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292 Capítulo once

Investigación clínica
Rosemary es una administrativa de 32 años de edad en la que en Las glándulas endocrinas carecen de los conductos que
una exploración física se descubre que tiene hipertensión e hiper- presentan las glándulas exocrinas (Capítulo 1). Las glándulas
glucemia. La paciente vuelve para la realización de una prueba de endocrinas secretan hacia la sangre sus productos, que son
tolerancia a la glucosa oral, que es normal. Las determinaciones en
moléculas biológicamente activas denominadas hormonas.
sangre revelan concentraciones sanguíneas normales de T4 y T3,
pero en otras pruebas más detalladas se observa que la concentra-
La sangre transporta las hormonas hasta los órganos diana,
ción de cortisol en sangre es demasiado elevada. Rosemary pre- que responden de manera específica frente a ellas. Muchas
senta un aspecto «hinchado» generalizado, pero no mixedema. En glándulas endocrinas son órganos bien definidos (Fig. 11.1a)
el interrogatorio, la paciente señala que no presentan ninguna en- cuya función primaria es la producción y secreción de hor-
fermedad inflamatoria crónica y que tampoco ha estado tomando monas. El páncreas actúa como glándula exocrina y como
fármacos inmunosupresores. glándula endocrina; la porción endocrina del páncreas está
En un estudio analítico efectuado más adelante se observa que constituida por grupos de células denominados islotes pan-
la concentración sanguínea de ACTH de la paciente es sólo la creáticos (islotes de Langerhans) (Fig. 11.1b). Sin embargo,
quinta parte de lo normal. ¿Cuál puede ser la causa de los síntomas el concepto de sistema endocrino incluye otras estructuras
de Rosemary?
además de estos órganos. En los últimos años se ha descu-
bierto que muchos de los órganos del cuerpo secretan hormo-
nas. Cuando estas hormonas tienen funciones fisiológicas

Glándulas endocrinas significativas, los órganos que las producen se pueden clasifi-
car como glándulas endocrinas aunque tengan además otras
y hormonas funciones. Por tanto, es correcto que una lista parcial de las
glándulas endocrinas (Cuadro 11.1) incluya el corazón, el hí-
Las hormonas son moléculas reguladoras secretadas a la gado, el tejido adiposo y los riñones.
Algunas neuronas especializadas, especialmente en el hi-
sangre por las glándulas endocrinas. Las categorías químicas potálamo, secretan mensajeros químicos hacia la sangre más
de las hormonas son esteroides, aminas, polipéptidos y que a hacia las hendiduras sinápticas. En estos casos, el pro-
glucoproteínas. Las interacciones entre las distintas ducto químico secretado por la neurona se suele denominar
neurohormona. Además, existen diversas sustancias quími-
hormonas dan lugar a efectos que pueden ser sinérgicos, cas —por ejemplo, la noradrenalina— que son secretadas
permisivos o antagonistas. tanto en forma de neurotransmisor como en forma de hormo-

Hipófisis Glándula pineal

Hipotálamo
Glándula tiroides
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Glándula suprarrenal

Páncreas

Islote pancreático
Ovario
(de Langerhans)

Creek

(a) Testículo (b)

 Figura 11.1. Principales glándulas endocrinas. (a) Localización anatómica de algunas de las glándulas endocrinas. (b) Imagen microscópica
de un islote pancreático (de Langerhans) del páncreas.

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Glándulas endocrinas 293

Cuadro 11.1. Lista parcial de las glándulas endocrinas


Glándula Hormonas
endocrina principales Órganosdianaprincipales Efectosprincipales
Tejido adiposo Leptina Hipotálamo Suprime el apetito
Corteza suprarrenal Glucocorticoides Hígado y músculos Los glucocorticoides influyen en el
Aldosterona Riñones metabolismo de la glucosa; la
aldosterona induce la retención de Na+
y la eliminación de K+
Médula suprarrenal Adrenalina Corazón, bronquiolos y vasos Causa estimulación adrenérgica
sanguíneos
Corazón Hormona natriurética auricular Riñones Induce la eliminación de Na+ en la orina
Hipotálamo Hormonas liberadoras e Adenohipófisis Regulan la secreción hormonal de la
inhibidoras adenohipófisis
Intestino delgado Secretina y colecistocinina Estómago, hígado y páncreas Inhiben la motilidad gástrica y estimulan la
secreción de bilis y de jugo pancreático
Islotes de Langerhans Insulina Muchos órganos La insulina estimula la captación celular de
(páncreas) Glucagón Hígado y tejido adiposo glucosa y la formación de glucógeno y
grasa; el glucagón estimula la hidrólisis
del glucógeno y la grasa
Riñones Eritropoyetina Médula ósea Estimula la producción de eritrocitos
Hígado Somatomedinas Cartílago Estimulan la división y el crecimiento
celulares
Ovarios 17b-estradiol y progesterona Sistema reproductor femenino Mantienen la estructura del sistema
y glándulas mamarias reproductor y favorecen la aparición
de los caracteres sexuales secundarios
Glándulas Hormona paratiroidea Hueso, intestino delgado y Aumenta la concentración de Ca2+ en la
paratiroides riñones sangre
Glándula pineal Melatonina Hipotálamo y adenohipófisis Influye en la secreción de hormonas
gonadotrópicas
Adenohipófisis Hormonas tróficas Glándulas endocrinas y otros Estimulan el crecimiento y desarrollo de
órganos los órganos diana; estimulan la
secreción de otras hormonas
Neurohipófisis Hormona antidiurética Riñones y vasos sanguíneos La hormona antidiurética estimula la
Oxitocina Útero y glándulas mamarias retención de agua y la
vasoconstricción; la oxitocina estimula
la contracción del útero y de las
unidades secretoras mamarias
Piel 1,25-Dihidroxivitamina D3 Intestino delgado Estimula la absorción de Ca2+
Estómago Gastrina Estómago Estimula la secreción de ácido
Testículos Testosterona Próstata, vesículas seminales y Estimula el desarrollo de los caracteres
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otros órganos sexuales secundarios


Timo Timopoyetina Ganglios linfáticos Estimula la producción de linfocitos
Glándula tiroides Tiroxina (T4) y triyodotironina La mayor parte de los órganos La tiroxina y la triyodotironina favorecen
(T3); calcitonina el crecimiento y el desarrollo, y
estimulan la tasa basal de la respiración
celular (tasa metabólica basal o TMB);
la calcitonina puede participar en la
regulación de las concentraciones
sanguíneas de Ca2+

na. Así, no siempre es posible establecer una distinción clara bolismo corporal total, el crecimiento y la reproducción. Los
entre los sistemas nervioso y endocrino según los productos efectos de las hormonas sobre el metabolismo y el crecimien-
químicos que liberan. to corporales se exponen en el Capítulo 19; la regulación de
Las hormonas influyen en el metabolismo de sus órganos las funciones de reproducción por parte de las hormonas se
diana y, a través de este mecanismo, pueden regular el meta- considera en el Capítulo 20.

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294 Capítulo once

Clasificación química de las hormonas nadas secretan esteroides sexuales; la corteza suprarrenal se-
creta corticosteroides (incluyendo el cortisol y la aldostero-
Las hormonas secretadas por las diferentes glándulas endo- na) así como pequeñas cantidades de esteroides sexuales.
crinas muestran grandes variaciones en su estructura quími- Las hormonas tiroideas principales están constituidas por
ca. Sin embargo, todas las hormonas pertenecen a sólo unas dos derivados del aminoácido tirosina unidos (Fig. 11.3).
pocas clases químicas. Cuando la hormona contiene cuatro átomos de yodo, se deno-
mina tetrayodotironina (T4) o tiroxina. Cuando contiene tres
1. Aminas. Estas hormonas proceden de los aminoácidos átomos de yodo, se denomina triyodotironina (T3). Aunque
tirosina y triptófano. Son las hormonas secretadas por la estas hormonas no son esteroides, se parecen a éstos en que son
médula suprarrenal, la glándula tiroides y la glándula moléculas relativamente pequeñas y apolares. Las hormonas
pineal. esteroideas y tiroideas son activas cuando se toman por vía oral
2. Polipéptidos y proteínas. Las hormonas polipeptídicas (en comprimidos). Los esteroides sexuales son los agentes
contienen generalmente menos de 100 aminoácidos; un activos en las píldoras anticonceptivas, mientras que las perso-
ejemplo de ellas es la hormona antidiurética (Cua- nas con deficiencia tiroidea (con hipotiroidismo) toman com-
dro 11.2). Las hormonas proteicas son polipéptidos con primidos de hormona tiroidea. Por el contrario, las hormonas
más de 100 aminoácidos; la hormona de crecimiento es polipetídicas y glucoproteicas no se pueden tomar por vía oral
un ejemplo de ellas. La distinción entre hormonas poli- debido a que son digeridas y transformadas en fragmentos
peptídicas y hormonas proteicas queda borrada en el caso inactivos antes de su absorción a la sangre. Así, los diabéticos
de la insulina, que está constituida por dos cadenas poli- que requieren insulina se deben inyectar esta hormona.
peptídicas que proceden de la misma proteína precursora. La glándula pineal o epífisis segrega melatonina, una hor-
3. Glucoproteínas. Estas moléculas están constituidas mona derivada del aminoácido triptófano. La melatonina tie-
por un polipéptido largo (que contiene más de 100 ami- ne propiedades que son relativamente similares a las de las
noácidos) unido a uno o más grupos hidrato de carbono. hormonas lipófilas y a las de las hormonas hidrosolubles. La
Son ejemplos de ellas la hormona estimulante del folícu- médula suprarrenal secreta las catecolaminas adrenalina y
lo (FSH) y la hormona luteinizante (LH). noradrenalina (véase la Fig. 9.9), que proceden del aminoáci-
4. Esteroides. Las hormonas esteroides son lípidos deri- do tirosina. Al igual que las hormonas polipetídicas y gluco-
vados del colesterol. Son las hormonas testosterona, es- proteicas, las hormonas catecolaminas son demasiado gran-
tradiol, progesterona y cortisol (Fig. 11.2). des y polares como para atravesar las membranas celulares.
En lo que se refiere a su acción sobre las células diana, las
moléculas hormonales se pueden clasificar en polares (es de-
cir, hidrosolubles) y apolares (es decir, insolubles en agua).
Prohormonas y prehormonas
Debido a que las hormonas apolares son solubles en lípidos, a Las moléculas hormonales que influyen en el metabolismo de
menudo se denominan hormonas lipófilas. A diferencia de las células diana proceden a menudo de un compuesto «origi-
las hormonas polares, que no pueden atravesar las membra- nal» menos activo, o molécula precursora. En el caso de las
nas celulares, las hormonas lipófilas sí pueden introducirse hormonas polipetídicas, el precursor puede ser una prohor-
en las células diana. Estas hormonas lipófilas son las hormo- mona de mayor tamaño cuya cadena es cortada y empalmada
nas esteroideas y las hormonas tiroideas. para la producción de la hormona. Por ejemplo, la insulina se
Las hormonas esteroideas se segregan por sólo dos glándu- produce a partir de la proinsulina en el interior de las células
las endocrinas: la corteza suprarrenal y las gónadas. Las gó- beta de los islotes de Langerhans del páncreas (véase la

Cuadro 11.2. Ejemplos de hormonas polipeptídicas y glucoproteicas


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Hormona Estructura Glándula Efectosprincipales


Hormona antidiurética 8 aminoácidos Adenohipófisis Retención de agua y vasoconstricción
Oxitocina 8 aminoácidos Adenohipófisis Contracción del útero y de las unidades
secretoras mamarias
Insulina 21 y 30 aminoácidos (cadena Células beta en los islotes de Captación celular de la glucosa,
doble) Langerhans lipogénesis y glucogénesis
Glucagón 29 aminoácidos Células alfa en los islotes de Hidrólisis del glucógeno y la grasa
Langerhans almacenados
ACTH 39 aminoácidos Adenohipófisis Estimulación de la corteza suprarrenal
Hormona paratiroidea 84 aminoácidos Paratiroides Aumento de la concentración
sanguínea de Ca2+
FSH, LH, TSH Glucoproteínas Adenohipófisis Estimulación del crecimiento, el
desarrollo y la actividad secretora de
las glándulas diana

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