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Una m�quina de vapor es un motor de combusti�n externa que transforma la energ�a

t�rmica de una cantidad de agua en energ�a mec�nica. Este ciclo de trabajo se


realiza en dos etapas:

Se genera vapor de agua por el calentamiento en una caldera cerrada herm�ticamente,


lo cual produce la expansi�n del volumen de un cilindro empujando un pist�n.
Mediante un mecanismo de biela-manivela, el movimiento lineal alternativo del
pist�n del cilindro se transforma en un movimiento de rotaci�n que acciona, por
ejemplo, las ruedas de una locomotora o el rotor de un generador el�ctrico. Una vez
alcanzado el final de carrera el �mbolo retorna a su posici�n inicial y expulsa el
vapor de agua utilizando la energ�a cin�tica de un volante de inercia.
El vapor a presi�n se controla mediante una serie de v�lvulas de entrada y salida
que regulan la renovaci�n de la carga; es decir, los flujos del vapor hacia y desde
el cilindro.
El motor o m�quina de vapor se utiliz� extensamente durante la Revoluci�n
Industrial, en cuyo desarrollo tuvo un papel relevante para mover m�quinas y
aparatos tan diversos como bombas, locomotoras, motores marinos, entre otros. Las
modernas m�quinas de vapor utilizadas en la generaci�n de energ�a el�ctrica no son
ya de �mbolo o desplazamiento positivo como las descritas, sino que son
turbom�quinas; es decir, son atravesadas por un flujo continuo de vapor y reciben
la denominaci�n gen�rica de turbinas de vapor. En la actualidad la m�quina de vapor
alternativa es un motor muy poco usado salvo para servicios auxiliares, ya que se
ha visto desplazado especialmente por el motor el�ctrico en la industria y por el
motor de combusti�n interna en el transporte.

�ndice
1 Evoluci�n
1.1 M�quina de expansi�n
1.2 Primeras tentativas
2 Referencias
3 Enlaces externos
Evoluci�n

Tren de vapor.
Art�culo principal: Historia de la m�quina de vapor
La primera m�quina de vapor fue la Eol�pila creada por Her�n de Alejandr�a.

En la m�quina de vapor se basa la Primera Revoluci�n Industrial que, desde fines


del siglo XVIII en Inglaterra y hasta casi mediados del siglo XIX, aceler�
portentosamente el desarrollo econ�mico de muchos de los principales pa�ses de la
Europa Occidental y de los Estados Unidos. Solo en la interfase que medi� entre
1890 y 1930 la m�quina a vapor impulsada por hulla dej� lugar a otros motores de
combusti�n interna: aquellos impulsados por hidrocarburos derivados del petr�leo.

Muchos han sido los autores que han intentado determinar la fecha de la invenci�n
de la m�quina de vapor. Desde la recopilaci�n de Her�n hasta la sofisticada m�quina
de James Watt, son multitud las mejoras que en Inglaterra y especialmente en el
contexto de una incipiente Revoluci�n Industrial en los siglos XVII y XVIII
condujeron sin soluci�n de continuidad desde los rudimentarios primeros aparatos
sin aplicaci�n pr�ctica a la invenci�n del motor universal que lleg� a implantarse
en todas las industrias y a utilizarse en el transporte, desplazando los
tradicionales motores, como el animal de tiro, el molino o la propia fuerza del
hombre. Jer�nimo de Ayanz y Beaumont, militar, pintor, cosm�grafo y m�sico, pero,
sobre todo, inventor espa�ol registr� en 1606 la primera patente de una m�quina de
vapor moderna, por lo que se le puede atribuir la invenci�n de la m�quina de vapor.
El hecho de que el conocimiento de esta patente sea bastante reciente hace que este
dato lo desconozca la gran mayor�a de la gente.
M�quina de expansi�n

Animaci�n del funcionamiento de la m�quina de Newcomen.


Auspiciado por Joseph Black, ocupado en las investigaciones que le conducir�an al
descubrimiento del calor latente, James Watt se propuso mejorar la m�quina de
Newcomen, descubriendo en el curso de sus experimentos que el vapor era una reserva
de calor mucho m�s vasta que el agua y comprendiendo que era necesario limitar
todas las p�rdidas de calor que se produc�an en la artesanal m�quina de Newcomen
para disminuir el consumo de combustible, principal inconveniente de estas
m�quinas. Analizando el problema identific� las p�rdidas debidas al propio
cilindro, a la pr�ctica de enfriar el vapor para lograr el vac�o necesario para
mover la m�quina y a la presi�n residual del vapor. En sus experimentos
posteriores, verdaderos trabajos cient�ficos, lleg� a la conclusi�n de que el
cilindro deb�a mantenerse a la misma temperatura.

Seg�n sus palabras, mientras daba un paseo un espl�ndido viernes por la tarde y
meditaba sobre la m�quina, una idea le vino a la cabeza: �como el vapor es un
cuerpo el�stico se precipitar� en el vac�o, y, si se comunicara el cilindro con un
dep�sito exhausto, se precipitar�a en su interior donde podr�a condensarse sin
enfriar el cilindro�. Sin embargo, el desarrollo y perfeccionamiento del
condensador separado dej� a Watt en la ruina y en 1765 se vio obligado a buscar
empleo y abandonar su trabajo hasta que, en 1767, John Roebuck accedi� a financiar
sus experimentos y la explotaci�n comercial de la m�quina a cambio de las dos
terceras partes de los beneficios de la patente que se obtuviera. En 1768 Watt
construy� un modelo que operaba de manera satisfactoria, a�n imperfecta, y se
present� el a�o siguiente la solicitud de la patente. Tras diferentes avatares
econ�micos, Roebuck se desprendi� de su parte del negocio en favor de Matthew
Boulton y juntos Boulton & Watt finalmente llevar�an a la pr�ctica la invenci�n de
Watt y otros perfeccionamientos.

La primera m�quina se construy� en Kinneil, cerca de Boroughstoness en 1774. A


partir de entonces la historia de la m�quina de vapor ser� la de la firma Boulton &
Watt, y casi todas las mejoras que se introduzcan en ella ser�n obra del propio
Watt; entre otras, el paralelogramo de Watt, la expansi�n del vapor, la m�quina de
doble efecto (en la que el vapor act�a alternativamente sobre ambas caras del
pist�n), etc.

M�quina de vapor de Watt, procedente de la F�brica Nacional de Moneda y Timbre,


expuesta en el vest�bulo de la Escuela T�cnica Superior de Ingenieros Industriales
de Madrid.
Primeras tentativas

Locom�vil de vapor.
No se sabe a ciencia cierta si aquellas invenciones no pasaron de ser meros
juguetes y, aunque se ha supuesto que fueron empleadas para mover objetos en los
templos durante los rituales, no deja de sorprender el hecho de que desde los
tiempos de Her�n no se hayan encontrado evidencias de que el vapor se haya
utilizado con un prop�sito pr�ctico, aunque el conocimiento del poder del vapor no
llegara a perderse como demuestra la descripci�n de Malmesbury del �rgano de Reims
que en 1120 se hac�a sonar por el aire que escapaba de un dep�sito en el que era
comprimido por "agua calentada".

Entre las reliquias de la civilizaci�n egipcia encontramos el primer registro


conocido de una m�quina de vapor en el manuscrito de Her�n de Alejandr�a titulado
Spiritalia seu Pneumatica. Los aparatos all� descritos no se sabe con certeza si
fueron obra del ingenio de Her�n, porque �l mismo dice en su obra que su intenci�n
no es otra que recopilar las m�quinas que ya eran conocidas y a�adir las inventadas
por �l. Nada en el texto indica qui�n pudo ser el art�fice de los dispositivos
descritos y se sospecha que muchos puedan ser, en realidad, obra de Ctesibio, de
quien Her�n fue pupilo.

La proposici�n 11 de Pneumatica describe un altar hueco parcialmente, lleno de


agua, sobre el que se halla una figura en cuyo interior hay un tubo que termina
sumergido en el agua. Al encender un fuego sobre el altar, el aire de su interior
se calienta impulsando el agua por el tubo, que termina verti�ndose a trav�s de la
figura, simulando una libaci�n que finalmente sofoca el fuego. En la proposici�n 37
va un poco m�s all� y describe un mecanismo animado por el fuego para la apertura y
el cierre autom�ticos de las puertas de un templo. En otras proposiciones describe
mecanismos similares e incluso dos motores a reacci�n, uno por aire caliente y otro
por vapor de agua, para hacer girar las figuras de un altar.

En 1825 el superintendente del Archivo de Simancas descubri� una publicaci�n de


1695 que relataba que en 1543 Blasco de Garay, oficial de la marina espa�ola en el
reinado de Carlos I, intent� impulsar un barco con ruedas de palas movidas por una
m�quina de vapor. Del supuesto motor no se tienen datos, pero si fuera cierto, el
intento hubiera sido la primera vez que una m�quina de vapor se utilizara con un
prop�sito pr�ctico.

En 1601, Giovanni Battista della Porta describe un aparato para elevar el agua por
medio del fuego, similar al descrito por Her�n pero empleando vapor de agua para
impulsar el l�quido, y en 1615 Salom�n de Caus describe un aparato similar para
hacer funcionar una fuente. Pero la primera patente de la que se tiene constancia
documental es de Jer�nimo de Ayanz y Beaumont, que en 1606 registra1? una m�quina
de vapor utilizada con �xito para el desag�e de las minas de plata de Guadalcanal.
Otra tentativa fue la que dej� reflejada Giovanni Branca2? en su obra Le Machine en
1629. 3?

El com�n denominador de todos estos intentos es un tubo sumergido hasta


pr�cticamente el fondo del recipiente de agua por donde �sta asciende al
incrementarse la presi�n en la superficie libre del l�quido, trabajos directamente
relacionados con los estudios te�ricos de Galileo, Torricelli, Pascal y Von
Guericke sobre la presi�n atmosf�rica que condujeron a mediados del siglo XVII al
abandono de la teor�a del horror vacui.

La primera m�quina fue inventada por Edward Somerset, segundo marqu�s de Worcester,
en 1663, y por su descripci�n es muy similar, conceptualmente, a la fuente de Caus,
si bien de la m�quina de Somerset se construy� un modelo en Vauxhall (cerca de
Londres) en el castillo Rawlan en torno a 1665, con el prop�sito de elevar el agua
a los pisos superiores de la construcci�n. Con las especificaciones t�cnicas
escritas y las huellas dejadas en los muros del castillo, Dircks �bi�grafo de
Somerset� pudo reconstruir la m�quina construida en Vauxhall.

Sin embargo, Somerset no pudo atraer los capitales necesarios para producir y
vender sus m�quinas y muri� en la pobreza. Este es, posiblemente, el hecho que hace
que se haya atribuido a Thomas Savery la invenci�n de la m�quina de Somerset, sobre
la que obtuvo una patente en 1698. Conociendo, seg�n afirman varios autores, los
trabajos de su predecesor y en el que influy�, sin duda, el proselitismo realizado
por Savery, quien no dej� pasar ocasi�n para mostrar su m�quina. Entre ambos hay
que mencionar a Samuel Morland, maestro mec�nico en la corte de Carlos II de
Inglaterra, y residente en Vauxhall, que construy� y patent� m�quinas diversas,
entre ellas versiones mejoradas de la m�quina de Somerset, sugiriendo Hutton que,
en realidad, Savery pudo tener un mayor conocimiento de los trabajos de Morland que
los del propio Somerset.

A pesar de todo, la m�quina de Savery se introdujo en las minas inglesas de forma


muy limitada por el riesgo de explosi�n debido a un incremento incontrolado de la
presi�n en la m�quina. Desaguliers relata que un trabajador ignorante de la
naturaleza de la m�quina, a la que �l hab�a a�adido una v�lvula de seguridad
inventada a�os antes por Denis Papin, �...colg� el peso en el extremo de la romana
para obtener m�s vapor y trabajar m�s deprisa y a�adi� adem�s un hierro muy pesado
con consecuencias fatales, el vapor no fue capaz de levantar semejante contrapeso y
acumul�ndose en el interior de la caldera provoc� una gran explosi�n que acab� con
la vida del pobre hombre�. Probablemente sea �ste el primer accidente laboral con
una m�quina de vapor del que se tiene constancia.

A diferencia de los dispositivos anteriores, en los que el vapor act�a sobre la


propia superficie libre del agua para impulsarla, Huygens dise�a en 1680 un aparato
de pist�n en el que el fluido es el aire caliente producido en una explosi�n que al
enfriarse y contraerse arrastra el �mbolo, elevando un peso. A�os m�s tarde Papin
(1690) sustituye el aire por vapor de agua e, incluso, en una modificaci�n
posterior (1695) dise�a un horno y generador de vapor de gran eficiencia, con el
que logra importantes ahorros de combustible y hasta cuatro golpes del pist�n por
minuto. Sin saberlo, Papin se encontraba muy cerca de desarrollar la m�quina de
vapor. Sin embargo, en 1705 Leibniz le hace llegar un dibujo de la m�quina de
Savery y, dos a�os m�s tarde, dise�a un nuevo tipo de m�quina para elevar el agua,
modificaci�n de la de Savery, en la que abandona el modelo de Huygens.

Referencias
Garc�a Tapia, N. y Carrillo Castillo, J. Tecnolog�a e Imperio. Ed. Nivola, Madrid
2002, p. 144.
�University of Rochester, NY, The growth of the steam engine online history
resource, chapter one�. History.rochester.edu. Consultado el 27 de agosto de 2018.
"Power plant engineering". P. K. Nag (2002). Tata McGraw-Hill. p.432. ISBN 0-07-
043599-5
Enlaces externos
Manuel de la Fuente Mer�s: Una mirada a los inicios de la m�quina de vapor en la
Espa�a Imperial
Animaci�n interactiva de la m�quina de vapor
El contenido de este art�culo incorpora material de una entrada de la Enciclopedia
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