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Ciencia Ahora, nº 24, año 12, julio a diciembre 2009

VELOCIDAD MEDIA Y VELOCIDAD INSTANTÁNEA

Juan E. Morales

Departamento de Física, Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas, Universidad de Concepción, Casilla 160-C, Correo 3, Concepción - Chile. e-mail: jmorales@udec.cl

Resumen

y velocidad instantánea

usado en cinemática para el caso unidimensional. Se ejemplifica con el movimiento de un

automóvil.

En el presente artículo se revisa el concepto de velocidad media

Velocidad media o promedio

La idea que está detrás del uso del término velocidad, por parte de los estudiantes de enseñanza media, es “distancia (espacio) partido por tiempo”; y no dejan de tener razón, al menos cualitativamente. En efecto, cuando un niño(a) se interesa por saber a la velocidad con que va viajando se le dice, por ejemplo, “vamos a 120 kilómetros por hora”; ¿qué idea se le está inculcando al niño(a)?, ni más ni menos que distancia recorrida en un cierto tiempo. Por otra parte cuando ya la persona es capaz de leer, lo que lee es una representación simbólica:

“120 km/h”; de nuevo distancia (km) dividido por tiempo (horas). En consecuencia, ¿por qué no pensar en “distancia partido por tiempo” como concepto asociado a velocidad? Matemáticamente esta idea se representa por la ecuación

 

d

(1)

 

v

t

o bien su equivalente

 

s

 

v

 

t

en donde d (s) representa el espacio recorrido y t el tiempo empleado en recorrer dicha distancia. Ciertamente el concepto habla de una velocidad media: distancia recorrida dividida por tiempo empleado.

Lo que queda fuera en esta idea intuitiva de velocidad es el concepto de vector que está asociado al carácter físico de la velocidad. Evidentemente en la relación (1) no está incluida la dirección en que se mueve el objeto, ni siquiera en la situación de movimiento rectilíneo.

Una forma de enfocar el concepto de velocidad integrando, tanto el valor numérico de ella como el de dirección en que se mueve el objeto, se logra usando un sistema de referencia desde un comienzo. Considerando solo el caso de movimiento en una dirección y asociando el eje de referencia x como la línea sobre la cual se mueve el móvil, el concepto de velocidad incluye

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v

simbólicamente

cambio de posición del cuerpo

tiempoempleado en hacer el cambio de posición

,

 

Δx

v

Δt

.

(2)

En la expresión (2) xrepresenta la posición del cuerpo sobre la recta (eje x) en la cual se mueve y Δ es un símbolo que significa “variación de …”, luego Δx en la relación (2) representa (literalmente) la variación de posición que ha experimentado el cuerpo en el intervalo de tiempo en que se está estudiando el movimiento del cuerpo. Δx simboliza, entonces, un desplazamiento. En la figura 1 se muestra el movimiento de un vehículo en una dimensión: el cuerpo se ha movido entre el punto A (coordenada x 1 ) hasta el punto B (coordenada x 2 ); el desplazamiento entre el punto x 1 y el punto x 2 (entre A y B) es el trazo recto y que apunta desde el primer al segundo punto. Matemáticamente Δ x se escribe Δ x = x 2 x 1 ,

siendo x 1 la posición del cuerpo en el instante en que se comienza a considerar el desplazamiento y x 2 es la posición del cuerpo en el instante en donde termina el desplazamiento que se está analizando.

A B 0 x 1 x 2
A
B
0
x 1
x 2

x (eje de referencia)

Fig.1. El desplazamiento del auto es x 2 x 1 . Notar que si el eje de referencia apunta hacia la izquierda el cálculo de x 2 x 1 resultará negativo, es decir, cualquiera sea la orientación del eje de referencia el desplazamiento continúa conservando su dirección original, como debe ser.

Análogamente,

Δ t = t 2 t 1 ,

siendo t 1 el instante en que se comienza a considerar el desplazamiento y t 2 es el instante en donde termina el desplazamiento que se está analizando.

Δx puede ser positivo o negativo, dependiendo de hacia donde se mueve el cuerpo sobre el eje de referencia utilizado; si Δx es positivo significa que el cuerpo se ha movido (en el intervalo de tiempo considerado) hacia la parte positiva del eje de referencia, si Δx es negativa significa que el cuerpo se ha movido (en el intervalo de tiempo considerado) hacia la parte negativa del eje de referencia. Δt es positivo puesto que siempre va a ocurrir t 2 > t 1 .

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Se desprende, entonces, que la velocidad medida usando la relación (1) puede o no coincidir con el valor para v usando (2), más aún, la relación (1) siempre nos da un valor positivo, en cambio la relación (2) nos entrega un valor positivo o negativo, y con ello nos dice hacia donde se ha movido el cuerpo sobre el eje de referencia usado.

Velocidad instantánea

Si queremos medir la velocidad del cuerpo en un punto de la trayectoria descrita, por ejemplo en el punto B de la fig.1 o fig.2, de coordenada x 2 , tenemos dos alternativas.

a.- La que manejan los alumnos de enseñanza media, es decir, la relación (1). En este caso basta medir el camino recorrido por el móvil y dividirlo por el tiempo empleado.

b.- La segunda opción es utilizar la relación (2), pero no considerando todo el desplazamiento realizado (o, equivalentemente, todo el tiempo empleado), sino un pequeño intervalo del mismo, digamos el último metro antes de llegar al punto x 2 . La figura 2 muestra las ideas a y b. Desde luego en este caso extremo el intervalo de tiempo se hará más pequeño ya que se considera un desplazamiento menor al total.

d A B
d
A
B

A’

A B 0 x A x 1 x 2
A
B
0
x A
x 1
x 2
 

x

2 x 1

(a)

(b)

Fig.2. En esta figura. se muestra la idea de considerar todo el camino recorrido por el móvil para determinar la velocidad en el punto B, fórmula (1). En la fig.2b se muestra la idea de determinar la velocidad en el punto B usando la relación (2) aplicada al desplazamiento x 2 x 1 . En fig.2a no se usa un sistema de referencia, en la fig.2b si se usa el eje x como referencia.

Mediciones

Se eligió un trecho de camino recto y bien pavimentado. Se ubicaron dos puntos de referencia en ese camino. El vehículo utilizado fue un auto común, pero en buen estado mecánico. Los instrumentos de medición que se usaron fueron el tacómetro del vehículo, un cronómetro digital y una huincha calibrada en cm. En el vehículo iban dos personas, el chofer y un copiloto.

El proceso de medición consistió en colocar el vehículo (detenido) en el primer punto, punto A en fig.2, velocidad cero en ese punto, y con la ventanilla del conductor frente al punto de partida A. El segundo punto, B en fig.2, estaba a 28 m de distancia, distancia pequeña para asegurar la no utilización de la palanca de cambios. El copiloto toma el tiempo empleado en recorrer esa distancia; el mismo copiloto es el encargado de dar la señal de partida y señal de

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paso por el segundo punto, B. El conductor cumple dos funciones: mantiene el acelerador presionado tal que la velocidad aumente paulatinamente y además lee el velocímetro cuando el copiloto le avisa que van pasando por el punto B.

Resultados y discusión

Sin transgredir las normas del tránsito se llegó a lo mostrado en la Tabla 1.

Tabla 1. Velocidad de un automóvil.

Distancia

Tiempo

Velocidad usando relación (1)

Velocidad usando relación (2)

recorrida

empleado

28 m

5.2 s

5.38 m/s

9.17 m/s (33 km/h)

De las mediciones mostradas en la Tabla 1 se desprende que la utilización de la relación (1) conduce al valor 5.38 m/s, que no coincide con el valor (9.17 m/s) entregado por el instrumento de medición de velocidades con que viene dotado el vehículo. El valor 5.38 m/s es la velocidad media o promedio entre A y B. La relación (1) coincide con la idea intuitiva que tenemos de velocidad. Sin embargo, usando la relación (2) con los datos de distancia recorrida dividida por tiempo empleado igual obtenemos el 5.38 m/s, pero con el agregado de proporcionarnos la dirección; este último cálculo nos entrega el valor correcto de velocidad media pues proporciona valor numérico y dirección.

El velocímetro, por su parte, nos entrega la velocidad del vehículo en cualquier instante, en particular para el momento t 2 (5.2 s); de hecho el velocímetro fue aumentando el valor desde 0 en el punto A hasta 33 km/h en el punto B. La velocidad del vehículo en un punto de la trayectoria se llama velocidad instantánea y para obtener el valor se usa la relación (2) pero considerando un Δ x diferente al usado para obtener 5.38 m/s.

Lo que se desea es la velocidad en un punto (por ejemplo punto B en fig.2) y el concepto a aplicar es la relación (2) se toma en cuenta un intervalo de desplazamiento próximo al punto B, tal como se muestra en la fig.2b. Velocidad instantánea es velocidad media entre dos puntos, pero los puntos están muy próximos entre sí, como los puntos A’ y B en fig. 2b. Por tanto el 9.17 m/s de Tabla 1 lo obtuvo el velocímetro considerando para la relación (2) y un desplazamiento Δx de (digamos) 0.917 m en donde el automóvil empleó un tiempo (Δt) de 0.1 s.

Conclusiones

Para describir en forma completa el concepto de velocidad asociado a un cuerpo es adecuado usar la relación (2); lo único que se requiere es considerar un sistema de referencia e introducir el concepto de desplazamiento en lugar de distancia recorrida.

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El concepto de velocidad de un cuerpo, sea velocidad media o instantánea, siempre está relacionado con el desplazamiento realizado por el cuerpo.

La relación (1) es incompleta pues nos proporciona toda la información solo en el caso de que la distancia recorrida coincida con el valor del desplazamiento y que este se haya realizado hacia la parte positiva del eje de referencia.

La relación (2) nos proporciona la posibilidad de determinar tanto la velocidad media como la instantánea.

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