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Puntos más importantes

 La mayoría de los animales necesita mantener su temperatura


corporal dentro de un rango relativamente estrecho.
 Los endotermos utilizan calor generado internamente para
mantener su temperatura corporal, que tiende a permanecer
constante independientemente del medio ambiente.
 Los ectotermos dependen principalmente de fuentes de calor
externas y su temperatura corporal cambia con la temperatura del
medio ambiente.
 Los animales intercambian calor con su entorno mediante radiación,
conducción —a veces ayudada por convección— y evaporación.

Introducción
¿Cómo está el día hoy allá afuera? Si donde estás es invierno, tal vez
haga bastante frío. Si es verano, tal vez haga mucho calor. De
cualquier manera, lo más probable es que tu temperatura corporal
esté cerca de los 98.6\,^\circ \text F98.6∘F98, point, 6, space, degree,
F/37\,^\circ \text C37∘C37, space, degree, C. Como vimos en el
artículo de homeostasis, mecanismos como los escalofríos y la
sudoración se activan cuando tu cuerpo se pone demasiado frío o
demasiado caliente para mantener su temperatura interna
constante.

No todos los organismos mantienen la temperatura corporal dentro


de un intervalo tan estrecho como nosotros los seres humanos, pero
prácticamente todos los animales del planeta tienen que regular su
temperatura corporal hasta cierto punto —al menos para evitar que
el agua de sus células se convierta en hielo, o para evitar la
desnaturalización de sus enzimas metabólicas por el calor.

En términos generales, los animales pueden dividirse en dos grupos


según regulan la temperatura corporal: endotermos y ectotermos.
Veamos la diferencia entre estos dos grupos.

Endotermos y ectotermos
Las personas, los osos polares, los pingüinos y los perritos de la
pradera, como la mayoría de las otras aves y mamíferos, son
endotermos. Las iguanas y las serpientes de cascabel, como la
mayoría de los demás reptiles —junto con la mayoría de los peces,
anfibios e invertebrados—, son ectotermos.

Los endotermos generan internamente la mayor parte del calor que


necesitan. Cuando hace frío, aumentan la producción de calor
metabólico para mantener su temperatura corporal constante.
Debido a esto, la temperatura corporal interna de un endotermo es
casi independiente de la temperatura del medio ambiente.
[¿Qué es el metabolismo?]

En la siguiente gráfica se muestra este patrón: el ratón mantiene una


temperatura corporal constante cercana a los 37\,^\circ \text
C37∘C37, space, degree, C a lo largo de una amplia gama de
temperaturas externas.
Una gráfica de la temperatura interna de un ratón a diferentes
temperaturas exteriores.

Eje X: temperatura exterior en grados Celsius, 0 a 40 grados

Eje Y: temperatura interna del animal en grados Celsius, 0 a 40


grados

La temperatura corporal del ratón permanece cercana a los 37


grados Celsius en un intervalo de temperaturas desde
aproximadamente 5 grados hasta 42 grados Celsius, cae por debajo
de 5 grados y sube por encima de 42 grados. Es decir, es una línea
recta horizontal en 37 grados Celsius durante la mayor parte del
intervalo de temperaturas externas.

Los ratones son endotermos: generan calor metabólico para


mantener su temperatura corporal interna.
Crédito de la imagen: esquema basado en datos de Cannon y Nedergaard^11start superscript, 1,
end superscript, Figura 2, y en una figura similar en Purves et al.^22start superscript, 2, end
superscript
Por otra parte, en ectotermos, la temperatura corporal depende
principalmente de fuentes de calor externas. Es decir, la temperatura
corporal de los ectotermos aumenta y disminuye junto con la
temperatura del entorno. Aunque los ectotermos generan algo de
calor metabólico —como todos los seres vivos—, los ectotermos no
pueden aumentar esta producción de calor para mantener una
temperatura interna específica.

Una gráfica de la temperatura interna de una serpiente a diferentes


temperaturas exteriores.

Eje X: temperatura exterior en grados Celsius, 0 a 40 grados

Eje Y: temperatura interna del animal en grados Celsius, 0 a 40


grados

La temperatura del cuerpo de la serpiente varía con la temperatura


exterior, lo que produce una línea con una pendiente de entre cerca
de 5 grados y 42 grados Celsius.

Las serpientes son ectotermas: su temperatura corporal cambia con

Sin embargo, la mayoría de los ectotermos sí regulan su temperatura


corporal. pero no lo hacen produciendo calor. En lugar de esto,
usan otras estrategias como el comportamiento, es decir buscan el
sol, la sombra, etc. para encontrar ambientes cuyas temperaturas
satisfagan sus necesidades.

Algunas especies dificultan la división entre endotermos y


ectotermos. Los animales que hibernan, por ejemplo, son
endotermos cuando están activos, pero se asemejan a ectotermos
cuando están hibernando. Peces grandes como el atún y los
tiburones generaran y conservan suficiente calor como para elevar
su temperatura corporal por arriba de la temperatura del agua
circundante, pero a diferencia de un endotermo verdadero, no
mantienen una temperatura corporal específica. ¡Incluso algunos
insectos pueden usar calor metabólico para aumentar su
temperatura corporal al contraer sus músculos de
vuelo!^{5,6,7}5,6,7start superscript, 5, comma, 6, comma, 7, end
superscript

Otro punto importante: como regla general, los endotermos


tienen tasas metabólicas considerablemente más altas que los
ectotermos. Eso es porque tienen que quemar grandes cantidades de
combustible —alimento— para mantener su temperatura corporal
interna.

¿Por qué regular la temperatura?


Hay algunos límites fundamentales sobre la temperatura corporal
necesaria para sobrevivir en la mayoría de los animales. En un
extremo del espectro, el agua se congela a 32\,^\circ \text F32∘F32,
space, degree, F/ 0\,^\circ \text C0∘C0, space, degree, C y forma hielo.
Si se forman cristales de hielo dentro de una célula, estos
generalmente rompen sus membranas. En el otro extremo del
espectro, las enzimas y otras proteínas celulares generalmente
comienzan a perder su forma y función, se desnaturalizan, a
temperaturas por encima de los 104\,^\circ \text F104∘F104, space,
degree, F/ 40\,^\circ \text C40∘C40, space, degree, C.^88start
superscript, 8, end superscript

¿Por qué muchos organismos —incluidos tú y yo— mantienen su


temperatura corporal en un intervalo aún más estrecho? La
velocidad de las reacciones químicas cambia con la temperatura,
porque la temperatura afecta la velocidad de las colisiones entre
moléculas y porque las enzimas que controlan las reacciones pueden
ser sensibles a la temperatura. Las reacciones suelen ser más rápidas
a temperaturas más altas, hasta un punto máximo—más allá de este
punto su velocidad cae notoriamente debido a la desnaturalización
de las enzimas.

Cada especie tiene su propia red de reacciones metabólicas y un


conjunto de enzimas enzimas que están optimizados para un
intervalo de temperaturas determinado. Al mantener la temperatura
corporal en ese intervalo blanco, los organismos aseguran que sus
reacciones metabólicas funcione correctamente.