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Santiago Ribas Instructors Name Course Title Date

Q U S O N L O S C A M P O S E L E C T RO M AG N T I C O S ? Deniciones y fuentes
Campos elctricos tienen su origen en diferencias de voltaje: entre ms elevado sea el voltaje, ms fuerte ser el campo que resulta. Campos magnticos tienen su origen en los corrientes elctricos: un corriente ms fuerte resulta en un campo ms fuerte. Un campo elctrico existe aun que no haya corriente. Cuando hay corriente, la magnitud del campo magntico cambiar con el consumo de poder, pero la fuerza del campo elctrico quedar igual. (Informacin que proviene de Electromagnetic Fields, publicado por la Ocina Regional de la OMS para Europa (1999).

Fuentes naturales de campos electromagnticos


En el medio en que vivimos, hay campos electromagnticos por todas partes, pero son invisibles para el ojo humano. Se producen campos elctricos por la acumulacin de cargas elctricas en determinadas zonas de la atmsfera por efecto de las tormentas. El campo magntico terrestre provoca la orientacin de las agujas de los compases en direccin Norte-Sur y los pjaros y los peces lo utilizan para orientarse.

Fuentes de campos electromagnticos generadas por el hombre


Adems de las fuentes naturales, en el espectro electromagntico hay tambin fuentes generadas por el hombre: Para diagnosticar la rotura de un hueso por un accidente deportivo, se utilizan los rayos X. La electricidad que surge de cualquier toma de corriente lleva asociados campos electromagnticos de frecuencia baja. Adems, diversos tipos de ondas de radio de frecuencia ms alta se utilizan para transmitir informacin, ya sea por medio de antenas de televisin, estaciones de radio o estaciones base de telefona mvil.

C O N C E P TO S B S I C O S S O B R E L A L O N G I T U D Y F R E C U E N C I A D E L A S O N DA S Por qu son tan diferentes los diversos tipos de campos electromagnticos?


Una de las principales magnitudes que caracterizan un campo electromagntico (CEM) es su frecuencia, o la correspondiente longitud de onda. El efecto sobre el organismo de los diferentes campos electromagnticos es funcin de su frecuencia. Podemos imaginar las ondas electromagnticas como series de ondas muy uniformes que se desplazan a una velocidad enorme: la velocidad de la luz. La frecuencia simplemente describe el nmero de oscilaciones o ciclos por segundo, mientras que la expresin longitud de onda se reere a la distancia entre una onda y la siguiente. Por consiguiente, la longitud de onda y la frecuencia estn inseparablemente ligadas: cuanto mayor es la frecuencia, ms corta es la longitud de onda.

El concepto se puede ilustrar mediante una analoga sencilla. Ate una cuerda larga al pomo de una puerta y sujete el extremo libre. Si lo mueve lentamente arriba y abajo generar una nica onda de gran tamao; un movimiento ms rpido generar numerosas ondas pequeas. La longitud de la cuerda no vara, por lo que cuantas ms ondas genere (mayor frecuencia), menor ser la distancia entre las mismas (menor longitud de onda).

Qu diferencia hay entre los campos electromagnticos no ionizantes y la radiacin ionizante?


La longitud de onda y la frecuencia determinan otra caracterstica importante de los campos electromagnticos. Las ondas electromagnticas son transportadas por partculas llamadas cuantos de luz. Los cuantos de luz de ondas con frecuencias ms altas (longitudes de onda ms cortas) transportan ms energa que los de las ondas de menor frecuencia (longitudes de onda ms largas). Algunas ondas electromagnticas transportan tanta energa por cuanto de luz que son capaces de romper los enlaces entre las molculas. De las radiaciones que componen el espectro electromagntico, los rayos gamma que emiten los materiales radioactivos, los rayos csmicos y los rayos X tienen esta capacidad y se conocen como radiacin ionizante. Las radiaciones compuestas por cuantos de luz sin energa suciente para romper los enlaces moleculares se conocen como radiacin no ionizante. Las fuentes de campos electromagnticos generadas por el hombre que constituyen una parte fundamental de las sociedades industriales (la electricidad, las microondas y los campos de radiofrecuencia) estn en el extremo del espectro electromagntico correspondiente a longitudes de onda relativamente largas y frecuencias bajas y sus cuantos no son capaces de romper enlaces qumicos.

Campos electromagnticos de frecuencias bajas


En presencia de una carga elctrica positiva o negativa se producen campos elctricos que ejercen fuerzas sobre las otras cargas presentes en el campo. La intensidad del campo elctrico se mide en voltios por metro (V/m). Cualquier conductor elctrico cargado genera un campo elctrico asociado, que est presente aunque no uya la corriente elctrica. Cuanto mayor sea la tensin, ms intenso ser el campo elctrico a una determinada distancia del conductor. Los campos elctricos son ms intensos cuanto menor es la distancia a la carga o conductor cargado que los genera y su intensidad disminuye rpidamente al aumentar la distancia. Los materiales conductores, como los metales, proporcionan una proteccin ecaz contra los campos magnticos. Otros materiales, como los materiales de construccin y los rboles, presentan tambin cierta capacidad protectora. Por consiguiente, las paredes, los edicios y los rboles reducen la intensidad de los campos elctricos de las lneas de conduccin elctrica situadas en el exterior de las casas. Cuando las lneas de conduccin elctrica estn enterradas en el suelo, los campos elctricos que generan casi no pueden detectarse en la supercie. Los campos magnticos se originan por el movimiento de cargas elctricas. La intensidad de los campos magnticos se mide en amperios por metro (A/m), aunque en las investigaciones sobre campos electromagnticos los cientcos utilizan ms frecuentemente una magnitud relacionada, la densidad de ujo (en microteslas, T). Al contrario que los campos elctricos, los campos magnticos slo aparecen cuando se pone en marcha un aparato elctrico y uye la corriente. Cuanto mayor sea la intensidad de la corriente, mayor ser la intensidad del campo magntico.

Al igual que los campos elctricos, los campos magnticos son ms intensos en los puntos cercanos a su origen y su intensidad disminuye rpidamente conforme aumenta la distancia desde la fuente. Los materiales comunes, como las paredes de los edicios, no bloquean los campos magnticos. Campos elctricos La fuente de los campos magnticos es la tensin elctrica. Su intensidad se mide en voltios por metro (V/m). Puede existir un campo elctrico incluso cuando el aparato elctrico no est en marcha. La intensidad del campo disminuye conforme aumenta la distancia desde la fuente. La mayora de los materiales de construccin protegen en cierta medida de los campos elctricos. Campos magnticos La fuente de los campos magnticos es la corriente elctrica. Su intensidad se mide en amperios por metro (A/m). Habitualmente, los investigadores de CEM utilizan una magnitud relacionada, la densidad de ujo (en microteslas (T) o militeslas (mT). Los campos magnticos se originan cuando se pone en marcha un aparato elctrico y uye la corriente. La intensidad del campo disminuye conforme aumenta la distancia desde la fuente. La mayora de los materiales no atenan los campos magnticos.

Campos elctricos
Al enchufar un cable elctrico en una toma de corriente se generan campos elctricos en el aire que rodea al aparato elctrico. Cuanto mayor es la tensin, ms intenso es el campo elctrico producido. Como puede existir tensin aunque no haya corriente elctrica, no es necesario que el aparato elctrico est en funcionamiento para que exista un campo elctrico en su entorno. (Por gentileza de la National Radiological Protection Board, Junta nacional de proteccin radiolgica del Reino Unido) Los campos magnticos se generan nicamente cuando uye la corriente elctrica. En este caso, coexisten en el entorno del aparato elctrico campos magnticos y elctricos. Cuanto mayor es la intensidad de la corriente, mayor es la intensidad del campo magntico. La transmisin y distribucin de electricidad se realiza a tensin alta, mientras que en el hogar se utilizan tensiones bajas. Las tensiones de los equipos de transmisin de electricidad varan poco de unos das a otros; la corriente de las lneas de transmisin vara en funcin del consumo elctrico.

Los campos elctricos existentes en torno al cable de un electrodomstico slo desaparecen cuando ste se desenchufa o se desconecta de la toma de corriente, aunque no desaparecern los campos elctricos del entorno del cable situado en el interior de la pared que alimenta al enchufe.

En qu se diferencian los campos estticos de los campos variables en el tiempo?


Un campo esttico es el que no vara en el tiempo. Una corriente continua (DC, en ingls) es una corriente elctrica que uye siempre en el mismo sentido. En cualquier aparato elctrico alimentado con pilas uye corriente de la pila al aparato y de ste a la pila, generndose un campo magntico esttico. El campo magntico terrestre es tambin un campo esttico, as como el campo magntico que rodea a una barra imantada, el cual puede visualizarse por medio del dibujo que se forma cuando se espolvorean limaduras de hierro en torno a la barra. En cambio, las corrientes alternas (AC, en ingls) forman campos electromagnticos variables en el tiempo. Las corrientes alternas invierten su sentido de forma peridica. En la mayora de los pases de Europa la corriente alterna cambia de sentido con una frecuencia de 50 ciclos por segundo, o 50 Hz (hertz o hertzios) y, de forma correspondiente, el campo electromagntico asociado cambia de orientacin 50 veces cada segundo. La frecuencia de la corriente elctrica en los pases de Amrica del Norte es de 60 Hz.

Cules son las principales fuentes de campos de frecuencia baja, media y alta?
Los campos electromagnticos variables en el tiempo que producen los aparatos elctricos son un ejemplo de campos de frecuencia extremadamente baja (FEB, o ELF, en ingls), con frecuencias generalmente de hasta 300 Hz. Otras tecnologas producen campos de frecuencia intermedia (FI), con frecuencias de 300 Hz a 10 MHz, y campos de radiofrecuencia (RF), con frecuencias de 10 MHz a 300 GHz. Los efectos de los campos electromagnticos sobre el organismo no slo dependen de su intensidad sino tambin de su frecuencia y energa. Las principales fuentes de campos de FEB son la red de suministro elctrico y todos los aparatos elctricos; las pantallas de computadora, los dispositivos antirrobo y los sistemas de seguridad son las principales fuentes de campos de FI y las principales fuentes de campos de RF son la radio, la televisin, las antenas de radares y telfonos celulares y los hornos de microondas. Estos campos inducen corrientes en el organismo que, dependiendo de su amplitud y frecuencia, pueden producir diversos efectos como calentamiento y sacudidas elctricas. (No obstante, para producir estos efectos, los campos exteriores al organismo deben ser muy intensos, mucho ms que los presentes habitualmente en el medio.)

Campos electromagnticos de frecuencias altas


Los telfonos mviles, la televisin y los transmisores de radio y radares producen campos de RF. Estos campos se utilizan para transmitir informacin a distancias largas y son la base de las telecomunicaciones, as como de la difusin de radio y televisin en todo el mundo. Las microondas son campos de RF de frecuencias altas, del orden de GHz. En los hornos de microondas, utilizamos estos campos para el calentamiento rpido de alimentos.

En las frecuencias de radio, los campos elctricos y magnticos estn estrechamente relacionados y sus niveles se miden normalmente por la densidad de potencia, en vatios por metro cuadrado (W/ m2).

Puntos clave:
1. El espectro electromagntico abarca tanto fuentes de campos electromagnticos naturales como fuentes generadas por el hombre. 2. Un campo electromagntico se caracteriza mediante su frecuencia o su longitud de onda. En una onda electromagntica, estas dos caractersticas estn directamente relacionadas entre s: cuanto mayor es la frecuencia, ms corta es la longitud de onda. 3. La radiacin ionizante, como los rayos X y rayos gamma, contiene fotones con energa suciente para romper enlaces moleculares. Los fotones de las ondas electromagnticas de frecuencias de red y de radio son mucho menos energticos y no tienen esa capacidad. 4. Los campos elctricos se generan en presencia de una carga elctrica y su intensidad se mide en voltios por metro (V/m). Los campos magnticos se originan por la corriente elctrica. Sus densidades de ujo se miden en T (microtesla) o mT (militesla). 5. En las frecuencias de radio y de microondas, los campos elctricos y magnticos se consideran, conjuntamente, como los dos componentes de una onda electromagntica. La intensidad de estos campos se describe mediante la densidad de potencia, medida en vatios por metro cuadrado (W/m2). 6. Las ondas electromagnticas de frecuencia baja y frecuencia alta afectan al organismo de formas diferentes. 7. Las redes de distribucin elctrica y los aparatos elctricos son las fuentes ms comunes de campos elctricos y magnticos de frecuencia baja del entorno cotidiano. Las fuentes habituales de campos electromagnticos de radiofrecuencia son las telecomunicaciones, las antenas de radiodifusin y los hornos de microondas.

R E S U M E N D E L O S E F E C TO S S O B R E L A S A L U D

Qu ocurre cuando nos exponemos a campos electromagnticos?


La exposicin a campos electromagnticos no es un fenmeno nuevo. Sin embargo, en el siglo XX la exposicin ambiental ha aumentado de forma continua conforme la creciente demanda de electricidad, el constante avance de las tecnologas y los cambios en los hbitos sociales han generado ms y ms fuentes articiales de campos electromagnticos. Todos estamos expuestos a una combinacin compleja de campos elctricos y magnticos dbiles, tanto en el hogar como en el trabajo, desde los que producen la generacin y transmisin de electricidad, los electrodomsticos y los equipos industriales, a los producidos por las telecomunicaciones y la difusin de radio y televisin.

En el organismo se producen corrientes elctricas minsculas debidas a las reacciones qumicas de las funciones corporales normales, incluso en ausencia de campos elctricos externos. Por ejemplo, los nervios emiten seales mediante la transmisin de impulsos elctricos. En la mayora de las reacciones bioqumicas, desde la digestin a las actividades cerebrales, se produce una reorganizacin de partculas cargadas. Incluso el corazn presenta actividad elctrica, que los mdicos pueden detectar mediante los electrocardiogramas. Los campos elctricos de frecuencia baja inuyen en el organismo, como en cualquier otro material formado por partculas cargadas. Cuando los campos elctricos actan sobre materiales conductores, afectan a la distribucin de las cargas elctricas en la supercie. Provocan una corriente que atraviesa el organismo hasta el suelo. Los campos magnticos de frecuencia baja inducen corrientes circulantes en el organismo. La intensidad de estas corrientes depende de la intensidad del campo magntico exterior. Si es sucientemente intenso, las corrientes podran estimular los nervios y msculos o afectar a otros procesos biolgicos. Tanto los campos elctricos como los magnticos inducen tensiones elctricas y corrientes en el organismo, pero incluso justo debajo de una lnea de transmisin de electricidad de alta tensin las corrientes inducidas son muy pequeas comparadas con los umbrales para la produccin de sacudidas elctricas u otros efectos elctricos. El principal efecto biolgico de los campos electromagnticos de radiofrecuencia es el calentamiento. Este fenmeno se utiliza en los hornos de microondas para calentar alimentos. Los niveles de campos de radiofrecuencia a los que normalmente estn expuestas las personas son mucho menores que los necesarios para producir un calentamiento signicativo. Las directrices actuales se basan en el efecto calefactor de las ondas de radio. Los cientcos estn investigando tambin la posibilidad de que existan efectos debidos a la exposicin a largo plazo a niveles inferiores al umbral para el calentamiento del organismo. Hasta la fecha, no se han conrmado efectos adversos para la salud debidos a la exposicin a largo plazo a campos de baja intensidad de frecuencia de radio o de frecuencia de red, pero los cientcos continan investigando activamente en este terreno.

Efectos biolgicos o efectos sobre la salud? Qu es un peligro para la salud?


Los efectos biolgicos son respuestas mensurables a un estmulo o cambio en el medio. Estos cambios no son necesariamente perjudiciales para la salud. Por ejemplo, escuchar msica, leer un libro, comer una manzana o jugar al tenis son actividades que producen diversos efectos biolgicos. No obstante, no esperamos que ninguna de estas actividades produzca efectos sobre la salud. El organismo dispone de mecanismos complejos que le permiten ajustarse a las numerosas y variadas inuencias del medio en el que vivimos. El cambio continuo es forma parte de nuestra vida normal, pero, desde luego, el organismo no posee mecanismos adecuados para compensar todos los efectos biolgicos. Los cambios irreversibles y que fuerzan el sistema durante perodos largos pueden suponer un peligro para la salud. Un efecto perjudicial para la salud es el que ocasiona una disfuncin detectable de la salud de las personas expuestas o de sus descendientes; por el contrario, un efecto biolgico puede o no producir un efecto perjudicial para la salud.

No se pone en cuestin que por encima de determinados umbrales los campos electromagnticos puedan desencadenar efectos biolgicos. Segn experimentos realizados con voluntarios sanos, la exposicin a corto plazo a los niveles presentes en el medio ambiente o en el hogar no producen ningn efecto perjudicial maniesto. La exposicin a niveles ms altos, que podran ser perjudiciales, est limitada por directrices nacionales e internacionales. La controversia que se plantea actualmente se centra en si bajos niveles de exposicin a largo plazo pueden o no provocar respuestas biolgicas e inuir en el bienestar de las personas.

Preocupacin de la sociedad por los efectos sobre la salud


Un vistazo a los titulares de las noticias de los ltimos aos permite hacerse una idea de los diversos aspectos que preocupan a la sociedad. En el transcurso de la ltima dcada, se han planteado dudas relativas a los efectos sobre la salud de numerosas fuentes de campos electromagnticos, como las lneas de conduccin elctrica, los hornos de microondas, las pantallas de computadora y de televisin, los dispositivos de seguridad, los radares y, ms recientemente, los telfonos mviles y sus estaciones base.

El Proyecto Internacional CEM


El Proyecto internacional CEM. En respuesta a la creciente preocupacin de la sociedad por los posibles efectos sobre la salud de la exposicin a un nmero y variedad creciente de fuentes de campos electromagnticos, la Organizacin Mundial de la Salud (OMS) inici en 1996 un gran proyecto de investigacin multidisciplinar. El Proyecto Internacional sobre campos electromagnticos o Proyecto Internacional CEM rene los conocimientos y recursos disponibles actuales de organismos e instituciones cientcas clave internacionales y nacionales.

Conclusiones de las investigaciones cientcas


En los ltimos 30 aos, se han publicado aproximadamente 25.000 artculos sobre los efectos biolgicos y aplicaciones mdicas de la radiacin no ionizante. A pesar de que algunas personas piensan que se necesitan ms investigaciones, los conocimientos cientcos en este campo son ahora ms amplios que los correspondientes a la mayora de los productos qumicos. Basndose en una revisin profunda de las publicaciones cientcas, la OMS concluy que los resultados existentes no conrman que la exposicin a campos electromagnticos de baja intensidad produzca ninguna consecuencia para la salud. Sin embargo, los conocimientos sobre los efectos biolgicos presentan algunas lagunas que requieren ms investigaciones. Algunas personas han atribuido un conjunto difuso de sntomas a la exposicin de baja intensidad a campos electromagnticos en el hogar. Los sntomas noticados incluyen dolores de cabeza, ansiedad, suicidios y depresiones, nauseas, fatiga y prdida de la libido. Hasta la fecha, las pruebas cientcas no apoyan la existencia de una relacin entre estos sntomas y la exposicin a campos electromagnticos. Al menos algunos de estos problemas sanitarios pueden deberse al ruido o a otros factores del medio, o a la ansiedad relacionada con la presencia de tecnologas nuevas.

Efectos sobre el embarazo


La OMS y otros organismos han evaluado numerosas fuentes y exposiciones diferentes a campos electromagnticos en el entorno cotidiano y de trabajo, como las pantallas de computadora, colchones de agua y mantas elctricas, equipos de soldadura por corrientes de radiofrecuencia, equipos de diatermia, y radares. El conjunto de los resultados demuestra que la exposicin a los niveles tpicos de los campos del medio no aumenta el riesgo de desenlaces adversos como abortos espontneos, malformaciones, peso reducido al nacer y enfermedades congnitas. Se han publicado informes espordicos de asociaciones entre problemas sanitarios y la presunta exposicin a campos electromagnticos, como informes sobre partos prematuros y con peso reducido de trabajadoras de la industria electrnica, pero la comunidad cientca no ha considerado que estos efectos estn necesariamente ocasionados por la exposicin a campos electromagnticos (frente a la inuencia de factores como la exposicin a disolventes).

Cataratas
Se ha informado de casos de irritacin ocular general y cataratas en trabajadores expuestos a niveles altos de radiacin de radiofrecuencia y microondas, pero estudios realizados con animales no conrman la idea de que estos tipos de trastornos oculares se puedan producir a niveles que no son peligrosos por su efecto trmico. No hay pruebas de que se produzcan estos efectos a los niveles a los que est expuesta la poblacin general.

Campos electromagnticos y cncer


A pesar de los numerosos estudios realizados, la existencia o no de efectos cancergenos es muy controvertida. En cualquier caso, es evidente que si los campos electromagnticos realmente producen algn efecto de aumento de riesgo de cncer, el efecto ser extremadamente pequeo. Los resultados obtenidos hasta la fecha presentan numerosas contradicciones, pero no se han encontrado incrementos grandes del riesgo de ningn tipo de cncer, ni en nios ni en adultos. Algunos estudios epidemiolgicos sugieren que existen pequeos incrementos del riesgo de leucemia infantil asociados a la exposicin a campos magnticos de baja frecuencia en el hogar. Sin embargo, los cientcos no han deducido en general de estos resultados la existencia de una relacin causa-efecto entre la exposicin a los campos electromagnticos y la enfermedad, sino que se ha planteado la presencia en los estudios de efectos articiosos o no relacionados con la exposicin a campos electromagnticos. Esta conclusin se ha alcanzado, en parte, porque los estudios con animales y de laboratorio no demuestran que existan efectos reproducibles coherentes con la hiptesis de que los campos electromagnticos causen o fomenten el cncer. Se estn realizando actualmente estudios de gran escala en varios pases que podran ayudar a esclarecer estas cuestiones.

Hipersensibilidad a los campos electromagnticos y depresin


Algunas personas arman ser "hipersensibles" a los campos elctricos o magnticos. Preguntan si los dolores, cefaleas, depresin, letargo, alteraciones del sueo e incluso convulsiones y crisis epilpticas pueden estar asociados con la exposicin a campos electromagnticos.

Hay escasa evidencia cientca que apoye la posible existencia de casos de hipersensibilidad a los campos electromagnticos. Estudios recientes realizados en pases escandinavos han comprobado que, en condiciones adecuadamente controladas de exposicin a campos electromagnticos, no se observan pautas de reaccin coherentes en los sujetos expuestos. Tampoco existe ningn mecanismo biolgico aceptado que explique la hipersensibilidad. La investigacin en este campo es difcil porque, adems de los efectos directos de los propios campos electromagnticos, pueden intervenir muchas otras respuestas subjetivas. Estn en curso ms estudios sobre esta cuestin.

Objetivos de las investigaciones actuales y futuras


Se estn empleando actualmente grandes esfuerzos de investigacin destinados al estudio de la relacin entre los campos electromagnticos y el cncer. Estn en curso estudios en busca de posibles efectos cancergenos (que producen cncer) de los campos de frecuencia de la red elctrica, aunque menos intensos que los realizados a nales de los 90. Otro objetivo de investigacin de numerosos estudios actualmente son los efectos sobre la salud, a largo plazo, de la utilizacin de telfonos mviles. No se ha descubierto ningn efecto perjudicial maniesto de la exposicin a niveles bajos de campos de radiofrecuencia. Sin embargo, debido a la preocupacin de la sociedad por la seguridad de los telfonos celulares, investigaciones adicionales intentan determinar si podran producirse efectos menos evidentes a niveles de exposicin muy bajos.

Puntos clave
Existe una amplia gama de inuencias del medio que producen efectos biolgicos. La expresin efecto biolgico no es equivalente a peligro para la salud. Se necesitan investigaciones especiales para identicar y medir los peligros para la salud. A frecuencias bajas, los campos elctricos y magnticos exteriores inducen pequeas corrientes circulantes en el interior del organismo. En prcticamente todos los medios normales, las corrientes inducidas en el interior del organismo son demasiado pequeas para producir efectos maniestos. El principal efecto de los campos electromagnticos de radiofrecuencia es el calentamiento de los tejidos del organismo. No cabe duda de que la exposicin a corto plazo a campos electromagnticos muy intensos puede ser perjudicial para la salud. La preocupacin actual de la sociedad se centra en los posibles efectos sobre la salud, a largo plazo, de la exposicin a campos electromagnticos de intensidades inferiores a las necesarias para desencadenar respuestas biolgicas inmediatas. El Proyecto Internacional CEM de la OMS se inici para responder con rigor cientco y de forma objetiva a las preocupaciones de la sociedad por los posibles peligros de los campos electromagnticos de baja intensidad. A pesar de las abundantes investigaciones realizadas, hasta la fecha no hay pruebas que permitan concluir que la exposicin a campos electromagnticos de baja intensidad sea perjudicial para la salud de las personas.

Las investigaciones internacionales se centran en el estudio de posibles relaciones entre el cncer y los campos electromagnticos, a frecuencias de radio y de red elctrica.

Progresos de las investigaciones


Si los campos electromagnticos constituyen un peligro para la salud, las consecuencias afectarn a todos los pases industrializados. La sociedad exige respuestas concretas a la cuestin, cada vez ms apremiante, de si los campos electromagnticos a los que estamos expuestos de forma cotidiana producen o no efectos perjudiciales para la salud. Frecuentemente, los medios de comunicacin ofrecen respuestas que parecen denitivas. Sin embargo, estas noticias se deben juzgar con cautela y se debe tener en cuenta que la educacin no es el principal objetivo de los medios de comunicacin. Un periodista puede seleccionar una noticia e informar sobre la misma impulsado por diversos motivos no relacionados con aspectos tcnicos; los periodistas compiten entre s por obtener tiempo y espacio en los medios de comunicacin y las revistas y peridicos compiten por aumentar la circulacin de sus productos. Los titulares novedosos y sensacionalistas que interesan al mayor nmero de personas posible les ayudan a alcanzar estos objetivos; las malas noticias no son slo las ms llamativas, sino a menudo las nicas de las que nos enteramos. Se presta poca, o ninguna, atencin a los numerosos estudios que indican que los campos electromagnticos son inofensivos. La ciencia no puede an garantizar una seguridad absoluta, pero las investigaciones realizadas son, en su conjunto, tranquilizantes.

Se necesitan diferentes tipos de estudios

Para evaluar un posible efecto perjudicial para la salud de los campos electromagnticos, es esencial realizar un conjunto de estudios diversos en diferentes campos de investigacin. Los diferentes tipos de estudios investigan diversos aspectos del problema. El objetivo de los estudios de laboratorio con clulas es elucidar los mecanismos bsicos subyacentes que relacionan la exposicin a campos electromagnticos con los efectos biolgicos. Estos estudios pretenden identicar mecanismos basados en los cambios moleculares o celulares que produce el campo electromagntico que ofreceran pistas sobre cmo se transforma una fuerza fsica en una accin biolgica en el organismo. En estos estudios, las clulas individuales o tejidos estudiados se retiran de su medio vital normal, lo que puede desactivar posibles mecanismos de compensacin. Otro tipo de estudios, realizados con animales, est ms estrechamente relacionado con las condiciones reales. Estos estudios proporcionan resultados que son ms directamente pertinentes para determinar niveles de exposicin seguros para las personas y frecuentemente estudian diversas intensidades de los campos electromagnticos para investigar las relaciones entre dosis y respuesta. Los estudios epidemiolgicos o estudios mdicos con personas son otra fuente directa de informacin sobre los efectos a largo plazo de la exposicin. Estos estudios investigan la causa y distribucin de las enfermedades en las condiciones reales, por comunidades y grupos profesionales. Los investigadores tratan de determinar si existe una asociacin de tipo estadstico entre la exposicin a campos electromagnticos y la incidencia de una determinada enfermedad o efecto perjudicial para la salud. Sin embargo, los estudios epidemiolgicos son costosos y, lo que es ms importante, estudian

poblaciones de composicin muy compleja, por lo que son difciles de controlar con suciente precisin para detectar efectos pequeos. Por estos motivos, antes de alcanzar conclusiones sobre posibles peligros para la salud, los cientcos evalan todos los resultados de inters, incluidos los de estudios epidemiolgicos y los de estudios con animales y con clulas.

Interpretacin de los estudios epidemiolgicos

Los estudios epidemiolgicos no pueden normalmente determinar por s mismos la existencia de una relacin clara entre causa y efecto, principalmente porque slo detectan asociaciones estadsticas entre los niveles de exposicin y determinada enfermedad, que puede o no deberse a la exposicin. Imagnese un estudio hipottico que demuestre que existe una relacin entre la exposicin a campos electromagnticos de los electricistas de la empresa ElectriX y un incremento del riesgo de cncer. Aunque se observe una asociacin estadstica, sta podra deberse tambin a la ausencia de informacin sobre otros factores del lugar de trabajo. Por ejemplo, es posible que los electricistas hayan estado expuestos a disolventes qumicos potencialmente cancergenos. Asimismo, una asociacin estadstica puede deberse nicamente a efectos aleatorios, o el propio estudio puede no haber sido diseado correctamente. En consecuencia, la deteccin de una asociacin entre un agente y una determinada enfermedad no signica necesariamente que el agente sea la causa de la enfermedad. Para determinar la causalidad, los investigadores deben tener en cuenta numerosos factores. Los argumentos a favor de una relacin de tipo causa y efecto se ven reforzados si existe una asociacin persistente y fuerte entre la exposicin y el efecto, una relacin clara entre dosis y respuesta, una explicacin biolgica creble, resultados favorables de estudios pertinentes con animales y, sobre todo, coherencia entre los diferentes estudios. Estos factores no han estado generalmente presentes en los estudios sobre la relacin entre los campos electromagnticos y el cncer. Este es uno de los principales motivos por los que los cientcos se han resistido generalmente a concluir que los campos electromagnticos dbiles produzcan efectos sobre la salud.

La dicultad de descartar la posibilidad de riesgos muy pequeos

Segn Barnabas Kunsch, del centro de investigacin austraco de Seibersdorf (Austrian Research Centre Seibersdorf), En la sociedad moderna, la ausencia de pruebas de los efectos perjudiciales no parece ser suciente. Al contrario, cada vez se reclama con mayor insistencia que se demuestre la inexistencia de estos efectos. En las conclusiones alcanzadas por comits de expertos que han examinado la cuestin son tpicas frases como: No existen pruebas convincentes de que los campos electromagnticos produzcan efectos perjudiciales para la salud o No se ha conrmado la existencia de una relacin de causa y efecto entre los campos electromagnticos y el cncer. Puede dar la impresin de que los cientcos tratan de evitar responder a la cuestin. Si los cientcos ya han demostrado que no hay ningn efecto, por qu se debe continuar investigando?

La respuesta es sencilla: los estudios mdicos con personas identican muy ecazmente efectos grandes, como la relacin entre el consumo de tabaco y el cncer; desgraciadamente, no pueden distinguir tan fcilmente los efectos pequeos de la ausencia de efecto. Si los niveles de los campos electromagnticos tpicos del medio fueran cancergenos potentes, ya se hubiera demostrado fcilmente este efecto. Por el contrario, es mucho ms difcil demostrar si los campos electromagnticos de intensidad baja tienen un efecto cancergeno dbil, o si son muy cancergenos para un grupo pequeo de personas del conjunto de la poblacin. De hecho, incluso si un estudio a gran escala no muestra la existencia de una asociacin, no podemos estar completamente seguros de que no exista una relacin. La ausencia de un efecto en los estudios podra signicar que verdaderamente el efecto no existe, pero tambin podra signicar sencillamente que el efecto no es detectable con el mtodo de medicin utilizado.Por consiguiente, los resultados negativos son generalmente menos convincentes que los resultados positivos claros. La situacin ms difcil de todas, que, desgraciadamente, se ha producido en los estudios epidemiolgicos sobre campos electromagnticos, es la existencia de un conjunto de estudios con resultados positivos poco contundentes y que, sin embargo, no son coherentes entre s. En esta situacin, es probable que los propios cientcos no se pongan de acuerdo sobre las conclusiones que deben extraerse de los datos. No obstante, por los motivos explicados antes, la mayora de los cientcos y de los mdicos opinan de que los posibles efectos sobre la salud, si existen, de campos electromagnticos de intensidad baja son probablemente muy pequeos comparados con otros riesgos para la salud a los que se enfrentan las personas de forma cotidiana.

Futuros estudios
El principal objetivo del Proyecto Internacional CEM de la OMS es iniciar y coordinar investigaciones en todo el mundo destinadas a obtener una respuesta bien fundamentada a las preocupaciones de la sociedad. Esta evaluacin integrar los resultados de estudios con clulas, estudios con animales y estudios mdicos con personas para permitir una evaluacin lo ms completa posible de los riesgos para la salud. Una evaluacin integral de diversos estudios pertinentes y ables proporcionar la respuesta ms able posible sobre los efectos perjudiciales para la salud, si existen, de la exposicin a largo plazo a campos electromagnticos dbiles. Una forma de ilustrar la necesidad de disponer de pruebas de diferentes tipos de experimentos es establecer una analoga con un crucigrama. Para determinar la solucin del crucigrama con CERTIDUMBRE absoluta debemos responder a nueve preguntas. Si slo podemos contestar a tres, es posible que podamos adivinar la solucin; sin embargo, las tres letras dadas pueden tambin formar parte de otra palabra muy diferente. Cada respuesta adicional aumentar la conanza que ponemos en la solucin propuesta. De hecho, la ciencia probablemente nunca pueda llegar a responder a todas las preguntas, pero cuantas ms pruebas concluyentes obtengamos, ms seguros estaremos de alcanzar la solucin verdadera.

Puntos clave
El objetivo de los estudios de laboratorio con clulas es determinar si existe un mecanismo que explique el modo en que la exposicin a campos electromagnticos pudiera ocasionar efectos biolgicos perjudiciales. Los estudios con animales son fundamentales para determinar si existen efectos en organismos superiores cuya siologa se parece en cierto modo a la del ser humano. Los

estudios epidemiolgicos buscan asociaciones estadsticas entre la exposicin a campos electromagnticos y la incidencia de efectos especcos perjudiciales para la salud en seres humanos. La deteccin de una asociacin estadstica entre un agente y una determinada enfermedad no signica necesariamente que el agente sea la causa de la enfermedad. La ausencia de efectos sobre la salud podra signicar que realmente no existen; no obstante, podra tambin signicar que existe un efecto pero no se puede detectar con los mtodos actuales. Antes de sacar conclusiones sobre posibles riesgos para la salud causados por la presencia en el medio de presuntos agentes peligrosos, se deben tener en cuenta los resultados de diversos estudios (con clulas, con animales y epidemiolgicos). Si los resultados de estos estudios de muy diverso tipo son coherentes, aumentar la certidumbre sobre la existencia verdadera de un efecto.

NIVELES DE EXPOSICIN TPICOS EN EL HOGAR Y EN EL MEDIO AMBIENTE

Campos electromagnticos en el hogar

Niveles de fondo de campos electromagnticos producidos por instalaciones de transmisin y distribucin de electricidad
La transmisin de electricidad a larga distancia se realiza mediante lneas elctricas de alta tensin. Estas tensiones altas se reducen mediante transformadores para la distribucin local a hogares y empresas. Las instalaciones de transmisin y distribucin de electricidad y el cableado y aparatos elctricos domsticos generan el nivel de fondo de campos elctricos y magnticos de frecuencia de red en el hogar. En los hogares que no estn situados cerca de lneas de conduccin elctrica la intensidad de este campo de fondo puede ser hasta alrededor de 0,2 T. Los campos de los lugares situados directamente bajo las lneas de conduccin elctrica son mucho ms intensos. Las densidades de ujo magntico a nivel del suelo pueden ser del orden de hasta varios T. La intensidad del campo elctrico bajo las lneas de conduccin elctrica puede ser de hasta 10 kV/m. Sin embargo, la intensidad de los campos (elctricos y magnticos) se reduce al aumentar la distancia a las lneas elctricas. A entre 50 m y 100 m de distancia la intensidad de los campos es normalmente equivalente a la de zonas alejadas de las lneas elctricas de alta tensin. Adems, las paredes de las casas reducen substancialmente la intensidad de campo elctrico con respecto a la existente en lugares similares en el exterior de las casas.

Aparatos elctricos en el hogar


Los campos elctricos de frecuencia de red ms intensos presentes normalmente en el entorno son los de los lugares situados bajo las lneas de transmisin de alta tensin. Por el contrario, los campos

magnticos de frecuencia de red ms intensos se encuentran normalmente en puntos muy cercanos a motores y otros aparatos elctricos, as como en equipos especializados como escneres de resonancia magntica utilizados para generar imgenes para el diagnstico mdico. Intensidades de campo elctrico tpicas medidas cerca de electrodomsticos (a una distancia de 30 cm) Fuente: Ocina federal alemana de seguridad radiolgica (Bundesamt fr Strahlenschutz, BfS), 1999. Electrodomstico Receptor estereofnico Hierro Frigorco Batidora Tostadora Secador de pelo Televisor de color Cafetera elctrica Aspiradora Horno elctrico Bombilla Valor lmite recomendado Intensidad del campo elctrico (V/m) 180 120 120 100 80 80 60 60 50 8 5 5000

Muchas personas se sorprenden cuando reparan en la diversidad de las intensidades de los campos magnticos presentes en el entorno de diversos aparatos elctricos. La intensidad del campo no depende del tamao, complejidad, potencia o ruido que hace el electrodomstico. Adems, las intensidades de los campos magnticos pueden ser muy diversas, incluso entre aparatos aparentemente similares. Por ejemplo, algunos secadores de pelo generan campos muy intensos, mientras que otros apenas producen campo magntico alguno. Estas diferencias de intensidad del campo magntico estn relacionadas con el diseo del producto. El siguiente cuadro muestra valores tpicos correspondientes a diversos aparatos elctricos comunes en los hogares y lugares de trabajo. Las mediciones se tomaron en Alemania y todos los aparatos funcionan con electricidad a 50 Hz de frecuencia. Debe sealarse que los niveles de exposicin efectivos varan considerablemente dependiendo del modelo de electrodomstico y de la distancia al mismo.

Intensidades del campo magntico tpicas de algunos electrodomsticos a diversas distancias


Aparato elctrico A una distancia de 3 cm (T) 6 2000 15 1500 200 800 40 400 73 200 16 56 1 50 0,8 50 8 30 3,5 20 0,5 30 0,5 1,7 2,5 - 50 A una distancia A una distancia de de 30 cm (T) 1 m (T) 0,01 7 0,08 9 2 20 0,5 2 48 1 0,15 0,5 0,15 3 0,12 0,3 0,6 3 < 0,01 0,01 0,25 0,04 2 0,01 0,03 0,01 0,03 0,13 2 0,02 0,25 0,25 0,6 < 0,01 0,01 0,04 0,01 0,15 0,01 0,03 0,07 0,3 <0,01 0,01 0,15

Secador de pelo Mquina de afeitar elctrica Aspiradora Luz uorescente Horno de microondas Radio porttil Horno elctrico Lavadora Hierro >Lavavajillas Computadora Frigorco Televisor de color

En la mayora de los electrodomsticos, la intensidad del campo magntico a una distancia de 30 cm es considerablemente inferior al lmite recomendado para el conjunto de la poblacin de 100 T. Fuente: Ocina federal alemana de seguridad radiolgica (Bundesamt fr Strahlenschutz, BfS), 1999. (La distancia de operacin normal se indica en negrita.) El cuadro ilustra dos puntos importantes: En primer lugar, la intensidad del campo magntico que rodea a todos los aparatos disminuye rpidamente conforme nos alejamos del mismo. En segundo lugar, la mayora de los electrodomsticos no se utilizan a una distancia muy cercana al cuerpo. A una distancia de 30 cm, los campos magnticos que generan la mayora de los electrodomsticos son ms de 100 veces menores que el lmite recomendado establecido para el conjunto de la poblacin (100 T a 50 Hz, o 83 T a 60 Hz).

Televisores y pantallas de computadora


Las pantallas de computadora y televisores se basan en principios de funcionamiento similares. Ambos producen campos elctricos estticos y campos elctricos y magnticos alternos a diversas frecuencias. Sin embargo, las pantallas de cristal lquido que se utilizan en algunas computadoras porttiles y de escritorio no generan campos elctricos y magnticos signicativos. Las computadoras modernas tienen pantallas conductoras que reducen el campo esttico de la pantalla hasta un nivel similar al normal de fondo de los hogares o los lugares de trabajo. En la posicin que ocupa el usuario (a 30 a 50 cm de la pantalla), la densidad de ujo (a frecuencias de red) de los campos magnticos alternos es tpicamente inferior a 0,7 T. Las intensidades de los campos elctricos alternos en las posiciones del usuario varan de menos de 1 V/m a 10 V/m.

Hornos de microondas
Los hornos de microondas domsticos funcionan a potencias muy altas. Sin embargo, disponen de una proteccin ecaz que reduce la fuga de radiacin de los hornos hasta niveles casi indetectables. Adems, la intensidad de las fugas de microondas se reduce de forma muy pronunciada al aumentar la distancia desde el horno. En muchos pases, existen normas de fabricacin que especican los niveles mximos de fuga de radiacin admisibles en hornos nuevos; un horno que cumpla dichas normas no supondr peligro alguno para el consumidor.

Telfonos porttiles
Los telfonos porttiles funcionan a intensidades mucho menores que los telfonos mviles. El motivo es que se utilizan a distancias muy prximas a su estacin base, por lo que no necesitan campos intensos para transmitir a distancias grandes. Por consiguiente, los campos de radiofrecuencia que generan estos aparatos son despreciables.

C A M P O S E L E C T RO M AG N T I C O S E N E L M E D I O AMBIENTE

Radares
Los radares se utilizan para la navegacin, la prediccin meteorolgica y para usos militares, entre otras diversas funciones. Emiten seales en forma de pulsos de microondas. La potencia mxima de cada pulso puede ser alta, aunque la potencia media sea pequea. Muchos radares pueden girar o moverse arriba y abajo, lo que reduce la densidad de potencia media a la que estn expuestas las personas en lugares cercanos a los radares. Incluso los radares militares de gran potencia, no giratorios, limitan la exposicin en lugares de acceso pblico a niveles inferiores a los lmites recomendados.

Sistemas de seguridad
Los sistemas antirrobo de las tiendas utilizan dispositivos que detectan bobinas elctricas situadas en las salidas. Cuando compra un artculo, los marcadores se retiran o se desactivan de forma permanente. Los campos electromagnticos de las bobinas generalmente no superan los lmites de exposicin recomendados. Los sistemas de control de accesos funcionan de la misma forma, incorporndose el dispositivo antirrobo a un llavero o a una tarjeta de identidad. Los sistemas de seguridad de las bibliotecas utilizan dispositivos que se pueden desactivar cuando se toma prestado un libro y volver a activar cuando se devuelve. Los detectores de metales y los sistemas de seguridad de los aeropuertos generan un campo magntico de gran intensidad (hasta 100 T) que sufre perturbaciones por la presencia de objetos metlicos. En puntos cercanos al marco del detector, la intensidad del campo magntico puede ser prxima, o en ocasiones superior, a los lmites recomendados. No obstante, segn se explica en la seccin sobre lmites recomendados, no constituye un peligro para la salud. (vase la seccin titulada Son perjudiciales los niveles de exposicin superiores a los lmites recomendados?)

Trenes y tranvas elctricos


Los trenes de larga distancia tienen una o ms locomotoras que estn separadas de los vagones de pasajeros. En consecuencia, la principal fuente a la que se exponen los pasajeros es la fuente de alimentacin elctrica del tren. En los vagones de pasajeros de los trenes de larga distancia pueden existir campos magnticos de varios cientos de T cerca del suelo y de intensidades inferiores (decenas de T) en otras partes del compartimento. Los campos elctricos pueden alcanzar intensidades de 300 V/m. Las personas que viven en las inmediaciones de vas de ferrocarril pueden estar expuestas a campos magnticos generados por la fuente de suministro elctrico situada encima de las vas; dependiendo del pas, pueden ser similares a los campos producidos por las lneas de conduccin elctrica de alta tensin. Los motores y equipos de traccin de los trenes y tranvas normalmente estn ubicados bajo el suelo de los vagones de pasajeros. A nivel del suelo, las intensidades de los campos magnticos pueden alcanzar niveles de hasta decenas de T en las partes del suelo situadas justamente encima de

motor. La intensidad del campo disminuye drsticamente con la distancia al suelo, de manera que la exposicin del tronco de los pasajeros es mucho menor.

Televisin y radio
No se ha preguntado alguna vez, al seleccionar una emisora de radio en el equipo de msica de su casa, qu signican las conocidas siglas AM y FM? Las seales de radio se pueden describir como de modulacin de amplitud (AM, en ingls) o de modulacin de frecuencia (tambin llamada frecuencia modulada o por las siglas en ingls, FM) dependiendo de la forma de transmisin de la informacin. Las seales de radio de AM se pueden utilizar para la difusin a distancias muy largas, mientras que las ondas de FM abarcan zonas menores pero pueden proporcionar una mejor calidad de sonido. Las seales de radio de AM se transmiten por medio de grandes bateras de antenas, que pueden tener alturas de decenas de metros, situadas en lugares inaccesibles para la poblacin. Los niveles de exposicin en lugares muy cercanos a las antenas y cables de alimentacin pueden ser altos, pero afectan al personal de mantenimiento y no a la poblacin general. Las antenas de televisin y de radio en FM son mucho ms pequeas que las de AM y se montan en bateras de antenas situadas en lo alto de grandes torres que sirven nicamente como estructuras de soporte. La poblacin puede acceder a la parte baja de estas torres porque los niveles de exposicin cerca de la base son inferiores a los lmites recomendados. En ocasiones, se montan en lo alto de edicios pequeas antenas de televisiones y radios locales, en cuyo caso puede ser necesario controlar el acceso estas zonas.

Telfonos mviles y estaciones base


Los telfonos mviles nos permiten estar permanentemente localizables. Estos dispositivos de ondas de radio de baja potencia transmiten y reciben seales de una red de estaciones base de baja potencia jas. Cada estacin base proporciona cobertura a una zona determinada. Dependiendo del nmero de llamadas que gestionan, la distancia entre las estaciones base pueden ser desde slo unos pocos cientos de metros en las grandes ciudades a varios kilmetros en las zonas rurales. Las estaciones base de telefona mvil normalmente se instalan en lo alto de edicios o en torres, a alturas de entre 15 y 50 metros. Los niveles de las transmisiones desde una determinada estacin base son variables y dependen del nmero de llamadas y de la distancia a la estacin base de quienes emiten las llamadas. Las antenas emiten un haz muy estrecho de ondas de radio que se propaga de forma casi paralela al suelo. En consecuencia, al nivel del suelo y en regiones que normalmente son de acceso pblico las intensidades de los campos de radiofrecuencia son muy inferiores a los niveles considerados peligrosos. Slo se superaran los niveles recomendados si una persona se acercara a menos de un metro o dos de las antenas. Hasta que los telfonos mviles empezaron a usarse de forma generalizada, la poblacin estaba expuesta principalmente a emisiones de radiofrecuencia de estaciones de radio y televisin. Incluso hoy en da, las torres de telefona apenas aumentan el nivel de exposicin total que experimentamos, ya que la intensidad de las seales en los lugares de acceso pblico es normalmente similar o inferior a la de las estaciones de radio y televisin distantes. Sin embargo, el usuario de un telfono mvil est expuesto a campos de radiofrecuencia mucho ms intensos que los del entorno general. Los telfonos mviles se utilizan a muy poca distancia de la

cabeza; por lo tanto, en lugar de estudiar el efecto del calentamiento en todo el cuerpo, se debe determinar la distribucin de la energa que absorbe la cabeza del usuario. Se ha calculado mediante complejos modelos y mediciones computarizados basados en modelos de cabezas que, al parecer, la energa absorbida procedente de un telfono mvil no supera los lmites actualmente recomendados. Se han planteado tambin dudas sobre otros efectos, llamados efectos no trmicos, producidos por la exposicin a frecuencias de telfonos mviles. Se ha sugerido que podran producirse efectos sutiles sobre las clulas que podran inuir en el desarrollo del cncer. Tambin se ha planteado la hiptesis de posibles efectos sobre los tejidos excitables por estmulos elctricos que podran inuir en la funcin del cerebro y los tejidos nerviosos. Sin embargo, segn el conjunto de los datos disponibles hasta la fecha, no parece que el uso de telfonos mviles produzca ningn efecto perjudicial sobre la salud de las personas.

Es realmente tan intensa la exposicin a campos magnticos en la vida cotidiana?

En los ltimos aos, las autoridades pblicas de diversos pases han realizado numerosas mediciones para estudiar los niveles de los campos electromagnticos en el entorno cotidiano. Ninguno de estos estudios ha concluido que los niveles medidos puedan producir efectos perjudiciales para la salud. La Ocina federal alemana de seguridad radiolgica (Bundesamt fr Strahlenschutz, BfS) midi recientemente la exposicin diaria a campos magnticos de unas 2000 personas con diversas ocupaciones y grados de exposicin en lugares pblicos. Todas las personas llevaron dosmetros personales durante las 24 horas. Los niveles de exposicin medidos presentaron una gran variacin, pero la exposicin media diaria fue de 0,10 T. Este valor es mil veces menor que el lmite establecido para la poblacin de 100 T y 200 veces menor que el lmite de exposicin para trabajadores de 500 T. Adems, los niveles de exposicin registrados por los habitantes de los centros de las ciudades indicaron que no existen en este sentido grandes diferencias entre la vida en zonas rurales y la vida en la ciudad. Incluso la exposicin de las personas que viven en las inmediaciones de lneas de conduccin elctrica de alta tensin se diferencia muy poco de la exposicin media de la poblacin.

Puntos clave
Los niveles de fondo de campos electromagnticos en el hogar estn producido principalmente por las instalaciones de transmisin y distribucin de electricidad o por aparatos elctricos. Los diferentes aparatos elctricos generan campos de intensidades muy diferentes. La intensidad de los campos elctricos y magnticos disminuye rpidamente con la distancia a los aparatos elctricos. En cualquier caso, las intensidades de los campos del entorno de los electrodomsticos son habitualmente muy inferiores a los lmites recomendados. En el lugar que ocupa el usuario, los campos elctricos y magnticos de los televisores y pantallas de computadora son cientos de miles de veces menores que los lmites recomendados. Los hornos de microondas que cumplen las normas no son peligrosos para la salud.

Si se limita el acceso pblico a lugares cercanos a las instalaciones de radares, antenas de radiodifusin y estaciones base de telefona mvil, no se superarn los lmites recomendados de exposicin a campos de radiofrecuencia. Los usuarios de telfonos mviles estn expuestos a campos electromagnticos mucho ms intensos que los existentes en el entorno cotidiano normal. No obstante, incluso estos niveles ms altos no parece que generen efectos perjudiciales. Numerosos estudios han demostrado que la exposicin a campos electromagnticos en el entorno cotidiano es extremadamente baja.

Normas actuales
Existen normas establecidas para proteger nuestra salud, como las relativas a aditivos alimentarios, a las concentraciones de productos qumicos en el agua o a los contaminantes del aire. De forma similar, existen normas que previenen la exposicin excesiva a los campos electromagnticos presentes en el entorno.

Quin decide cules son los lmites recomendados?


Cada pas establece sus propias normas nacionales relativas sobre exposicin a campos electromagnticos. Sin embargo, la mayora de estas normas nacionales se basan en las recomendaciones de la Comisin Internacional de Proteccin contra la Radiacin No Ionizante (ICNIRP). Esta organizacin no gubernamental, reconocida formalmente por la OMS, evala los resultados de estudios cientcos realizados en todo el mundo. Basndose en un anlisis en profundidad de todas las publicaciones cientcas, la ICNIRP elabora unas directrices en las que establece lmites de exposicin recomendados. Estas directrices de revisan peridicamente y, en caso necesario, se actualizan. La relacin entre la intensidad de los campos electromagnticos y la frecuencia es compleja. Una relacin de todos los valores de todas las normas correspondientes a todas las frecuencias sera difcil de comprender. El siguiente cuadro resume los lmites de exposicin recomendados correspondientes a los tipos de tecnologas que han causado preocupacin en la sociedad: la electricidad en el hogar, las estaciones base de telefona mvil y los hornos de microondas. La ltima actualizacin de estas directrices se realiz en abril de 1998.

Resumen de los lmites de exposicin recomendados por la ICNIRP


Frecuen Frecuencia de cia de la red estaciones base de elctrica telefona mvil europea Frecuencia 50 Hz 50 Hz 900 MHz Frecuencia de los hornos de microondas

1,8 GHz

2,45 GHz

Campo Camp elctrico (V/ o m) magntico (T) 5 000 100

Densi Densidad Densidad de dad de de potencia (W/ potencia (W/m2) potencia m2) (W/m2) 4,5 9 10

Lmites de exposicin para la poblacin Lmites de exposicin ocupacionales

10 000

500

22,5

45

ICNIRP, CEM guidelines, Health Physics 74, 494-522 (1998)

Los lmites de exposicin recomendados de algunos pases de la ex Unin Sovitica y los de pases occidentales pueden llegar a diferenciarse en un factor de ms 100. Con la mundializacin del comercio y la rpida penetracin de las telecomunicaciones en todo el mundo, ha surgido la necesidad de disponer de normas universales. Ahora que muchos pases de la ex Unin Sovitica estn plantendose adoptar normas nuevas, la OMS ha puesto en marcha recientemente una iniciativa para armonizar las directrices sobre exposicin a las radiaciones en todo el mundo. Las normas futuras se basarn en los resultados del Proyecto Internacional sobre campos electromagnticos de la OMS.

En que se basan las directrices?

Un aspecto importante que se debe sealar es que un lmite recomendado no dene de forma exacta el lmite entre la seguridad y el peligro. No existe un nivel nico por encima del cual la exposicin se convierte en peligrosa para la salud; por el contrario, el riesgo potencial para la salud aumenta de forma gradual conforme aumenta el nivel de exposicin de las personas. Las directrices marcan un determinado umbral por debajo del cual la exposicin a campos electromagnticos se considera segura, segn los conocimientos de la ciencia. No se deduce, sin embargo, de forma automtica, que por encima del lmite indicado la exposicin sea perjudicial. No obstante, para poder jar los lmites de exposicin, los estudios cientcos deben identicar el umbral en el que se maniestan los primeros efectos sobre la salud. Como no pueden hacerse

experimentos con seres humanos, las directrices deben basarse en estudios con animales. Frecuentemente, se producen en los animales cambios sutiles de comportamiento a niveles bajos de exposicin que preceden a cambios drsticos en la salud con niveles altos. El comportamiento anormal es un indicador muy sensible de la existencia de una respuesta biolgica; este comportamiento anormal se ha seleccionado como el mnimo efecto perjudicial para la salud observable. Las directrices recomiendan prevenir la exposicin a campos electromagnticos a niveles en los que se producen cambios de comportamiento perceptibles. Este umbral de cambios de comportamiento no es igual al lmite recomendado, sino que la ICNIRP aplica un factor de seguridad de 10 en el clculo de los lmites de exposicin ocupacionales y un factor de 50 para obtener el valor recomendado para la poblacin general.As, por ejemplo, en los intervalos de frecuencia de radio y microondas, los niveles mximos que probablemente experimentar en el entorno o en el hogar son al menos 50 veces menores que el umbral en el que se maniestan los primeros cambios de comportamiento en animales.

Por qu es el factor de seguridad que se aplica para los lmites de exposicin ocupacional recomendados menor que el correspondiente a la poblacin general?

La poblacin expuesta en el trabajo est formada por adultos que generalmente estn sometidos a condiciones de campos electromagnticos conocidas. Estos trabajadores reciben formacin sobre los riesgos potenciales y sobre cmo tomar precauciones adecuadas. En cambio, en la poblacin general hay personas de todas las edades y con diversos estados de salud que en muchos casos no saben que estn expuestos a CEM. Adems, no se puede esperar que todas las personas de la poblacin general tomen precauciones para minimizar o evitar la exposicin. Estos son los motivos por los que los lmites de exposicin para la poblacin general son ms estrictos que los lmites para la poblacin expuesta por motivos ocupacionales. Como hemos explicado antes, los campos electromagnticos de frecuencia baja inducen corrientes en el organismo (vase el apartado titulado Qu ocurre cuando nos exponemos a campos electromagnticos?). Pero tambin generan corrientes diversas reacciones bioqumicas del propio organismo. Las clulas o tejidos no podrn detectar ninguna corriente inducida por debajo de este nivel de fondo. En consecuencia, a frecuencias bajas, las directrices aseguran que las corrientes inducidas por los campos electromagnticos son menores que las corrientes naturales del organismo. El principal efecto de la energa electromagntica es el calentamiento de los tejidos. En consecuencia, los lmites recomendados de exposicin a campos de radiofrecuencia y de microondas se establecen con el n de prevenir los efectos sobre la salud ocasionados por el calentamiento localizado o de todo el organismo (vase el apartado Qu ocurre cuando nos exponemos a campos electromagnticos?). El cumplimiento de las directrices asegura que los efectos de calentamiento son sucientemente pequeos para que no sean perjudiciales.

Lo que las directrices no pueden contemplar ...

Las directrices o normas no se pueden establecer actualmente basndose en especulaciones sobre los posibles efectos a largo plazo sobre la salud. Del conjunto de los resultados de todas las investigaciones no puede deducirse que los campos electromagnticos produzcan efectos a largo plazo sobre la salud, como el cncer. Los organismos nacionales e internacionales jan y actualizan las normas basndose en los conocimientos cientcos ms avanzados, con el n de proteger contra los efectos sobre la salud conocidos. Las directrices se establecen para la poblacin media y no pueden tener en cuenta directamente las necesidades de una minora de personas potencialmente ms sensibles. Por ejemplo, las directrices sobre contaminacin atmosfrica no se basan en las necesidades especiales de las personas asmticas. De forma similar, las directrices sobre campos electromagnticos no estn diseadas para proteger a las personas de las interferencias en los dispositivos electrnicos mdicos implantados, como los marcapasos cardacos. Por el contrario, estas personas deben solicitar a los fabricantes y al mdico que ha implantado el dispositivo que les asesore sobre el tipo de exposiciones que deben evitar. Algunos datos prcticos le ayudarn a comprender los valores de las directrices internacionales antes indicados. El siguiente cuadro indica las fuentes ms comunes de campos electromagnticos. Todos los valores son niveles mximos de exposicin de la poblacin; usted estar probablemente sometido a una exposicin mucho menor. Para un examen ms detallado de las intensidades de los campos del entorno de aparatos elctricos concretos, vase la seccin titulada Niveles de exposicin tpicos en el hogar y en el medio ambiente. Fuente Campos naturales Red elctrica (en hogares que no estn prximos a lneas de conduccin elctrica) Red elctrica (bajo lneas principales de conduccin elctrica) Trenes y tranvas elctricos Pantallas de televisin y computadora (en la posicin del usuario) Transmisores de televisin y radio Exposicin mxima tpica de la poblacin Campo elctrico (V/m) 200 100 Densidad de ujo magntico (T) 70 (campo magntico terrestre) 0,2

10 000

20

300 10

50 0,7

Exposicin mxima tpica de la poblacin (W/m2 0,1

Estaciones base de telefona mvil Radares Hornos de microondas

0,1 0,2 0,5

Fuente: Ocina Regional de la OMS para Europa

Cmo ponen en prctica las directrices y quin comprueba si se aplican?


Los organismos del gobierno y las autoridades locales tienen la responsabilidad de inspeccionar los campos electromagnticos en el entorno de las lneas de conduccin elctrica, estaciones base de telefona mvil o cualesquiera otras fuentes electromagnticas de acceso pblico y de asegurarse de que se cumplen las directrices. En el caso de los aparatos electrnicos, la responsabilidad de que cumplan los lmites establecidos es del fabricante. No obstante, como se ha explicado antes, la naturaleza de la mayora de los aparatos asegura que las intensidades de los campos que se emiten son muy inferiores a los lmites establecidos. Adems, muchas organizaciones de consumidores realizan ensayos peridicos. Si tiene algn motivo concreto de preocupacin, pngase en contacto directamente con el fabricante o consulte a la autoridad sanitaria de su pas.

Son perjudiciales los niveles de exposicin superiores a los lmites recomendados?

Es completamente seguro comer contura de fresa hasta la fecha de caducidad indicada en el tarro, pero el fabricante no puede garantizar una buena calidad del producto si consume la contura en una fecha posterior. No obstante, normalmente, la contura se podra consumir sin riesgo hasta incluso unas semanas o meses despus de la fecha de caducidad. De forma similar, las directrices sobre campos electromagnticos aseguran que, si no se sobrepasa el lmite de exposicin establecido, no se producirn efectos perjudiciales para la salud. Sobre el nivel que se sabe que produce un efecto sobre la salud, se aplica un factor de seguridad elevado. Por consiguiente, incluso si una persona se viera sometida a intensidades de campos varias veces mayores que el lmite establecido, la exposicin que experimentara estara dentro de este margen de seguridad. En situaciones cotidianas, la mayora de las personas no se ven expuestas a campos electromagnticos superiores a los lmites recomendados. Los niveles de exposicin tpicos son muy inferiores a estos lmites. Sin embargo, en ocasiones, una persona puede exponerse, durante un perodo corto, a niveles que se aproximan o incluso superan los niveles recomendados. Segn la ICNIRP, para tener en cuenta los efectos acumulados, la exposicin a los campos de frecuencia de radio y de microondas se debe calcular como promedio durante un determinado perodo; las directrices establecen que dicho perodo debe ser de seis minutos y se consideran aceptables las exposiciones a corto plazo superiores a los lmites.

En cambio, segn las directrices, la exposicin a campos elctricos y magnticos de frecuencia baja no se calcula como promedio en el tiempo. Para complicar an ms el asunto, se incorpora otro factor llamado acoplamiento. El acoplamiento se reere a la interaccin entre los campos elctricos y magnticos y el cuerpo expuesto a la radiacin; es funcin del tamao y forma del cuerpo, el tipo de tejido y la orientacin del cuerpo con respecto al campo. Las directrices deben ser conservadoras: la ICNIRP siempre supone un acoplamiento mximo del campo a la persona expuesta. Por consiguiente, los lmites recomendados proporcionan una proteccin mxima. Por ejemplo, aunque las intensidades del campo magntico de las secadoras de pelo y de las mquinas de afeitar superan aparentemente los valores recomendados, el acoplamiento extremadamente dbil entre el campo y la cabeza impide la induccin de corrientes elctricas que podran superar los lmites recomendados.

Puntos clave
Las directrices de la ICNIRP se basan en los conocimientos cientcos actuales. La mayora de los pases se basa en estas directrices internacionales para establecer sus propias normas nacionales. Las normas sobre campos electromagnticos de frecuencia baja aseguran que las corrientes elctricas inducidas estn por debajo del nivel normal de las corrientes de fondo en el interior del organismo. Las normas para campos de frecuencia de radio y de microondas impiden los efectos sobre la salud ocasionados por el calentamiento localizado o general del organismo. Las directrices no protegen contra la posible interferencia con dispositivos mdicos electrnicos. Los niveles de exposicin mximos en la vida cotidiana estn normalmente muy por debajo de los lmites recomendados. Debido a la aplicacin de un factor de seguridad elevado, una exposicin superior a los lmites recomendados no es necesariamente perjudicial para la salud. Adems, la determinacin del promedio en el tiempo para campos de frecuencia alta y la hiptesis de un acoplamiento mximo para los campos de frecuencia baja introducen un margen de seguridad adicional

Medidas de precaucin
Con el creciente volumen de resultados de investigacin disponibles, cada vez resulta menos probable que la exposicin a campos electromagnticos constituya un peligro para la salud, aunque sigue existiendo cierto grado de incertidumbre. El debate cientco inicial, centrado en la interpretacin de resultados controvertidos, se ha transformado en una cuestin social y poltica. El debate pblico sobre los campos electromagnticos se centra en los posibles efectos perjudiciales de los campos electromagnticos, pero con frecuencia no tiene en cuenta las ventajas que proporcionan las tecnologas asociadas a los campos electromagnticos. Sin electricidad, la sociedad se paralizara. De forma similar, la difusin de radio y televisin y las telecomunicaciones se han convertido en un hecho cotidiano de la vida moderna. Es fundamental sopesar los costos y los posibles peligros.

Proteccin de la salud pblica

El objeto de las directrices internacionales y normas de seguridad nacionales sobre campos electromagnticos se han elaborado basndose en los conocimientos cientcos actuales con el n de asegurar que las personas no se exponen a campos que puedan ser perjudiciales para la salud. Para compensar incertidumbres en el conocimiento (ocasionado, por ejemplo, por los errores experimentales, extrapolacin de animales hacia los seres humanos, o incertidumbre estadstica), los grandes factores de seguridad se incorporan dentro de los lmites de la exposicin. Las directrices y normas se revisan de forma peridica y se actualizan en caso necesario. Se ha sugerido que, mientras la ciencia mejora su conocimiento de las consecuencias para la salud, puede ser recomendable aumentar las precauciones para enfrentarse a las incertidumbres que an existen. Sin embargo, el tipo y magnitud de la poltica de precaucin que se adopte depender fundamentalmente de si existen resultados slidos que indiquen la existencia de un riesgo para la salud y de la escala y naturaleza de las posibles consecuencias. La respuesta de precaucin debe ser proporcional al riesgo potencial. Para ms informacin, vase el documento informativo de la OMS sobre polticas de precaucin (WHO Backgrounder on Cautionary Policies). Se han desarrollado varias polticas que fomentan la precaucin con el n de abordar las cuestiones de salud y seguridad pblica, ocupacional y medioambiental relacionadas con agentes qumicos y fsicos.

Qu se debe hacer mientras continan las investigaciones?


Uno de los objetivos del Proyecto Internacional CEM es ayudar a las autoridades nacionales a sopesar las ventajas del uso de tecnologas que generan campos electromagnticos frente a la posibilidad de que se descubra algn riesgo para la salud. Adems, la OMS propondr recomendaciones sobre medidas de proteccin, si fueran necesarias. La terminacin, evaluacin y publicacin de las investigaciones necesarias llevar varios aos. Entretanto, la Organizacin Mundial de la Salud ha propuesto las siguientes recomendaciones: Observancia rigurosa de las normas de seguridad nacionales o internacionales existentes. Estas normas, basadas en los conocimientos actuales, se han diseado para proteger a todas las personas de la poblacin, con un factor de seguridad elevado. Medidas de proteccin sencillas. La presencia de barreras en torno a las fuentes de campos electromagnticos intensos ayudan a impedir el acceso no autorizado a zonas en las que puedan superarse los lmites de exposicin. Consulta a las autoridades locales y a la poblacin sobre la ubicacin de nuevas lneas de conduccin elctrica o estaciones base de telefona mvil. Frecuentemente, las decisiones sobre la ubicacin de este tipo de instalaciones deben tener en cuenta cuestiones estticas y de sensibilidad social. La comunicacin transparente durante las etapas de planicacin de una instalacin nueva puede facilitar la comprensin y una mayor aceptacin de la sociedad. Comunicacin. Un sistema ecaz de informacin y comunicacin de aspectos relativos a la salud entre los cientcos, gobiernos, industria y la sociedad puede ayudar a aumentar el conocimiento general sobre los programas que abordan la exposicin a campos electromagnticos y a reducir posibles desconanzas y miedos.

Para ms informacin, vanse los Boletines Informativos de la OMS sobre Campos Electromagnticos y Salud Pblica