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El carb�n o carb�n mineral es una roca sedimentaria organ�gena de color negro, muy

rica en carbono y con cantidades variables de otros elementos, principalmente


hidr�geno, azufre, ox�geno y nitr�geno, utilizada como combustible f�sil.1? La
mayor�a del carb�n explotado se form� a partir de los vegetales que crecieron
durante los per�odos Carbon�fero (hace 359 a 299 millones de a�os) y Cret�cico, al
ser ambos per�odos de gran extensi�n temporal y situarse gran parte de los medios
sedimentarios favorables para su acumulaci�n y conservaci�n en latitudes
intertropicales.2?Es un recurso no renovable.3?

�ndice
1 Formaci�n
2 Tipos
2.1 Clasificaci�n francesa
2.2 Clasificaci�n estadounidense
2.3 Clasificaci�n europea
3 Reservas y producci�n
3.1 Reservas mundiales
3.2 Producci�n mundial
4 Aplicaciones
5 V�ase tambi�n
6 Referencias
7 Bibliograf�a
8 Enlaces externos
Formaci�n
Art�culo principal: Carbonificaci�n

Principales tipos de carb�n


El carb�n se origina por la descomposici�n de vegetales terrestres que se acumulan
en zonas pantanosas, lagunares o marinas, de poca profundidad.4?5? Los restos
vegetales se van acumulando en el fondo de una cuenca. Quedan cubiertos de agua y,
por lo tanto, protegidos del aire, que los degradar�a. Comienza una lenta
transformaci�n por la acci�n de bacterias anaerobias, un tipo de microorganismos
que no necesitan ox�geno para vivir. Con el tiempo se produce un progresivo
enriquecimiento en carbono. Posteriormente pueden cubrirse con dep�sitos
arcillosos, lo que contribuir� al mantenimiento del ambiente anaerobio, adecuado
para que contin�e el proceso de carbonizaci�n. Se estima que una capa de carb�n de
un metro de espesor proviene de la transformaci�n por diferentes procesos durante
la diag�nesis de m�s de diez metros de limos carbonosos.6?

En las cuencas carbon�feras las capas de carb�n est�n intercaladas con otras capas
de rocas sedimentarias como areniscas, arcillas, conglomerados y, en algunos casos,
rocas metam�rficas como esquistos y pizarras. Esto se debe a la forma y el lugar
donde se genera el carb�n.6?

Si por ejemplo un gran bosque est� situado cerca del litoral y el mar invade la
costa, el bosque queda progresivamente sumergido por una transgresi�n marina, por
descenso del continente o por una subida del nivel del mar, y los restos vegetales
se acumulan entre los sedimentos de la plataforma litoral. Si contin�a el descenso
del continente o la subida del nivel del mar, el bosque queda totalmente inundado.
Las zonas emergidas cercanas comienzan a erosionarse y los productos resultantes,
arenas y arcillas, cubren los restos de los vegetales que se van transformando en
carb�n. Si se retira el mar, puede desarrollarse un nuevo bosque y comenzar otra
vez el ciclo.

En las cuencas hulleras se conservan tanto en el carb�n como en las rocas


intercaladas restos y marcas de vegetales terrestres que pertenecen a especies
actualmente desaparecidas. El tama�o de las plantas y la exuberancia de la
vegetaci�n permiten deducir que el clima en el que se origin� el carb�n era
probablemente clima tropical.7?

Tipos
Existen numerosas variedades de carb�n, las cuales se pueden clasificar seg�n
caracter�sticas como:

Humedad
Porcentaje en materias minerales no combustibles (cenizas)
El poder calor�fico
Inflamabilidad, en conexi�n con el porcentaje de elementos vol�tiles.
El an�lisis elemental es un ensayo qu�mico que proporciona la fracci�n m�sica de
cada uno de los cinco elementos que componen principalmente todos los tipos de
carb�n: carbono (C), nitr�geno (N), ox�geno (O), hidr�geno (H), azufre (S).

La mayor�a de los pa�ses productores de carb�n tienen su propia clasificaci�n de


tipos de carb�n, sin embargo para el comercio internacional es la clasificaci�n
americana (ASTM) la m�s utilizada.

Clasificaci�n francesa
Est� basada en el porcentaje de materias vol�tiles (MV) y en el �ndice de
inflaci�n:

Antracita: 0% < MV < 8%


Delgados: 8% < MV < 14%
Cuarto-graso: 12% < MV < 16%
Semi-graso: 13% < MV < 22%
Graso a llama corta: 18% < MV < 27%
Graso: 27% < MV < 40%
Inflamables grasos: MV > 30%
Inflamables secos: MV > 34%
Clasificaci�n estadounidense
Se basa en el porcentaje de materias vol�tiles para el carb�n de m�xima calidad y
en el poder calor�fico superior (pcs) para los otros.

Categor�a Sub-categor�a Elementos vol�tiles PCS


Antracita Meta-Antracita < 2 %
Antracita 2 a 8 %
Semi-Antracita 8 a 14 %
Bituminoso Bajo nivel vol�til 14 a 22 %
Medio nivel vol�til 22 a 31 %
Alto nivel vol�til A > 31 % > 32,6 MJ/kg
Alto nivel vol�til B 30,2 a 32,6 MJ/kg
Alto nivel vol�til C 26,7 a 30,2 MJ/kg
Sub-Bituminoso Sub-Bituminoso A 24,4 a 26,7 MJ/kg
Sub-Bituminoso B 19,3 a 22,1 MJ/kg
Sub-Bituminoso C 22,1 a 24,4 MJ/kg
Lignito Lignito A 14,6 a 19,3 MJ/kg
Lignito B < 14,6 MJ/kg
Clasificaci�n europea
Comprende las categor�as siguientes:

Antracita
Carb�n bituminoso
Sub-bituminoso
Meta-Lignito
Orto-Lignito

Antracita (Ibbenb�ren, Alemania).


Las principales categor�as de carb�n se basan en el porcentaje de carbono que
contienen, el cual a su vez depende de la evoluci�n geol�gica y biol�gica que ha
experimentado el carb�n:

Turba (50 a 55 %): producto de la fosilizaci�n de desechos vegetales por los micro
organismos en zonas h�medas y pobres en ox�geno.
Lignito (55 a 75 %), o carb�n caf�: de caracter�stica suave.
Carb�n sub-bituminoso o Lignito negro.
Hulla (75 a 90 %):
Hulla grasa o Carb�n bituminoso bajo en vol�tiles, tipo de carb�n m�s corriente.
Hulla semi grasa.
Hulla delgada, o hulla seca.
Antracita (90 a 95 %): el que tiene mayor proporci�n de carbono.
Grafito: carbono puro, no utilizado como combustible.
Reservas y producci�n
Reservas mundiales
Art�culo principal: Anexo:Reservas de carb�n
Los 948 billones de toneladas de reservas de carb�n son equivalentes a 4,196 BBEP
(billones de barriles equivalentes de petr�leo).8?

British Petroleum, en su informe de 2007, calculaba que a finales de 2006 hab�a por
147 a�os de reservas, basadas en reservas "probadas". La siguiente tabla muestra
solo las reservas probadas, las cuales son calculadas en los programas de
exploraci�n de las diferentes empresas mineras. Particularmente, algunas zonas
inexploradas est�n continuamente agrandando el volumen de reservas. Proyecciones
especulativas predicen que el pico del carb�n global de producci�n se producir�
alrededor de 2025, a un 30 % por encima de la producci�n actual, dependiendo en la
tasa de producci�n futura.9?

De todas las energ�as f�siles, el carb�n es la que est� m�s dispersada por todo el
mundo y es producido por alrededor de 100 pa�ses. Las reservas m�s importantes se
encuentran en Estados Unidos, Rusia, China, Australia e India.

Reservas probadas de carb�n (millones de toneladas)10?


Pa�s Antracita y bituminoso Sub-bituminoso Lignito Total Porcentaje
Bandera de Estados Unidos Estados Unidos 108 501 98 618 30 176 237
295 22,6 %
Bandera de Rusia Rusia 49 088 97 472 10 450 157 010 14,4 %
Bandera de la Rep�blica Popular China China 62 200 33 700 18 600
114 500 12,6 %
Bandera de Australia Australia 37 100 2100 37 200 76 400 8,9 %
Bandera de India India 56 100 0 4500 60 600 7,0 %
Bandera de Alemania Alemania 99 0 40 600 40 699 4,7 %
Bandera de Ucrania Ucrania 15 351 16 577 1945 33 873 3,9 %
Bandera de Kazajist�n Kazajist�n 21 500 0 12 100 33600 3,9 %
Bandera de Sud�frica Sud�frica 30 156 0 0 30 156 3,5 %
Bandera de Serbia Serbia 9 361 13 400 13 770 1,6 %
Bandera de Colombia Colombia 6366 380 0 6746 0,8 %
Bandera de Canad� Canad� 3474 872 2236 6528 0,8 %
Bandera de Polonia Polonia 4338 0 1371 5709 0,7 %
Bandera de Indonesia Indonesia 1520 2904 1105 5529 0,6 %
Bandera de Brasil Brasil 0 4559 0 4559 0,5 %
Bandera de Grecia Grecia 0 0 3020 3020 0,4 %
Bandera de Bosnia y Herzegovina Bosnia-Herzegovina 484 0 2369 2853 0,3 %
Bandera de Mongolia Mongolia 1170 0 1350 2520 0,3 %
Bandera de Bulgaria Bulgaria 2 190 2174 2366 0,3 %
Bandera de Pakist�n Pakist�n 0 166 1904 2070 0,3 %
Bandera de Turqu�a Turqu�a 529 0 1814 2343 0,3 %
Bandera de Uzbekist�n Uzbekist�n 47 0 1853 1900 0,2 %
Bandera de Hungr�a Hungr�a 13 439 1208 1660 0,2 %
Bandera de Tailandia Tailandia 0 0 1239 1239 0,1 %
Bandera de M�xico M�xico 860 300 51 1211 0,1 %
Bandera de Ir�n Ir�n 1203 0 0 1203 0,1 %
Bandera de Rep�blica Checa Chequia 192 0 908 1100 0,1 %
Bandera de Kirguist�n Kirguist�n 0 0 812 812 0,1 %
Bandera de Albania Albania 0 0 794 794 0,1 %
Bandera de Corea del Norte Corea del norte 300 300 0 600 0,1 %
Bandera de Nueva Zelanda Nueva Zelanda 33 205 333-7000 571-15 00011?
0,1 %
Bandera de Espa�a Espa�a 200 300 30 530 0,1 %
Bandera de Laos Laos 4 0 499 503 0,1 %
Bandera de Zimbabue Zimbabue 502 0 0 502 0,1 %
Bandera de Argentina Argentina 0 0 500 500 0,1 %
Otros 3421 1346 846 5613 0,7 %
Total 404 762 260 789 195 387 860 938 100 %
Producci�n mundial
Art�culo principal: Anexo:Pa�ses por producci�n de carb�n
La siguiente tabla muestra la producci�n anual de carb�n por pa�s de 2003 a 2011.

Producci�n anual de carb�n por pa�s (millones de toneladas) 12?


Pa�s 2003 2004 2005 2006 2007 2008 2009 2010 2011 Porcentaje Reserva (en
a�os)
Bandera de la Rep�blica Popular China China 1834,9 2122,6 2349,5
2528,6 2691,6 2802,0 2973,0 3235,0 3520,0 49,5 %
35
Bandera de Estados Unidos Estados Unidos 972,3 1008,9 1026,5 1054,8
1040,2 1063,0 975,2 983,7 992,8 14,1 % 239
Bandera de India India 375,4 407,7 428,4 449,2 478,4 515,9 556,0 573,8 588,5 5,6 %
103
Bandera de Uni�n Europea Uni�n Europea 637,2 627,6 607,4 595,1 592,3 563,6 538,4
535,7 576,1 4,2 % 97
Bandera de Australia Australia 350,4 364,3 375,4 382,2 392,7 399,2 413,2 424,0
415,5 5,8 % 184
Bandera de Rusia Rusia 276,7 281,7 298,3 309,9 313,5 328,6 301,3 321,6 333,5 4,0 %
471
Bandera de Indonesia Indonesia 114,3 132,4 152,7 193,8 216,9 240,2 256,2 275,2
324,9 5,1 % 17
Bandera de Sud�frica Sud�frica 237,9 243,4 244,4 244,8 247,7 252,6 250,6 254,3
255,1 3,6 % 118
Bandera de Alemania Alemania 204,9 207,8 202,8 197,1 201,9 192,4 183,7 182,3 188,6
1,1 % 216
Bandera de Polonia Polonia 163,8 162,4 159,5 156,1 145,9 144,0 135,2 133,2 139,2
1,4 % 41
Bandera de Kazajist�n Kazajist�n 84,9 86,9 86,6 96,2 97,8 111,1 100,9 110,9
115,9 1,5 % 290
Total 5301,3 5716,0 6035,3 6342,0 6573,3 6795,0 6880,8
7254,6 7695,4 100 % 112

Mina de carb�n a cielo abierto en Garzweiler, Alemania. Panor�mica en alta


resoluci�n.

Aplicaciones

Evoluci�n del consumo mundial de carb�n 1984-2004.


El carb�n suministra el 25 % de la energ�a primaria consumida en el mundo, solo por
detr�s del petr�leo. Adem�s es de las primeras fuentes de energ�a el�ctrica, con 40
% de la producci�n mundial (datos de 2006). Las aplicaciones principales del carb�n
son:
Generaci�n de energ�a el�ctrica. Las centrales t�rmicas de carb�n pulverizado
constituyen la principal fuente mundial de energ�a el�ctrica. En los �ltimos a�os
se han desarrollado otros tipos de centrales que tratan de aumentar el rendimiento
y reducir las emisiones contaminantes, entre ellas las centrales de lecho fluido a
presi�n. Otra tecnolog�a en auge es la de los ciclos combinados que utilizan como
combustible gas de s�ntesis obtenido mediante la gasificaci�n del carb�n.
Coque. El coque es el producto de la pir�lisis del carb�n en ausencia de aire. Es
utilizado como combustible y reductor en distintas industrias, principalmente en
los altos hornos (coque sider�rgico). Dos tercios del acero mundial se producen
utilizando coque de carb�n, consumiendo en ello 12 % de la producci�n mundial de
carb�n (cifras de 2003).
Siderurgia. Mezclando minerales de hierro con carb�n se obtiene una aleaci�n en la
que el hierro se enriquece en carbono, obteniendo mayor resistencia y elasticidad.
Dependiendo de la cantidad de carbono, se obtiene:
Hierro dulce: menos del 0,2 % de carbono.
Acero: entre 0,2 % y 1,2 % de carbono.
Fundici�n: m�s del 1,2 % de carbono.
Industrias varias. Se utiliza en las f�bricas que necesitan mucha energ�a en sus
procesos, como las f�bricas de cemento y de ladrillos.
Uso dom�stico. Hist�ricamente el primer uso del carb�n fue como combustible
dom�stico. A�n hoy sigue siendo usado para calefacci�n, principalmente en los
pa�ses en v�as de desarrollo, mientras que en los pa�ses desarrollados ha sido
desplazados por otras fuentes m�s limpias de calor (gas natural, propano, butano,
energ�a el�ctrica) para rebajar el �ndice de contaminaci�n.
Carboqu�mica. La carboqu�mica es practicada principalmente en �frica del Sur y
China. Mediante el proceso de gasificaci�n se obtiene del carb�n un gas llamado gas
de s�ntesis, compuesto principalmente de hidr�geno y mon�xido de carbono. El gas de
s�ntesis es una materia prima b�sica que puede transformarse en numerosos productos
qu�micos de inter�s como, por ejemplo:
Amon�aco
Metanol
Gasolina y gas�leo de automoci�n a trav�s del proceso Fischer-Tropsch (proceso
qu�mico para la producci�n de hidrocarburos l�quidos a partir de gas de s�ntesis,
CO y H2).
Petr�leo sint�tico. Mediante el proceso de licuefacci�n directa, el carb�n puede
ser transformado en un crudo similar al petr�leo. La licuefacci�n directa fue
practicada ampliamente en Alemania durante la Segunda Guerra Mundial pero en la
actualidad no existe ninguna planta de escala industrial en el mundo.
Estas dos �ltimas aplicaciones antiguas son muy contaminantes y requieren mucha
energ�a, desperdiciando as� un tercio del balance energ�tico global. Debido a la
crisis del petr�leo se ha vuelto a producir de manera similar la creaci�n de
petr�leo sint�tico y en la Rep�blica Popular China el proceso de carboqu�mica.

V�ase tambi�n
Central termoel�ctrica
Fibrosis pulmonar
Neumoconiosis
Gas metano de carb�n
Referencias
Blander, M. �Calculations of the Influence of Additives on Coal Combustion
Deposits� (en ingl�s). Argonne National Laboratory. p. 315. Archivado desde el
original el 28 de mayo de 2010. Consultado el 22 de abril de 2013.
�Per�odo Carbon�fero�. National Geographic. Archivado desde el original el 27 de
diciembre de 2012. Consultado el 22 de abril de 2013.
�Coal� (en ingl�s). EPA. Consultado el 22 de abril de 2013.
�coal�. Encyclopedia Britannica Academic Edition (en ingl�s). Consultado el 17 de
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Taylor, Thomas N; Taylor, Edith L; Krings, Michael (2009). Paleobotany: The
biology and evolution of fossil plants (en ingl�s). ISBN 978-0-12-373972-8.
Nevins, Stuart E. (1976). �The Origin of Coal� (en ingl�s). Institute for Creation
Research. Consultado el 22 de abril de 2013.
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Sherwood, Alan y Jock Phillips, Coal and coal mining � Coal resources (enlace roto
disponible en Internet Archive; v�ase el historial y la �ltima versi�n). Te Ara �
the Encyclopedia of New Zealand, updated 2009-03-02,
�BP Statistical review of world energy 2012� (XLS). British Petroleum. Consultado
el 18 de agosto de 2011.
Bibliograf�a
Men�ndez D�az, J. �ngel (2006). �El carb�n en la vida cotidiana�. Oviedo (Espa�a).
Archivado desde el original el 13 de diciembre de 2009. Consultado el 24 de
septiembre de 2006..
Stach, E.; Mackowsky, M. TH.; Teichm�ller, M.; Taylor, G. H.; Chandra, D. y
Teichm�ller, R., ed. (1982). Coal Petrology (en ingl�s) (tercera edici�n). Berl�n,
Stuttgart: Gebr�der Borntraeger.
Cifras tomadas del sitio web del World Coal Institute. �Coal Facts 2005�.
Consultado el 24 de septiembre de 2006..
El contenido de este art�culo incorpora material de una entrada de la Enciclopedia
Libre Universal, publicada en espa�ol bajo la licencia Creative Commons Compartir-
Igual 3.0.
El contenido de este art�culo incorpora material del sitio web El carb�n en la vida
cotidiana, cuyo autor, J. �ngel Men�ndez D�az, ha permitido, mediante una
autorizaci�n, publicar su contenido y algunas de sus im�genes bajo licencia GFDL.
Enlaces externos
Wikimedia Commons alberga una categor�a multimedia sobre carb�n.
Wikiquote alberga frases c�lebres de o sobre Carb�n.
El Diccionario de la Real Academia Espa�ola tiene una definici�n para carb�n.
European Association for Coal and Lignite.
La quema de carb�n produce residuos radiactivos.
Art�culo cient�fico sobre los principales yacimientos de carb�n mineral en M�xico.

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