Вы находитесь на странице: 1из 30

1

Западное побережье, Авондерре

В одно прекрасное утро солнце поднялось над раскаленным морем, заливая


его таким ярким светом, что его сияние причиняло боль. Зимний ветер,
танцующий над сверкающими волнами, свежий со сладким намеком на
весну, приходящую далеко на юге, нес с собой запах крови. Рэт выругался и
опустил голову на грудь, натянув коричневый капюшон еще ниже на свои
жгучие глаза. Он подождал, пока вода под полупрозрачными веками
прояснится, затем несколько раз моргнул и снова посмотрел на берег. Море
было так спокойно, что край суши едва заметно колыхался вдали. Рэт сжал
весло в своих жилистых руках и снова принялся грести к берегу. С каждым
ударом, с каждым рывком, с каждым скрежетом дерева о уключину своей
маленькой лодки он наклонял свой список целей, и каждое их имя навсегда
запечатлевалось в его памяти". - Хра-Рафа, Фраакс, Систа, Хнаф, Фикен, -
прошептал он на странном, похожем на жужжание языке своей древней расы,
единственном языке, который был не слышен ветру. Рэт всегда старался не
передавать информацию ветру, особенно морскому ветру, который
безрассудно дул по всему миру, чтобы его услышало любое ухо, умеющее
слушать. Рэт прекрасно понимал, что ветер болтается без дела; он был
рожден из этой эфемерной стихии. Он стиснул зубы и принялся грести,
мысленно проклиная волны, по которым плыл. Вода уже давно блокировала
его ищущую вибрацию и не давала ему приблизиться к своей добыче.
Каждый удар приближал его к тому, чтобы освободиться от нее, но это мало
успокаивало его растущий гнев. Пока он не окажется вдали от моря и
какофонии мощных вибраций, которые оно порождает, он не сможет
охотиться. Поэтому он, как всегда, сосредоточился на своем списке. Хра-
Рафа, Фраакс, Систа, Хнаф, Фикен. Пройдя через список потенциальных
жертв, который был его целью с тех пор, как он мог вспомнить, он тихо
произнес одну фамилию, которая была недавно добавлена. YSK. Это было не
имя на языке других, а скорее то, которое было дано его владельцу
невежественным видом, полу-человеческой расой, которая едва формировала
слова вообще. "Иск" было Фирболгским словом, обозначающим слюну,
отрыгивание чего-то мерзкого. То, что чудовища дали кому-то такой титул,
могло передать только глубочайшее отвращение, презрение, которому не
было предела. Пожалуй, это было худшее имя, которое Рэт когда - либо
слышал. Это было также Мертвое имя, чье могущество было сломлено более
тысячи лет назад, чья история лежала на дне моря на другой стороне мира.
Имя, почти забытое, полностью стертое ветром и из памяти, за исключением
воспоминаний о Рэте и его сородичах. Это было последнее имя в его списке,
но первое, которое он будет активно искать после приземления. Когда берег
наконец приблизился настолько, что грести стало непропорционально
трудно, Рэт выбрался из лодки и оставил ее дрейфовать в волнах прилива. Он
тщательно рассчитал место высадки, чтобы незаметно сойти на берег в
небольшой скалистой нише между двумя рыбацкими деревушками. Удача не
покидала его: на всем протяжении пляжа, насколько хватало глаз, никого не
было видно. Он отвернулся от морского ветра, бросив последний взгляд
через плечо.; маленькая лодка медленно удалялась в нескладном танце,
бесцельно вращаясь в потоке. Рэт побрел к берегу, не обращая внимания на
гальку и водоросли, покрывавшие песок под его ногами. В его подошвах все
равно не было нервов, мозоли от тысячелетнего хождения сквозь огонь были
почти такими же толстыми, как и ботинок. Очутившись на берегу, он
поспешил вперед, пока пенящаяся пена волн не перестала долетать до него,
затем остановился на холодном сухом песке, откинул капюшон и склонил
голову на юго-запад, прислушиваясь к ветру. Он прождал сотню ударов
сердца, но не услышал ни одного голоса, похожего на его собственный;
никто из его товарищей-охотников не мог ничего сообщить, как это было в
большинстве случаев. Как это было на протяжении столетий, на протяжении
тысячелетий. Рэт задержался еще на мгновение, затем повернулся спиной к
западу, подальше от грохота волн и шелеста пены. Он вдохнул соленый ветер
через четыре отверстия дыхательного горла, стиснул зубы и выпустил свой
Кирай, ищущую вибрацию, с помощью которой его раса искала тогдашнюю
добычу. Жужжащий звук вырвался из глубочайшего отверстия в его горле,
вибрация, слышимая только им. Затем он открыл рот, позволив воздуху,
который поднимался из его легких, пройти через верхнее отверстие в его
горле, снова формируя слова. Хра-Рафа, Фраакс, Систа, Хнаф, Фикен. Одно
за другим он произносил имена духов-демонов, за которыми охотился,
чувствуя, как тон его голоса меняется от одного имени к другому. Если бы
кираи сравнил любое из этих имен с вибрацией, которую он уловил в
воздухе, его горло горело бы едким огнем.; он почувствует вкус крови зверя
во рту, почувствует биение его сердца в своей груди. Он мог сосредоточиться
на этом ритме и следовать ему. Но, как всегда, в воздухе не чувствовалось
вкуса ни одного из названий. Наконец, он произнес нараспев последнее имя.
YSK. Это имя, конечно, было другим. В отличие от других, это было мертвое
имя живого существа, имя, когда-то данное, в другой жизни, человеку с
душой. Как бы ни была запятнана эта душа разрушительным временем и
личными неудачами, она никогда не могла быть столь же ядовито злой, как
сущность демонических существ, которых регулярно преследовали Рат и его
собратья-охотники на демонов. И каким бы мертвым ни было это имя, у Рэта
были все основания полагать, что его первоначальный владелец все еще жив,
хотя его вибрационная подпись изменилась вместе с именем. А незадолго до
этого он услышал это мертвое имя, произнесенное вслух в шуме ветра.
Теперь, когда он пересек море и наконец сошел на берег в том месте, где
отыскал это имя, - в том месте, где оно, казалось, было произнесено в
последний раз, - он надеялся вновь ощутить его вкус. Он вдохнул, позволив
ветру пройти по его языку, затем наклонил имя. YSK. В ветре, дувшем с юго-
востока, все еще чувствовался его отзвук, хотя слабый и глухой; возможно,
прошли годы с тех пор, как он звучал в последний раз. И все же этот
континент, это место, известное в древних преданиях как змеиные земли,
было местом, где в последний раз звучало это имя. Рэт почувствовал это на
вкус. Удовлетворенный, он вытащил свой рюкзак из-под плаща и осторожно
открыл его на песчаной земле, когда ветер хлестал с моря, ударяя по коже его
обнаженной головы. Он быстро проверил запасы провизии и минимальные
инструменты своего ремесла, а также кинжал, который носил в ножнах из
телячьей кожи. Оружие было немногим больше детского ножа,
предназначенного только для самой жалкой самозащиты против любого
зверя или человека, которого он не смог бы избежать иначе. Никто из тех,
кто наблюдал за ним, не счел бы его вооруженным. Самое смертоносное
оружие рэт носил в голове. Решив, что запас воды достаточен, он быстро
упаковал провизию и закинул рюкзак под развевающийся коричневый плащ.
Затем он в последний раз взглянул на море; маленькой лодки уже не было
видно, она терялась в ослепительном сиянии восходящего солнца.
Мгновение спустя, для любого глаза, кроме его собственного, Рэт был таким
же.

Гвинвудский лес, к северу от реки Тарафель


Тот же самый солнечный свет, сверкающий на море в тридцати десятках
миль отсюда, освещал морозную росу, которая задерживалась в воздухе леса,
купая лес в седом сиянии. Пыльные золотые лучи освещали голые стволы и
ветви белых деревьев, заставляя их еще ярче выделяться на фоне соседних
вечнозеленых деревьев, покрытых пятнами замерзшего снега. Ни одна
зимняя птица не нарушала утреннюю тишину пением, ни один шорох в
ветвях или подлеске не сигнализировал о присутствии кого-либо из лесных
жителей, которые традиционно не боялись холодных месяцев или
чувствовали начало второй оттепели, которая была очевидна для полного
оборота Луны. Это место, всегда живое дикой музыкой, не издавало ни звука,
ни шелеста игольчатых ветвей, ни треска ледяных нош в рассеянном
солнечном свете. Даже сам ветер, привычный певец, который гремел
пустыми ветвями и шептал среди нагруженных огромных зверей, которые
верили, что у них нет души, которые признавали, что загробная жизнь не
имеет для них места, жаждал, как и каждое разумное существо, какого-то
остатка бессмертия. Закончить означало сознательно отказаться от любого
шанса на это навсегда. Что еще более ужасно, он оставил дыру в щите силы,
которым раса драконов защищала землю. С потерей каждого члена древней
расы пришла потеря контроля, управления, с помощью которого они
удерживали силы хаотического разрушения, которые были заключены в
самой земле, от разрушения ее. Наконец хриплый голос Синджафа,
дымчатого дракона, управляющего огромными ядовитыми болотами и
эверглейдами восточных островных цепей, затрещал в безмолвной долине. -
Ллаурон был не змеем, а драккином, - коротко сказал он, и его страх
передался собравшимся, как головная боль. - Он родился человеком, в его
жилах течет драконья кровь, это правда, но он не совсем один из нас. Его
потеря, хотя и трагическая, едва ли повлияет на щит.”

“Ллаурон охранял Великое Белое Древо земли, так же как дочери охраняют
три других оставшихся дерева, - вмешалась Таласинос, сама дочь и
защитница Эвкоса, древа живого воздуха. - С самого детства он ухаживал за
ним, любил его, как мы, дочери, любим мировые деревья. Когда моя сестра
Элинсинос покинула свою телесную оболочку, чтобы избежать боли, он, как
ее внук, взял на себя ее заботу. Если бы он этого не сделал, дерево погибло
бы, как погибло очень многое в землях змей во время войн людей. Его
превращение в драконью расу было полным; он отказался от своей
человечности, чтобы присоединиться к нашей службе. Не обманывай себя,
Синджаф; эта потеря так же велика, как если бы Элинсинос сама погибла.”
Последние ее слова глухо разнеслись по долине. Наконец, Миканик высказал
то, о чем они все думали. - Где Элинсинос?” Великие змеи сосредоточили
свои глаза, а затем и другие, более глубокие чувства на вопросе, ища ее
вибрации в этом месте, над которым она властвовала с самого рождения. Они
осматривали горизонт, искали ее в Бегущем соке деревьев, под поверхностью
земли, пробовали воздух вокруг нее на след ее эфирной формы,
прислушивались к любому шепоту ветра. Не было слышно ни единого ее
Эха. Ужас перед концом сменился в толпе еще большим страхом. - Конечно,
она не может быть мертва, - раздался настойчивый голос Чао, искрящегося
существа из светлых земель восходящего солнца; хрупкий и нервный, он был
самым мимолетным из всех родственников. - Мы бы почувствовали это так
же, как смерть Марисиноса, который охранял Сагию, когда остров Серендаир
был поглощен катаклизмом.”

- Может быть, мы и почувствовали это, - мрачно сказал Сидус. - Отголоски


конца Ллаурона были достаточно сильны, чтобы привлечь всех нас сюда;
возможно, смерть Элинсиноса была скрыта в них. Ясно, что ее власть
сломлена; эти ее земли беззащитны, уязвимы. Неужели ты не чувствуешь
утраты ее магии?”

“В щите и так уже столько дыр, - пробормотал Валецинос. —Мы потеряли


так много наших сородичей-посмотри на нас. От того, что когда-то было
величайшей из Перворожденных рас, осталось лишь несколько сотен; как мы
можем охранять землю, имея лишь нескольких из нас? Без Хранителя для
последнего из деревьев мира?”

“Мы можем только сосредоточиться на том, что внизу, - сказал Уизера, - а


остальное предоставить человеческим расам.”

- Человеческие расы-вот корень горя! - воскликнул Дьянсин. - Ты можешь


счастливо сосуществовать с Наинами, Уизераг, но большинство из нас живет
в конфликте с другими расами, поддерживает нелегкое перемирие или
вообще избегает их, прячась в недрах земли. Это их безумие приглашает
невысказанное внутрь; это их тела, к которым демоны жаждут прильнуть,
будучи сами без формы. Именно через человека размножаются Ф'Доры,
через человека они осуществляют свою разрушительную волю.”

- Теперь люди должны сами о себе позаботиться, - сказал Миканик. - Мы


ничего не можем для них сделать. Пока Элинсинос была здесь, она держала
эти земли полностью под своей властью, больше, чем кто-либо из нас
управлял с начала мира. Ее безрассудство, ее связь с человеком первородной
расы привели к падению всего этого, к войне, которая последовала за этим. С
нашей стороны было бы безрассудством пытаться спасти кого-то из них
сейчас. Мы должны сделать все, что в наших силах, чтобы удержать хрупкий
мир вместе, чтобы защититься от зла в подземном мире и тех, кто ходит по
верхнему миру. Что бы ни случилось с человеческими расами, это не имеет
никакого значения. И с этой целью мы должны благословить нашего брата и
уйти отсюда, вернуться в наши собственные земли, чтобы не оставить их
уязвимыми.”

В молчаливом согласии драконы снова повернулись к каменному трупу


одного из своих сородичей. - А что он делал, когда кончил?” - Нервно
спросил ЧАО. - Почему он сидит на корточках, но голова его выпрямлена,
глаза открыты?” Темные вечнозеленые деревья громко зашелестели, когда
ветер снова пронесся по зеленому лесу. - Должно быть, он что-то укрывал, -
сказал Таласинос. - Что бы это ни было, он, должно быть, считал, что это
стоит потери не только его жизни, но и его наследия, и всех его знаний.”

- Мы можем вернуть ему хотя бы часть этого благословения, - сказал


Валецинос. Она закрыла свои раскаленные глаза и начала петь без звука, без
слов, а через мгновение к ней присоединились остальные. Каменный панцирь
ллаурона внезапно охватило пламя, чистый, чистый стихийный огонь без
следа пепла или золы, который ярко горел глубоко в сердце земли. Полосы
пепла, которые когда-то портили его, теперь очистились от пламени,
песнопение изменилось, призывая холодный дождь с ясного утреннего неба.
Как только тело было очищено, змеи снова изменили свое пение, призывая
ветер, который высушил капли дождя, как мать высушивает слезы ребенка.
Наконец, когда тело было благословлено этими тремя стихиями, сама земля
под ним мягко открылась, чтобы принять Ллаурона, образовав могилу
глубоко в лесу, который он любил при жизни. Когда все стихии природного
мира помазали место, где он умер, драконы умолкли. Они оставались в
зеленом лесу, стоя на страже, пока не наступила ночь и эфир в виде
звездного света не опустился на могилу. Древнейший из пяти элементов,
эфир считался магией, которая связывала их расу с остальной Вселенной. -
Пусть это принесет тебе мир и бессмертие, которого ты сможешь достичь,
Ллаурон, - нараспев произнес Валецинос. "И пусть то, ради чего ты
пожертвовал собой, стоило той цены, которую ты заплатил", - подумала она.
Когда ветер снова поднялся, огромные змееподобные тела разорвали свои
связи с телесной плотью земли. Полупрозрачные, мерцающие неземным
светом, они ловили ветер, как паутинка, или зарывались обратно в землю и
возвращались на свои земли. Дрожит от страха.
3

Глубоко внутри Хинтервольда

По крайней мере, один из драконов не присутствовал на освящении тела


Ллаурона. Однако ее отсутствие не означало, что она не была свидетелем
результатов финала. Она была причиной этого. То, что Ллаурон был ее
сыном, было лишь фрагментарным осознанием для нее; она лежала в могиле
из угольной золы и сажи почти три года, взорванная с небес неземным огнем,
и в результате ее память была не такой, как раньше. На самом деле у нее
сохранилось лишь несколько воспоминаний, и ни один из ее детей не жил ни
в одном из них. Она давно забыла о первобытном ритуале владычества змей,
о том, что ни один дракон никогда не подумает убить другого дракона,
поскольку потеря даже одного из них проделала ужасную дыру в защитном
щите, который они поддерживали в этом мире. Если бы она знала, ей было
бы все равно. Она знала немногим больше, чем то, что недавно проснулась в
земле, в боли и смятении, и что, дав выход своей боли через разрушительный
гнев, она немного облегчила свою агонию. Она также знала, лежа в своем
пустом дворце из льда и замерзшего камня, что умирает. Дракон Анвин
пребывал в облике змея относительно недолгое время, всего несколько лет из
полутора тысячелетий, что она прожила. За всю свою жизнь она принимала
этот облик лишь несколько раз, всегда как средство для достижения злой
цели, и была застигнута врасплох взрывом звездного огня, который
искалечил ее крыло и обрек ее на подобие смерти в ее черной угольной
могиле. Она понятия не имела, что заставило ее проснуться. Она могла
припомнить только обрывки воспоминаний, образы, которые часто не
понимала, и то, какое удовлетворение испытывала ненависть, когда она
превращалась в разрушение. И одно ясное воспоминание: затаенная
ненависть к женщине с золотыми волосами, к женщине, которая загнала ее в
темницу могилы. Все это отступило в глубь ее сознания сейчас, когда она
пыталась отдышаться на каменном полу своей крепости в ледяных горах. В
ее грудную клетку был вставлен кусок металла с зазубренным краем,
круглый, тонкий и острый как бритва. Он был холодно обожжен при
изготовлении и сделан из металла, который сильно расширялся, когда
соприкасался с теплом, но, конечно, она не знала и этого. Она только знала,
что пока она не вернулась сюда, в это место бесконечной зимы, он разрывал
мышцы ее груди, увеличиваясь по мере того, как тепло ее тела заставляло его
расширяться, разрезая все ближе и ближе ее трехкамерное сердце. Теперь она
лежала так тихо, как только могла, пытаясь сохранить ясность ума и не
впасть в панику, пробираясь сквозь руины своего разрозненного мозга в
поисках воспоминаний, которые могли бы ей помочь. "Исцеление", - в
отчаянии подумала она, дыша так неглубоко, как только могла, глядя, как ее
слюна растекается по полу, окрашенная розовой кровью. Я должен найти
исцеление. Но в своей жизни Анвин мало интересовалась искусством
врачевания и поэтому не имела ни малейшего представления о том, где его
искать. У окна, выходившего на горы, она услышала жужжание, более
громкое, чем вездесущий северный ветер, завывающий снаружи ее дворца;
мгновение спустя она поняла, что слышит его не в ушах, а в крови. Она
медленно повернула голову, морщась от боли, и попыталась сфокусировать
взгляд на том, что ее звало. На алтаре из массивного резного дерева лежала
потускневшая подзорная труба. Как удар молнии, к ней пришло понимание.
Подзорная труба была инструментом ее ремесла большую часть жизни,
инструментом, который когда-то принадлежал ее отцу-моряку, но вместо
того, чтобы смотреть на предметы далеко в море, Энвин использовала ее в
качестве провидицы прошлого. Она ничего этого не помнила, но у нее было
чувство, что если она сможет дотянуться до подзорной трубы, то она сможет
показать ей, что нужно делать, чтобы спастись. Поэтому, когда она с трудом
добралась до этого места, то теперь из последних сил тащила свое тело,
огромное и тяжело раненное, к алтарю. Ветер за скользкими от льда стеклами
торжествующе завывал, когда изображение дракона, отраженное в окне,
приблизилось. Она чувствовала, как дико бьется ее поврежденное сердце,
когда она шла по полу, оставляя за собой след темной крови. С большой
осторожностью она дотянулась когтистой лапой до дерева и осторожно
ощупала то место, где почувствовала вибрацию; когда она почувствовала
холодный металл под своей лапой, она боролась с желанием схватить его
слишком жадно. Собрав последние силы, она скользнула к покрытому льдом
окну, выходящему на огромную пропасть внизу, поднесла стекло к своему
огромному змеевидному глазу и заглянула внутрь, насколько могла. Она
забыла, что в подзорную трубу можно видеть только то, что происходило в
прошлом, но это не имело значения. Образ, возникший, когда она смотрела в
объектив, отчетливо зазвенел в ее памяти. Это была картина места с
историческими и таинственными целебными свойствами, пустынной
цитадели, где текли горячие источники, целебные сады цвели травами, чтобы
успокоить ум, тело и дух, где тепло солнца в сочетании с целебными
свойствами глинистого песка могли вытянуть даже самую глубокую
инфекцию из тела или самые разрушительные воспоминания из души, не
оставляя ничего, кроме сладкой ясности и покоя. То, что этот приют для
страдающих исчез в песках пустыни еще до того, как ее отец ступил на этот
континент полторы тысячи лет назад, и что она никогда даже не видела этого
места, не говоря уже о том, чтобы испытать его целительную силу, было
также чем-то, чего она не понимала. Она знала только, что видит в
крошечном стекле подзорной трубы именно то, что ищет. Затерянный город
Курима Милани. Задыхаясь, дракон начал неровно смеяться.

Хагфорт, Наварн

По необъяснимому стечению обстоятельств в тот момент, когда Рат сошел на


берег, человек, некогда носивший оскорбительное имя, которое искал
охотник, находился в нескольких десятках миль. Этот человек с молчаливым
презрением смотрел на розовато-коричневое каменное здание маленькой
крепости, известной как Хагфорт, наблюдая за воссоединением, которое
вызвало у него бессознательное желание отхаркнуться с тем же
отвращением, что и то, что когда-то было его именем. Ysk. С тех пор как ему
презрительно присвоили это имя, этот человек носил и несколько других
титулов. В давние дни он был очищен от Ysk мудрым и
высококвалифицированным Именователем, человеком, обученным науке
вибрации и ее манипуляции. Наместник называл его просто Братом, ибо Иск,
по его словам, был братом для всех, но не сродни никому. Это имя давало
ему силу, с помощью которой он мог бы стать великим целителем, но вместо
этого он выбрал противоположную сторону медали, проводя время в ремесле
одинокого убийцы. Менее опытный практик той же науки дал ему новое имя
спустя десятилетия, и теперь, когда он правил горным королевством
Фирболг, той же расой чудовищных существ, которая давным-давно дала ему
титул Иск, он был известен под многими ужасными и глупыми названиями.:
Сверкающий Глаз, Пожиратель Земли, Беспощадный, Ночной Человек. Он
едва избежал того, чтобы стать обладателем самого уважаемого
традиционного титула вождей и военачальников среди племен болгов,
который переводился примерно как "В Высшей степени лестный", в силу
того, что его нельзя было назвать таковым или каким-либо другим титулом,
связанным с чувствами. В темных пещерах и туннелях Илорка его никогда не
видели и не слышали, и уж точно никогда не обоняли, если только он этого
не хотел. Теперь, на этом этапе своей истории, он был известен как Ахмед
Змея, король Фирболгов. Имя, данное ему при рождении, исчезло из истории
и из всех, кроме самых глубоких хранилищ его памяти. За почти две тысячи
лет он произносил его только один раз, и то негромко, в глубинах Земли,
обращаясь к тому, кто дал ему нынешнее имя. Он смотрел, как эту женщину
ведут по ступеням розово-коричневого замка, дрожащую от недавних родов
и пронизывающего ветра поздней зимы, и глубоко вздохнул. Он повернулся
к своему старшине, огромному полукровке, который был его постоянным
спутником большую часть жизни. - Никто не смотрит. Если мы уйдем сейчас,
они не узнают, что мы пропали, пока мы не окажемся дома.” Старший
сержант покачал головой, пряча улыбку. - Нет, сэр, это было бы
неправильно, - сказал он, стараясь говорить серьезно. - Эш попросил нас
подождать здесь, чтобы мы могли вкратце рассказать ему о том, что
произошло в лесу. Мы не должны говорить об этом, пока не соберемся в
совете, чтобы сохранить воспоминания свежими.” Он указал на двух
молодых людей, герцога и герцогиню Наварнских, которые держали в руках
визжащий сверток. - Но если мы говорим о свежести, скажи, что мы
перекусим, пока ждем. Звучит хорошо для тебя?” Ахмед слегка улыбнулся. -
Ты предлагаешь съесть ребенка Рапсодии?”

"Да. Почему нет?” Улыбка короля Фирболгов померкла, когда стражники из


замка прибыли, чтобы отвести его в его одинокую комнату. “Потому что
делить нечего, - сказал он в пределах слышимости солдат. - Вы, как всегда,
правы, сэр, - дружелюбно отозвался Грунтор, когда Акмеда увели. “ А как
насчет того, чтобы ты просто дал мне откусить "ид", а остальное можешь
взять?” Король Фирболгов покачал головой. “Нет, - сказал он, не
оборачиваясь. - Это связано с Эшем, так что на вкус, наверное, баранина. Ты
же знаешь, как я ненавижу баранину.” Горничная, забравшая ребенка у
детей, испустила легкий вздох ужаса и бросилась прочь от двух чудовищных
мужчин. Однако молодой герцог, его девятилетняя сестра и стражники замка,
давно привыкшие к ним обоим, даже бровью не повели. Когда лорд Кимриан
впервые приказал, чтобы всех присутствующих проводили в отдельные
комнаты и хранили молчание до их встречи, большинство остальных
нахмурились. У каждого из людей, которые будут вызваны, как обещал лорд
Гвидион, через короткое время, были срочные дела, которые нужно было
обсудить, ужасные находки, которые нужно было сообщить, и все были
разочарованы задержкой. Все, кроме сержант-майора Грунтора, гигантского
командира болгов, который кивнул в знак согласия и тихо последовал за
нервным слугой-человеком в его комнату. Как только дверь закрылась,
сержант быстро осмотрел окрестности и, найдя их приемлемыми, приступил
к чистке своего личного арсенала. Точно так же, как некоторые мужчины
собирали кувшины для питья, охотничьи трофеи или наложниц, Грунтор
собирал холодное оружие. На самом деле он был даже более очарован своим
ассортиментом клинков, чем большинство других коллекционеров,
поскольку каждый был центром интересной истории, воспоминанием о
кровавых завоеваниях, сделавшимся слаще в отражении стали. Когда
расписание позволяло, командир гигантских болгов, наполовину фирболг,
наполовину Бенгард, с семью с половиной футами мускулов под кожей цвета
старых синяков, снимал патронташ, который всегда носил за спиной, и
раскладывал оружие, которое он выбрал для сбора, на столе или на койке, где
любовно полировал его, часто напевая себе под нос боевой ритм, не в
тональности. Он не пожалел времени, чтобы назвать каждого из них, и
поэтому чувствовал с ними личную близость, память о старом мире, где
жизнь была проще, если не проще. Теперь он напевал себе под нос,
отстегивая массивный патронташ, и скрип кожи и стальной арматуры
придавал мелодии приятный ударный акцент-приятную кровавую народную
песню, которую он узнал от своей матери-бенгардки о разграблении
пустынного города. Первый клинок, который он вытащил, был одновременно
самым длинным и самым коротким оружием, которое у него было,
наконечник шеста, который он ласково назвал Сэл, сокращенно от
Приветствия. Сал был двусторонним, традиционный наконечник копья с
топориком на одной стороне, без деревянного древка. Грунтор поднес острие
к свету очага в своей комнате, наслаждаясь тем, как оно освещает давно
высохшую кровь в канавках, вырезанных в оружии временем и износом. “
Алло, малыш,” нежно пробормотал он. - Скоро мне нужно будет достать тебе
новый шест—извини, что я так долго его оставлял.” Следующим клинком,
который привлек его внимание, была Старая Сука, колючий, зазубренный
короткий меч, названный в честь волосатоногой шлюхи, которую он любил в
старом свете. “Ну-ну, дорогая, не кусайся, - пробормотал он, тщательно
смазывая острые края. “Уста сказал то же самое, что и твой тезка, много лет
назад. Конечно, у нее не было зубов, в отличие от тебя.” С бесконечной
заботой он ухаживал за каждым клинком, чинил кожаные переплеты,
полировал сталь, говорил тихим и нежным голосом, когда нянчился с
оружием, почти как с маленьким ребенком. Если бы вид его, затачивающего
лезвия мечей, подпиливающего острия шил или поправляющего
металлические бичи своего бычьего кнута, не был столь угрожающим от
природы, это было бы забавной сценой для любого храбреца или глупца,
достаточно глупого, чтобы прервать его. Один за другим каждый предмет в
его коллекции терпеливо восстанавливался в наилучшей форме, сержант
получал равное удовлетворение от задания, а я просматривал воспоминания.
Наконец он добрался до последнего оружия, которое, как ему сказал кимриец
Первого поколения, называлось триатин. Это было тройное лезвие,
состоящее из трех тонких сторон, расплавленных вместе в сердцевине,
каждое лезвие было острым, как бритва. Грунтору было ясно, что в
дополнение к тому, что он хорошо работает как рубящее оружие, достаточно
длинное и острое, чтобы поддерживать дистанцию от противника, он также
может служить для удаления основного ядра плоти и мышц, если его
применить, сначала треугольный наконечник, с достаточной силой, даже
больше, если правильно изогнуть. Это было последнее оружие, добавленное
к его коллекции в старом свете, то, которое Ахмед снял с мертвого солдата,
преследующего Рапсодию, и единственное оружие, которым он владел, но
никогда не пользовался. Чистка и уход за оружием помогли Грунтору
собраться с мыслями. Во время своего путешествия в Хагфорт из Гвин-
вудского леса он не мог найти минуты, чтобы поговорить наедине со своим
королем и лучшим другом. Всю дорогу домой Ахмед молчал в карете,
которая везла их вместе с Рапсодией, ее мужем и новорожденным сыном в
этот замок из розово-коричневого камня, который был резиденцией герцога
Наварнского. Это место было первым, где они втроем, за исключением Эша,
нашли настоящий и ничем не обремененный прием в этом новом мире, в
Землях Змей, в этом месте, куда они бежали с другой стороны Времени.

Грунтору было совершенно ясно, что назревает война. То ли с


традиционными силами, то ли с теми, что не входили в сферу его опыта, то
ли с теми и другими, он был готов, жаждал, по сути, увидеть бой, снова
испытать характер хисса после столь долгого отсутствия практики в качестве
полевого командира. В отличие от Рапсодии, которая жаждала мира, когда он
казался нереальным, и Ахмеда, который никогда не верил в возможность
мира, Грунтор считал мир досадной помехой, временем, когда оружие
ржавело или не держалось наготове, когда солдаты ослабляли бдительность
или тренировались без страха в качестве стимула. Бенгардская раса его
матери давным-давно приняла концепцию постоянной войны, изобретенной
и внутренней, если это необходимо, как лучшее возможное состояние
существования, потому что это означало повышенное чувство осознания,
чувство общей жертвы. И, конечно, весело. Когда он смазывал маслом
маленький короткий меч, названный им Люси, кривая усмешка появилась на
его смуглом лице, позволив тщательно отполированному клыку высунуться
из-под выпуклой губы. Люси была мечом, который он подарил Рапсодии,
чтобы научить ее, много веков назад, обращаться с клинком. Она стала его
заслугой как инструктор и теперь владела своим собственным историческим
оружием, но самым дорогим для его сердца был ее образ, ниже его на длину
руки и обладающий только одной третью его массы, сдерживаясь от
нападения с чрезмерной силой на их самых ранних тренировках. Он мог бы
раздавить ее, как сверчка, не сильно запачкав сапог, но вместо этого он стал
уважать ее, ценить ее и ее таланты, хотя никогда по-настоящему не понимал
ее. Его ухмылка исчезла, когда он вспомнил более недавний вид ее, бледной
и серой от потери крови и внутренних разрушений, вызванных рождением
ребенка-змея несколько дней назад, отпрыска ее мужа, человека, в жилах
которого текла драконья кровь. Они с Ахмедом вышли из окостеневшего
трупа ее тестя, Ллаурона, человека-манипулятора, которому Грунтор никогда
не доверял, когда был в человеческом обличье, и чье превращение в эфирное
существование драконьего государства никак не изменило этого мнения.
Даже смерть Ллаурона, которая, по словам Акмеда, спасла их обоих от
ярости дракона Анвина, не была, по мнению старшего сержанта, трагедией.
Это было самое малое, что мог сделать старик. Увидев ее в лесу, бледную и
обескровленную, когда она скрылась в карете мужа, из которой вышла
только для того, чтобы войти в замок Хагфор, он почувствовал себя неуютно,
к чему не привык. Яростно щелкнув кожаным перевязочным ремнем,
Грунтор решил убедиться, что у него есть время, чтобы оценить ее состояние
и поговорить с ней, прежде чем они снова расстанутся. Он уже убирал
оружие, когда в дверь постучали. Верный своему слову, Эш заставил себя
ждать недолго. Грунтор перекинул патронташ через плечо и пошел по
коридору вслед за стражниками к тому, что, как он надеялся, будет
плодотворным планом масштабной военной авантюры. Он обнаружил, что не
может удержаться от того, чтобы не напевать веселую мелодию при такой
перспективе. Пока Грунтор чистил свое оружие, король болгов вместо этого
использовал свое время в ожидании, чтобы понаблюдать за небольшой стаей
замковых ласточек, зимних птиц, которые круглый год гнездились в скалах и
расщелинах высоких стен Хагфорта, и поразмышлять о старых потерях.
Щебетание птиц казалось ярче по тону, когда они поднимались выше на
ветру, их крики друг другу щекотали чувствительные нервные окончания в
голове Акмеда. Это само по себе не было чем-то необычным; практически
все, что жило или двигалось, регистрировало свои вибрации где-то на коже
короля Болгов. Паутина вен и нервов, которые покрывали каждый дюйм
поверхности его тела, была главным фактором его способности чувствовать
добычу, когда он охотился, и раздражаться на все остальное, когда он не
охотился. Но Акмед, прислушиваясь к птичьим крикам, заметил, что один
особый музыкальный интервал, высокая трель, повторявшаяся каждые
восемь ударов сердца, казалось, сводила на нет раздражение от пения всех
остальных птиц, заглушая уколы в успокаивающем жужжании, которое на
самом деле было почти приятным.

Он узнал это ощущение. Это было то же самое чувство, которое он


испытывал большую часть времени, когда находился рядом с Рапсодией.
Ахмед медленно выдохнул. В этом была ирония; хотя он постоянно был
возмущен выбором, который сделала леди Кимриан за полтора тысячелетия,
которые он знал ее, его раздражал ее открытый, пустоголовый идеализм. В
ней чувствовалась какая-то врожденная музыкальная вибрация, которая
смягчала постоянные мучения, которые жизнь навещала его каждое
мгновение бодрствования и сна. Как только эта мысль пришла ему в голову,
дверь открылась, и в комнату вошла Рапсодия.; Ахмед знал это, не глядя,
потому что боль в его коже внезапно утихла, подавленная музыкальной
вибрацией, которую она приносила с собой, куда бы ни шла. Он не
обернулся, даже когда она подошла к окну. - Где эта кричащая тварь?” -
спросил он, наблюдая, как ласточки строем перелетают через перила
балкона, кренясь на теплые восходящие потоки. - Я думал, что она навсегда
приклеена к твоей груди.”

Рапсодия усмехнулась. - Он у отца, - сказала она, подходя к нему, чтобы


проследить за его взглядом, когда птицы снова пролетели над башней замка
и скрылись из виду. - И действительно, для новорожденного. он очень тихий.
Но, возможно, ваша раса спокойнее в своем младенчестве, как и на всех
других стадиях жизни. Разве дракианские дети никогда не плачут, когда
голодны или замерзли? Или они просто молча сообщают о своих
потребностях, как это делает целая колония взрослых?” Ахмед пожал
плечами. “Понятия не имею,” решительно ответил он. - Меня вырастили
болги, а не дракианцы, если ты помнишь. Я знаю о дракийских младенцах не
больше, чем ты. - Он наконец повернулся к ней и поморщился от увиденного.
Одной из самых красивых черт ее лица всегда была цветовая палитра; ее
розовая кожа оттеняла изумрудно-зеленые глаза, обрамленные золотистыми
волосами, которые ловили свет в комнате. Ахмед, знавший ее до того, как
она превратилась из энергичной уличной шлюхи в безмятежную леди
Альянса, знал, что, хотя часть ее знаменитой красоты была привита ей силой
стихийного огня, который она когда-то впитала, большая часть его была в
ней все это время, даже в плохие старые дни на давно мертвом острове
Серендаир, за полмира отсюда. Теперь, глядя на нее, он увидел совсем
другую женщину. Обычно загорелая кожа Рапсодии была бледной, как
фарфор, а глаза-тусклого зеленого оттенка, как весенняя трава, вместо
обычного зеленого оттенка леса летом. Ее блестящие волосы немного
утратили блеск, а кончики ногтей и белки глаз казались бескровными. Она
выглядела усталой и измученной-вполне разумная внешность для человека,
только что пережившего трудные роды и последовавшее за ними
предсмертное переживание. - Я думал, ваш муж просил нас всех молчать, -
сказал он, снова поворачиваясь к окну. - Он так и сделал.” Рапсодия подошла
ближе и вложила свою маленькую руку в его. - И я уважу эту просьбу после
того, как еще раз поблагодарю вас за спасение моей жизни и жизни моего
ребенка. Мы можем поговорить позже, но я не могу упустить ни одной
минуты, чтобы не сказать тебе, как я благодарен тебе за то, что ты мой друг,
несмотря на все ненавистные вещи, которые я мог сказать тебе в прошлом.
Надеюсь, ты простишь меня за них, - Ахмед не взглянул на нее, а просто
кивнул и продолжал смотреть в окно. Рапсодия молча наблюдала за ним, но
он больше никогда не встречался с ней взглядом, просто следил за
движением ласточек на теплом зимнем ветру. Наконец, когда тишина стала
тяжелой, она сжала его руку и вышла из комнаты, унося с собой
успокаивающую музыку вибраций, которые она излучала, вместе с тем, что
осталось от скромно хорошего настроения Ахмеда. Когда он больше не
слышал отдаленного эха ее шагов по полированному мраморному полу
коридора за своей дверью, он произнес то, что в другой жизни сказал бы ей
вслух. - Я чувствую, как рушится сам мир.”

Недалеко от границы провинций Наварна и Вифания

Солдаты долго шли по дороге за торговцем фруктами Велтом, прежде чем он


заметил их. Обычно Велт считал себя довольно наблюдательным человеком,
но позднезимний ветер почти весь день щипал ему глаза, а дороги
восточного Наварна были холмистыми, петляя между замерзшими стогами
сена и кочками, которые лепили широкие, пустые поля этой малонаселенной
фермы. Он не оглядывался по-настоящему, пока не оказался на прямой,
ровной дороге мимо деревни Байрони, и к тому времени, когда он это сделал,
он был далеко за пределами любого места, где он мог бы спрятаться или
найти предлог, чтобы остановиться в своем путешествии. Поэтому, заметив
вдали приближающуюся темную массу, он кликнул коня и замедлил шаг,
готовясь, если понадобится, уйти в траву, когда они проедут мимо. Капли
пота выступили на его морщинистом лбу, который был прохладным и сухим
в лучах позднего утреннего солнца.; Велт не знал почему, но внезапно он
занервничал, ему захотелось домой больше, чем минуту назад. Успокойся,
идиот, подумал он про себя. Тебе нечего бояться солдат Роланда. Вы не
сделали ничего плохого. И все же волосы у него на затылке все еще стояли
дыбом, как будто его собирались поймать за контрабандой краденых евреев,
а не за перевозкой груза зимних яблок, которые ему посчастливилось
раздобыть в Кайлис-Фолли, фермерском поселении в южной Бетании. Когда
земля под его фургоном начала дрожать, передавая свои вибрации через
повозку, на которой он сидел, Велт внезапно понял, почему он нервничает. В
течение последних нескольких лет корона поощряла купцов присоединяться
к охраняемым почтовым караванам, которые курсировали по
трансорландской магистрали-дороге, построенной в кимрийские времена и
разделяющей Роланд от западного побережья до края Мантейд, горного
хребта, также известного как Зубы, на востоке. Хотя это и не было
противозаконно-срезать путь, который выбрал Велт, он подозревал, что его
могут одеть приближающиеся солдаты. Он украдкой оглянулся через плечо и
печально вздохнул. Синие и серебряные цвета их регалий теперь были
видны, подтверждая их преданность лорду Кимриану. Велт приказал себе
быть спокойным и готовым к тому, чтобы его высекли. Этого не
последовало. Арбалетный болт попал ему прямо в позвоночник между
лопатками, чуть выше грудной клетки. Сначала Велт не мог понять, что
произошло.; он знал только, что, сосредоточившись на том, чтобы держать
лошадей ровно, он почувствовал, как ветер уходит из него, а через секунду
онемели ноги. Потом не было ничего, никаких ощущений в нижней части
тела. Он попытался повернуться, попытался вывернуться, но преуспел только
в том, что потерял равновесие и выскочил из повозки, едва не попав в
ловушку. В отличие от потери чувств в нижних конечностях, торговец
фруктами мог чувствовать каждый камешек на дороге, который был впечатан
в его лицо, впитал шок, а затем тошноту, когда его нос был разбит о землю
под его обмякшим телом. Он изо всех сил пытался дышать, когда мостовая
сотрясалась, его ошеломленный взгляд был полон вопросов, но один
преобладающий инстинкт предупреждал его оставаться неподвижным и
притворяться мертвым. Он также слышал, как приближаются солдаты,
громкий глухой звук, который смешивался с испуганным стуком его сердца.
Он не открывал глаз и старался не шевелиться, когда всадники
приблизились. Ему и в голову не пришло просить убежища во имя лорда
Кимриана или протестовать против полка, служившего миролюбивому
правителю, за нападение на торговца фруктами, который занимался своими
делами. Велт был слишком потрясен, чтобы удивляться чему-либо, кроме
того, почему это происходит с ним. Он продолжал неглубоко дышать, вдыхая
снежную грязь, когда когорта подошла к нему. Велт молился, чтобы конец,
какой бы он ни был, наступил быстро. По счастливой случайности он был на
зимнем карнавале в Наварне четыре года назад и пережил ужасное нападение
солдат Сорболда на том празднике, спрятался вместе с женой и детьми за
стеной замка, в то время как бойня продолжалась, казалось, несколько часов.
Когда все закончилось, он присоединился к тем, кто помогал окровавленным
жертвам, лежащим на розовом снегу, и стал свидетелем многих долгих
мучений, которые закончились ужасной смертью. С этого момента Велт
молился о быстром конце, когда придет время. Казалось, что время пришло.
Он стиснул зубы, когда копыта лошадей забрызгали его гравием. Он ждал,
когда они остановятся, но солдаты ехали дальше, словно не замечая его.
Наконец, когда громоподобный шум начал затихать, Велт осмелел и
приоткрыл один глаз. Когорта почти скрылась из виду, но он видел, что это
были серые горные лошади, а не обычные гнедые и каштаны, которые чаще
всего встречаются в этой части низменности, или чалые, предпочитаемые
лиринами на западе. Как ни холодно было его тело, сердце Велта внезапно
похолодело. В последний раз он видел таких лошадей под командованием
солдат Сорболда, штурмовавших зимний карнавал. Конечности его тела
онемели, и разум Велта следовал за ним. Когда туман сгустился, он
посмотрел на фургон, нависший над ним. "Мог бы, по крайней мере, взять
яблоки", - подумал он, прежде чем темнота поглотила его. Они высохнут и
замерзнут к тому времени, когда их найдут. Как и я.

Хагфорт, Наварн

Гвидион Наварн расхаживал по толстому ковру у входа в Большой зал,


ожидая своей очереди войти. То, что это был его первый совет с тех пор, как
он стал герцогом в свой семнадцатый день рождения несколько месяцев
назад, тяжело давило на его разум, когда он шагал взад и вперед по тяжелым
волокнам, вплетенным в гобелен, который рассказывал историю его семьи. С
каждым шагом он бессознательно прослеживал родословную туата Наварна,
от его кимрийского прародителя, первого поколения по имени Хейг, который
был лучшим другом лорда Гвиллиама Провидца, до восхождения его
собственного покойного отца. Стивен Наварн, который в юности был
лучшим другом Эша, нынешнего лорда Кимриана, тезки Гвидиона, крестного
отца и опекуна. Насыщенные цвета переплетенных нитей—лесно-зеленый и
малиновый, темно-синий, королевский пурпурный и золотой—рассказывали
меланхолическую историю, которая соответствовала его настроению. Снова
и снова, ходя кругами, он беззвучно повторял то, что видел в гаванях и
форпостах Сорболда, великого государства грозных гор и продуваемых
всеми ветрами пустынь к югу от Роланда, изо всех сил стараясь удержать в
уме факты и цифры. "Семьдесят пять трехмачтовых катеров",-подумал он,
снова пробегая по списку в предвкушении дискуссии, которая рано или
поздно состоится. Шестьдесят трехмачтовых шхун, по меньшей мере четыре
десятка тяжелых барж, все в юго-западном порту Ганта, все в течение одного
дня. Все они везли рабов, тысячи рабов, возможно, содержимое десяти или
более целых деревень, вероятно, направлявшихся на соляные копи Никоси
или на изнурительные железоделательные заводы Келтара. Гвидион не мог
полностью подавить бешеный стук своего сердца с того момента, как
несколько недель назад стал свидетелем разгрузки человеческого груза.
Сострадание и возмущение при виде этого зрелища быстро сменились
страхом; маленького сонного портового городка, кишащего солдатами и
портовыми грузчиками, горными стражниками и человеческим имуществом,
было достаточно, чтобы убедить его спутника, что война, к которой
готовился Сорболд, будет более масштабной, чем все, что когда-либо видел
Известный Мир. Учитывая, что его спутником в тот момент был Анборн ап
Гвиллиам, лорд-маршал первой Кимрийской империи и, возможно,
величайший военный ум, когда-либо существовавший на Среднем
континенте, Гвидион был быстро и тошнотворно убежден, особенно с тех
пор, как Анборн организовал предыдущую войну, чтобы быть описанным как
таковая. Тяжелый ковер под его ногами вздулся в гребень, откуда он
бессознательно проделал бороздку. Гвидион разгладил его ногами, раздвигая
шишки по краям, и добрался до края в тот самый момент, когда двери в
Большой зал с грохотом распахнулись.

В дверном проеме стоял давно доверенный камергер его отца, Джеральд


Оуэн, пожилой кимриец, служивший отцу и деду Гвидиона и, возможно,
нескольким предкам до него. Старик удивленно попятился, затем открыл
дверь пошире для молодого герцога. - Наконец-то, - пробормотал Гвидион,
входя в Зал. - Я ждал целую неделю, чтобы поговорить с ним.”

“Он знает об этом, сэр, - мягко сказал Джеральд Оуэн, закрывая за собой
дверь. - Лорд Кимриан должен был позаботиться о леди Кимриан и ребенке
до начала собрания. Она вернулась в тяжелом состоянии.” Гвидион
остановился и быстро обернулся. “А сейчас ей лучше?” с тревогой спросил
он. Рапсодия удочерила его и его сестру Мелисанду четыре года назад как
почетных внуков, хотя во многих отношениях она была больше похожа на
вторую мать. - Она будет скучать по совету?”

“И да, и нет, - раздался за его спиной теплый баритон. Гвидион оглянулся


через плечо и увидел своего крестного отца, стоящего в центре коридора,
ведущего в центральное место собраний замка. Эш, как называли лорда
Кимриана его близкие, был человеком с голубым цветом глаз, который чаще
всего ассоциировался с кимрийской королевской родословной, но чье лицо и
тело несли черты смешанных рас людей и лиринов, с драконьими
вертикальными зрачками, прорезавшими его глаза, и медными волосами,
которые казались почти металлическими в своем блеске, признаками
змеиной крови, которая также текла в его венах. - За ней ухаживали, и она
будет присутствовать на заседании совета. Нам бы очень не хватило
мудрости, если бы она не пришла.” - Согласен, - сказал Гвидион, искоса
оглядывая пустую комнату. - Но где же она? С этой целью, где все? Я видел,
как Анборн вошел раньше, а Акмед и Грунтор только что—куда они
делись?” Его взгляд упал на металлическую ходячую машину, брошенную в
углу комнаты, чудо техники, предоставленное братом Анборна, Морским
магом Эдвином Гриффитом, чтобы помочь хромому лорду-маршалу
восстановить способность ходить прямо. - Что здесь происходит, Эш?” За
огромными окнами Большого зала завывал ледяной ветер, заглушая тишину,
ударяя по стеклу, пока оно не задребезжало. Лорд Кимриан серьезно
посмотрел на него, затем повернулся и подошел к тяжелому настенному
гобелену, изображавшему плавание кимрианских флотов с затерянного
острова Серендаир. Он отодвинул занавеску и прижал ладонь к каменной
стене; темнота появилась, когда открылся потайной проход. - Ты помнишь
это место?” он спросил. У Гвидиона внезапно пересохло в горле. “Да,” сказал
он. - Джеральд Оуэн спрятал нас с Мелли там во время резни на Зимнем
Карнавале четыре года назад, - кивнул Эш. - Это не идеальное место для
тайных встреч, но быть под землей, вдали от ветра и любых ушей, которые
могут услышать, это лучшее, что мы можем сейчас сделать.” Вертикальные
зрачки его лазурно-голубых глаз поймали свет из окон и заметно сузились;
Гвидион подумал, не произошло ли это не только из-за света. - Поторопись,
Гвидион.; мы собираемся созвать самую страшную дискуссию за всю
историю континента.” Молодой герцог кивнул и шагнул в темный проход, за
ним через мгновение последовал лорд Кимриан, который закрыл дверь, как
только вошел, погрузив их обоих в пустую черноту. Мгновение спустя он
почувствовал, как потрескивает воздух вокруг него, и земляные стены
темного прохода начали светиться теплом, которое не было настоящим
светом, а скорее излучением тепла. Тусклое освещение давало Гвидиону
достаточно зрения, чтобы разглядеть грубо обтесанную лестницу, которая
вела вниз, в темноту, где, как он знал, за каменной стеной скрывалась
небольшая комната, немногим больше погреба. Лорд Кимриан усмехнулся.
“Спасибо, Ария,” крикнул он в темноту внизу. “С удовольствием, Сэм,”
ответила Рапсодия. - Смотри под ноги, Гвидион.”

- Что ж, приятно знать, что она, по крайней мере, достаточно здорова, чтобы
использовать свои знания огня и по-прежнему командовать мной, как
ребенком, - пробормотал Гвидион своему крестному, когда они медленно
спускались по лестнице во мрак. —Сэм ... я никогда не спрашивал тебя об
этом ... Почему она тебя так называет?” Лорд Кимриан улыбнулся, но ничего
не сказал, спускаясь по винтовой лестнице в подземное хранилище. Гвидион
невольно содрогнулся при воспоминании о том, как ему было тринадцать лет
в этом месте, оставленном на попечение его пятилетней сестры и горстки
рыдающих детей, которых он не знал, ожидая услышать, выжил ли кто-
нибудь из их родителей после нападения солдат Сорболда на зимний
карнавал, где они все праздновали несколько минут назад. Его отец был жив;
Гвидион попытался стереть из памяти звуки, которые исходили от тех, чьи
родители не были столь удачливы. У подножия лестницы в темноте их ждала
Рапсодия; Гвидион подумал, что, возможно, жар загорелся в ее золотистых
волосах, заставляя их сиять даже в полумраке без света, но мгновение спустя
вспомнил, что ее титул носительницы Дэйстар Кларион, древнего меча
элементального эфира и огня, был Илиаченва'ар, что в переводе со старого
языка означало "тот, кто приносит свет в темное место или из него". Его
“бабушка”, несомненно, обладала такой способностью; увидев ее сейчас,
даже во мраке после всех месяцев отсутствия, она каким-то образом придала
сырому воздуху внезапную свежесть надежды. Или, возможно, не сама
Рапсодия, а присутствие крошечного спящего младенца, которого она
баюкала на руках. Эш положил руку ей на талию и поцеловал в щеку. - Вы не
хотели оставаться внутри? - спросил он. - Мне не понравилось, как Ахмед и
Грунтор смотрели на Меридиона, - мягко ответила она, притягивая ребенка
ближе. “Они все время намекали, что пропустили завтрак, - Эш слегка
улыбнулся и открыл каменную дверь, скрытую в грубой гранитной стене.
Почти ослепительный свет пролился на темную лестницу из комнаты за ней.
Внутри, вокруг небольшого деревянного стола, на котором лежал большой
пергаментный свиток, сидели два Фирболга, Ахмед и Грунтор; Анборн,
выглядевший раздраженным, как обычно; и лиринец, в котором Гвидион
через мгновение узнал Риала, вице-короля Рапсодии в Тирианском лесу, где
она правила как их титульная королева. Присутствие Риала заставило руки
Гвидиона непроизвольно задрожать; если лиринский старший
государственный деятель проделал весь путь от священного леса к юго-
западу от Роланда, запах крови в воздухе должен был быть безошибочным.
“Поторопитесь и идите все внутрь,” прорычал Анборн. Эш отступил в
сторону, пропуская Рапсодию вперед; Риал встал и почтительно поклонился,
когда она вошла, но остальные трое мужчин остались сидеть: Анборн,
потому что у него не было другого выбора, и Фирболг, потому что они не
собирались поступать иначе. Когда она вошла в маленькую потайную
комнату, Гвидион осторожно наклонился к Эшу и прошептал ему на ухо: -
Как Анборн добрался сюда без шагающей машины и носилок?” Эш
откашлялся, чтобы скрыть свой ответ. - Он позволил единственному
Родственнику, который был в состоянии нести его, - тихо ответил он.
Гвидион кивнул и поклонился Грунтору, зная, что Эш имеет в виду именно
его. Орден Сородичей был священен для солдат, братство глубже, чем
братство крови, достигнутое за всю жизнь солдатства или великого подвига
самопожертвования, избранного самим ветром. Рапсодия, Грунтор и Анборн
были единственными Родственниками, которых Гвидион знал в этом мире,
хотя его “бабушка” уверяла его, что есть и другие. Лорд Кимриан закрыл за
собой каменную дверь. В свете фонарей Гвидион лучше разглядел свое лицо
и тех, кто стоял вокруг. Несмотря на кажущееся спокойствие, губы Рапсодии
были сжаты, лицо Анборна покраснело, плечи Эша напряглись, что
противоречило этому спокойствию. Гвидион содрогнулся; он полагал, что
его собственные новости будут самыми болезненными для совета. Очевидно,
не он один принес дурные вести. Его внимание привлекло жужжание под
столом, и Гвидион посмотрел вниз. На полу лежало шестиугольное кольцо
мечей, сложенных острием к острию, рукоятью к рукояти. Троих он узнал
сразу. Первой была "Дейстар Кларион". Пламя лизнуло его лезвие, и через
несколько секунд Гвидион понял, что это оружие освещает комнату, а не
фонари. Он был скрещен с потрепанным безымянным клинком, который он
уже много раз видел в руке Анборна, оружием, которым Гвидион получал
многочисленные спарринговые удары во время тренировок с лордом-
маршалом. Увидев его сейчас, его острие против исторического клинка, он
поморщился от воспоминаний. Рукоять Дэйстара Клариона упиралась в
рукоять длинного меча Лирина с рукоятью из красного дерева; Гвидион знал,
что это, должно быть, оружие Риала, вице-короля Лирина, чьей обязанностью
была защита леса Тириана. Гвидион видел вблизи некоторые из
оборонительных сооружений Лиринов и знал, что каким бы скромным ни
казался клинок, когда его использовали в союзе с десятками тысяч таких же,
этот меч был частью одной из величайших и самых секретных военных
машин на континенте. Рукоять меча Анборна примыкала к другому
легендарному клинку, Кирсдарку, оружию элементальной воды, которое
носил его крестный, незаконнорожденному мечу, на лезвии и рукояти
которого были начертаны сверкающие синие руны. Меч, лежавший на полу,
казался сделанным из серебряной стали, но в руке его носителя, известного
на древнем языке как Кирсдаркенвар, клинок принял вид живой воды и пены,
которая волнами бежала от острия до кончика. Он был скрещен с каким-то
странным оружием, которое Грунтор однажды показал ему под названием
триатин, и которое, как Гвидион знал из уроков истории, использовалось
только более тысячи лет назад на затерянном острове Серендаир и нигде
больше в Известном Мире. Между оружием Грунтора и оружием Риала было
пустое пространство. Гвидион чувствовал на своей спине взгляды всех
присутствующих. Бессознательно его рука потянулась к рукояти меча в
ножнах на боку. Значение пространства, оставленного для его оружия, не
ускользнуло от него. Он присутствовал на многих советах Эша прежде как
наследник герцогства Наварнского, но теперь он был включен по другой
причине, как носитель элементального меча. Только пять таких орудий
когда-либо были выкованы, и, насколько всем было известно, сейчас
существует только три. Все они присутствовали в комнате. Гвидион Наварн
нервно взглянул на Акмеда, который наблюдал за ним, его разномастные
глаза были напряжены, его почти безгубый рот искривился в намеке на
улыбку. Гвидион вспомнил тот день, не так давно, когда король болгов
подарил ему меч. Это древнее оружие, элементальный меч воздуха,
известный как Тистериск. Хотя вы не можете видеть его острие или древко,
имейте в виду, что лезвие находится там, состоящее из чистого и
неумолимого ветра. Он острый, как любой кованый металл, и гораздо более
смертоносный. Его сила течет через его носителя; до недавнего времени он
был в руках существа, которое захватило Рапсодию в заложники, наполовину
человека, наполовину демона, теперь мертвого, по крайней мере, так
кажется. В то время он был запятнан темным огнем Ф'дора, но теперь он был
очищен ветром на вершине пика Гриввен, самого высокого из Западных
Зубов. Я потребовал его после битвы, которая оборвала жизнь его прежнего
владельца, но это было только потому, что я хотел отдать его тебе сам. И Эш,
и я согласны, что она должна быть у тебя—возможно, это единственное, о
чем мы когда-либо договаривались, если подумать. Анборн нетерпеливо
кашлянул. Гвидион быстро вытащил из ножен воздушный меч. Тистериск,
когда его не использовали в бою, казался всего лишь рукоятью, украшенной
извивающимися символами, которые, казалось, двигались и танцевали, когда
он держал их в руке. В жужжащем присутствии двух других элементарных
орудий теперь можно было различить малейшие очертания клинка. Молодой
герцог поспешно положил меч на пол, его рукоять уперлась в триатин
Грунтора, эфемерный клинок скрестился с твердым клинком Риала, завершая
круг. Анборн указал на стул рядом с собой, и Гвидион сел, заметив, что мечи
под столом были расставлены с обычным оружием, расположенным между
каждым из элементалей. Он осознал мудрость сохранения огромной силы
этих мечей, но также вспомнил кое-что еще, что сказал ему Ахмед, когда
король подарил ему Тистериск. - Я не сделал ничего , что было бы достойно
такого оружия, - запинаясь, сказал Гвидион. Король болгов презрительно
фыркнул. Это заблуждение, давно увековеченное самодовольными дураками.
Вы не можете быть “достойны” оружия до того, как начнете его
использовать. Именно в его использовании оценивается ваше достоинство.
Это меч стихий—никто не достоин его. По правде говоря, оружие такого
рода древней силы действительно выбирает своих носителей и в некотором
роде делает их . Гвидион наблюдал, как Рапсодия наклонилась, все еще
баюкая своего маленького сына, и положила руку на круг мечей. Гвидион
знал, что она была хорошим примером того, что сказал король болгов. Хотя
ему мало рассказывали о жизни Рапсодии, она поделилась с ним одной
подробностью: она была скромного происхождения, младшим ребенком в
фермерской семье. Ее превращение в Леди Кимриан и королеву Лирин
можно было объяснить многими причинами, но, конечно же, она не стала бы
воином, которым была известна без помощи Дейстар Кларион. Возможно, у
него будет шанс показать себя не только мальчиком-герцогом. Его
размышления были разбиты, когда она начала петь, мягкая нота из глубины
ее горла, которая резонировала на той же высоте, что и гул элементального
оружия. Гвидион зачарованно слушал, как она начала вплетать имена мечей
вместе со словами, которых он не понимал, в свою песню. Хотя он мало
разбирался в музыке и ничего не знал о лиринской науке Именования, ему
казалось, что он различает изменения в музыкальной вибрации каждого меча,
пока все трое, вместе с голосом Рапсодии, не образовали идеальный аккорд.
Когда музыка, казалось, успокоилась, Рапсодия взяла Дейстар Кларион за
рукоять. Когда ее рука соприкоснулась, огненный клинок ожил, его пламя
взревело в сверкающих кольцах, которые жгли глаза Гвидиона. Продолжая
петь, она провела мечом по кольцу оружия, словно собирала невидимые
нити. Появился круг сверкающего света, парящий под столом, затем
расширился, когда она махнула рукой в сторону земляного пола потайной
комнаты, где он остался, пульсируя и все еще звеня аккордом, когда она
положила свое оружие обратно в шестиугольное кольцо. Он продолжал
гудеть, мягче, возвращаясь к своей первоначальной монотонной высоте,
когда она прекратила свою бессловесную песню и замолчала. Она немного
послушала, потом кивнула сама себе, улыбнулась мужу и приготовилась
сесть. Эш придержал для Рапсодии стул, пока она устраивалась с ребенком, а
сам сел за стол. Он развернул большой свиток, открывая карту континента,
которая выделяла зеленым цветом земли Кимрийского союза, состоящего из
Тириана. юго-западное прибрежное королевство Лирин, шесть центральных
провинций Роланда, а также горы Фирболг, известные как Зубы на самой
восточной границе. Северо-западный лес Гвинвуда и небольшой город-
государство Сепульварта, религиозные оплоты двух главных сект
континента, были изображены белыми, но пунктирными зелеными точками,
указывающими на их преданность Альянсу, а также на их независимость.
Сепульварта, иногда называемая Городом Разума, была резиденцией
Патриарха, главы церкви, известной как Патрицианская вера, в то время как
Гвинвуд был священным лесом Филидов, жрецов природы, которые
ухаживали за Великим Белым Деревом земли. Как лорд Кимриан, Эш был
титульным главой обеих сект, но только формально; он продолжал
признавать независимость обоих орденов после образования Кимрийского
союза, спонсируя дискуссии между двумя сектами, которые были
противниками в течение большей части четырнадцати столетий с тех пор, как
кимрийские беженцы впервые пришли в Змеиные Земли. “Спасибо за
терпение,” сказал Эш. - Я знаю, что каждый из вас приносит ужасные
новости, как и я. Я попросил вас хранить его в молчании, прежде чем
делиться им, чтобы воздействие ваших слов было как можно более чистым и
точным.”

Его голос резонировал в парящем круге света, звук оставался в ловушке


внутри него. Лорд Кимриан сунул руку в карман, достал монету,
отчеканенную его собственным аспектом, и бросил ее на земляной пол за
пределами защитного вращающегося света. Он приземлился без звука;
удовлетворенный, он продолжил свою речь. - Мы знаем, что нам грозит
война—речь идет о ее масштабах и о том, кто является союзником против
нас. У каждого из нас есть частичка этого ответа, и очень важно, чтобы у нас
было как можно больше загадки, прежде чем мы сможем поставить нашу
защиту на место. Мы должны выяснить, является ли то, что грядет,
завоевательной войной, движимой человеческой жадностью, или же это
нечто гораздо более темное, более древнее, что всегда маячило вдали.
Рапсодия, имя которой она носит, обладает силой не только записывать слова
для потомков, но и помогать извлекать из них дополнительный смысл, когда
они будут выложены для нее. Она наклонила круг защиты, чтобы держать
наши слова в секрете от любого уха, которое могло бы их услышать, скрывая
нас всех от любого глаза, который мог бы видеть в нашем зале совета. Теперь
она будет молчать, сосредоточившись на каждой из наших историй. Я буду
говорить первым.- Он слегка повернулся к Анборну. “Мой отец, твой брат
Ллаурон, умер, дядя, - тихо сказал он бесстрастным голосом. - Хуже того, он
закончил, оставив все свои драконьи знания, как Это сделал Прародитель, в
последнем акте защиты Рапсодии и нашего ребенка, своего внука.” Он ждал,
позволяя смыслу своих слов утонуть. Анборн смотрел на него в течение
семидесяти ударов сердца. “Щит мира скомпрометирован,” сказал он
наконец. - Это действительно серьезная новость.” Гвидион Наварн моргнул,
но ничего не сказал. Его никогда не переставало удивлять, как бесстрастно
члены царской династии Кимрийцев воспринимали известия о смерти членов
своей семьи, особенно учитывая историю, насчитывавшую тысячу лет или
более, которую они разделяли. Это могло бы заставить его поверить, что как
люди с драконьей кровью или змеиные, они были неспособны на эмоции, за
исключением того, что он сам был свидетелем их отчаяния в потере других.
Он воочию видел горе Эша, когда Рапсодия пропадала или отсутствовала, а
также агонию, которую Анборн испытал после смерти своего воина и друга
Шрайка, скромного солдата. Это была загадка, которую он не только не мог
разгадать, но и сам кусочек которой был для него невидим. С другой
стороны, размышлял он, возможно, все дело в том, что они обманывали друг
друга на протяжении веков. И Эш, и Ллаурон были вынуждены или избраны,
чтобы симулировать собственную смерть, оставаться скрытыми от глаз
живого мира в течение многих лет. Возможно, отсутствие потерь и было
ценой этого. -Кроме того, я не смог найти свою прабабушку Элинсинос,
которая наверняка была бы там, если бы могла, - продолжил Эш. Он искоса
взглянул на Рапсодию, глаза которой блестели от слез, но лицо оставалось
невозмутимым. - Моя собственная способность различать ее присутствие
ограничена расстоянием примерно в пять миль, но в воздухе ощущается
такой явный недостаток эфирной энергии, такая потеря знаний из лесной
почвы, что я боюсь худшего.” Лицо Анборна заметно побледнело. Гвидион
почувствовал, что воздух в комнате внезапно стал более сухим, более едким.
“Боги, - прошептал он. - Если это правда, то после ее смерти и смерти
Ллаурона Великое Белое Дерево теперь не охраняется, и земли, которые
когда—то были ее владениями—большая часть западного континента, даже
Тириан на юге-больше не находятся под защитой драконов.” Его рука слегка
дрожала, когда он осматривал местность. - Несмотря на то, что люди даже не
замечают, что змеи защищают саму землю, по которой они ходят, потеря их
обоих оставит большую часть Альянса уязвимой, если там будет Ф'дор.”

Эш кивнул, стиснув зубы. Затем он повернулся к Ахмеду и Грунтору. -


Расскажите, пожалуйста, что вы пережили в Гвинвудском лесу. Рапсодия
была слишком больна, чтобы говорить об этом по дороге домой в карете.”
Разноцветные глаза короля болгов блеснули в мерцающем свете. “Ну, я
полагаю, если ты считаешь количество драконов, оставшихся в мире, и
оплакиваешь потерю этих двух, ты можешь получить удовольствие от этого,
- лукаво сказал он. “Тот, кого мы считали мертвым, на самом деле жив—твоя
чертова бабушка, Эш.”

Лицо лорда Кимриана окаменело, драконьи зрачки расширились. “Анвин?” -


спросил он сдавленным голосом. “Анвин жив?” Он перевел взгляд с короля
болгов на Грунтора, который стоял по стойке смирно, как всегда в
присутствии Ахмеда, и, наконец, на свою жену. - Как это может быть? Вы
трое убили ее, заперли в могиле из выжженной земли на глазах почти у всех
в этой комнате. Клин меча Дневной Звезды унес ее с небес вспышкой
звездного огня, который зажег траву вокруг на многие мили—как это может
быть?”

“Чертовы драконы,” пробормотал Грунтор. - Одного раза им никогда не


хватит; ты должен убить их по крайней мере дважды, а может, и больше.”

- Если кто и должен знать об этом, так это ты, Эш,” сказал Ахмед. “Я
пытался связаться с тобой в течение последних четырех лет, и все же ты
здесь.” Воздух вокруг него ощетинился, и Гвидион Наварн невольно
поморщился. Он знал, что слова короля болгов - это черный юмор. но в них
было достаточно правды, чтобы воспламенить дракона в крови Эша, а
возможно, и Анборна. “Тогда будь осторожен, Ахмед, чтобы твоя репутация
прославленного убийцы не была воспринята как пустая болтовня, - спокойно
сказал Эш, разглаживая карту. - Где вы ее видели?” Король Болгов опустил
вуаль, традиционно скрывавшую его отвратительное лицо как от взоров
мира, так и от вибраций обычной жизни, которые раздражали
чувствительные нервные окончания и узоры вен, покрывавшие его кожу, -
отличительные признаки его дракийского наследия. - Она гналась за
Рапсодией, твоим отродьем и за мной по лесу за логовом Элинсиноса,”
сказал он. - В последний раз я видел ее на том месте, где сейчас стоит
окостеневший труп твоего отца.” Рапсодия укоризненно посмотрела на него,
но ничего не сказала, все еще сосредоточившись на счетах. - Она была жива,
когда он встал между вами, окутал вас?” - спросил Эш, его челюсть
напряглась, но глаза прояснились, - Когда он Кончил, когда вы трое были
внутри него?” Король Болгов выдохнул. -Она выстрелила из моего квеллана,
клинкового диска из холодной ризинской стали, который неровно
расширяется от жара, кажется, я попал ей в грудь или в живот—на драконе
трудно сказать. Этот диск должен продолжать расширяться в течение
некоторого времени, разрывая мышцы и сухожилия, пока он, наконец, не
разрушится, после чего куски должны пробиться к сердцу. Эти диски
называются драконоубийцами. Ирония судьбы—твой собственный дед, ее
ненавистный муж Гвиллиам, был тем, кто создал дизайн для
производственного процесса четыреста или около того лет назад, прежде чем
Анвин приказал убить его. Похоже, он был полон решимости найти оружие,
которое могло бы разорвать и драконов.” Он перевел взгляд на Анборна. -
Твои родители были очаровательными людьми. Семейные обеды в вашем
доме, должно быть, были веселыми.”

- Как ты думаешь, почему у каждого из нас был личный дегустатор?” -


раздраженно ответил Анборн. - Не вернуться ли нам к нашему делу?”

“Она охотилась за Рапсодией, - сказал Ахмед. - Она казалась одержимой и не


замечала ничего вокруг. Она не угрожала мне, не звала кого—то еще-она
выкрикивала имя Рапсодии снова и снова, используя ветер, грохот земли, все,
из чего она могла черпать силу, чтобы угрожать ей.”

- Жаль, что я не пришел раньше, - пробормотал Грунтор, его отполированные


клыки торчали из-за выпуклых губ. “Я бы заставил ее кричать что-нибудь
еще.” Рапсодия взглянула на него и слегка улыбнулась; сержант улыбнулся в
ответ, понимая невысказанную благодарность в ее глазах.

- Трудно сказать, умерла ли она от этих ран, - сказал Эш, изучая карту. “Как
и Анборн, и я, и любой другой из потомков Элинсиноса, она не настоящий
дракон, а змея; если бы она была настоящим змеем, она никогда не смогла бы
или не захотела бы попытаться убить моего отца или Меридиона. Ни один
настоящий змей никогда не убьет другого, даже в споре за территорию,
который является их главным предметом спора. У нее нет ни угрызений
совести, ни коллективной совести расы ее матери—и поэтому она ни перед
чем не остановится, чтобы излить свою ненависть. Если она выжила после
того, как тебя застрелил квеллан, она будет продолжать появляться случайно,
когда ее меньше всего ожидают, пока не получит то, что хочет—и, похоже,
она хочет убить тебя, Рапсодия.” Леди Кимриан кивнула, все еще
сосредоточившись на ре-порте. “Я подозреваю, что в конце концов она умрет
от раны, - сказал Ахмед. —Нет человека, к которому она могла бы
обратиться за удалением осколков, так что рано или поздно они разорвут ее
изнутри настолько, что она истечет кровью до смерти-один из моих самых
любимых аспектов этих дисков. Я подозреваю, что Рапсодии нечего бояться
в долгосрочной перспективе.”

“Так это или нет, но, как бы вы мне ни были дороги, миледи, боюсь, это нас
меньше всего волнует, - сказал Анборн. -Хотя Ан-вин может представлять
угрозу из-за хаоса ее действий и намерений, маловероятно, что она в союзе с
кем-то из наших врагов. Если король болгов закончил свой доклад, мы
должны перейти к тому, что маячит на наших границах.” Рапсодия снова
молча кивнула, продолжая внимательно слушать. “В самом деле, - сказал
Риал; кожа его лица потемнела, когда он заговорил. - Я пришел без
приглашения, чтобы принести вам зимний отчет, миледи. Южные и западные
пограничники собрали очень тревожную информацию, которая указывает на
массовое наращивание военного присутствия Сорболдов на окраинах наших
земель, особенно элитных солдат их горной гвардии. Мы никогда не видели
горной стражи ни на одной из наших границ; это достаточно тревожно, но
эта новость должна сочетаться с увеличением кровавого спорта на аренах
Джакара, который примыкает к нашей юго-восточной границе.

“ Это правда, что Сорболд всегда допускал практику гладиаторских боев на


арене, хотя это было запрещено, по крайней мере официально, покойной
вдовствующей императрицей. Но теперь, когда этот новый император,
Талквист, ожидает конца года своего регентства, людской поток через наши
земли на аренас раздулся, как река весной. Толпы, направлявшиеся к
Джакарсиду, были огромными и неистовыми, они пили спиртное и жаждали
крови. Лесная опушка была подожжена несколько раз, и пограничники
участвовали в отражении довольно многих набегов, казалось бы,
спровоцированных без причины, просто из-за безобразия, которое строится
на юге. Кроме того, стражи нашего западного побережья отметили
значительное увеличение числа судов, идущих на север.”

“На Север?” спросил Анборн. -Мы с Гвидионом видели их массу на юге—


Говори, парень, докладывай.” Гвидион откашлялся. “В гавани Ганта мы с
Анборном видели, как семьдесят пять трехмачтовых катеров, шестьдесят
трехмачтовых шхун и по меньшей мере четыре десятка тяжелых барж
прибыли и выгрузились в порту, и все это в течение одного дня. Это
соперничает с движением порта Фаллон в Авондерре, самом оживленном
морском порту Роланда.”
“И гномы из Порт-Таллоно, самого большого в Тириане, - добавил Риал. -
Даже Аргаут, находящийся за полмира отсюда, не перевозит столько
кораблей ежедневно. Только Кесель Тай на острове Гаэматрия имеет
большую морскую торговлю, чем эта, - сказал Эш, указывая на одинокий
массив суши посреди Широкого Центрального моря на западе, - Или, по
крайней мере, они имели; Морские Маги в последнее время ограничивали
свои контакты с внешним миром. График судостроения резко отстает, суда,
которые я заказал, постоянно прибывают с опозданием на несколько недель.
Эдвин Гриффит объяснил вам, почему, дядя?” Анборн презрительно
фыркнул. - Как будто мой брат что-то сообщает мне, и как будто меня
интересует все, что он говорит. На протяжении столетий Морские маги все
меньше и меньше интересовались торговлей с внешним миром, предпочитая
проводить свои дни в области магических исследований, изобретений и
науки о приливах и отливах или какой-то подобной чепухе. Они были
довольно бесполезны в течение многих столетий; они, как известно,
отсутствовали во время Великой войны и с тех пор все меньше
интересовались нашим положением.” Его лазурные глаза заблестели, когда
ему в голову пришла одна мысль, и он повернулся к Ахмеду: “За
исключением того идиота-посла, которого мой брат прислал с ходячей
машиной прошлой осенью; он, казалось, очень хотел связаться с тобой”. - Я
оставил его в живых, несмотря на это, и это опять твоя вина, Рапсодия.” Леди
Кимриан поцеловала пушистые светлые волосы своего новорожденного
сына, не обращая на него внимания и сохраняя молчание. - Корабли были
нагружены человеческим грузом, - продолжал Гвидион. -Рабы или, кажется,
потенциальные рабы, пленники из целых деревень, которых перевозят в
повозках, как движимое имущество. Мужчины, женщины, дети;
распределение казалось очень эффективным. Их разделили в доках и
отправили в разные стороны.”

“Итак, Сорболд наращивает свои внутренние возможности для войны, свою


армию и военно-морские силы с невероятной скоростью менее чем за год, -
сказал Эш, заметив растущий гнев своего дяди при обсуждении рабства. - У
Анборна всегда были свои подозрения, но как быстро это ускользнуло от
нашего внимания? Талквист еще даже не император, он предпочел взять
только титул регента на год. Все посольские встречи между Альянсом и
новой Сорболдской дипломатической миссией были сердечными. Со
времени смерти вдовствующей императрицы не было никаких военных
действий. Я не слышал ни о каких набегах на Роланд, Тириан или
Неприсоединившиеся государства, за исключением пьяных разбойников во
время кровавых игр, о которых вы только что упомянули, Риал,— и, конечно,
ни одного, где брали пленников. И если бы корона Сорболда вдруг приказала
отправить еще несколько кораблей в Маносс или Гаэматрию, то, конечно,
начальники портов и Морские Маги предупредили бы меня.”

- Можно было бы на это надеяться, учитывая, что Маносс-одно из владений


твоей покойной матери, а Гематрия-член Альянса, - согласился Анборн. - Так
откуда же берутся эти корабли и рабы?” Как только эти слова слетели с губ
Эша, он резко сел, словно пронзенный стрелой в спину. Джеральд Оуэн
спускается по лестнице, - тихо сказал он. - Я отдал особый приказ, чтобы
меня не беспокоили.” Гвидион Наварн почувствовал, как внутри него
поднимается старый страх, пыльная и атрофированная паника, оставшаяся
после резни на Зимнем Карнавале, заставляя слюну во рту ощущать привкус
металла и золы. Драконье чутье его хранителя, вызванное действием в
Большом зале наверху, оставило трескучую сухость в сыром воздухе. Эш
встал и вышел из сверкающего круга к двери в тайник. Он открыл ее и
шагнул в темную прихожую под грубо обтесанной лестницей.” -
требовательно спросил он. Старик ответил мягко: “К вам посетитель,
милорд,” сказал он. - Этот человек знал, что вы встречаетесь.; он велел мне
просить у вас аудиенции—когда его спросили, как его зовут, он сказал
только, что вы и он путешествовали по дороге как незнакомцы и товарищи
четыре года назад по пути в Кимрийский совет.” Лорд Кимриан некоторое
время стоял молча, затем оглянулся на освещенную лампами комнату, где
его ждали советники. - Возможно, ответы на некоторые из этих вопросов
только что пришли, - сказал он. Он снова повернулся к Джеральду Оуэну. -
Пошлите его вниз.”