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Animales, vegetales y microorganismos forman parte de un ecosistema.

Los hongos actan como descomponedores al desdoblar los desechos en compuestos inorgnicos. De esta manera cierran el ciclo de la materia.

Hacia 1950 los eclogos elaboraron la nocin cientfica de ecosistema, definindolo como la unidad de estudio de la ecologa. De acuerdo con tal definicin, el ecosistema es una unidad delimitada espacial y temporalmente, integrada por un lado, por los organismos vivos y el medio en que stos se desarrollan, y por otro, por las interacciones de los organismos entre s y con el medio. En otras palabras, el ecosistema es una unidad formada por factores biticos (o integrantes vivos como los vegetales y los animales) y abiticos (componentes que carecen de vida, como por ejemplo los minerales y el agua), en la que existen interacciones vitales, fluye la energa y circula la materia. Un ejemplo de ecosistema en el que pueden verse claramente los elementos comprendidos en la definicin es la selva tropical. All coinciden millares de especies vegetales, animales y microbianas que habitan el aire y el suelo; adems, se producen millones de interacciones entre los organismos, y entre stos y el medio fsico.

La extensin de un ecosistema es siempre relativa: no constituye una unidad funcional indivisible y nica, sino que es posible subdividirlo en infinidad de unidades de menor tamao. Por ejemplo, el ecosistema selva abarca, a su vez, otros ecosistemas ms especficos como el que constituyen las copas de los rboles o un tronco cado. El hbitat y el nicho ecolgico Dos conceptos en estrecha relacin con el de ecosistema son el de hbitat y el de nicho ecolgico. El hbitat es el lugar fsico de un ecosistema que rene las condiciones naturales donde vive una especie y al cual se halla adaptada. El nicho ecolgico es el modo en que un organismo se relaciona con los factores biticos y abiticos de su ambiente. Incluye las condiciones fsicas, qumicas y biolgicas que una especie necesita para vivir y reproducirse en un ecosistema. La temperatura, la humedad y la luz son algunos de los factores fsicos y qumicos que determinan el nicho de una especie. Entre los condicionantes biolgicos estn el tipo de alimentacin, los depredadores, los competidores y las enfermedades, es decir, especies que rivalizan por las mismas condiciones. Una unidad dinmica El ecosistema experimenta constantes modificaciones que a veces son temporarias y otras cclicas (se repiten en el tiempo). Los elementos biticos pueden reaccionar ante un cambio de las condiciones fsicas del medio; por ejemplo, la deforestacin de un bosque o un incendio tienen consecuencias directas sobre la fertilidad del suelo y afectan la cadena alimentara.

En una pirmide trfica se aprecia la estructura alimentaria de un ecosistema en donde conviven productores, En un ecosistema acutico la biodiversidad, o nmero de especies vegetales y animales que habitan en l, es menor que en uno consumidores y descomponedores. Los vegetales elaboran terrestre. La nutritiva en el fitoplancton y en el zooplancton. materia orgnica a base de la fotosntesis. est herbvoros travs Los La escala va en ascenso desdeylos pecesvez son comidos por acuticas como el pato, y areas como el guila. se alimentan de ellos, a su y batracios hasta las aves predadores o carnvoros. Cuando estos organismos van muriendo, sus restos son transformados en sustancias asimilables por la plantas, proceso en el que intervienen los organismos descomponedores. La sucesin ecolgica

PREDADORES

CARNVOROS

La sucesin ecolgica es el reemplazo de algunos elementos del ecosistema por otros en el transcurso del tiempo. As, una determinada rea es colonizada por especies vegetales cada vez ms complejas. Si el medio lo permite, la aparicin de musgos y lquenes es sucedida por pastos, luego por arbustos y finalmente por rboles. El estado de equilibrio alcanzado una vez que se ha completado la evolucin, se denomina clmax. En l, las modificaciones se dan entre los integrantes de una misma especie: por ejemplo, los rboles nuevos reemplazan a los viejos. Hay dos tipos de sucesiones: primaria y secundaria. La primera ocurre cuando se parte de un terreno en donde nunca hubo vida. Este tipo de proceso puede durar miles de aos. La sucesin secundaria es la que se registra luego de un disturbio, por ejemplo, un incendio. En este caso el ambiente contiene nutrientes y residuos orgnicos que facilitan el crecimiento de los vegetales. La cadena alimentarla En el funcionamiento de los ecosistemas no ocurre desperdicio alguno: todos los organismos, muertos o vivos, son fuente potencial de alimento para otros seres. Un insecto se alimenta de una hoja; un ave come

HERBVOROS

PRODUCTORES

DESCOMPONEDORES

el insecto y es a la vez devorada por un ave rapaz. Al morir estos organismos son consumidos por los descomponedores que los transformarn en sustancias inorgnicas. Estas relaciones entre los distintos individuos de un ecosistema constituyen la cadena alimentarla. Los productores o auttrofos son los organismos vivos que fabrican su propio alimento orgnico, es decir los vegetales verdes con clorofila, que realizan fotosntesis. Por medio de este proceso, las sustancias minerales se destransforman en compuestos orgnicos, aprovechables por todas las formas vivas. Otros productores, como los quimiosintetizadores -entre los que se cuentan ciertas bacterias-, elaboran sus compuestos orgnicos a partir de sustancias inorgnicas que hallan en el exterior, sin necesidad de luz solar. Los consumidores, tambin llamados hetertrofos, son organismos que no pueden sintetizar compuestos orgnicos, y por esa razn se alimentan de otros seres vivos. Segn los nutrientes que utilizan y el lugar que ocupan dentro de la cadena, los consumidores se clasifican en cuatro grupos: consumidores primarios o herbvoros, secundarios o carnvoros, terciarios o supercarnvoros y descomponedores. Los herbvoros se alimentan directamente de vegetales. Los consumidores secundarios o carnvoros aprovechan la materia orgnica producida por su presa. Entre los consumidores terciarios o supercarnvoros se hallan los necrfagos o carroeros, que se alimentan de cadveres. Los descomponedores son las bacterias y hongos encargados de consumir los ltimos restos orgnicos de productores y consumidores muertos. Su funcin es esencial, pues convierten la materia muerta en molculas inorgnicas simples. Ese material ser absorbido otra vez por los productores, y reciclado en la produccin de materia orgnica. De esa forma se reanuda el ciclo cerrado de la materia, estrechamente vinculado con el flujo de energa. Esta organizacin de los ecosistemas es vlida tanto para los ambientes terrestres como para los acuticos. En ambos se encuentran productores y consumidores. Sin embargo, los ecosistemas terrestres poseen mayor diversidad biolgica que los acuticos. Precisamente por esa riqueza biolgica, y por su mayor variabilidad, los ecosistemas terrestres ofrecen ms cantidad de hbitats distintos y ms nichos ecolgicos