
aún preparados para ellos. Piden privilegios antes de estar evaluar las auténticas habilidades y limitaciones del niño, en tanto
capacitados y, en realidad, no ven por qué no pueden intentar todo apoyan su ambición de volverse independiente.
lo que les atraiga. Un niño de seis años que tiene grandes deseos La aptitud debe acompañar a la independencia, y esa capacidad
de ver a un Santa Claus de tienda no vacilará en asegurar a su muy es la meta a la que los niños aspiran en sus años de primaria y
ocupada madre: "[Yo puedo tomar solo el metro!" Por ello, es después. Junto al "yo puedo hacerlo" surge una tenacidad, en
probable que sobreestimen lo que pueden hacer, ya que el afán de verdad notable, en persistir en todo lo que desean aprender.
hacerlo es grande, insistente el deseo de independizarse de la Piénsese en los centenares de esfuerzos dedicados a aprender a
ayuda de los padres, y no tienen ninguna experiencia. Si un padre atrapar una pelota, a hacer rebotar un balón, a saltar la cuerda ya
abandona demasiado pronto la responsabilidad de contener unas atinar con buena puntería en ciertos blancos. Piénsese en el afán
aspiraciones demasiado ambiciosas, o renuncia al derecho de de utilizar en la misma forma los útiles que emplean los adultos.
supervisar actividades que pueden tener resultados impredecibles, Desde luego, los niños de esta etapa (y de mucho tiempo después)
habrá el muestran su persistencia básicamente al enfrentarse a cosas que
. riesgo de que el niño acabe teniendo más autoridad de la que les interesan, y pueden perder bastante pronto el interés en cosas
puede manejar y más responsabilidad por sí mismo y por sus que en un tiempo les atraían. Es típico de los niños de seis o siete
acciones de la que debe tener. En lugar de volverse más compe- años llegar a dominar alegremente ciertas tareas -tal vez lavar los
tente a resultas de una buena adaptación, puede llegar a sentirse platos, llenar el lavaplatos, o sacar la basura- sólo para rechazar
más inadecuado como consecuencia de repetidos fracasos. toda responsabilidad por esta tarea en cuanto la dominan. Sin
Además, con lo paradójico que es característico de la relación de embargo, respecto de lo que consideren importante para ellos,
los niños con sus padres, los padres que se muestran tolerantes sin seguirán utilizando y refinando su capacidad, como, por ejemplo,
sentido crítico, a menudo parecen al niño más indiferentes que en los juegos de pelota.
benignos. Los niños aún no están listos para tener una La literalidad del niño de edad preescolar parece transformarse
independencia completa. Huyen del hogar, esperando, confiados, en esta etapa en una rigidez y sentido absoluto que pueden ser
que sus padres los encuentren y los hagan regresar. Pero quieren irritantes si no se los comprende. Las rutinas que los padres toman
poner a prueba su independencia y también su competencia, y con suficiente flexibilidad son motivo de una solemnidad por
esperan que sus padres sepan cuánto es demasiado y cuánto es lo completo desproporcionada a su importancia, cuando los niños las
correcto. Puesto que siguen aspirando a actividades y privilegios efectúan sin sentido del humor. Un niño de siete años se sentó a
que no son capaces de resolver, será cuestión de evaluación y merendar a solas con su madre una noche, cuando todos los demás
juicio constantes por parte de sus padres decidir si el niño tiene miembros de la familia estaban legítimamente ocupados en otras
una probabilidad razonable de enfrentarse al desafío en cuestión, partes. En la familia existía la regla de que se esperaba para
o si esto es realmente imposible. Lo que complica más las cosas empezar a comer hasta que todos estuviesen sentados y ya listos.
es que el padre no siempre está seguro de lo que en realidad pueda La madre se sentó después de servir a los dos y levantó el tenedor.
realizar un niño sumamente motivado. Para colmo, si los padres El niño le dijo, en tono
apoyan las ambiciones de los niños,
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS 143
142 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
que los adultos llaman flexibilidad. Se muestran renuentes a
acusador: "Se supone que debes esperar". Sorprendida, la madre adaptase a formas y elecciones inesperadas. Si conocen el camino
contestó: "Pero somos los únicos esta noche, yya estamos a la hacia casa de la abuelita, no les interesa tomar otro, para
mesa". "Sí", dijo Mark, "pero yo todavía no he desdoblado mi variar.
servilleta." Este mismo niño, miedoso de nadar en el campamento Es probable que los niños se aferren a la pauta de ordena-
un día de escuela, se valió de la sacrosanta rutina para evitar la miento predecible, que necesitan para sentirse seguros en la niñez
alberca cuando tuvo oportunidad de hacerlo. Desde el temprana porque esto les da una sensación de control sobre su
campamento, trajes de baño y toallas mojados fueron enviados a propio mundo ante su sentido recién adquirido de ellos mismos
casa el viernes para que se lavaran y secaran, con objeto de como separados de sus padres protectores. La creencia infantil en
regresarlos el lunes. Pero Mark no asistió lunes y martes víctima la magia del propio poder para controlar (si se desea con suficiente
de un catarro, y fue enviado de vuelta al campamento el miércoles, intensidad algo, se puede hacer que suceda) se debe, desde luego, a
que era un día nublado. El niño comentó que no nadaría porque no dolorosas desilusiones al hacerle frente con mayor claridad a la
había salido el sol, a lo que respondió su madre, optimista: "Pero el realidad y reconocerla en los años de vida dirigida por uno mismo
clima puede cambiar por la tarde y entonces, ¿por qué no llevas tu y, por tanto, menos protegida. La posibilidad de que existan
maleta con las cosas de nadar, por si acaso?" Él la miro con desdén diversas soluciones, o la realidad de no haber solución en algunos
y respondió: "Pero hoy no es lunes", y se negó a llevar su maletín. casos, tiene que surgir entonces, y puede esperarse que la guía de
Los niños de seis y siete años parecen estar edificando, con toda los adultos evite el cinismo o la resignación fatalista.
intención, una estructura en el inicio de su vida independiente. Los niños de seis y siete años son grandes polemistas para
Esto no queda mejor ejemplificado que en la servil adherencia a las aclarar las reglas y no se dejan desviar de las que han recibido de
reglas de los juegos, que hace su primera aparición por esta etapa. niños mayores o de adultos, sin embargo no se muestran renuentes
Los niños menores se muestran alegremente descuidados hacia las a hacer trampa si con eso pueden ganar. Una vez que empieza el
reglas de un juego; se dejan llevar más por los impulsos. Pero los juego, ganar es terriblemente importante. No tienen espíritu
niños de seis y siete años tratan de enfrentarse a la vida en deportivo y son malos perdedores. En una ocasión, la madre de un
términos racionales y no por simple impulso. Un rígido niño de siete años estaba visitando a la de una niña de casi ocho;
compromiso con las reglas que les parecen importantes es el de pronto los oyeron decir, en cuanto superaron la barrera de la
principio de esa racionalidad. Muy en armonía con el carácter de distancia entre niño y niña: "¿Quieres jugar a las damas?" "Muy
gran parte de la conducta de estos años intermedios, a menudo bien". "Yo hago trampa, ¿sabes?", dijo uno. "Muy bien, yo
cuando se ponen a prueba nuevas pautas fuera del hogar, ocurre con también la hago", dijo la otra. Y se pusieron a jugar.
los mismos niños de siete años, que no siguen una regla doméstica Sin embargo los niños de seis y siete años se encuentran en
de colgar su ropa, pero participan en un juego de grupo con sus ese punto de la vida en que empieza a operar lo que llamamos una
compañeros discutiendo con tanta intensidad acerca de las reglas conciencia. Antes de esa edad, los niños diferenciaban el bien del
que no les queda tiempo para el propio juego. mal como algo asociado a elogios o castigos. Sabían lo que estaba
Tal vez porque hasta ahora los adultos han logrado "arreglar las o no permitido, pero les preocupaban menos las cuestiones
cosas", y la vida probablemente ha tenido una cierta ordenada morales que la reacción de los adultos a su conducta. Alrededor de
simplicidad para ellos, los niños de la primaria suponen que la los seis años, las advertencias de los padres empiezan a arraigar, y
vida se resuelve en términos de sí o no. Todo lo que necesita una en los niños se desarrolla la culpa personal por hacer mallas cosas
solución debe tenerla, y sin duda toda pregunta debe tener y la satisfacción por hacerlas bien.
respuesta. Presentan resistencia a la ambigüedad y a lo
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS 145
144 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
una conducta abiertamente egoísta y autoprotectora. Dos años más
Mientras esto ocurre, los niños saben perfectamente cuándo no tarde, en cuarto grado, la necesidad de esa aprobación de los
están del lado de los ángeles, como los dos mencionados lo con- adultos ha disminuido hasta el punto de que delatar a los com-
fesaron entre sí. pañeros es recibido con el mismo desprecio con que lo hacen los
Al mismo tiempo, sus maldades tienen otro lado conmovedor, que adultos. A esa edad la lealtad hacia los compañeros está por
tal vez pueda verse mejor en una práctica difundida y común de encima de toda consideración a la aprobación adulta, y el niño de
los niños de primero y segundo grados: confesarse dichas cuarto grado que aún está dispuesto a delatar a sus compañeros
maldades. En apariencia, el hecho de que un niño le diga a otro probablemente sea un niño inseguro, con dificultades para
que se ha portado mal no parece decente ni leal. En realidad, en el
relacionarse con los demás. Pero en primero y segundo grados la
asunto no intervienen la decencia ni la lealtad. Pese a todas sus
delación no es todavía el fenómeno antisocial que llegará a ser. Si
jactancias, estos niños aún se preocupan mucho por la opinión y la
se la toma como lo que es, los niños aprenderán los códigos
aprobación de los adultos. La internalizaci6n de las normas de los
sociales indispensables.
padres aún no se ha procesado lo suficiente para darles una El periodo de formación de la conciencia podría caracterizar-
seguridad apropiada. Aún desean y necesitan que los adultos se como una época en que "el espíritu quiere, pero la carne es
importantes sepan que ellos, por sí solos, saben diferenciar el bien débil". La mentira y el robo se efectúan con gran sutileza, aunque
del mal. Por consiguiente, cuando un niño de primero o de con perfecta conciencia de su sentido social, y en formas muy
segundo grado ve que un compañero viola las reglas, se siente
distintas de la mentira y el robo preescolares. La mentira del niño
impulsado a informar a la maestra, para que vea claramente que
de cuatro años tiene un elemento de confusión entre la fantasía y
puede confiar en que él sí conoce la diferencia. A menudo, las
la realidad. Un niño de cuatro años al que se atrapa haciendo algo
maestras y los padres se horrorizan ante esta conducta porque
malo no sólo desea no haber empezado siquiera, sino que pasa
infringe el tabú contra los "soplones" que forma parte de nuestro
fácilmente de ese deseo a la ilusión de que no lo hizo, y habla,
código moral. Pero todo lo que un egocéntrico alumno de primaria
muy convencido, de su supuesta inocencia, incluso teniendo las
está pidiendo es el reconocimiento y la aprobación de los adultos
pruebas ante los ojos.
que deben ver cuán bueno es. "Me alegra que sepas lo que se debe
A los seis y siete años los deseos y la realidad están más claros, y
hacer", es lo que desea oír. También será de ayuda para que
aprenda el código social si un adulto le da continuidad al asunto no hay ilusiones acerca de las maldades. Los niños simplemente
con alguna perspectiva que no entrañe un juicio: "Creo que a son prácticos, y la mentira es un recurso necesario si no se quiere
Juanito no le gusta que me hables de lo malo que es. ¿Por qué no provocar ira y castigos. Así, si un niño codicia algo que sabe que
me dejas observarlo en adelante, y yo contaré con que tú sabes lo no es suyo y que no debe tomar, de momento se vuelve sordo a la
que necesitas hacer?" Esta respuesta no tiene que ser sarcástica. hasta entonces minúscula vocecilla de la conciencia que hay
Los niños están aquí en un verdadero vínculo. Necesitan apoyo a dentro de él, cierra los ojos ante la realidad de la ley, toma lo que
sus persistentes necesidades, así como un sentido de dirección le gustó y lo disfruta. Sabiendo que esto está mal, también sabe
para su conducta futura, los cuales deben provenir, que merece una censura. Pero prefiere el placer al dolor y así
simultáneamente, de la misma persona adulta importante para defiende su pecadillo con la mejor mentira que se le ocurre. No
ellos. hay relación entre la moral de esta etapa de desarrollo y la moral
Casi todos los niños delatan, en un momento u otro, entre los adulta que esperamos que con el tiempo asimile. Sencillamente,
cinco y los siete años. Eso no rompe amistades (¡al menos no los pasos a lo largo del camino están llenos de tentaciones, y es
entre los niños!). Entre ellos parece haber un entendimiento muy humana la lucha por resistir a la tentación. Los niños
común de que la delación no incluye mala voluntad hacia el necesitan y desean ayuda, como lo mostrará el siguiente relato.
delatado. Y, como en las trampas, reconocen la legitimidad de
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS 147

CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS


146 La plática terminó con una nota de perdón y buenos augurios, y
El padre de una familia de tres hijos usualmente vaciaba sus durante varias semanas el dinero del padre (que ahora lo contaba
bolsillos sobre la mesa de noche, antes de retirarse. Llegó un cada noche) se mantuvo intacto. Pero varios meses después volvió
momento en que- tuvo la vaga sensación de que las monedas no a faltar dinero, esta vez también de los muebles de los hermanos
coincidían con lo que apenas recordaba del día anterior. Se olvidó mayores. Los padres llamaron directamente a la pequeña, para
del asunto y supuso que estaba siendo más olvidadizo que antes. exigirle cuentas de la mala noticia. Esta vez la niña no mintió.
Pero cuando también empezaron a desaparecer billetes, además de Miró directamente a los ojos a sus padres, y le dijo al papá, en
moneditas, mencionó el asunto a su esposa, quien sugirió, tono acusador: "¿Por qué dejas por allí tu dinero? Ya sabes que
tentativamente, que podría ser uno de los niños. Ninguno de los dos soy una ladrona, y entonces, ¿por qué no guardas tus cosas donde
quería acusar a los niños, pero, aun si lo hicieran, ¿cuál de los tres yo no pueda encontrarlas?" Los padres se quedaron sin aliento,
podría ser? Con discreción Y tacto preguntaron a los tres, y pero no comprendieron el mensaje. Los niños de siete años dicen:
recibieron respuestas negativas. Sintieron gran alivio y se olvidaron "Denme ayuda mientras estoy luchando y no hagan demasiado
del asunto. Pero un día la madre de una compañera de clase de la grande la tentación."
niñita de la familia, de segundo año, llamó para decir que un vecino Tal es la realidad de esta etapa de la niñez. Es la razón por la que
había visto a las dos pequeñas de siete años fuera de la escuela, los maestros de los niños de primero y segundo grado tienen que
comprando abundantes caramelos. El vecino estaba seguro de que enfrentarse a problemas de robo en cualquier tipo de barrio en que
aquello interesaría a las madres. De pronto, fue claro para los padres enseñen. Las maestras prudentes no dejan sus bolsos sobre sus
de nuestro relato que sí había estado faltándoles dinero durante escritorios, ni nada que pudiera ser irresistible para unas
varias semanas; ya sabían a dónde había ido a parar y quién lo había conciencias nacientes pero todavía débiles. Y los padres harían
tornado. bien en practicar esa misma costumbre. La verdadera moral se
El padre y la madre hablaron entre sí y luego platicaron con desarrolla poco a poco. No se basa en el temor al castigo sino en
la pequeña. Fiel al instinto de autoprotección de la niñez, ella la atención a los demás. Durante largo tiempo esta norma parece
mintió valientemente mientras pudo, pero como en realidad no fue extrañamente ajena a los niños y a sus sentimientos egocéntricos.
capaz de explicar lo del dinero para comprar los caramelos Pero su avance normal hacia la madurez y su confianza en sus
finalmente "confesó". Su padre sintió curiosidad por cómo había padres los ayudan a asimilar a tiempo esas normas y a
logrado engañarlo, pero la niña aclaró que la cosa había sido desarrollarse hasta convertirse en seres humanos socialmente
bastante fácil, dadas las costumbres del papá. Los padres le responsables.
hablaron acerca de la dificultad de resistir la tentación, Y de que la Hay otro tipo de conducta que ciertos padres creen que cae
comprendían. También le hablaron sobre el mal efecto de los dentro del terreno de la moral y la conciencia, pero que no lo hace
caramelos sobre los dientes y le dijeron que quizás ya había llegado desde el punto de vista de la salud mental. Es el ámbito del interés
el momento de darle una discreta suma fija, si prometía no gastarla en el sexo y los juegos sexuales, algunos de los cuales existen en
toda en caramelos. Por último, le dijeron que quienes viven juntos, esta edad como existen casi desde que se dan los primeros pasos.
en familia bajo un mismo techo, deben en todo momento sentirse Para la mayoría de los niños, ese interés y ese juego tienen
seguros de sus posesiones; que no estaría bien que sus hermanos connotaciones completamente normales. Para el niño
mayores tuvieran que guardar todas sus cosas, ni que ella se emocionalmente sano, el interés en las cosas del sexo es una
preocupara por quién le tomaba las suyas. Subrayaron a la niña lo pequeña parte de una gama creciente de intereses Y habilidades.
importante de que cada miembro de la familia pudiera confiar en No sería realista esperar que un niño de inteligencia normal no
los demás, y le pidieron tratar de recordar eso cada vez que sintiera tuviera conciencia, desde muy temprana edad, de la existencia de
una tentación. dos sexos, y que de allí pasara a captar la realidad
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS 149

CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS


148 En un niño con antecedentes relativamente estables, la calidad y
de que una combinación de los dos, en la edad adulta, conduce de el grado de atención respecto de los placeres corporales son
alguna manera al nacimiento de un nuevo ser. ¿Cómo alguien que mucho más casuales y menos frecuentes que en el niño
se enterara de este milagro dejaría de quedar impresionado Y de perturbado. No obstante, la curiosidad por la relación entre
sentir curiosidad por cómo ocurre? Los padres necesitan hombre y mujer es muy real en la niñez y, puesto que su signi-
reconocer el carácter persistente del interés de los niños en este ficado es casi imposible de captar para él, sigue siendo causa de
aspecto vital del funcionamiento humano Y estar dispuestos para curiosidad y de interés hasta que finalmente se resuelve en un
las muchas ocasiones, en diferentes etapas del crecimiento, de dar conocimiento personal, sin que importe cuántos hechos se han
a sus hijos información Y profundizar sus conceptos al tiempo que escogido a lo largo del camino. El juego infantil de simular ser
éstos conforman sus actitudes hacia sus cuerpos y hacia las demás adultos entregados a una relación sexual no es, por tanto, causa de
personas. alarma. Los niños lo practican en todas las sociedades, y si los
El niño motivo de preocupación es aquel para quien el inte- adultos occidentales no estuviesen atrapados aún en la milenaria
rés en el sexo y los juegos sexuales adopta una persistencia Y una tradición de considerar malo al sexo nadie se preocuparía cuando
repetitividad que evidencian una exagerada necesidad de los los niños tratan de aprender en este ámbito, del mismo modo que
placeres del cuerpo, en tanto no ha explorado por completo las aprenden en los demás: jugando a lo
satisfacciones con los materiales y los otros niños. Debemos que tratan de comprender.
recordar que las experiencias corporales son las primeras en tener Esta temprana curiosidad por saber de dónde vienen los be-
significado para todos nosotros y que las experiencias más allá del bés continúa en esta etapa, así como un interés en el propio
cuerpo representan una extensión de nosotros mismos, hacia proceso del nacimiento. Plantean la difícil pregunta de cómo entró
poderes intelectuales Y sociales. Al mismo tiempo, estas extensiones el bebé en la madre, para empezar, y luego su corolario: ¿cómo
no reemplazan la experiencia de un cuerpo sano. El niño que sale de ella? No todos los niños plantean abiertamente esas
depende enormemente de los placeres del cuerpo, en una época de
preguntas, pues hasta en hogares de intelectuales quedan aún
su vida en que debiera estar aprendiendo a gozar de una variedad
cada vez mayor de placeres, además de sus sensaciones corporales residuos emocionales de las represivas actitudes de años
básicas, debe ser considerado especial. El hecho de que el niño siga anteriores. y no todos los padres hablan tranquilamente a sus hijos
dependiendo de su cuerpo para sentirse cómodo, o de que vuelva a acerca de asuntos sexuales. Los niños sienten qué sí Y qué no
esa dependencia una vez dejada atrás la infancia (cuando esa pondrá incómodos a sus padres o a otros, y reaccionan en con-
dependencia es realista), es señal de que se ha bloqueado y no está secuencia. Dos hermanitos cuya perra había tenido crías en su
madurando hacia la más grande escala de vida, más típica de los
casa, se apresuraron a narrar los detalles de todo el asunto a unos
niños mayores. Algunas formas de esa regresión pueden ser
chuparse el dedo, masturbarse excesivamente o de manera vecinitos. A punto de echarse a correr a dar la noticia el niño de
exhibicionista, "mojar la cama", realizar repetidos juegos sexuales siete años dijo pensativo: "En su familia tal vez no hablen de esas
con otros niños y hasta comer en exceso. Los problemas con que ese cosas, porque dicen que los bebés son enviados por Dios, y tal vez
niño lucha son creados muy frecuentemente por un mal manejo de sea mejor no hablarles."
las vidas de los adultos, lo que causa problemas que probablemente Ya sea que los niños pregunten o hablen abiertamente o no
sean incomprensibles e irresolubles para un niño. La conducta existe la posibilidad de que, en esta etapa, cuando el pensamiento
sexual compulsiva es síntoma del desaliento Y la confusión imaginativo y la fantasía aún guían en cierto grado la lógica de
resultantes, y el niño que tiene semejante carga necesita ayuda. los niños, el interés en los asuntos sexuales adopte dos formas.
Una de ellas, como ya se dijo, es el juego sexual, a solas o con
otro, en que los niños tratan de adivinar la relación entre hombre
y mujer, adoptando los distintos papeles. La otra
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS 151
CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
150
relacionarse entre sí en los mil detalles que forman un matri-
es una búsqueda de explicaciones que tengan sentido, dado lo que monio. Los dos conjuntos de actitudes, aprendidas pronto y
ya saben. A los niños de seis y siete años les parece obvio que los profundamente, ejercerán mucho más influencia sobre la sexua-
bebés vienen de uno de los orificios del cuerpo, de lo que ya están lidad adulta del niño que ninguna información que se les hubiese
enterados, y fantasean que los bebés salen por el ano o por la boca, dado verbalmente.
o bien que se hace una cortada en el estómago y por este lugar se
saca al bebé. Les resulta difícil comprender la existencia de un
interior intrincado y oculto del cuerpo. Pueden localizar el lugar DE LA IDENTIDAD DEL EGO A LA DEL GRUPO
(visto desde fuera) en que el bebé se encuentra dentro de la madre.
Pero todo lo demás es inconcebible porque en sus mentes aún se Si la vida de familia da a los niños un sentido básico de quiénes
conserva la integridad del cuerpo. Por tanto, la información que se
y qué son, también los prepara para un concepto de grupo y de la
les dé deberá tener en cuenta lo que puedan comprender. No hay
ningún daño en decir a un niño que más adelante comprenderá vida en grupo que les permite, con el tiempo, hacerse miembros de
mejor algunas cosas. Los padres a menudo se sienten culpables por una comunidad, un país, un mundo. Los niños de seis y siete años
aplazar las respuestas, o tan temerosos de que no se les vuelva a han sabido desde hace cierto tiempo que pertenecen a algo llamado
preguntar si se nota que están evadiendo una respuesta, que están familia, pero lo aprendieron en relación con personas de carne y
dispuestos a inundar al niño con una información que no puede hueso: el padre, Bob Harris; la madre, Susan Harris; el hermano,
comprender ni darle sentido. Si recordamos que el mejor Ken Harris, y él mismo. También están incluidos en el concepto de
aprendizaje en esta etapa de desarrollo es la experiencia concreta, y
familia la abuela Harris, la abuela y el abuelo Miller, la tía Carol y
que la sexualidad no es el ámbito en que damos experiencia
el tío Don, los primos Judy, Stan y Barbara, y algunos otros menos
concreta a los niños para educarlos, entonces debe ser bastante
claro que las palabras e imágenes que utilicemos para responder a conocidos. La familia inmediata y la distante se diferencian, pero
las preguntas tienen que ser imaginables para un niño en su propio los únicos reales son los parientes bien conocidos. Mas los niños
y concreto estilo de pensar. Obviamente, muchas cosas se quedarán también empiezan ahora a percibirse a sí mismos como miembros
sin decir. de grupos más allá de la familia. Hablan de sí mismos como de
Si podemos establecer un tranquilo sentido de lo razonable negros o blancos, católicos, judíos o protestantes. Dicen, a
de inquirir acerca de algo, podremos estar seguros de que las
sabiendas, que son estadounidenses, o tal vez italianos, queriendo
preguntas en materia de información sexual se repetirán en un
contexto distinto, aun si en determinado punto un padre no siente decir italiano-estadounidenses, irlandés-estadounidenses, o
haber explicado las cosas adecuadamente. El interés en la cuestión checoslovaco estadounidenses, antes de tener una auténtica
de cómo se formó la vida no puede quedar del todo satisfecho, y comprensión de lo que en realidad significan estas diferencias. Es
con certeza no en la niñez. Los padres que no pueden explicar esto una época en que la identificación normal con grupos socialmente
verbalmente, deben estar seguros de que el conocimiento que más constituidos puede convertirse en una aceptación de la diferencia y
importa acerca de la relación entre hombre y mujer se aprende de de los diversos modos, o bien el sentido del grupo puede congelarse
dos maneras no verbales: primero por la actitud de los padres hacia
para excluir todos los otros posibles modos de vida, excepto con el
el cuerpo humano y el derecho del niño a su propio cuerpo, nada
de lo cual es fácil cuando los antecedentes han sido de culpa y que se han identificado. De esta forma, el crecimiento normal del
vergüenza; y, en segundo lugar, de observar a un hombre y una desarrollo más allá del ego, puede volverse la base de un prejuicio
mujer -sus padres- si los padres no proporcionan a sus hijos una visión de las muchas
agrupaciones de la humanidad, al mismo tiempo que les hacen
sentir orgullo de su propio grupo étnico, racial o religioso.
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS 155
154 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
Los procesos de pensamiento no deben confundirse con las
la obra de Piaget encontrarán que descubrió cosas acerca de esta calificaciones del CI. Este cociente representa una relación entre el
etapa de desarrollo que son muy distintas de las ideas conven- número de respuestas correctas dadas a una prueba especial y la
cionales acerca de los niños de seis y siete años, asociadas a la edad a la que el niño ha acumulado la información necesaria para
asistencia del niño a la escuela. Los padres y la comunidad gene- las respuestas. La suposición es que, partiendo de esta base, se
ralmente parecen sentir que una vez que los niños han ingresado puede predecir un ritmo de aprendizaje que continuará en el
en la educación elemental, de algún modo han dado un impor- futuro. Luego, la capacidad de aprender es calificada como alta,
tante y mágico paso hacia la madurez. Psicológicamente hay una mediana o lenta. Aunque esto sea, en parte, realista, no nos lo dice
sensación dentro del niño, su familia y comunidad, de que asistir todo. Por una parte, los psicólogos están descubriendo que la
al primer grado significa ya ser grande y haber dejado atrás al inteligencia funciona de muchas maneras diferentes, y la prueba
bebé. Ahora, el niño se encamina firmemente al mundo de los del CI no explica todas ellas. En segundo lugar, la cantidad de
adultos. Pero no se ha convertido súbitamente en adulto, y esto es información que absorbe el niño depende tanto -hasta donde
lo que se pasa por alto, por el orgullo de ver que ya ha crecido lo sabemos- de la oportunidad, el contacto y el tipo de adultos que
suficiente para llegar al primer año escolar. responden a sus preguntas, como de una innata capacidad de
El niño de primer año de septiembre resulta ser el niño de jardín absorber. En tercer lugar, se sabe ya que la puntuación del CI
de niños del pasado junio: cuestión de dos a tres meses. El verano fluctúa hasta 40 puntos en ambas direcciones para algunos niños,
hace mucho por un niño, pero no transforma a un niño o una niña cuando se modifican ciertas condiciones en sus vidas hogareñas o
pequeños que aprenden por medio del juego, en el tipo de escolar escolares.
que estaría dispuesto a permanecer sentado durante horas y a Las puntuaciones del CI han sido útiles para predecir el éxito en el
aprender de los libros. Eso requerirá bastante tiempo, y por muy aprendizaje escolar si hay una cierta relación entre los dos. Binet
dispuestos que la mayoría de los niños de seis y siete años estén a se valió de los programas escolares como base para inventar un
iniciar la larga marcha, lo que mejor saben hacer es enfrentar los instrumento destinado a evaluar la inteligencia de los niños. El
desafíos inmediatos del aprendizaje formal con su propia y básica programa escolar siempre se ha basado en la memorización de
manera de pensar y aprender. Ese estilo se mantiene fiel a su etapa hechos y en la repetida práctica de habilidades. En general, las
de desarrollo y no al mundo adulto del aprendizaje de símbolos, pruebas del CI miden la información retenida por el niño. Por
que están a punto de iniciar. Es un estilo activo, muy dependiente tanto, los programas escolares, como hoy están formados, se
de la experiencia personal y concreta, e incluye un modo de ver la correlacionan con el CI en forma general. Pero en la práctica, la
realidad que es completamente infantil. Los padres saben esto, en colocación del niño en los grados de acuerdo con su CI ha
realidad, pero la tradición escolar, que comenzó mucho antes de demostrado ser inadecuada para los niños muy brillantes, así como
que existieran estudios psicológicos de los niños, es lo bastante para los no tan brillantes, porque los niños son mucho más
fuerte para convencer a los padres de que sus hijos deben complicados de lo que pudiera indicar una calificación numérica
adaptarse a las expectativas de la escuela en primer año, o que de un atributo mental: la memoria.
algo saldrá gra- Por ejemplo, quienes en la escuela están por debajo de su
vemente mal. capacidad frecuentemente tienen muy altos CI, lo que confunde a
Los estudios de Piaget constituyeron un gran servicio para maestros y padres por igual. ¿Podría haber una conexión entre
los niños, porque sus descubrimientos dejaron en claro que las este hecho y el descubrimiento de que algunos de los mejores
escuelas deben modificar sus programas escolares para adaptarlos pensadores adultos y más originales en campos tan distintos como
a los procesos mentales característicos de ellos. En cierto modo la ciencia y la literatura no se desempeñaron bien en la escuela?
los niños de seis y siete años piensan como adultos, pero en otros ¿O nos arroja luz sobre esta aparente con-
muchos no lo hacen.
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS 157

156 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS reloj duró el doble. Aunque les fascine la información de que sus
tradicción el estudio de la creatividad en el cual se descubrió que padres también fueron niños en un tiempo y hasta pueden empezar
más niños que obtenían alta puntuación en las pruebas de sus preguntas diciendo: "Cuando tú eras chico ... ", los niños de
inteligencia eran conformistas y rutinarios, y que los niños que seis y siete años sólo entienden confusamente que su padre haya
mostraban originalidad de pensamiento no respondían las pre- sido un niño pequeño. La existencia de este preciso momento en el
guntas como se supone que debían hacerlo, reduciendo así sus tiempo es tan poderosa en la conciencia de los niños que la
calificaciones?1 Las puntuaciones del CI son útiles para evaluar a existencia de un tiempo antes del importantísimo hoy les resulta
un niño, pero a menos que se las emplee junto con otros criterios, difícil de concebir. Aun en relación con su propio crecimiento,
no serán los mejores pronosticadores del aprendizaje, si sienten que son como siempre fueron, aunque creen, bajo palabra,
extendemos el concepto de aprendizaje para incluir más cosas que una vez fueron bebés. También el futuro les parece remoto, y
que la memorización. cuando alguien pregunta: "¿Qué vas a hacer cuando seas grande?",
Aquí lo que nos interesa no es lo mucho que un niño pueda se sienten un tanto desconcertados, encogen los hombros, o tal vez
aprender en un periodo determinado, de modo que podamos expongan su última y apasionada idealización: beisbolista,
predecir su futuro y en consecuencia juzgar su potencial; lo que astronauta o bailarina de ballet.
nos interesa son las maneras en que el niño realiza su aprendizaje La misma confusión impera en el espacio que en el tiempo.
de forma que signifique algo para él. Esto se relaciona con lo que Camino a la escuela, la tienda de caramelos parece mucho más
un niño puede comprender, más que con lo que puede retener. Un cercana que la lavandería contigua. Los niños de seis y siete años
niño obediente memorizará, de ser necesario, pueden saber de memoria que Los Ángeles está en California o
. cosas sin sentido, lo que no ayudará a su desarrollo intelectual. Canadá al Norte, pero antes de acercarse a los diez años no
El criterio de comprensión es el de mayor alcance, pues de la comprenden la relación espacial, de la parte con el todo, es decir,
comprensión surgen nuevas investigaciones Y nuevo aprendizaje. que Los Ángeles es parte de la extensa área espacial conocida como
Las grandes cantidades de información "aprendidas" y olvidadas California, y que el Norte es una dirección relacionada con un punto
para cuando el niño sale de la escuela primaria deben ser prueba imaginario, el Polo Norte. Los adultos toman esta clase de
convincente de que aprender sin comprender es simplemente conocimiento acerca del tiempo y del espacio como algo que
hacer perder el tiempo al niño. siempre ha existido y suponen que también existe en los niños. Pero
Como los niños son niños, hay límites a los tipos de cosas que un estudio minucioso revela que no brota antes de que se haya
pueden comprender. Según Piaget, el niño de escuela aún es ego- llegado a cierta madurez. Aunque sí se puede ayudar a que esa
céntrico, lo que significa que él y sus experiencias continúan sien- madurez surja, no se la puede acelerar. Esta maduración, de acuerdo
do los puntos de partida de su aprendizaje. En realidad, a esta edad con Piaget, en parte depende del desarrollo psicológico, en parte es
no es posible para ellos pensar objetivamente acerca de las cosas cuestión de la experiencia del niño y en otra, cuestión de la
que no los afectan. No saben por qué los Peregrinos* vinieron a presentación que le hagan los demás. A la postre, todas las fuentes
estas costas, ni Colón antes que ellos, ni les interesa mucho. Lo son integradas por el propio niño conforme actúa según su
entendimiento. En la práctica, esto significa que los adultos no
repetirán si son buenos niños, pero no les significará nada. Una
pueden esperar de un niño de seis o siete años una comprensión
prueba de este egocentrismo es que el tiempo sigue siendo muy
plena de la historia y de la geografía como pueden mostrarla en
personal. Un niño percibe como un largo rato, el que debió esperar
matemáticas Y ciencia, en las que es más fácil ver las relaciones
a su madre frente a la caja registradora de una tienda, y le parece
directas. Los programas escolares no siempre han tenido esto en
un corto rato su paseo en caballo, que según el
cuenta, pero se acerca el momento en que lo harán.
I J. W. Getzels y P. W. Jackson, Creativity and Intelligence, John Wiley
& Sons, Nueva York, 1962.
* Inmigrantes religiosos provenientes de Inglaterra. [N. del E.)
ASPECTOS DEL DESARROLLO DE NIÑOS 159
158 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS
perceptibles. como el color: el cielo, la alfombra, los ojos del gato
La mente humana tiene un modo de organizar y clasificar la y el cristal son azules. y clasifican también por función: duraznos.
experiencia para enfrentarse mejor a ella. El mundo es tan grande peras Y manzanas son para comer; pelotas, patines y cometas son
y son tantas las impresiones. que cada persona debe hacer una para jugar; los lápices son para escribir, etc. Lo que les resulta
especie de ordenamiento sistemático que le haga posible difícil es clasificar varias dimensiones a la vez, en especial las
funcionar. Los niños empiezan a clasificar pronto el mundo de las abstractas. Por ejemplo, a los niños se les dificulta comprender
impresiones Y la experiencia. y existe una progresión del conceptos como una relación entre la distancia y la velocidad
desarrollo aquí como en otras cosas. La capacidad de sistematizar relativa. Cincuenta millas por hora significa muy rápido si la
empieza con el reconocimiento de que algunas cosas permanecen mamá protesta. o es casi como quedar atrapado en un
constantes, en nuestro propio medio. Para el bebé, el juego de embotellamiento si papá se queja de los conductores lentos que
peekaboo, * y en los años intermedios de la niñez, el juego de las van delante de él. Pidan a los niños de seis años que traigan el
escondidillas, aún son gratos. porque todavía es intrigante el libro grande con la cubierta verde oscuro que está en la parte
elemento de incertidumbre sobre dónde están los demás. y saber si trasera del librero en el dormitorio, y él se sentirá confuso. O digan
reaparecerán. a un niño de seis años que todas las manzanas Y las peras son
Un sentido de la constancia suele asociarse a los padres, quie- frutas, y él supondrá que todas las frutas son peras y manzanas.
nes, desde luego, aparecen siempre que se los necesita o al menos Háganle una pregunta que implique una secuencia (qué viene antes
con la frecuencia suficiente para la mayoría de los niños que y después de qué). y se quedará desconcertado. Sin embargo, en
puedan mostrar, para los pequeños, una cualidad de permanencia. años posteriores. cuando los niños ya están capacitados para este
Entonces. el concepto de permanencia se aplica, primero. a objetos tipo de operación mental, juegan a interminables versiones del
concretos. Éstos cobran vida para el niño Y. cuando se pierden o problema piagetiano: "Si Edith es más rubia que Susana, y Edith es
se rompen, los niños lloran. A la postre, las abstracciones también más morena que Lily, ¿cuál es la más morena de las tres?", y
adquieren vida propia, conforme adquieren un sentido de ciertos cuentan chistes acerca de relaciones familiares en que el padre se
conceptos como los de cantidad, volumen, tamaño, peso. espacio vuelve su propio hermano, o el hijo es su tío ... simplemente para
Y moral. Pero los niños no maduran al mismo tiempo en todas las poner a prueba la capacidad lógica de cada uno.
áreas de abstracción. Por ejemplo. a los cinco años aún hay niños Hasta allí lo que los niños de seis y siete años pueden recor-
que confunden la derecha con la izquierda. A los siete todavía hay dar en cualquier momento, si no lo ven todo frente a ellos. Piaget
quienes distinguen el lado derecho del izquierdo de sus cuerpos. descubrió que la capacidad de retener una característica abstracta
pero no pueden ver que una persona que esté frente a ellos no de un objeto (como su peso, volumen o cantidad) en tanto el niño
percibe la derecha y la izquierda en la misma forma. Sintiendo ve otras características más obvias (como tamaño, color y forma)
direccionalmente a partir de sus cuerpos, son demasiado es una capacidad que se desarrolla durante este periodo. Pero no
egocéntricos para captar que otros sientan a partir de los suyos podemos confiar en que este allí, necesariamente, cuando
propios. desearíamos que estuviera. Por ello, un niño de esta etapa tiene
A los seis y siete años. los niños clasifican las cosas en función dificultades para tener en cuenta tanto la altura como la anchura
de sus propiedades concretas, por ejemplo, la pelota, la naranja, de un recipiente al hacer sus cálculos; tampoco entiende el
la paleta y el plato son redondos. pero también pueden clasificar principio de conservación de la materia, la "invariabilidad" de la
de acuerdo con aspectos menos concretos que son sustancia. Mientras no pueda hacerlo, tampoco conseguirá
comprender que cien monedas puedan intercambiarse por un
* Peekaboo: juego para divertir a niños muy pequeños, en que una persona mayor billete de un dólar y que con el dólar
repetidas veces se cubre y se descubre rápidamente la cara, exclamando "peekaboo", o
donde aparece repentinamente un objeto oculto (pollitos que se aprietan, cajas con
arlequín que salta, etc.). [N. del E .)
160 CÓMO APRENDEN LOS NIÑOS

podría comprar cien moneditas. Esto no es lo mismo que contar


de memoria hasta cien.
Es importante que los niños de seis y siete años descubran VII. LA VIDA INTELECTUAL EN LOS AÑOS DE
hechos, y muestran un interés permanente en saber cómo ocurren PRIMARIA
las cosas y por qué. Pero es más probable que sean cosas que
ellos mismos pueden ver o imaginar en términos sensoriales.
Aún dependen del contacto directo con las personas Y las cosas
como medio de aprender. Pueden aprender de películas, y la MUCHO antes del día de inscripciones para el primer año, los niños
televisión les ofrece películas en las que aprenden mucho. Pero aguardan el tiempo en que entrarán a la "gran escuela" para ser "niños
sólo pueden aprender de las películas cuando han tenido y aún grandes". Están impacientes por aprender a leer y escribir, y tienen
tienen contacto con personas y cosas reales. Los niños cuyas expectativas propias. Como en todos los nuevos desafíos, la emoción
experiencias con personas Y cosas han sido seriamente li- está teñida por un poco de temor. Los mejores alumnos de la
mitadas, como es el caso de algunos niños de padres seriamente preprimaria se muestran impresionados por la importancia social del
subdesarrollados, no aprenden de las películas. primer grado. Con la certidumbre que da la intuición, saben que el
Sea como fuere, a los niños les gusta explorar y experimentar por primer año será un punto de cambio de sus vidas.
su cuenta, y niños y niñas (especialmente los varones) tienen Es un punto de cambio por diversas razones.
dificultades para sentarse y escuchar durante largos ratos, Según la percepción del adulto y, por tanto, la del niño, ésta es
mientras otras personas dan explicaciones verbales. Al mismo la escuela "de verdad". Lo que aprendan y cómo se espera que
tiempo, la duración del tiempo en que pueden seguir interesados reaccionen al aprendizaje estará más identificado con el modo de
en un proyecto o discusión ha aumentado desde los cinco años y los adultos que con el modo de los niños pequeños, y recibirá
como resultado son capaces de profundizar más en las áreas que todo el peso de la preocupación y la aprobación de los adultos. El
les interesen. Esta mayor paciencia o concentración es un ser reprobado en los años de primaria es interpretado por niños y
desarrollo fácilmente observable en los años de primaria, aunque adultos como algo de la mayor gravedad. Fallar en la escuela es
en esto las personas varían como en otras cosas. Los niños de esta perder el derecho de ingresar en el mundo adulto de la categoría
etapa también empiezan a apreciar la precisión y el trabajo bien y la significación.
hecho, especialmente cuando trabajan con materiales concretos, La expectativa de los niños incluye inevitablemente cierta
como madera o plastilina u otros materiales de construcción. especulación acerca de las muchas cosas que oyen de la pobla-
Encuentran un placer en completar su trabajo y les gusta hacer ción escolar que va delante de ellos: "En la escuela tienes que
cosas que parezcan "útiles" o funcionales. estarte quieto ... Dejan tarea ... Tienes que hacer tu tarea ... Si te
Los niños de seis y siete años son capaces de leer y de incluir portas mal, te mandan con el director ... Algunos niños son malos
capacidades académicas entre sus muy diversas competencias. La ... La profesora es buena; nos ayuda ... El profesor grita ... "
pregunta primordial es: ¿están listos los primeros grados de la Asimismo los padres oyen decir cosas: "En esta escuela las
escuela primaria para los niños de seis y siete años? exigencias son muy altas ... Dejan demasiadas tareas .. Nunca
dejan tarea ... Sólo hay una buena maestra de primero ... Hay una
nueva maestra, y nadie sabe nada acerca de ella ... "
La naturaleza de la experiencia probablemente resultará dis-
tinta en muchos aspectos de lo que pueden predecir padres o
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