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Qué es la energía nuclear

¿Qué es la energía nuclear? Una de las definiciones de energía nuclear


más habituales es que la energía nuclear es la energía interna en
el núcleo atómico, es decir, la parte central de un átomo.
Los átomos son las partículas más pequeñas en que se puede dividir un
material. El núcleo de un átomo está compuesto por dos subpartículas:
los neutrones y los protones. Estas subpartículas están se mantienen
juntas debido a unos enlaces de energía. En el momento en que se
modifican estos enlaces se desprende una gran cantidad de energía
térmica en forma de calor.
La tecnología nuclear se ocupa del aprovechamiento de esta energía
interna para una gran variedad de aplicaciones. La aplicación más
conocida de la energía nuclear es la generación de energía eléctrica en
las centrales nucleares de potencia.
Las centrales nucleares son instalaciones donde se obtiene calor
provocando reacciones nucleares en el reactor nuclear con la que
posteriormente, mediante transformaciones termodinámicas y
mecánicas, se obtendrá energía eléctrica.
Contenido
 Formas de aprovechamiento de la energía nuclear
 ¿Qué es la fisión nuclear?
 ¿Qué es la fusión nuclear?
 ¿Qué es el combustible nuclear?
 Aplicaciones de la energía nuclear

Formas de aprovechamiento de la energía


nuclear
Para poder aprovechar la energía nuclear presente en el núcleo de
los átomos se puede hacer de dos formas: partiendo el núcleo de
un átomo o fusionando el núcleo de dos átomos. En el primer caso lo
llamamos fisión nuclear y en el segundo fusión nuclear.
Cuando se produce una de estas dos reacciones físicas (la fisión
nuclear o la fusión nuclear) los átomos experimentan una ligera pérdida
de masa. Esta masa que se pierde se convierte en una gran cantidad
de energía calorífica como descubrió el Albert Einstein con su famosa
ecuación E=mc2.
¿Qué es la fisión nuclear?
Según la definición de energía nuclear, el núcleo del átomo contiene
energia. La fisión nuclear es una forma de obtener esta energía: la fisión
nuclear es la división del núcleo de un átomo en diferentes partículas
más pequeñas. Este tipo de reacciones generan una gran cantidad
de energía calorífica que posteriormente se puede aprovechar de
diferentes formas.
Una de las características importantes de la fisión nuclear es que se
genera bombardeando un átomo inestable con un neutrón. Una vez que
el núcleo se ha fisionado, además de partículas uno o
dos neutrones más quedan libres que pueden chocar contra otro átomo
y generar más fisiones en cadena.
Actualmente la fisión nuclear es el tipo de reacción nuclear que se
utiliza en todos los tipos de reactores nucleares de potencia.
¿Qué es la fusión nuclear?
La fusión nuclear es el proceso inverso. El objetivo de la fusión es
someter el núcleo de dos átomos a unas condiciones físicas en las que
los núcleos se fundan entre ellos obteniendo un solo átomo. Mediante
este tipo de reacción también se obtiene una gran cantidad de energía.
La energía que produce el Sol, por ejemplo, proviene de reacciones de
fusión nuclear.
El uso de la fusión nuclear sería mucho más beneficioso que el uso de
la fisión nuclear (más sostenible para el medio ambiente, mejor
rendimiento, etc.). Desgraciadamente, en la actualidad reproducir
las reacciones de fusión nuclear de forma artificial y sostenida todavía
no es viable de modo que todos los reactores nucleares son de fisión.
¿Qué es el combustible nuclear?
Nos referimos al combustible nuclear al material que se utiliza para
generar las reacciones nucleares. Como hemos comentado,
los reactores nucleares de potencia generan reacciones de fisión
nuclear. Por lo tanto, para este tipo de reacciones se necesita un
material, un átomo, que se muy inestable; que sea tan inestable que con
chocar con un solo neutrón se rompa.
La gran mayoría de los reactores nucleares de potencia utilizan uranio
enriquecido como combustible nuclear. El uranio es un elemento muy
inestable que se encuentra de forma natural. A pesar de ser inestable,
se le somete a un proceso de enriquecimiento que lo convierte en
todavía más inestable y, por lo tanto, más eficiente para las centrales
nucleares. que siguiendo un cierto proceso se logra enriquecerle para
que sea más inestable.
Las reservas de uranio del planeta no se consideran ilimitadas por lo
que la energía nuclear no se considera una energía renovable como
podría ser la energía solar o eólica.
En el caso de la fusión nuclear el material más optimo es el que tiene
una estructura atómica más simple, es decir, menor número de
protones. De este modo, es más fácil de combinar con otro átomo.

Aplicaciones de la energía nuclear


Una vez ya conocemos la definición de energía nuclear podemos
entender mejor que aplicaciones se le puede dar. La energía nuclear
tiene una gran variedad de aplicaciones. Las aplicaciones de la energía
nuclear más conocidas son la generación de electricidad en las
centrales nucleares de potencia y en el ámbito militar.
De todos modos, algunos reactores nucleares tienen la función de
generar radioisótopos para utilizarlos en campo de la medicina,
tratamiento de plagas, etc. En la medicin a la radiación nuclear se utiliza
para realizar radiografías o determinados tratamientos radiológicos.
En el ámbito militar se utiliza para crear armamento y también para la
propulsión de vehículos. Los efectos que las armas nucleares pueden
tener sobre la población son devastadores. A día de hoy, la bomba
atómica solo se ha lanzado en dos ocasiones (sobre las ciudades de
Nagasaki y Hiroshima durante la Segunda Guerra Mundial). A pesar de
ello, existen un gran número de tratados y acuerdos para regular estas
actividades.
En el campo militar. La tecnología nuclear se utiliza para la propulsión
de vehículos y misiles debido a que permite tener una gran autonomía
con muy poco combustible. Un ejemplo lo tenemos en los submarinos
nucleares. El primer submarino nuclear de la historia de la energía
nuclear fue el Nautilus.