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DER FOTOGRAF HENNING CHRISTOPH UND SEIN VOODOO-MUSEUM

Mitten in Essen steht ein ganz besonderes Waisenhaus. Eine Behausung fr die Seelen von etwa 50 Kindern aus Benin. Herbergsvater der Geister ist der weltbekannte Fotograf Henning Christoph, der auf etwa 100 Quadratmetern das einzige Voodoo-Museum in Deutschland eingerichtet hat.

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Die Rttenscheider Strae 36 in Essen ist ein unscheinbares Mietshaus. Ein Gebude wie viele andere in der Ruhrgebietsmetropole: unscheinbar, im Staub der Jahre ehrwrdig ergraut. Nichts Besonderes also. Oder doch? Warum geben sich dort seit Jahren nicht nur Diplomaten, Studenten oder Emigranten aus Westafrika, sondern auch ganze Schulklassen die Klinke in die Hand? Soul of Africa steht in groen Lettern an den abgeklebten Fenstern des Erdgeschosses. Die Seele Afrikas htte man hier wohl zuletzt erwartet, und doch ist ein Teil von ihr genau dort zu nden.

Mit dem Segen des Voodoo-Priesters


Wer die Wohnung auf der linken Seite im Erdgeschoss betritt, verlsst Europa und landet in einer magischen Welt voller Gtter, Geister und Rtsel. Direkt gegenber der Eingangstr teilen sich in einer Glasvitrine mehrere Flaschen, gefllt mit Tonkugeln und Schlangen, ihren Platz mit Amuletten, Mojos und Knochen. An den erdfarbenen Wnden hngen Fotos von Magiern und Zeremonien. Rechts neben der Tr steht auf einem Podest eine groe Holzgur mit grimmigem Gesicht und erigiertem Penis. Vor ihr eine volle Flasche Schnaps. Legba ist nicht nur ein Gott, dem heilende Krfte zugeschrieben werden, sondern auch ein Genieer. Links in einer Ecke hngt ein durchbohrter Hundeschdel Teil eines VoodooZaubers, der sumige Schuldner zur Begleichung ihrer Schulden bringen soll. Inmitten dieser Welt begrt Henning Christoph die Besucher. Mit der Pfeife im Mundwinkel und seinem leichten amerikanischen Akzent sorgt er fr etwas Balance in dieser fremden Welt. Als Journalist lsst sich Henning Christoph durch derartige Warnungen nicht abhalten und bittet einen Einheimischen, ihn zu den Trommeln zu bringen. Was er dort sieht, hat er noch nie zuvor beobachtet. Eine wilde Zeremonie war im Gange. Mnner in Bastrcken tanzten und schnitten sich mit Messern oder durchbohrten ihre Haut. So fragte ich meinen Begleiter, was dort vorginge. Kokou antwortete er, und als ich nicht verstand, benutzte er ein anderes Wort: Voodoo. In der guten Stube steht das Herzstck des Museums: Der Altar zu Ehren der Gttin Mami Wata. 41 Figuren tummeln

Photos: AP, REA, Sarchiola, Jones/Sinopix, Qi Yunfeng/Imaginechina, Catherine/eyedea: alle LAIF

1983. Als Fotograf ist Henning Christoph schon in der ganzen Welt herumgekommen, doch Benin besucht er zum ersten Mal. Im Laufe der Jahre hat sich der Journalist und Ethnologe als Chronist im Bereich Kulte und Religionen einen Namen gemacht. National Geographic, das Time Magazine, der Stern oder GEO schtzen ihn als einen Mann, der mit seinen Bildern hinter die Fassaden blickt. Sein Auftrag dieses Mal: Er soll eine Fotoreportage ber die Tono-Vlker in einem Sumpfgebiet erstellen. Er schliet sich franzsischen Missionaren an, die Kontakt mit dem Stamm haben. Eines Abends hrte ich aus der Ferne ein Trommeln in einer Intensitt und Dynamik, wie ich es noch nie zuvor vernommen hatte, und ich fragte meine Begleiter, was dies zu bedeuten habe. Der Teufel, lautete die Antwort.

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Photos: Naftali Hilher (2), Eric Laffogue/Rapho, Edgar Rodtmann, Hemis, Hemisphere/laif

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sich auf einem mchtigen Holztisch, der die gesamte Zimmerbreite einnimmt. Er ist der wahre Grund, warum Westafrikaner aus Deutschland, Frankreich oder Italien immer wieder nach Essen kommen, denn dieser Altar wurde von dem inzwischen verstorbenen Papst des Voodoo getrumt und geweiht. Damit ist er die einzige anerkannte Opferstelle der Gttin in ganz Europa. Im Gegensatz zu vielen anderen Voodoo-Gttern ist Mami Wata freundlich und immer wieder zu Spen aufgelegt. Die im Wasser lebende Gttin ist hilfsbereit und lsst ihre Anhnger nie im Stich. In der Vorstellung des Voodoo sei sie wei und wunderschn, so Henning Christoph. Wei? Ich war fasziniert, von dem was ich sah. Ich hatte die Geschichte gefunden, die ich seit vielen Jahren gesucht hatte. Ein Thema, mit dem ich mich nicht nur ein paar Monate befassen wollte. Henning Christoph verbeit sich in das Thema. Immer wieder reist er nach Afrika, spricht mit den Anhngern und Priestern des Kultes und taucht immer tiefer in Kultur des Landes ein. Benin wird zu seiner zweiten Heimat. 1988 lernt er schlielich Sossa Guerdenghoue kennen, den mchtigsten aller Voodoo-Priester, der ihm vertraut und ihn offiziell zu einem Chronisten des Voodoo macht. Damit stehen dem Fotografen alle Tren offen. Mami Wata ist die erste Europerin, die in die Gtterwelt der Westafrikaner Einzug hlt. Gekommen ist sie ber das Meer mit den groen Schiffen der Europer. Vorne am Bug sorgt sie fr eine sichere berfahrt. Mami Wata entstand aus den Galionsguren, die die Eingeborenen an den Schiffen der Europer sahen. Sie ist also noch recht jung, denn die Ursprnge des Voodoo liegen nach Ansicht verschiedener Wissenschaftler 4.000 Jahre zurck. Mit ihren Gtterkollegen teilt sich Mami Wata eine Eigenschaft: Im Grunde ist sie sehr menschlich und sollte nicht verrgert werden. Deshalb ist trotz ihrer Gutmtigkeit Vorsicht bei der Anrufung geboten vor allem fr Mnner. Gewhrt sie einem zu viel Glck, so hat sie sich verliebt. Fr den betreffenden Mann nicht unbedingt ein Vorteil, denn Mami Wata ist eiferschtig, und so sollte der Angebetete in Zukunft seine Blicke und Hnde von den Frauen lassen, sonst droht ihm Unheil. In Jahrzehnten entstehen tausende Bilder von erstaunlicher Intensitt. Zum ersten Mal werden die Riten und Tnze des Voodoo dokumentiert. Wir haben in Europa eine vllig falsche Vorstellung, die vor allem durch das Kino geprgt ist. Wir verbinden mit Voodoo nur Zauberei, Zombies und Opferriten. Doch wie in vielen Naturreligionen sind Gesundheit und Glck die zentralen Punkte des Voodoo. Schwarze Magie spielt nur eine untergeordnete Rolle. Christoph Henning lernt im Laufe der Jahre viel ber die Heilkraft der Kruter, doch er will nicht nur nehmen, sondern auch geben. So grndet er SOA Soul of Africa, eine Hilfsorganisation, mit der er den Bau von Schulen und Krankenhusern untersttzt. In einer kleinen Nische im Flur des Voodoo-Museums sitzen und stehen rund 50 Figuren in weien Kleidchen. Vor ihnen liegen Sigkeiten und Schokolade. Das ist das Waisenhaus. Hier wohnen die verstorbenen Zwillingskinder, die aus ihrer Heimat iehen mussten. Evangelikale Geistliche haben sie vertrieben. Warum? Bei den Ewe-Vlkern werden auergewhnlich viele Zwillinge geboren, und diese gelten als heilig. Doch die Kindersterblichkeit ist hoch. Nach dem Tod werden die Venavi genannten Zwillinge als weiterlebende Menschen betrachtet, die nicht in die Geisterwelt eingegangen, sondern nur Holz holen gegangen sind. Kurz, sie sind unsterblich, und die Statuen verkrpern ihre Materialitt. Die Pppchen werden berallhin mitgenommen und sind Teil der Familie. Fr die evangelikalen Missionare ist dieser Brauch Teufelszeug. Oftmals zahlen sie den Familien Geld, damit sie die Statuetten zerstren oder wegwerfen. Fr die traditionellen Anhnger des Voodoo ein Graus und so sammeln sie die Figrchen ein und reichen sie weiter an eine Person ihres Vertrauens: Henning Christoph. Bei den rtlichen Behrden und Wrdentrgern stt der Journalist fter auf Widerstand, doch seine guten Beziehungen zu den heiligen Mnnern des Voodoo und sein guter Ruf helfen ihm, seine Projekte durchzusetzen. In Afrika ist es besonders wichtig, mit den Leuten vor Ort zusammenzuarbeiten, denn nur sie kennen die Gegebenheiten. Das wird von manchen Organisationen nicht entsprechend beachtet, und so entstehen die so genannten weien Elefanten Krankenhuser oder Schulen, die kein Mensch besucht. Der Grund ist oft, dass die Gebude auf einem Gelnde stehen, das von alters her tabu oder heilig ist. Seine Beziehungen zu Land und Leuten wird immer enger, und eines Tages ruft ihn der Oberste Priester Sossa Guedenghoue zu sich und erzhlt ihm von einem Traum. Sossa Guedenghoue trumte von einem Altar fr die Gttin Mami Wata, der in der Heimat des Fotografen steht. Eine Vision und ein Befehl zugleich. Mami Wata zieht es nach Europa. Einen Raum weiter stehen im dmmrigen Licht regungslos mannshohe Gestalten, gekleidet in bunte Gewnder. Trotz der farbenfrohen Kleidung wirken sie grimmig und bedrohlich. Gesichter sind nicht zu erkennen, denn diese sind hinter Masken versteckt. Das Zimmer gehrt den Ahnen und

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Geheimbnden. Den Wchtern ber Sitte und Moral. Hier zeigt sich, dass der Voodoo-Kult nicht nur in Benin heimisch ist. Die Kostme stammen aus Benin, Togo und Nigeria.

Blasmusik und Voodoo-Trommeln


Sechs Jahre dauert es, bis der Altar fertig gestellt ist. Immer wieder trumt Sossa Guedenghoue von Mami Wata und ihren Begleitern, von ihren Gesichtern und ihren Krpern. Jedes Mal wird nach einer Erscheinung aufgrund seiner Angaben eine Figur erschaffen. 41 Stck insgesamt. Im Jahr 2000 ist es dann so weit. Der Altar wird nach Deutschland gebracht. In seinem Gefolge drei Helfer und 22 Voodoosi sowie einige Trommler, die gemeinsam den Altar weihen werden. Bis es jedoch so weit ist, vergeht noch einige Zeit, denn Mami Wata will sich in ihrer neuen Umgebung erst einmal umschauen. Also werden sie und ihre Begleiter zu den groen Flssen Deutschlands gebracht. Die Prozessionen an den Ufern erregen die Aufmerksamkeit der Einheimischen, und Henning Christoph befrchtet Schwierigkeiten. Doch im Gegenteil, die Leute in den Stdten und Drfern, die besucht werden sind zum groen Teil aufgeschlossen und freundlich. An den Ufern der Donau mitten im tief katholischen Bayern feiern die Menschen sogar gemeinsam. Blasmusik meets Voodoo-Trommeln. Im letzten Raum schlielich steht ein weiteres Glanzstck des Museums. Ein Schrein mit dem Schdel von Cuna, einer Amazon-Kriegerin, die seit 160 Jahren ein Nago beschtzt. Jetzt hat sie in Essen Zuucht gefunden, denn Henning Christoph rettete sie vor dem Scheiterhaufen, den die evangelikalen Missionare bereit aufgehuft hatten. So ist der Fotograf auf diese auch schlecht zu sprechen. Hier wird ganz offensiv versucht, eine jahrtausendealte Kultur auszurotten. Fr ihn als Ethnologen ein Unding. Deshalb versucht er nicht nur, die Artefakte, sondern auch das Wissen der Naturreligion zu retten, wo er kann. Auf einem Grundstck in Benin zchtet er Heilpanzen, deren Wirkung bei manchen Krankheiten besser ist als die Medikamente der Schulmedizin. Mir geht es darum, dass die Menschen in Westafrika ihre Wurzeln nicht vergessen, denn das Wissen um die eigene Geschichte ist fr die Entwicklung der Zukunft unabdingbar. Nach Wochen des Reisens ist die Odyssee von Mami Wata zu Ende, und sie ndet in der Rttenscheider Strae ihr Zuhause. Henning Christoph hat die Reise der Gttin sein Huschen gekostet. Doch von Bedauern keine Spur. Ob es sich gelohnt hat? Unbedingt! Nach dem Rundgang stellt sich fr den Besucher eine Frage. Wie hlt es der Hausherr selbst mit Voodoo? Henning Christoph lacht: Voodoo funktioniert nur in Afrika. Dort habe ich jedoch Dinge gesehen, die fr mich als Europer mehr als wunderlich waren. Im Laufe der Zeit habe ich gelernt, nicht mehr nach einer Erklrung zu suchen. Manche Dinge muss man eben hinnehmen wie sie sind. K
Roland Leliveldt

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