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“Origen de la Vida”

“ESTUDIO SOBRE EL ORIGEN DE LA VIDA”


-Adriana Nogueira-

“La probabilidad de que la vida hubiera surgido en el “ caldo primordial” es la

misma de que un tifón se abatiera sobre un conjunto de piezas desordenadas y al final

encontráramos un Boeing 747 totalmente ensamblado y listo para volar”- Fred Hoyle.

La teoría más aceptada hoy en día sobre el origen del universo es la del Big Bang

(la gran explosión) entre hace 10 y 20 mil millones de años (mda). Esta teoría

explica cómo toda la materia en el universo existió en un huevo cósmico más

pequeño que el tamaño de un átomo moderno, que explotó formando el universo

moderno.

Inmediatamente después del Big Bang se diferenciaron las fuerzas principales

(gravedad, electromagnética, fuerza nuclear débil y fuerza nuclear fuerte) Y, si

bien en el huevo cósmico la materia y la energía tal como hoy la entendemos no

existían, se formaron rápidamente después de la explosión. Luego (de 1 a 10

mda) después la materia comenzó a acumularse en sistemas solares. Uno de esos

sistemas solares, el nuestro, comenzó a formarse hace unos 5000 mda con una

gran “protoestrella” en el centro. Los planetas quedaron en órbita a diferentes

distancias de la estrella y su campo gravitatorio atrajo a los restos de materia

espacial” aumentando sus masas.

Los procesos de desintegración radiactiva y la energía liberada por los impactos

de materia proveniente del espacio calentaron la Tierra, que comenzaba a

diferenciarse en una costra que se enfriaba y un núcleo que incrementaba su

temperatura. Los impactos en la superficie, y el comienzo de fenómenos


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volcánicos liberaron vapor de agua, anhídrido carbónico, metano, amoníaco y

otros gases en la atmósfera en desarrollo.

Se calcula que la vida en la Tierra surgió hace unos 4000 mda, pero la pregunta

de cómo apareció no es fácil de contestar puesto que carecemos de evidencias

directas. No sólo carecemos de fósiles de las estructuras que precedieron a las

primeras células, sino que ni siquiera disponemos de sedimentos que permitan

reconstruir las condiciones ambientales que existían en la Tierra primitiva.

En la actualidad la Ciencia Oficial asume cómo indiscutible una variante de la

generación espontánea, el modelo de Urey-Miller que no es más que una variante

de la tesis de Oparin, quien hipotizó que la vida celular había sido precedida por

un período de evolución química en la Tierra primitiva: “la sopa de la vida”.

Sin embargo otras tendencias estudian la posibilidad de que la vida en la Tierra

tiene su origen en el espacio. Actualmente esta teoría no se considera correcta,

si bien los últimos hallazgos efectuados sobre impactos de meteoritos sobre la

tierra han revivido los últimos años el pensamiento sobre la existencia de vida

en otros lugares del espacio y el posible origen de la vida en él.

Por lo tanto, a continuación vamos a exponer brevemente cuales han sido los

experimentos realizados para pensar que el origen de la primera célula pudo ser

en la tierra y estudiar si estas ideas son factibles y razonables. Por último

analizaremos si el origen de la vida pudo ser en el espacio.

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“Origen de la Vida”

En 1923, Alexandre Oparin en su libro “EL origen de la Vida”, analizó la

información proveniente de la química orgánica juntamente con la microbiología,

la astronomía y la geología, llegando a la conclusión de que los primeros

organismos habían sido precedidos por la formación de compuestos orgánicos

cuya acumulación en un medio pobre de oxígeno libre dio lugar a una sopa

primordial.

En 1952, Urey sugería que el medio ambiente prebiótico había sido reductor, es

decir que carecía de oxígeno libre y era rico en gases como el metano y

amoníaco.

En 1953, Miller diagramó en el laboratorio un experimento destinado a

corroborar las hipótesis de Oparin. Miller hizo pasar descargas eléctricas a

través de una mezcla de gases que se asemejarían la atmósfera primordial. La

acción de descargas eléctricas sobre una mezcla de metano, amoníaco,

hidrógeno y vapor de agua que simuló en el modelo experimental, representaba

al antiguo océano, y daba lugar a la formación de aminoácidos, hidroxiácidos,

urea y otros compuestos de importancia en la química biológica.

La interacción entre las moléculas así generadas se incrementó a medida que su

concentración aumentaba. Estas reacciones podrían haber dado origen a

moléculas más largas y complejas. La vida precelular podría haber comenzado

con la formación de un ácido nucleico. Los productos producidos en base a esos

ácidos nucleicos podrían haber quedado cerca del ácido nucleico y,

eventualmente, ser rodeados de una membrana lipoproteica, que habría

resultado en la primera célula.

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Los experimentos de Miller y otros experimentos no probaron que la vida se

originó de estas manera, sólo que las condiciones existentes en el planeta hace

alrededor de 4000 mda fueron tales que pudo haber tenido lugar la formación

espontánea de macromoléculas orgánicas.

Posteriormente el español Juan Oró demostró la facilidad con la que el ácido

cianhídrico(HCN), una molécula sencilla de tres átomos solamente, que no sólo se

encuentra en los cometas y en el medio interestelar, sino que también en

abundancia en experimentos cómo el de Miller, podía, fácilmente, dar origen a la

adenina y a la guanina, componentes esenciales de los ácidos nucleicos.

Por otro lado, el desarrollo de modelos ambientales primitivos cada vez más

sofisticados ha permitido reconocer el papel de las superficies químicamente

activas, como las arcillas. Leslie Orgel y otros investigadores han demostrado

que ciertas arcillas permiten la condensación de cadenas de aminoácidos.

Actualmente 14 de los 20 aminoácidos pueden ser producidos bajo condiciones

de la atmósfera reductora que se cree que existían en la Tierra Primitiva. Sin

embargo existen muchos problemas respecto a esta teoría. Por ejemplo, la

mayoría de los aminoácidos producidos por estos experimentos son glicina y

alanina, y se producen varios aminoácidos no proteicos, que competirían con los

20 aminoácidos proteicos en cualquier reacción abiogénica. También debemos

considerar la probabilidad de que en la atmósfera primitiva de la tierra se pudo

generar un océano lleno de moléculas muy útiles y, que al azar, se podrían

producir todas las clases de polímeros biológicamente importantes necesarios

para la vida, dado un océano lleno de pequeñas moléculas y lo más importante,

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¿Es posible hacer una célula viva dada la complejidad que un sistema vivo

abarca?

En primer lugar, ¿existió tal atmósfera reductora en la tierra? Estudios han

probado que si tal atmósfera existió, no pudo durar mucho tiempo. Philip

Abelson (1966) y J.W.Schopf (1972) concluyeron que no hay evidencias para la

existencia de una atmósfera metano-amonio. Nos hemos dado cuenta que la

fotodisociación del agua en la atmósfera superior por la inducción es una de las

fuentes mayores de oxígeno libre atmosférico. Tal oxígeno habría sido

producido en un promedio alto en la atmósfera primitiva, sin la presencia de un

escudo de ozono para bloquear la intensa luz U.V. del sol. Un análisis de las

rocas sedimentarias primitivas del Precámbrico parece indicar la presencia de

oxígeno libre, quizás a los niveles similares de hoy en día. Son suposiciones, pero

lo que podemos afirmar con seguridad es que el oxígeno se encontraba presente

y esto entorpece todos los escenarios propuestos por la abiogénesis de las

formas de vida. Ahora bien, aunque la tierra hubiese tenido tal atmósfera

reductora la probabilidad de la formación de pequeñas moléculas se desvanece,

puesto que ciertos autores consideran el concepto de un océano de “sopa

diluida” en la Tierra Primitiva cómo una enorme exageración. La presencia de

aún más abundantes aminoácidos no pudo haber excedido 0,0001 g/l, demasiado

diluido para haber estado envuelto en una reacción polimérica requerida para las

proteínas.

Hasta ahora hemos probado que la tierra no tuvo una atmósfera reductora y

aunque la hubiera tenido, no hay probabilidades de que en ella se hubiese dado

origen a un océano lleno de pequeñas moléculas, cómo demostrar la síntesis de

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macromoléculas ricas en información necesarias para el desarrollo de una pre-

célula.

Por una parte debemos desechar la posibilidad de que las proteínas se hubiesen

formado en un océano puesto que la polimerización es favorecida sólo por la

ausencia de agua. Así pues, un océano lleno de agua sólo puede favorecer la

despolarización de cualquier molécula formada, disminuyendo así

considerablemente las probabilidades de la síntesis de proteínas o aminoácidos.

Sydney Fox propuso una alternativa a este problema y partiendo de la base de

que la ausencia de agua favorece la formación de enlaces peptídicos fundió

aminoácidos puros y cristalinos retirando así el agua de la mezcla y halló

polímeros de aminoácidos que contenían algunas propiedades de las proteínas.

Llamo protenoides a estos polímeros y afirmó que la vida se originó en los

alrededores de los volcanes de la Tierra Primitiva. Pero los protenoides no son

proteínas, utilizó aminoácidos purificados que no tienen nada que ver con los que

hay en la naturaleza.

Otro enfoque más optimista es el uso de arcillas dónde los aminoácidos tienden

a ordenarse y polímeros de docenas de aminoácidos han sido producidos. Sin

embargo estos polímeros contienen información sin sentido.

Con el descubrimiento de las moléculas de ARN autocatalíticas se inician los

experimentos para demostrar la existencia en la Tierra Primitiva de un mundo

RNA pero nos encontramos con el problema de cómo sintetizar la primera

molécula RNA.

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Otro gran obstáculo es el de los enantiómeros o estereisómeros. En los sistemas

vivos, sólo uno de los dos esteroisómeros es utilizado. Para los aminoácidos la

forma l, para los azúcares la forma d. Cuando las moléculas son sintetizadas en

el laboratorio en las condiciones que se creen que habrían existido en la Tierra

Primitiva, ambos isómeros son formados en cantidades iguales ¿Cómo podemos

entonces explicar la predilección de escoger uno sólo de los 2 isómeros cuando

las propiedades son idénticas para todos? Esta dificultad no puede ser

descartada y los esfuerzos para superar este problema no han tenido ningún

existo.

Hasta ahora no hemos podido formar una proteína funcional ni en las mejores

condiciones más optimistas e irreales, ¿Cómo se pudo formar entonces la

primera célula?

Las células son los elementos más simples de todo sistema vivo, se define cómo

una unidad viva capaz de auto-duplicarse, capaz de crecimiento, metabolismo y

otras funciones asociadas con la vida. Son estructuras muy complejas. Además,

todas las células poseen características comunes fundamentales para la vida:

código genético, una enzima ADN polimerasa necesaria para la replicación del

código, ARN intermediarios y una enzima ARN polimerasa requerida para

transcribir el ADN, un mecanismo de síntesis de proteínas envolviendo los

ribosomas, ARNs transportadores y enzimas necesarias para ligar a cada uno

de los aminoácidos respectivos, una membrana celular y las vías metabólicas

fundamentales para generar los materiales necesarios para las reacciones

mencionadas... Puede que la primera célula formada no realizase todas las

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funciones de una célula actual, sin embargo, la formación de una célula viva

requiere funciones y estructuras muy complejas. Entonces, ¿Pudo existir en

aquel entonces la posibilidad de que se formarse una célula al azar? ¿Tal unidad

pudo ser capaz de auto originarse? Primero hace falta una información para la

construcción celular, las células necesitan tener una membrana de lípidos

asociados a proteínas especializadas... Las secuencias viables del material de la

vida están en una proporción infinitesimal frente a todas las posibles

secuencias. ¿Podría surgir por accidente una secuencia viable? Hoyle y

Wickramasinghe estimaron que la probabilidad de que una célula viviente sugiera

espontáneamente es 1 entre 1.040.000 intentos (probabilidad imposiblemente

pequeña) y Denton, en su libro “Evolución: una teoría en crisis” (1986), se

pregunta: “¿Es verdaderamente creíble que unos procesos al azar hubieran

podido construir una realidad, cuyo más mínimo elemento de la misma -una

proteína o gen funciona- es compleja hasta más allá...de cualquier cosa producida

por la inteligencia del hombre?”

La falta de pruebas evidentes y la poca probabilidad de ciertas condiciones

favorables para la aparición de la vida rechazan la posibilidad de que en dicha

sopa se haya dado la vida hace mucho tiempo en la Tierra. Si la vida no se

originó en la Tierra Primitiva debemos buscarla en otro lugar.

La teoría de la “Ascendencia Cósmica” mantiene que el origen de la vida fue el

resultado de una “siembra” y que el desarrollo de las formas más elevadas de

vida está vinculado a programas genéticos de procedencia extraterrestre.

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Esta corriente de pensamiento viene desde Anaxágoras, supuesto maestro de

Sócrates, que ya hablaba de los “gérmenes del éter”. Durante muchos siglos, la

ciencia creyó que las cosas surgían de la nada de forma espontánea o por

imperativo divino. Fue Louis Pasteur quien hacia 1860, terminó con la teoría de

la “generación espontánea” demostrando que el origen de la vida es,

necesariamente, la vida.

A principios de siglo, el sueco Svante Arrhenius hizo admitir una idea

revolucionaria para la época, la de la “Panspermia” (semilla de todos los lugares).

La vida habría llegado a la Tierra desde el espacio, en medio de los 100000 mil

millones de toneladas de materia carbonada que cayeron en nuestro planeta

poco después de su nacimiento.

En los años 60, el astrofísico británico Fred Hoyle, cuya gran aportación

indiscutida es haber desvelado que los elementos químicos pesados que

componen el universo tienen su origen en las estrellas, volvió a insistir sobre la

existencia de microorganismos en el polvo interestelar, que serían bacterias

congeladas. Hoyle fue enormemente criticado. Aún así, en 1970, Hoyle junto

con su compañero de la universidad de Chardiff, Chandra Wickramashinge,

dicen haber observado con sus telescopios, desde el infrarrojo hasta el

ultravioleta, las nubes de materia que separan las estrellas. En los granos de

esas nubes interestelares identificaron la existencia de una variedad de

compuestos orgánicos extremadamente complejos y afirmaron incluso haber

identificado sistemas vivos. Según ellos, los rastros en los granos interestelares

correspondían a los obtenidos en un laboratorio con una mezcla de diferentes

microorganismos y virus. Propusieron entonces que eran los cometas quienes

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transportaban las bacterias a lo largo de la galaxia protegiéndolas de los

efectos letales de la radiación. Sembrarían así la Tierra trayendo la vida a

nuestro planeta. En los últimos miles de mda, la vida habría evolucionado sobre

la Tierra, sin embargo, los materiales genéticos más evolucionados no pueden

ser explicados a través de modelos basados en recombinaciones de genes y

mutaciones.

En 1973, Leslie Orgel y el premio Nobel Francis Crick a quien debemos el

descubrimiento de la estructura en doble Hélice del ADN, publican en una

rigurosa revista científica internacional “Icarus” un trabajo titulado

“Panspermia Dirigida” reviviendo la hipótesis de que la vida fue “exportada” al

planeta desde una fuente “extraterrena” como “un acto deliberado de una

sociedad extraterrena”. Crick partió del presupuesto de que si el sistema solar

dónde vivimos tiene 4,6 mda, puede haber otros sistemas mayores que el

nuestro donde la vida puede haber sido procesada en 6 mil mda, considerando

que el intervalo entre la formación del Sistema Solar y el de la vida fue

bastante corto. “La diferencia de tiempo crea así la posibilidad de la existencia

de sociedades tecnológicas de otras partes de la galaxia antes mismo de la

formación de la Tierra” dijo Sir Francis Crick. Propusieron que los

microorganismos no vienen fluctuando a través del espacio, debido a las

condiciones adversas que podrían causar su extinción, sino que vinieron en una

nave espacial para prever la protección adecuada y mantenerlos vivos durante el

“viaje”. Fueron enormemente criticados pero algunos descubrimientos

posteriores dejaron ver que no estaban tan lejos de la realidad. La primera

descubierta fue el estrechamiento de la ventana del Tiempo -200 mda- periodo

que impide la evolución de la materia genética esencial de la Tierra y la segunda

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fue que toda la miríada de aminoácidos existente sólo incluye los veinte que son

comunes a todos los organismos terrestres vivos y que en el DNA los mismos

cuatro nucleótidos también son compartidos por todos los seres terrestres.

En 1984, en las nieves de la Antártica, fue encontrado un meteorito de origen

marciano que cayó sobre la tierra hace trece mil mda: el meteorito ALH-84001.

Sobre él se observaron posibles indicios de actividad biológica. David McKay,

del Centro Espacial Jonson de la NASA, pionero en el estudio de microfósiles en

el meteorito, dijo haber encontrado pequeños cristales de magnetita en

ALH84001, que demuestran ser idénticos a la magnetita producida por

bacterias en la Tierra. También menciona que Marte y la Tierra están

intercambiando material constantemente. “Probablemente una media docena o

más de meteoritos caen a la Tierra”.

Investigaciones recientes siguen apuntando hacia un posible origen

extraterrestre de la vida. Así, el 16 de mayo de 2001, dos investigadores

italianos de la Universidad Federico II de Nápoles (Italia) publicaron haber

encontrado bacterias alienígenas en los más de 50 tipos de meteoritos

analizados. Estos microorganismos hallados en estos meteoritos son conocidos

cómo critalomicrobios o cryms, y se caracterizan por su extraordinaria

resistencia ante las condiciones ambientales más adversas. El ADN de estos

microorganismos resulta tener gran similitud con el de organismos de la Tierra,

lo que confirma un posible origen común.

Por último señalamos las publicaciones de la Administración de Aeronáutica y del

Espacio (NASA) hechas en la revista especializada “Nature” el pasado año (28

de marzo de 2002) Las publicaciones revelan que la tierra podría,

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efectivamente, haberse originado en el espacio interestelar. Max Besnstein,

investigador del centro de Investigación NASA Ames, en California, afirmó que

en las densas nubes interestelares donde se forman los sistemas planetarios y

las estrellas es posible sintetizar aminoácidos. Esto fue probado

experimentalmente y consiguieron sintetizar aminoácidos en condiciones

similares a las del espacio. Para ello dirigieron un rayo de luz ultravioleta a

través de un medio semejante al hielo que se encuentra en el espacio sideral

haciendo reaccionar las moléculas simples que contenía para producir

aminoácidos. Podemos encontrar en meteoritos ricos en carbono gran cantidad

de moléculas orgánicas muy semejantes a los sintetizados por la NASA. Estos

meteoritos pueden ser así transportados por los cometas y el polvo de

asteroides entre el hielo y los componentes complejos del polvo interestelar.

G.M. Muñoz publica, el mismo día que Bernstein, también en el Nature un

artículo señalando que ciertos resultados afirman la posible generación

espontánea de aminoácidos en el medio interestelar. De esta manera apoya la

idea del origen extraterrestre de aminoácidos y moléculas prebióticas y que es

muy probable que un fuerte bombardeo de meteoritos en la Tierra Primitiva,

transportados por cometas, trajesen la vida a nuestro planeta.

¿Parece sorprendente pensar que bacterias hayan podido viajar por el espacio y

sobrevivir hasta sembrar nuestro planeta? El estudio de bacterias encontradas

en los abismos bajo el hielo de los lagos congelados, o enterrados en el subsuelo

rocoso, estas bacterias “extremófilas” son capaces de prosperar en medios

increíblemente hostiles, cercanos a los planetas congelados o hirvientes del

sistema solar. La lista de hallazgos de organismos extremófilos es extensa, son

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organismos cuya capacidad de adaptación a condiciones en apariencia letales,

como carencia de oxígeno, exceso de acidez o temperaturas extremas, les

convierte casi en extraterrestres y por lo tanto teóricamente podrían

sobrevivir en el espacio.

“El gran problema con la idea fuera-de-la-Tierra es, no obstante, que no

resuelve la cuestión del origen de la vida, simplemente lo cambia de sitio”,

escribió Henry Gee en “Nature”. Quizás nunca lleguemos a descubrir cómo se

originó la vida, cómo apareció la primero célula viviente, pero casi con plena

seguridad podríamos descartar la idea de que surgió en “la sopa primitiva” o en

“arcilla esculpida”. La vida no pudo originarse espontáneamente sobre la

superficie terrestre en un momento en que la Tierra estaba todavía en

formación y, cometas y asteroides golpearon la Tierra durante largos años,

causando grandes explosiones y, la vida tal y cómo la entendemos hoy en día era

prácticamente imposible. Sólo bacterias adaptadas a condiciones tan extremas

pudieron haber sobrevivido a tales condiciones pero evidentemente no se

pudieron formar en tan breve tiempo al “azar”.

Hemos podido ver que nada esta escrito cómo VERDAD absoluta. La ciencia ha

ido cambiando y seguirá cambiando a lo largo de la historia. Otras ciencias cómo

la Física o la Química tuvieron una gran revolución aún así seguirán cambiando y

evolucionando si otros científicos demuestran lo contrario. La Biología tiene

aún un largo camino que recorrer ya que aún hay mucho que investigar y

descubrir. Tiene que cambiar y verdades que se consideran cómo inmutables van

poco a poco siendo desechadas por un sector científico cada vez más amplio.

Nunca se sabrá el funcionamiento verdadero de todos los mecanismos ni las

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contestaciones a preguntas acerca de la vida, sin embargo, individualmente

creeremos saber cosas, cosas que para nosotros tienen una certitud

insuperable, sin embargo debemos estar siempre abiertos y perceptivos hacia

nuevos ideas, poder razonar e imaginar acerca de la posibilidad de los

fenómenos, un mirar libremente al horizonte...

BIBLIOGRAFÍA:

• -“La biología a doscientos años de Lamarck”- Máximo Sandín.

• -“La vida maravillosa”. Stephen J. Gould.

• -“Racemic amino acid from the ultraviolet photolysis of intestellar ice

analogues”. Max P.Bernstein. Nature, 28 marzo 2002.

• -“Amino acids from ultraviolet irradiations of interstellar ice analogues”.

G.M. Muñoz. Nature,28 marzo 2002.

• -“Perspectives in Astrobiology”. Chania, Crete. Nato Advanced Studies

Institute, 29 Sept. 2001.

• -“Astroquímica”. Saúl Blanco Lanza, Asociación Leonesa de Astroquimica.

• -“La evolución: Una teoría en crisis”. John W. Oller.

• -“La vida extraterrestre, se abre la cacería”. Françoise Monier.

• -“¿Cuál es el origen de la vida en la Tierra?”. Reportaje.

www.navegalia.com/Channels/Noticias/Reportajes/mostrar.../0,23800,46

70-53,00.htm

• -“Posible origen extraterrestre de la vida, dice NASA”. JML-Redacción,

3/28/2002

• -“Origen abiogénico de la vida: Una Teoría en Crisis”. Arthur V.Chadwick

• -“El controvertido origen de la vida” Lamberto García del Cid

• -“La ciencia de la eternidad”. Martín Rees z”

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• -“Crónicas de los sargazos, de donde venimos...”Frank G. Rubio

• -“¿Y si la vida procediera del espacio?”. François Raulin

• -“Sembrados del espacio”. Jornal Infinito.

• -“¿La vida es de origen extraterrestre?”. Ciencia y tecnología. Nápoles,

16 de mayo 2001.

• -“¿Destino o azar?”. Stuart Ross Taylor

• -“El origen de la vida”. Alberto p. Trossero

• -“EL polémico “inventor” del “Big Bang”. Pedro Cáceres. El Mundo, jueves

23 de agosto de 2001.

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