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Factores de riesgo

de explosión en silos de cereales


Las explosiones de polvo de grano que se producen en las operaciones
de almacenamiento y procesamiento están aumentando en frecuencia y
son consideradas de alta peligrosidad, ya que han causado numerosas
muertes, extensos daños a las propiedades, grandes pérdidas financieras
y desapariciones de empresas.

Por: Alexander Eslava Sarmiento


Consultor portuario y especialista en logística internacional
laeslavas@unal.edu.co
Santa Marta, Colombia
l polvo del grano es la principal Un peligro omnipresente en el
fuente de combustible para las manejo y procesamiento en la
explosiones en el manejo de industria del grano
granos (cereales y oleaginosas),
ya que es altamente combustible. Se han registrado explosiones de polvo
De hecho, tiene más poder que el de grano a través de la industrialización
polvo de carbón y se estima que de estos. El primer registro en
en una tonelada de grano, por lo ser científicamente investigado y
general, están contenidos 5 kg de documentado es del Conde Carlo
polvo. Ludovico Morozzo di Bianzé (1743-1804),
quien investigó la explosión de polvo
Se ha calculado que el polvo de de harina de maíz en una panadería en
trigo es 50 veces más explosivo Turín, Italia, el 14 de diciembre de 1785.
que el polvo de carbón, mientras

Caso de estudio e investigación


que el polvo de maíz unas 35 veces más, lo que significa que una Allí, la fuente de ignición fue una lámpara
explosión dentro de cualquier proceso en el que se maneje un polvo encendida y durante el accidente, un
de combustible, ya sea producido o almacenado, puede ser activado niño que trabajaba para la panadería
por cualquier fuente de energía. recolectando la harina, sufrió lesiones
moderadas por quemaduras, mientras
A pesar de las extensas investigaciones realizadas, las causas de que otro menor se fracturó la pierna
la mayoría de las explosiones de polvo de grano siguen siendo un después de saltar de un andamio.
misterio. Se han desarrollado varios métodos para ayudar a prevenir
tales explosiones, pero ninguno ha logrado aceptación confiable, ya En Estados Unidos entre 1900 y 1966, se
que, en más de la mitad de estos casos, la fuente de ignición no es registraron 1.142 explosiones, dejando el
identificada. trágico saldo de 662 personas sin vida y 51
dejando heridas a otras 1.700. El caso
Aunque el efecto de la humedad ambiental se ha discutido desde más recordado es el del elevador de
hace muchos años como el causante de una explosión de polvo granos (Batería de Silos) en Westwego,
de grano de cereales, no se ha llevado a cabo una investigación Louisiana, el cual pertenecía a la
concluyente sobre un posible vínculo entre estos dos factores. compañía Continental Grain Company.

Este explota en la fría mañana del 22


diciembre de 1977 (Figura 1), dejando
sin vida a 36 personas y convirtiéndolo
en el desastre más mortal de su tipo en
la historia moderna. En este accidente,
una docena de silos de granos fueron
destruidos por la explosión, la cual
derribó un ascensor de 25 pisos y envió
una torre de concreto a estrellarse contra
un edificio de oficinas. Los escombros
atraparon a docenas de trabajadores.

Figura 1 Explosión de polvo de grano en los silos de la Continental Grain Company. Westwego, Louisiana,
Estados Unidos. 1977. Fuente: Kansas State University. Dept. of Grain Science and Industry.
En Europa, en el período de 1970 a 1998, se produjeron 15 En un periodo de 45 años, entre 1958 y el
explosiones de polvo, de las cuales cinco fueron en España: Lérida, 2003, se reportaron 510 explosiones de
Pozoblanco (Sevilla), Tarragona, Nogales (Palencia) y Fuente Pelayo polvo de grano en los Estados Unidos, un
(Segovia). El balance final fue de 58 muertos, numerosos heridos y promedio de 11 por año. En solo 16 años
millonarias pérdidas materiales. (periodo 1989-2005) los cereales con
más explosiones por millón de toneladas
Uno de los casos más sonados ocurrió el 18 de octubre de 1982, fueron: la avena (47,23 millones de
Metz (Moselle), Francia, en donde una explosión en el elevador del toneladas; 4 explosiones), seguido del
terminal de granos dejó 12 muertos y 2 heridos. Asimismo, 8 de 14 arroz (144,94 millones de toneladas; 6
silos de hormigón armado de 7 metros de diámetro y 42 metros explosiones), cebada (126,81 millones de
de altura, colapsaron, dejando pérdidas superiores a 16 millones de toneladas; 4 explosiones), maíz (3.942,83
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dólares (Figura 2). millones de toneladas; 92 explosiones),


sorgo (239,64 millones de toneladas; 4
explosiones) y el trigo (1.035,63 millones
de toneladas; 16 explosiones).

En el periodo de 2008 a 2017 hubo 91


explosiones de polvo de grano en este
mismo país, dejando a 15 personas sin
vida y a otras 101 heridas. De estas 91
explosiones, 52 se registraron en silos de
maíz, 3 en silos de frijol soya, 1 en silos
de trigo, 1 en silos con malta y 19 en
silos con mixed feed.
52
En 2017, se presentaron dos explosiones
más que en 2016, por debajo del
Figura 2 Antes y después de la explosión de polvo (malta cervecera) en el elevador de granos en Metz, Francia,
1982. Fuente: wileyonlinelibrary.com.
promedio de 10 explosiones por año
(periodo 1996-2005). En las explosiones
ocurridas en 2017, 5 personas murieron
El miércoles, 20 de agosto de 1997, durante el descargue de un y otras 12 quedaron heridas, según
buque chipriota en el terminal marítimo de Blaye (Gironda, Francia), el informe anual emitido por el
se registró una explosión de polvo que destruye 29 de 45 silos, de Departamento de Ingeniería Agrícola y
42 metros de altura cada uno, provocando el hundimiento de la Biológica de la Universidad de Purdue.
plataforma que soportaba las oficinas de la empresa propietaria.
Allí 11 personas murieron y solo una persona sobrevivió al letal "Incluso con un aumento del 40% en
accidente. (Figura 3). el volumen de granos manipulados y
procesados desde que se promulgó el
estándar de manipulación de granos de
OSHA en 1988, el número de incidentes
ha disminuido constantemente en los
últimos 10 años", dijo Ambrose Kingsly
profesor asistente de ingeniería agrícola
y autor del informe.

Figura 3 Explosión de polvo (trigo) en el elevador marítimo de granos. Blaye, Francia, 1997.
Fuente: wileyonlinelibrary.com
América del Sur no ha estado exento de explosiones En el lugar se presentó una explosión de
de polvo de granos polvo de cereal en la operación de cargue
de maíz al buque, no hubo víctimas, pero
En Colombia se presenta la primera explosión en el terminal sufrió daño estructural severo en todos
marítimo de Santa Marta, noviembre de 1885. En el momento de los niveles. Abril de 2002, el terminal
la explosión se descargaba malta cervecera. Asimismo, en abril de de San Lorenzo, provincia de Santa
1995, se presenta una explosión de baja intensidad en el terminal Fe, explotó. El resultado fue trágico:
marítimo de Buenaventura. 3 personas murieron, 19 resultaron
heridas y hubo destrucción total de la
También, el 25 de mayo de 1997, por segunda ocasión, se presenta infraestructura principal.
una explosión de polvo de cereales en el terminal marítimo de Santa
Marta. Allí una persona muere (excompañero de labores de quien El accidente más reciente se registró el
escribe el presente artículo) y 8 personas resultan heridas. En el miércoles 27 de diciembre de 2017, en
momento de la explosión se descargaba maíz de un buque. donde una nueva explosión de polvo de

Caso de estudio e investigación


cereal en la ex-Nidera, sacude el Puerto
En Argentina, en 1985 ocurre una explosión de polvo de grano en General San Martín, al norte de Rosario.
los silos de la Junta Nacional De Granos, Bahía Blanca. 22 personas Una persona murió y otras 20 quedaron
mueren y otras 10 quedan heridas en este accidente. Otro caso es heridas.
el ocurrido en el 2000 en Punta Alvear, cerca de Rosario. Allí, en
el terminal General Lagos se encuentra la planta de trituración de Composición de una planta de
semillas oleaginosas más grande del mundo, con una capacidad de silos
producción de 12.000 toneladas por día, una persona muere durante
una explosión de polvo. Los elementos que componen una planta
de silos (elevador de granos; batería de
De igual forma, en octubre de 2001, se registra una explosión severa silos) para el almacenamiento de granos 53
de polvo de grano que deja 3 muertos y 7 heridos en la Terminal (cereales y oleaginosas) se exponen en
de A.C. Toepfer en el Puerto San Martín, provincia de Santa Fe, la figura 4.
Argentina. Un desastre similar destruye el puerto terminal de
Coimbra, filial brasileña de Louis Dreyfus, en noviembre de 2001 en
Paranaguá, estado de Paraná, Brasil.

Figura 4 Elementos de una planta de (elevador de granos; batería de silos). Fuente: Connaître et faire
face aux risques des organismes stockeurs de la filière agricole, tome 1. Coop de France Métiers du Grain.
Factores de riesgo para la ocurrencia de una explosión El mecanismo de una explosión de polvo
de polvo de grano de granos (cereales y oleaginosas), se
basa en la liberación de manera súbita
Desde la primera explosión de polvo de granos (cereales y de calor de la partícula que arde e
oleaginosas) registrada en Turín, Italia, en 1785, existe cierta inflama, propiciando la combustión de
sospecha de que las condiciones atmosféricas como la humedad las partículas adyacentes.
y la temperatura podrían influir en la ocurrencia de explosiones de
polvo. Al propagarse rápidamente la llama,
como una reacción en cadena de
Las condiciones requeridas para que ocurra una explosión de una partícula a otra, las ondas de
polvo de grano de cereales son bien entendidas y resumidas por el presión y de dilatación térmica del
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pentágono de explosión de polvo (Figura 5). El pentágono de explosión aire producen un choque de intensidad
está integrado por el polvo de grano, el oxígeno, la dispersión, el suficientemente elevado como para
confinamiento y una fuente de ignición, elementos existentes en su romper las estructuras usuales de
mayoría, en el manejo y procesamiento de granos. Además, cuatro hormigón armado. El daño causado
de estos elementos están siempre presentes, excepto uno, la fuente por la alta magnitud de la explosión de
de ignición. polvo destruye la evidencia de la fuente
de ignición y la hace prácticamente
imposible localizar la fuente.

54

Figura 5 Pentágono de explosión de polvo de grano.


Las explosiones de polvo se originan a partir de la ignición del
polvo de grano, y es conocida como explosión primaria, y para
tal, cada nube y capa polvo (Figura 6 y Figura 7) tiene sus propias
características explosivas (Tabla No. 1).

Energía Temperatura
Velocidad máxima
Concentración mínima mínima Presión máxima
Tamaño de aumento de
mínima de de de ignición de explosión
partícula presión VMAP5
Polvo explosión ignición TMI3 (°C) PME4
(µm)
CME1 (g/m3) EMI2
(Julios)
Nube Capa (kPa) (Psi) (kPa m/s) (psi/s)

Caso de estudio e investigación


Maíz 28 45 0,04 400 250 655 95 41.368 6.000

Maíz en mazorca 28 30 0,04 400 190 758 110 34.474 5.000

Almidón de maíz 7 40 0,02 380 350 793 115 62.052 9.000

Malta cervecera 41 55 0,03 400 220 634 92 30.337 4.400

Arroz 35 45 0,05 440 220 641 93 24.821 3.600

Harina de arroz 18 60 0,10 400 360 737 107 44.816 6.500


55

Almidón de arroz 18 60 0,09 550 390 1000 145 22.000 3.190

Frijol soya 20 35 0,05 520 190 682 99 44.816 6.500

Harina de soya 20 200 0,10 620 280 920 133 11.000 1.595

Trigo 22 110 0,06 500 220 710 103 24.821 3.600

Harina de trigo 27 50 0,02 470 440 655 95 25.510 3.700

Almidón de trigo 18 30 0,03 380 210 723 105 58.605 8.500

Avena 295 75 0,01 400 350 600 87 1.400 203

Mezcla (maíz,
10 55 0,03 430 220 790 115 38.000 5.511
trigo, avena)

Tabla No. 1. Parámetros explosivos de polvos agrícolas. Fuente: U.S. Department of Interior, Bureau of Mines.
1
CME: es la concentración mínima de polvo en una nube que, puede destruirse con una sobrepresión
después de la ignición, puede propagarse y sostener la combustión. menor de 6,89 kPa (1 psi), es evidente
2
EMI: es la energía mínima a la que se enciende una nube o capa que no sería práctico construir un
de polvo. edificio con suficiente resistencia para
3
TMI: es la temperatura mínima a la que se enciende una nube o que soporte las presiones máximas que
capa de polvo. puedan resultar de una deflagración de
4
PME: es el mayor valor de la presión registrada. polvo de cereal explosivo.
5
VMAP: es la relación entre el aumento de la presión de explosión
y el período de tiempo en que sucede (depende de la velocidad de Una explosión de polvo de grano es en
combustión de las partículas) realidad una serie de explosiones, que
consiste en una explosión primaria,
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Una explosión primaria dispersa en forma de nube el polvo seguida de múltiples explosiones
acumulado. Al encenderse la nube de polvo, producto de la primera secundarias. La explosión primaria es
explosión, conlleva a la principal explosión, es decir, la explosión generalmente una pequeña sobrepresión
secundaria (efecto dominó). La explosión secundaria es la más propagando un frente de presión de
devastadora y su magnitud podría destruir o hacer colapsar la aproximadamente 13,8 kPa (2 psi).
totalidad de la instalación.

La literatura técnica indica que las presiones máximas de una


explosión de polvo de grano son en su mayor parte superiores a
345 kPa (50 psi) e incluso en algunos casos exceden los 690 kPa
(100 psi). Considerando que un muro ordinario de 30 cm de espesor

56

Figura 6 Nube de polvo de grano en las operaciones de cargue de buques en terminales marítimos de origen (elevadores
marítimos de granos).
El frente de presión se expande desde el punto de ignición a una También por una chispa abrasiva, por
velocidad aproximada de 305 m/s (1000 pies/s). El frente de presión un cortocircuito o por electricidad
puede expandirse a lo largo de la instalación y arrastra cualquier estática, por una chispa en la secadora,
polvo sedimentado en su camino, proporcionando combustible para por mal funcionamiento del colector de
múltiples explosiones secundarias. El frente de fuego subsecuente polvo, por un rayo, etc. El elevador de
puede servir como una fuente de ignición para las recientes nubes cangilones es la fuente más común de
de polvo formadas. explosión primaria de polvo de grano en
silos de cereales. De igual forma, los
De esta forma, múltiples explosiones secundarias pueden ocurrir transportadores de tornillo helicoidal o
en instalaciones durante el manejo de granos. Las explosiones sinfines de barrido pueden crear roces
secundarias de polvo de grano pueden provocar presiones de con pisos metálicos (pisos falsos).
más 552 kPa (80 psi), causando víctimas y severos daños a las
instalaciones. No hay explosión secundaria sin una explosión En nuestra próxima edición
primaria, y para que ocurra una explosión primaria debe haber una continuaremos desarrollando esta

Caso de estudio e investigación


concentración mínima explosiva (CME). investigación hecha por el ingeniero
Alexander Eslava. Allí, se explicará
Una nube y capa de polvo de grano (Figura 5 y Figura 6) puede cuáles son las temperaturas necesarias
inflamarse por la acción de llamas abiertas, luces, productos de un para la ignición del polvo de grano,
fumador, arcos eléctricos, filamentos incandescentes de bobillas, se mostrará cuál es la ecuación para
calentamiento espontáneo del grano, fricción mecánica, soldadura o calcular la concentración del polvo
corte (trabajo en caliente); por una correa desalineada en un elevador resultante de la capa y se explicará a
de cangilones, por un cojinete sobrecalentado, por recalentamiento través de ejercicios cómo calcularla,
de los rodamientos, por una polea que esté generando fricción por entre otros importantes temas.
sobrecarga o atasco de la cadena transportadora que impulsa.
57

Figura 7 Nube y capa de polvo de grano en las operaciones recibo y despacho en una planta de silos.
Fuente: Kansas State University. Dept. of Grain Science and Industry.

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