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AMOR SELVAGEM (SWEET SAVAGE LOVE 1974) Rosemary Rogers Digitalizao: by Silvia Reviso: by Rai Lira [image[3].

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A misso de Alfonso Herrera a era saquear a caravana Portilla , impedindo que as armas e munies chegassem s mos do Exrcito Francs, responsvel pela coroao de Maximiliano como imperador do Mxico. Reconhecido por Anahi , filha do senador Portilla , como o guia que abandonara a expedio, Alfonso Herrera a a toma como refm, garantindo seu poder de ao enquanto revolucionrio mexicano. Impelidos por uma atrao fsica que se sobrepunha a qualquer moral ou sentimento, tornam-se amantes, entrelaando cada vez mais suas vidas. Capturados, Anahi sofre todo tipo de presso para testemunhar contra seu companheiro e, num ltimo recurso, se prostitui, entregandose a todos aqueles que pudessem salvar a vida e Steve.

Srie Morgan / Challenger 1 - Sweet Savage Love 2 - Dark Fires 3 - Wicked Loving Lies 4 - Lost Love, Last Love 5 - Bound by Desire 6 - Savage Desire

Uma grande epopia histrica... uma histria arrebatadora... a narrativa de uma paixo sem fim que nunca ser esquecida.

AMOR SELVAGEM Rosemary Rogers

Uma nova e sensacional contadora de histrias... a escritora do momento nos Estados Unidos Rosemary Rogers

Traduo de OLGA MEYER 2 EDIO

EDITORA RECORD

Ttulo original norte-americano SWEET SAVAGE LOVE Copyright (C) 1974 by Rosemary Rogers "Para C. E" Direitos de publicao exclusiva em lngua portuguesa em todo o mundo adquiridos pela DISTRIBUIDORA RECORD DE SERVIOS DE IMPRENSA S. A. Rua Argentina 171 - 20921 Rio de Janeiro, RJ que se reserva a propriedade literria desta traduo Impresso no Brasil Contedo PARTE PRIMEIRA: Prlogo 7 PARTE SEGUNDA: Primrdios 33 PARTE TERCEIRA: O Conflito 165 PARTE QUARTA; Interldio 245 PARTE QUINTA: La Soldadera 349 PARTE SEXTA: La Cortesana 405 PARTE STIMA: La Guerra 507 EPLOGO: 539

PARTE PRIMEIRA Prlogo Captulo Primeiro

Anahi Portilla completava dezesseis anos naquela primavera de 1862, e o pensamento do seu primeiro baile, para o qual s faltavam duas semanas, era muito mais excitante que a carta que recebera, pela manh, de seu pai, que estava na Amrica. Afinal dc contas, no via seu pai desde que tinha trs ou quatro anos de idade; embora ele lhe mandasse dinheiro para as despesas, todos os meses, atravs do banco em So Francisco, no lhe escrevia muito. Por que deveria se preocupar ou se irritar com o fato de seu pai ter decidido se casar de novo? Como o tio Albert havia comentado ao lhe ler a carta de seu pai, William Portilla ainda era um homem novo no apogeu da vida. Quanto sua noiva, uma jovem viva, era perfeitamente aceitvel uma gentil dama do sul, dona de enorme plantao perto de Nova Orleans. Anahi se lembrou de que os meigos olhos de tia Celine pareceram perturbados quando a carta lhe foi lida. A tia era muito sensvel; com certeza estava pensando na mame de Ginny, sua prpria irm a adorvel Genevieve que havia morrido to jovem e to tragicamente. No entanto, eu no me lembro bem de mame, pensou Ginny rebeldemente. Por que devo me preocupar se papai casou de novo? No provvel que eu venha a morar com ele e com minha madrasta; afinal, eles esto travando uma guerra na Amrica uma guerra civil que pode durar muitos anos. Prima Ginnie, gostaria que voc ficasse quieta um pouco! A voz de Pierre tinha um tom de irritao que a teria feito ficar calada como um camundongo, se no fosse o fato de que essa manh seu esprito estava inquieto e difcil de conter. Mas eu estou cansada de ficar em p, quieta! Alm disso, estou excitada com a festa e

a perspectiva de vestir meu lindo vestido novo. Os olhos verdes, brilhantes como esmeraldas, semicerravam-se quando Ginny sorria, e Pierre Dumont voltou a suspirar. Como podia pintar uma pessoa to inquieta e voltil como sua jovem prima? E por que imaginara ter talento suficiente para isso? A face de Ginny era uma tela em movimento a dele era impassvel demais. Dezesseis anos, pensou em desespero. Como poderia captar o esprito dos dezesseis anos? Resolveu fazer um pouco de chantagem, como fazia quando ela era criana. Fique quieta s mais um pouquinho, a cabea inclinada como lhe ensinei, s mais uns minutos, seno vou ficar terrivelmente resfriado e no vou poder lev-la ao baile, e voc ficar sem acompanhante! Os clios escuros velaram os olhos verdes como nuvens de tormenta. O lbio inferior, macio e infantil, deu logo o sinal de amuo. Voc no faria...Voc no poderia. . .

Bem, talvez eu no tivesse coragem de fazer essa maldade, minha petite cousine, mas o certo que voc prometeu posar para mim esta manh, e a luz est ideal. Vamos! Mais um momentinho? Muito bem! Mas lembre-se de que tenho que cavalgar no parque e ainda tenho que subir para me preparar. Reprimindo um sorriso diante da estudada sofisticao de sua jovem prima, Pierre voltouse novamente para a tela. Comparada beleza fulgurante de Ginny, sua imagem pintada na tela parecia sem vida e sem profundidade. Aqui, na sua tela, aparecia apenas o retrato de uma jovem num vestido verde, de p, junto a uma velha macieira, com a face erguida para receber os raios de luz que se filtravam atravs da folhagem. Tinha conseguido a colorao perfeita os olhos verdes, ligeiramente rasgados, o que era a primeira coisa que se notava nela. E o cabelo, o tom mais plido do cobre polido. Faltavam, no entanto, a vivacidade e a vitalidade que faziam com que o pequeno rosto de Ginny fosse, por vezes, no apenas belo, mas verdadeiramente adorvel. E o modo caprichoso de virar o queixo, como podia reproduzi-lo? Afastando um cacho de seus cabelos loiros que lhe caa sobre a testa, Pierre Dumont suspirou. Era muito, muito bom pensar que a pintura era para ele um mero passatempo e que um bom emprego o aguardava no servio diplomtico, por influncia de seu pai. No, naturezas-mortas ele pintava regularmente, mas retratos... Ufa! Mordendo a ponta do pincel, Pierre observou Ginny. Estava beira do gesto dramtico de romper a tela ao meio, mas, apesar da sua impacincia em posar, sabia que Ginny estava feliz por estar sendo retratada. Bem, teria que continuar tentando, simplesmente. Para variar, ela estava quieta, com o rosto obedientemente inclinado. Pierre suspeitou que estivesse sonhando acordada, como sempre, pensando no baile, talvez. Estudou seu rosto, agora em repouso. Sua tia Genevieve havia sido considerada uma beldade em seu tempo, e Ginny havia herdado o seu tom de pele e o formato do rosto, mas a boca e o queixo eram s seus. Seu queixo era pequeno, com

uma covinha, e o nariz era reto. Mas a boca oh! a boca era a de uma cortes, uma semimundana. Bem delineada, com o lbio superior curto e o inferior cheio e sensual, era uma boca de mulher, prometendo delcias sem nome ao homem que a beijasse. Combinando com o cabelo e as mas do rosto um tanto salientes, dava a seu rosto um ar ardente e cigano. Somente quando sorria e seus lbios se erguiam ligeiramente, Ginny parecia criana. Quase contra a vontade, Pierre percebeu que seu olhar descia, para a curva arredondada do busto jovem, da cintura pequena e das ondas revoltas da saia. Mulher. Corrigiu-se. Quase mulher. Tinha, na verdade, apenas dezesseis anos, e ele a conhecia desde criana. Estava crescendo, isso era evidente; mas ele no podia, no devia pensar nela seno como uma criana e sua prima. Chega, pode descansar falou Pierre, num tom spero, mais spero do que pretendia falar. Ginny piscou. Estava realmente perdida num sonho qualquer. Terminou? Posso ver? Cobriu a tela rapidamente. No, ainda no est pronta. Eu disse que demoraria! Enquanto voc sobe para se vestir, vou terminar alguns detalhes do fundo. Puxou seu cabelo, quando passou a seu lado balanando o chapu de abas largas. Nada de olhar! Voc prometeu! Irritada, ela virou o rosto para o outro lado.

No justo que eu no possa olhar. Poderia ter continuado a discusso, mas sua tia havia mandado Marie ao jardim para avis-la de que estava na hora de se vestir, resmungando, como sempre, que ela estava sempre atrasada e que precisava se lembrar de que j no era criana e sim uma senhorita; Ginny voltou a seus sonhos. Contra a vontade, tornou a pensar na Amrica. Estranhou que houvesse nascido l, embora fosse a Frana o pas que amava, a Frana que era seu verdadeiro lar. As pessoas costumavam dizer que a Amrica nem era civilizada; mas sua me adorava Nova Orleans, e seu pai era um homem de fortuna e educao. Por que, ento, sua me o havia deixado e voltado Frana? Tia Celine nunca lhe havia contado a histria direito; disso Ginny estava certa, Sua mame foi sempre frgil, mesmo como criana. Voc precisa compreender. Era o que tia Celine lhe dizia, O clima da Louisiana no lhe fazia bem, e naqueles tempos seu pai viajava muito. Ela ficava sempre sozinha, e minha pobre Genevieve detestava ficar sozinha. Seu pai estava ocupado fazendo fortuna nas minas de ouro da Califrnia, mas sua mame o queria a seu lado. . . Por que, ento, havia ela tomado sua pequena filha e partido? Haveria algum segredo sobre seu pai, que ningum lhe queria contar? Uma vez tentara fazer uma pergunta sobre isso a Pierre, mas ele rira dela. Voc l muitos romances, Ginny! Sua me ficou doente e quis voltar para casa. Seu pai no pde recusar. Isso tudo. Por que ele no mandou me buscar? Ele no gostava de mim? Um homem s, viajando pelos recantos mais agrestes e longnquos do pas, o que poderia ele fazer com uma criana? No, seu pai era um homem prtico, e estou certo de que ele sabia ser muito melhor para voc ficar vivendo aqui conosco. Voc no se sente feliz aqui, prima? claro que ela se sentia feliz. certo que no gostaria de viver em qualquer outro lugar. Ainda

assim, estremeceu involuntariamente. Seu pai havia falado em mandar busc-la quando a guerra terminasse. Ser que falara srio? Sobretudo, ser que ela gostaria de ir? Voc no deve preocupar-se cora isso dissera tio Albert. Essa guerra na Amrica pode durar muitos anos ainda, quem pode saber? E a escolha ser sua, Virginie. Este seu lar, criana; e ns a amamos acrescentou tia Celine, com lgrimas nos meigos olhos castanhos. Ginny encolheu os ombros com determinao, enquanto se admirava no espelho. Por que pensar na possibilidade de deixar a Frana, se isso possivelmente jamais aconteceria? Tinha tanto em que pensar aqui o baile, dentro de duas semanas, e o olhar perplexo e quase infeliz do seu primo Pierre, sempre que a olhava. Com uma sensao de triunfo, a jovem pensava que por fim o primo havia notado que ela estava crescendo. Ele no queria admitir isso, mas a achava bonita. Parecia-lhe ter estado sempre um pouco apaixonada pelo primo, que a tratava com um carinhoso descaso, como se ela fosse sua irm. Desde aquele dia. porm, cm que seu amigo, o Visconde De la

Reve, os havia encontrado no parque e no pudera disfarar sua surpresa ao ver como crescera, nem sua evidente admirao por ela, Pierre tinha estado diferente. Bom, pensou Ginny, enquanto descia as escadas. J no era sem tempo que reparasse em mim. Esperava que todos os seus amigos estivessem no baile e que eles todos tambm a notassem. Planejou apresentar-se bem sofisticada e com um ligeiro ar de tdio. Quando me tirarem para danar, pensou, serei bem faceira. Sentia uma grande sensao de liberdade, como se estivesse no portal da vida. Ento, quando pensou, como s vezes fazia, no que o futuro lhe traria e quem seria a pessoa que estava esperando, o pensamento s lhe trazia excitao. No tinha medo de coisa alguma. Era feliz, tinha tudo o que queria e poderia ter mais ainda. S sua tia Celine se preocupava. Ao lado do marido, junto escada, ficou observando a sobrinha descer, quase danando, com as faces rubras e os olhos faiscando. De repente, lembrouse de Genevieve, que fora assim certa vez a deslumbrante e bela Genevieve, sempre to cheia de vida, ansiosa por sensaes e por amor. E o que foi que aconteceu, no final? Quando Genevieve voltou Frana, estava vencida, uma sombra do que havia sido, ao partir. Ela nada dissera, nada admitira, mas Celine sabia que alguma coisa havia ferido Genevieve; que em algum lugar a menina havia perdido seus sonhos e, talvez, suas iluses, e que, sem eles, no podia viver. Em silncio, Celine rezou para que o mesmo no acontecesse a Virginie. A menina fez uma pirueta, com as saias danando sua volta. Humm...voc parece uma danarina cigana! comentou Albert. No ano anterior haviam visitado a Espanha e apreciado os danarinos flamengos. Celine no pde deixar de sorrir ao se lembrar do entusiasmo de Ginny e de como declarara que gostaria de danar assim, Ginny levantou o queixo e sorriu para os dois, Estou feliz agora por no ser cigana. No gostaria de ter que danar por dinheiro. No, acho que eu preferia danar uma valsa,

Bem, seu desejo ser satisfeito em breve. Lembre-se, porm, senhorita, de que eu quero a primeira valsa! Galantemente, Albert Dumont ofereceu o brao sua mulher e sobrinha e, juntos, saram, sempre sorrindo. Ela nos faz sentir mais jovens pensou Celine melancolicamente. Assim como Genevieve. Talvez, porm, a filha de Genevieve no se deixasse ferir com tanta facilidade. Havia uma certa teimosia em Ginny, apesar do seu ar sonhador e de suas idias romnticas; uma espcie de fora que Genevieve no possua. Voltaram cedo do parque porque um acmulo de nuvens prenunciava uma chuva de vero. Desapontada, Ginny voltou a seu quarto e tornou a vestir o vestido verde-claro. Pousou os braos no patamar da janela e ficou olhando desconsoladamente para o pequeno jardim onde, algumas horas atrs, posara para Pierre. Nuvens de chuva percorriam agora o cu, e tudo estava cinzento e sem vida. Os galhos da macieira se curvavam, e suas garbosas flores pareciam se acovardar. Em breve choveria e as ruas brilhariam.

A gua escorreria do beiral do telhado em longos e finos jorros. Era sempre desagradvel ficar presa dentro de casa quando chovia. Esfriara, e logo Marie subiria para acender a lareira. Talvez devesse descer biblioteca de tio Albert e apanhar um livro para ler. Que mais se pode fazer numa tarde chuvosa? Os pingos de gua j comeavam a cair, quando Ginny se lembrou de que o livro que estava lendo uma coleo de ensaios de Emerson, um americano ainda estava l fora, onde o deixara. Com uma exclamao de desalento, saiu correndo de seu quarto e desceu as escadas, esperando que ningum a visse. Apesar da pressa com que fez tudo isso, Ginny estava totalmente ensopada quando voltou para casa. Seu cabelo, a roupa, tudo, menos o livro que, felizmente, havia colocado dentro do corpete. Parou por um instante no portal e deixou que a chuva casse sobre seu rosto levantado.

Captulo Segundo

No havia nada em comum entre a menina de olhos verdes da Frana e o jovem capito do exrcito da Unio em Louisiana, exceto que estavam ambos molhados e ele havia morado em Paris muito tempo atrs. Seu uniforme azul estava todo molhado, e ele renegava a chuva e a sua misso daquele dia. Promovido recentemente do posto de tenente e transferido de um posto solitrio no Territrio do Novo Mxico para Nova Orleans, Alfonso Herrera a pensou que iria gostar de suas funes ali. No entanto, recebeu instrues para fazer servio de guarda "ficar de olho" na plantao de Beaudine e sua castel, que era casada com um senador da Califrnia. Agora, debaixo da chuva torrencial, quase surdo pelo barulho da trovoada, Alfonso Herrera a maldizia sua sorte e a dama que procurava. Que diabo estaria ela fazendo, cavalgando sozinha

debaixo de um temporal? E onde estava? Esperava que pelo menos ela tivesse tido o juzo de se abrigar da tempestade em algum lugar, Miss Sonya, ela t a cavalo por a... havia lhe dito a empregada mal-encarada, quando batera porta naquela tarde, com um convite do General Butler. Isso era outra das coisas que o irritavam ver-se reduzido posio de mensageiro ou de atencioso acompanhante; fazendo recados para o general e, no restante do tempo, "vigiando" uma dama sulista, gelada, para evitar que fosse molestada. Como Sonya Beaudine havia tido a fortuna ou a astcia de tornar a casar pouco antes do incio da guerra e, alm do mais, com um Senador da Unio, recebia um tratamento diverso do que recebiam as demais mulheres naquela cidade conquistada. Alfonso Herrera a, com quatro ou cinco cavalarianos, tinha a incumbncia de estar mo, sempre que ela desejasse fazer compras ou visitar amigos. Cinco camisas-azuis, com seu capito se sentindo um tolo sua frente, trotando ao lado da carruagem de Madame Portilla como lacaios andando indolentemente em seu jardim quando ela estava em casa sem merecer a honra de penetrar na casa por serem, afinal das contas, apenas ianques.

At os negros, ex-escravos, todos eles tratavam os soldados ianques com disfarado desdm, enquanto os nativos da Louisiana eram muito piores nem sequer se dando ao trabalho de disfarar seu desprezo e desdm pelos vencedores. Sonya Portilla , apesar de suas ligaes com o Norte, era uma nativa do Sul e, assim, aceita pelos seus amigos. No fazia a menor tentativa de disfarar seu desprazer pela presena de seu acompanhante. Na verdade, fazia tudo para demonstr-lo, o que parecia lhe dar prazer. Foi, pois, com uma espcie de desespero que Alfonso Herrera aouviu que a dama havia deixado a segurana de seu lar para sair cavalgando naquela manh, sozinha e com uma tempestade a caminho. Tem alguma idia de aonde ela pode ter ido? perguntou Alfonso Herrera abruscamente; e a mulher, encolhendo os ombros, resmungou qualquer coisa sobre o rio; que sua patroa gostava s vezes de ir parte alta perto do rio, de onde podia ver os barcos. Que diabo! exclamou Steve, esquecendo a cautela. Virou-se aborrecido para o cabo, um sujeito magro, de ar aparvalhado, dizendo-lhe que comearia a procur-la, pois o general iria tirar seu couro, se alguma coisa lhe acontecesse. Sorridente, o cabo esboou uma continncia e se ofereceu para sair procurando a dama, Steve, no entanto, ordenou-lhe que ficasse prximo casa, com os outros homens, na hiptese de ela voltar. Nesse caso, disse de mau humor, poderia ir procur-lo. Ao virar seu cavalo para partir, Alfonso Herrera aouviu a preta murmurar atrs dele, cm francs, que sua maitresse preferiria, sem dvida, os perigos da tempestade ou das cobras na selva companhia de um "barriga-azul". Esquecendo novamente a cautela, Alfonso Herrera alhe respondeu, na mesma lngua, dizendo que ela poderia ter salvo sua patroa de to terrvel destino, se a tivesse acompanhado ou, pelo menos, dissuadido de sair. Deixando a mulher s voltas com sua surpresa, saiu a galope em direo ao rio e floresta que o separava da casa. Os primeiros grandes pingos de chuva comearam a cair, antes que ele alcanasse as rvores. A chuva que caa da pala do seu bon quase o cegava, e ele resolveu tir-lo e coloc-lo no bolso do uniforme. Onde teria se escondido essa maldita mulher? Estava agora prximo ao rio,

tendo seguido um caminho que reconheceu por puro instinto. De repente ocorreu-lhe que ela talvez nem tivesse seguido por aquele caminho. Talvez estivesse em casa, agora, rindo por ele estar quase se afogando na chuva sua procura. Trincou os dentes com raiva. Bem, j que havia chegado at aqui, era melhor continuar at o rio e procurar um pouco, antes de voltar para casa. Saindo da densa floresta para a pequena clareira, Alfonso Herrera apuxou a rdea violentamente. Se ele tivesse se perdido na floresta, seria a ltima gota! A ele viu o velho depsito abandonado, no fim da clareira, e sua gua, sacudindo a cabea nervosamente, amarrada porteira. Afinal, ela tinha algum juzo, pensou. Deve ter resolvido abrigar-se da tormenta, o que no fora m idia. De cara fechada, ficou imaginando se ela ficaria surpresa ao v-lo. Sonya Portilla estava sentada, encolhida sobre um velho caixote que ela virara ao contrrio, com os braos em volta dos joelhos para se aquecer. Estava molhada at a medula e tremendamente desconfortvel; mas o pior era a trovoada, que a assustava mais que tudo. Cada vez que ouvia o barulho do trovo, estremecia e fechava os olhos. Seu longo e liso cabelo loiro escapara do austero chin e lhe caa solto sobre as costas, como rabode-rato, enquanto seu belo traje de montaria, de veludo, estava uma verdadeira runa. Sabia que seu

aspecto, era pssimo e se sentia muito pior. Por que havia insistido em montar hoje? Sabia que se armava uma tempestade e sempre tivera medo de trovo. Se ao menos tia Victorine no lhe tivesse dito que era imprprio sair a cavalo sozinha, e se ela no detestasse tanto a idia de ver aqueles soldados ianques em volta da casa, jogando baralho e criticando os sulistas e os cidados de Nova Orleans cm particular, com suas vozes altas e nasaladas! E seu capito ela o detestava mais que a todos ou outros. Ele no tinha a delicadeza de esconder o fato de que detestava ter que acompanh-la aonde lhe aprouvesse ir e no lhe escapara o modo atrevido e quase zombeteiro com que media seu corpo, dos ps cabea como se fosse uma cadela da rua. Oh! Deus, por que concordara to facilmente em deixar que William fosse a Washington to cedo depois do seu casamento? E por que. por que concordara to ingenuamente em ficar na plantao, cuidando dos seus interesses, enquanto ele tentava conseguir apoio para a causa sulista na Califrnia? Seus esforos tinham sido em vo, afinal de contas, pois a Califrnia tinha resolvido se juntar Unio, e eles estavam separados. Apesar da sua convico de que o Sul estava certo c de que sua causa era sagrada, tinha a deprimente sensao de que poderiam acabar perdendo a guerra no fim. Era s ver com que facilidade os ianques haviam tomado Nova Orleans! Os ianques! Ela detestava sua arrogncia, sua atitude cm relao cidade que haviam tomado e seu povo brioso; apesar de seus prprios pensamentos de desnimo, odiava sua presuno calma e a segurana de que iriam ganhar a guerra. Um extraordinrio ribombo de trovo, que parecia muito prximo, fez com que Sonya cobrisse as orelhas com as mos e desse um grito de pavor. Em seguida, quando a velha porta de madeira se abriu e apareceu no limiar um homem iluminado pelo vivo claro do relmpago, gritou novamente dessa vez um grito de puro terror. Pareceu-lhe por um instante o prprio diabo, tomando toda a porta, com seu cabelo preto grudado na testa e os olhos azuis-escuros brilhando diabolicamente na meia-luz. Ele entrou, fechando a porta atrs de si, e ela ouviu sua voz, preguiosa e zombeteira. O que isso, madame? A senhora parece que viu um fantasma! E eu pensava que a senhora ficaria

contente por me ver chegando em seu socorro! Tremendamente assustada e enraivecida, ela se ps de p. Voc! O que est fazendo aqui? Como se atreve a me seguir? Apenas cumprindo ordens, madame. Ele lhe pareceu completamente tranqilo, parado ali, sacudindo a gua do cabelo e da roupa, como um lobo. Alis, era isso que ele lhe parecia, no momento um animal feroz e perigoso. Havia qualquer coisa no modo pelo qual ele ficava de p, com as pernas ligeiramente separadas, um ricto atrevido nos lbios, o nariz fino e reto, com narinas que se contraam como se aspirassem seu aroma. ... mas de onde lhe viera esse pensamento? Deixou-se tomar por um pnico cego e irracional. Saia! exclamou com voz rouca e, depois, mais alto; Afaste-se de mim! Mas, madame, eu nem me aproximei da senhora! Sua voz lhe soou fria e razovel, mas viu como seus olhos se apertaram e sua boca se contraiu num sorriso zombeteiro e significativo. Podia agora sentir vivamente que estava sendo observada o

traje de veludo, molhado, aderindo a cada curva de seu corpo; seus grandes olhos assustados e os lbios entreabertos num pnico irracional e inexplicvel. Enquanto se fitavam, penosamente, ela, por sua vez, tomou conscincia da sua presena como homem e no como o detestado "barriga-azul". Viu um homem alto, de quadris estreitos e msculos firmes, com ombros largos e um rosto magro, queimado de sol, que contrastava de forma surpreendente com os olhos azuis. Seu uniforme molhado, grudado ao corpo, no deixava nada sua imaginao, nem mesmo o fato de que ele comeara a desej-la. Instintivamente, de forma chocante, os olhos de Sonya haviam resvalado para baixo e ela agora os erguera, com um sufocado grito de horror, enquanto um violento rubor tomava conta de sua face. Espera que eu me desculpe? Lamento, mas h coisas que um homem no pode controlar. Sua voz era agradvel, mas seu riso era impudente. Sonya deu um passo para trs, as mos instintivamente cobrindo os fartos seios, No... no se aproxime de mim! Gritarei se der mais um passo... Acredita mesmo que algum a ouvir, com todo este barulho? Um sbito ribombar de trovo pareceu sacudir todo o prdio, e ela saltou, ofegante, mais assustada ainda pelas suas palavras. Talvez ele tenha pressentido todo o seu terror, pois sacudiu os ombros, estudando seu rosto. No h, realmente, nada com que se preocupar, madame, pode crer. No tenho a menor inteno de violent-la, se isso que receia. Apesar da evidncia em contrrio acrescentou maliciosamente, com o olhar zombeteiro a fit-la. Ela ficou imvel, sentindo-se encurralada, e com crescente desespero, viu que ele comeava a tirar o palet. Com um grito abafado, foi recuando at a parede, e ele comeou a lhe falar calmamente, como se ela tivesse dificuldade em compreender. S o que estou fazendo tirar este palet molhado. Prometo que no vou tirar mais nada, se isso que a assusta. Jogou o casaco c olhou-a novamente.

Importa-se que eu me sente? No adianta sairmos daqui enquanto o temporal no amainar. Correu o olhar pelo pequeno cmodo e sugeriu acender o fogo na lareira. Sua certeza tranqila de que iria ficar ali com ela fez com que seu corao disparasse. Oh, por favor... murmurou de repente por favor, v embora. Eu... voc me d medo! Pelo amor de Deus! disse com impacincia. O que que voc pensa que eu sou? Um diabo? Um animal feroz que toma uma fmea contra a sua vontade? Ou foi o sinal da minha maldita virilidade que a assustou tanto? Deixe-me dizer-lhe, madame, que, com ou sem desejo, no a tocarei, a no ser que a senhora o queira. Nova Orleans est cheia de mulheres no s bonitas e desejveis, mas dispostas tambm! Fitou-a severamente, com um msculo da face se contraindo a cada instante, e j havia se voltado para sair e deix-la, quando se ouviu uma trovoada to forte que fez tremer a casa e o prprio cho. Sonya abriu a boca e deixou escapar um grito histrico, ao perceber um tremendo barulho e verificar que o raio cara nas proximidades. Alfonso Herrera a, contrariado e alarmado ao mesmo tempo, venceu a distncia que os separava, em largas passadas, e segurou-a pelos ombros. Sacudiu-a brutalmente.

Danao! Pare com isso! Voc est segura, foi l fora, pare de gritar ou terei que esbofetear essa cara histrica! Sua brutalidade e a crueldade de suas palavras silenciaram seus gritos, mas provocaram sua ira, fazendo com que ela erguesse os punhos e comeasse a bater cegamente em seu peito. Num momento suas mos o golpeavam e no outro no pde precisar depois como foi que aconteceu agarravam-se a ele como se estivesse se afogando. Sentiu o linho de sua camisa se rasgar entre seus dedos crispados e os seus msculos se contrarem; depois sua cabea caiu para trs sob o impacto de lbios sobre lbios. Sentiu seu corpo pender para a frente, toda a extenso do seu corpo forte contra o dela; depois, sem sentir, caram juntos sobre o cho duro e sujo, ainda se beijando. As mos se desnudaram e, sem mais preliminares, ele estava sobre ela, penetrando-a brutalmente, e, depois de um primeiro grito de desespero, saciando-a plenamente. Foi s depois, quando tudo havia terminado e jaziam lado a lado, exaustos e ofegantes, que Sonya comeou a chorar convulsamente. A sbita compreenso do que havia acontecido, junto com um tremendo senso de humilhao e revolta contra ela mesma, fez com que voltasse a cabea e fechasse os olhos, as lgrimas descendo desconsoladas pela face. No tinham sequer tomado o tempo para se despirem completamente e isso parecia fazer tudo ficar pior! Numa total mudana de atitude, tanto mais estranha quando comparada com sua violncia anterior e a forma brutal pela qual a havia possudo, Sonya sentiu o homem atra-la num abrao e comear a alisar seus cabelos suavemente. Seu sbito carinho acalmou-a como se fosse uma criana. Deitada trmula e indefesa em seus braos, Sonya comeou a tomar conscincia de um mundo de pequenas coisas o rudo incessante da chuva caindo, o surdo rumor da trovoada, o fato de que sua camisa era feita do mais puro linho e de que sua voz no tinha o sotaque nasalado dos ianques, sendo grave e profunda como a dos sulistas. Quem quer que ele fosse, havia sido cavalheiro, pelo menos uma vez. Ele ficou a lhe murmurar coisas suaves ao ouvido, acariciando-a gentilmente, at que seus soluos parassem; gradualmente, enquanto suas mos continuavam a acarici-la, ela voltou a

tomar conhecimento dele fisicamente. Oh, Deus, estou to envergonhada! sussurrou com voz entrecortada e sentiu que ele beijava seus olhos molhados e depois sua boca. Lentamente, seu corpo estremeceu sob suas mos, e ela comeou a dizer palavras desconexas, agarrando-se a seus ombros, sua cabea se balanando num protesto silencioso, enquanto seu corpo se movia para aceit-lo novamente. - Eu... Eu estou com vergonha! disse chorando. O que voc vai pensar de mim agora? Como poderei viver comigo mesma? Silncio, doura... voc uma mulher, lembra-se? Uma mulher viva e passional sob essa superfcie gelada. No h nada de que se envergonhar... Custava-lhe acreditar que ele j estivesse pronto para ela novamente, to depressa; mas ela teve a prova disso e se entregou, deixando que suas mos fizessem seu trabalho, enquanto o corpo msculo oscilava gentilmente contra o seu lentamente, como a caoar dela, enquanto suas mos se moviam como ferros em brasa sobre sua pele, tomando posse total do seu corpo. Quando tudo terminou, Sonya se sentiu como se estivesse descansando, depois de longa e difcil jornada, e no disse mais nada sobre estar envergonhada. Isso s veio mais tarde, quando se via

sozinha cm seu quarto e quando os princpios da sua educao convencional comearam a lutar contra a sbita descoberta de sua natureza apaixonada Oh! sim, mais tarde ela se desprezou e odiou-o, mas quando o viu novamente e ele agiu de modo to formal, como se nada houvesse acontecido entre eles, ento ela desejou que tudo se repetisse suas mos no seu corpo, seus lbios sufocando os gemidos de sua boca; mais do que tudo, queria que ele a penetrasse novamente, levando-a consigo at aquele ponto da inconscincia animal. Alfonso Herrera a lhe havia dito sem rodeios que qualquer repetio do que houvera entre eles teria que ser por sua iniciativa e vontade e, embora o odiasse por diz-lo e pretender cumprir a promessa, sentia-se fraca para resistir fora dos seus desejos recm-acordados. Encontraram-se vrias vezes, depois que ela esquecera seu orgulho e lhe pedira que a acompanhasse certa manh margem do rio. Tinham, s vezes, seus encontros fortuitos no depsito abandonado onde tudo comeara, mas por vezes ela insistia em que ele fosse ao seu prprio quarto, tarde da noite. Nunca, porm, passara uma noite com ela, no ficando mais de uma hora ou duas, no mximo, e ela aprendeu, com desgosto e raiva, que ele no se deixava prender ou forar. Seu humor era varivel e imprevisvel. Por vezes era rude e brutal com ela, possuindo-a rapidamente e deixando-a logo em seguida. Mas havia ocasies em que era gentil e carinhoso como o mais ardente amante beijando-a, acariando-a e levando um tempo imenso para excit-la e saci-la. S uma vez ela lhe perguntou, a medo, se ele a amava. Deu um riso curto. Eu adoro possu-la; desejo-a. No o bastante para voc, Sonya? Ela ficou imaginando quantas outras mulheres ele tinha e a quem dizia a mesma coisa, se, mesmo agora que era seu amante, ele via outras mulheres. No tinha coragem de lhe perguntar, pois ele no gostava de responder, erguendo simplesmente a sobrancelha, num gesto zombeteiro, sem tomar conhecimento de suas zangas e caprichos. Vivia repetindo para si mesma, quando no estava com ele, que no tinha o menor direito de lhe fazer perguntas, No eram casados ela era casada com William, a quem amava profunda e serenamente. s vezes pensava como seria bom se William chegasse e a levasse

consigo! Depois, em desespero, descobria que no queria que isso acontecesse, no ainda! Isso apenas um episdio dizia de si para si, nos momentos de lucidez. Sou casada com William, ele vai voltar para me buscar, e isto tudo ter um fim isso era o que Alfonso Herrera adizia, que ambos estavam solitrios e, por isso, se consolavam mutuamente. No entanto, tinha um enorme ressentimento e um cime feroz do tempo que ele passava longe dela e de todas aquelas mulheres sem rosto que ela sabia que ele devia conhecer, apreciar e possuir, da mesma forma como a possua. Ligeiramente, superficialmente, mas sempre de forma egostica, nunca realmente dando nada de si mesmo. Sonya Portilla foi ao baile do General Butler, principalmente na esperana de que Alfonso Herrera aestivesse l. Ele estava, mas, salvo por um cumprimento de cabea em sua direo, no tomou qualquer conhecimento dela. O general fez pessoalmente um grande esforo para entret-la, tendo-a apresentado a todos os oficiais superiores, mas Sonya passou uma noite miservel. A velha manso do Governador estava repleta os msicos tocaram bem e a comida estava excelente. Nenhum de seus amigos, porm, estava l, e ela viu caras morenas e cafcom-leite demais. Pensou consigo que agora "eles" estavam em todos os lugares, e ficou imaginando como que esses oficiais ianques brancos podiam, to abertamente e com tanto prazer, danar com mestias

que, h apenas alguns anos atrs, seriam foradas a ir a seus prprios bailes ou ficar escondidas em seus pequenos apartamentos. Ela estava danando uma valsa com o Major Hart, um cavalheiro imponente, que lhe prestava uma ateno respeitosa, quando deu com os olhos em Alfonso Herrera a, danando com uma jovem belssima e obviamente mestia. Ele a segurava firmemente e sorria para ela com aquele sorriso preguioso e meio zombeteiro que Sonya detestava e amava. Era tambm fora de dvida que a jovem o adorava seus olhos no deixavam seu rosto e a cada instante sorria-lhe excitada e feliz. Sonya se deu conta de que seu par a olhava surpreso e procurou se controlar. Sinto muito... desculpou-se mas no consigo me acostumar com isso! Sei como se sente, madame disse o major, apertando-lhe a cintura muito levemente. Venho tambm do Tennessee e, como a senhora, no gosto muito disso. Sabe como ; por isso que estamos lutando nesta guerra! Estava tomando um ponche com o Coronel Beamish, quando teve a primeira oportunidade de falar com Alfonso Herrera a. Ele passava a seu lado, distraidamente, quando a voz de Sonya o deteve. Ora, vejam! aquele gentil capito que o General Butler mandou tomar conta de mim. Est se divertindo, Capito Morgan? Ele lhe fez um cumprimento cerimonioso, mas pde lhe ver nos olhos aquele olhar quase diablico. Sim, madame. bom v-la aqui, madame. Como se sai bem no seu papel, pensou irritada, enquanto seus lbios formavam um sorriso. Vai acompanhar-me de volta a casa esta noite? perguntou, sabendo que ele deveria estar de folga. Creio que o Major Hart j reivindicou essa honra, madame disse, e dessa vez o sorriso em seus olhos era indisfarvel. O Coronel Beamish pigarreou e Sonya lhe deu seu melhor sorriso.

Todos os seus jovens oficiais so tmidos assim, Coronel? Vejo o Capito Morgan quase todos os dias e ele nem sequer me pediu para danar. Agora ela o tinha apanhado. No havia como escapar ao seu dever. Viu-o olhar para o coronel, com um ar de desculpas, e este se impacientou. Pelo amor de Deus, Morgan, no vamos querer que Mrs. Portilla nos considere um bando de selvagens sem educao, vamos? Os msicos iniciaram outra valsa, e Alfonso Herrera a curvou-se diante dela, novamente. Ficaria honrado, madame. Ele danava bem, embora no a segurasse to prximo de si como fizera com a mestia; apesar de recear que ele estivesse zangado com ela, seu ar era divertido apenas. Voc podia ter-me tirado antes para danar! queixou-se. Ele apenas sorriu, caoando dela. Voc a esposa de um senador, Sonya querida. Como simples capito, no podia imaginar... Voc imagina muito mais! retrucou-lhe, mas ele se recusou a aceitar a polmica.

No pensei que voc viesse hoje disse-lhe baixinho. Acha que fica bem, com seu marido fora? William sabe, naturalmente. Escrevi-lhe e ele concordou em que eu deveria ser socivel. Principalmente porque foi o General Butler quem me convidou. Ele conhecido de William. Fico contente era saber que seu marido to compreensivo. Lanou-lhe um olhar agudo, mas seu rosto estava inexpressivo. Novamente, contra sua vontade, comeou a pensar se ele estaria ansioso para voltar ao seu par se que a garota era seu par. Talvez ele estivesse apenas sendo delicado. Queria pensar assim, mas a forma pela qual segurava jovem e o modo com que ela sorria para seu rosto faziam-na pensar diferente. Como que ele podia? Como ousava? No entanto, ela o conhecia suficientemente bem para guardar para si seus pensamentos. Alfonso Herrera a no voltou a tir-la para danar, e foi o Major Hart que acompanhou Sonya de volta a casa naquela noite. Depois que ele saiu, ela ficou deitada, sem sono, embora soubesse que ele no viria. A guerra foi se arrastando, a primavera continuou at chegar eventualmente o vero, e seu caso prosseguia um tanto descuidadamente. Sonya tinha notcias regularmente de seu marido ele estava ocupado na Califrnia. Dava a explicao razovel de que a poltica e seus outros negcios o mantinham afastado. As viagens eram extremamente perigosas, e Sonya estava mais segura onde estava, embora ele sentisse muito a sua falta. s vezes ela detestava William, por ele ficar longe, e ansiava pela segurana e sanidade que sua volta lhe traria. O que estou fazendo? Perguntava-se s vezes desesperadamente. O que est acontecendo comigo? Em que estou me transformando? No queria, no entanto, enfrentar as respostas. Ela era a amante de Alfonso Herrera a, sua inconseqente chama de amor; embora soubesse ser esse realmente o relacionamento, recusava-se a admiti-lo. Porque precisava se convencer de que o relacionamento deles era mais que uma coisa fsica, s

vezes lhe fazia perguntas sobre sua vida, embora j tivesse aprendido que ele evitava suas perguntas ou no dava a menor importncia sua curiosidade. As vezes, no entanto, deixava escapar pequenos nadas que a intrigavam ainda mais. Ele era mais novo que ela, naturalmente s vinte e quatro anos e havia sido enviado a Nova Orleans porque falava francs. Teria viajado muito? Era bvio que sim, mas no lhe dava nenhum detalhe, embora uma vez tivesse comentado ligeiramente que vivera na Frana por dois anos e meio. Isso a surpreendeu, Como o teria conseguido? Teria parentes na Frana? Apenas lhe deu aquele sorriso zombeteiro. Minha... minha enteada mora em Paris disse-lhe Sonya. William pretende mandar busc-la quando a guerra terminar. Oh! No se mostrou interessado, abaixou-se para beij-la e o assunto morreu. Sonya no levou muito tempo para descobrir que ele sabia exatamente como se manter calado quando ela estava com disposio de falar. Certa vez, quando Alfonso Herrera achegou atrasado para um de seus encontros na floresta, aproximando-se sorrateiramente dela e dando-lhe um susto tremendo, disse-lhe com petulncia: Puxa, voc at anda como um ...gato, ou um ndio selvagem!

Mas eu sou um brincou com ela, beijando-a entre os seios, Vivi com os comanches por trs anos. Se eu a tivesse conhecido naquela poca, teria tirado todo o seu cabelo, usando-o no cinto. . . disse, enquanto soltava, o cinto, assustando Sonya, que quase acreditara nele. Bem, voc como um selvagem! H qualquer coisa indmita e no-civilizada em voc. Acho que voc totalmente sem escrpulo e sem conscincia, e isso me assusta. Ele apenas sorriu, com os lbios descendo abaixo do seu umbigo, enquanto ia abrindo todos os botes do seu vestido; depois de algum tempo, ela esqueceu o medo. Sonya Portilla pensava vrias vezes no perigo que representava esse relacionamento e no fato de que ele teria que terminar um dia por causa do seu casamento e da sua prpria paz de esprito; mas quando isso aconteceu, ela estava totalmente despreparada para o lato e para as circunstncias que o causaram. Eles tinham adquirido o hbito de sair a cavalo, juntos, abertamente, pois, afinal, todos sabiam que ela gostava de cavalgar e que era seu dever acompanh-la. Certa manha, porm, esperou por ele, e ele no apareceu. Depois, no comeo da tarde, um sargento estranho veio em lugar dele, tocando o chapu em cumprimento. Onde est o Capito Morgan? Estava furiosa, e sua ira a tornara rspida. Admirouse de ver que o homem estava embaraado e com medo de falar. Com firmeza e insistncia, conseguiu por fim que ele contasse toda a srdida historia. Tinha havido um duelo na noite anterior, por causa de uma mulher. O capito havia ferido seriamente seu oficial superior um tal Major Hart. Meu Deus! Sonya gritou, incapaz de dominar seus sentimentos. O que foi que lhe fizeram? Onde est ele agora? Movendo os ps, embaraado, o sargento admitiu que o Capito Morgan estava preso. E se o major morresse o que era possvel ele provavelmente seria executado. Oh! Deus repetiu e essa mulher ...aquela pela qual eles lutaram, quem ela?

O homem obviamente no queria contar-lhe, mas quando ela ameaou Ir diretamente ao general para obter a informao, saiu tudo. O capito tinha uma mulher...diziam que ele a mantinha, mas isso eram apenas rumores. Verdade ou no, ele estava passeando com a mulher na rua, na noite anterior, em trajes civis, quando o major os encontrou. Ningum sabia exatamente o que acontecera. Parece que o major fizera algum comentrio e se seguiram palavras iradas. O capito o havia desafiado e os dois homens lutaram a pistola, a vinte passos, num terreno deserto em volta da igreja. Foi s mais tarde, por intermdio de suas amigas em Nova Orleans, que Sonya veio a saber toda a histria do escndalo que havia abalado a cidade. A mulher era uma mestia. Os longos anos de treinamento em etiqueta e comportamento que trazia do bero, como dama sulista, ajudaram-na a se manter calma e tranqila por fora. Disse s suas amigas, encolhendo os ombros com desdm, que nunca havia gostado do homem ou confiado nele sempre achara que havia alguma coisa errada com ele.

Minha querida... disse-lhe uma das damas mais velhas, com uma falsa piedade estampada o rosto. "Acho que voc deve se considerar feliz. Imagine... um homem como esse, designado para cuidar de voc! Quero dizer... a gente nunca sabe, com essa espcie... , nunca se sabe concordou Sonya. Plcida e inalterada por fora, ela se corroia de dio internamente e dedicava a Alfonso Herrera a o mais completo desprezo. Enquanto isto rezava para que seu marido voltasse e a levasse embora da guerra e de toda aquela sordidez.

Captulo Terceiro

Enquanto se arrastava lentamente a segunda semana de seu encarceramento, Alfonso Herrera a tambm rezava, sua moda, para que alguma coisa acontecesse. O major se conservava beira da morte e Alfonso Herrera apermanecia na pequena cela cinzenta onde o haviam colocado, tendo apenas uma hora de exerccio por dia. Detestava esse aprisionamente impessoal. Pior at do que o pensamento da forca ou do peloto de fuzilamento que poderiam estar esperando por ele. Durante toda a sua vida adorara os espaos abertos e a sensao de liberdade que lhe davam. E agora, por causa de um acesso de mau gnio e de sua excelente pontaria, encontrava-se ali, preso. Passava o tempo ou andando sem rumo pela cela ou sentado velha mesa de madeira, com o queixo nas mos, olhando para o espao vazio. Vez por outra, forava-se a ler. Livros que no vira e em que no pensara desde que deixara a universidade em Paris. Lembrou-se de um mdico da ndia que havia encontrado em Londres um homem gentil e filosfico, que falara de uma religio antiga chamada ioga. Viajaram juntos Itlia e Alemanha, e Gopal tentara ensinar a Alfonso Herrera acoisas como o poder da mente. Naquele tempo, porm, no estava ainda preparado para uma filosofia ou modo de vida que se afastava da prpria vida. Agora, sim, tinha tempo. Tempo demais, ou insuficiente. Dependia de como o encarasse. De qualquer modo, descobriu-se pensando mais e mais em Gopal e

nos seus ensinamentos de ioga. Fora era disso que se tratava. A fora do homem vera de dentro e da certeza de que ele faz parte de tudo que existe. Certa vez Gopal lhe dissera que eles no procuram ajuda exterior de uma divindade qualquer. Que para eles cada homem um Deus. H um potencial em cada um de ns que precisa ser compreendido e usado. O problema, pensava Steve, que eu nunca estive preso antes. Pelo menos no por tanto tempo. Chegava a desejar, s vezes, que o Major Hart morresse, e logo acabasse tudo aquilo. As nicas visitas de Alfonso Herrera a eram um cabo, que lhe trazia noticias dirias sobre o estado de sade do major e o humor do general, e Denise, a adorvel jovem mestia por causa de quem lutara com o major. Denise, que havia sido a amante ideal, sem complicaes, sem exigncias e completamente desinibida. Ela vinha v-lo diariamente, apesar dos olhares de soslaio e dos comentrios picantes que recebia dos soldados que o guardavam; e lhe trazia livros e frutas frescas, todos os dias. Falavam em francs, para que os soldados que ficavam ao lado da cela no compreendessem, e Denise se culpava enquanto ele a consolava impacientemente e s vezes irritado. Ocasionalmente,

quando se irritava muito com ela, cansado de suas lgrimas, chegava a pensar que ela no voltaria, mas ela voltava sempre. Sonya Portilla nunca apareceu nem lhe enviou qualquer recado mas ele jamais esperara que fosse diferente. Fora a sua fria inacessibilidade que o atrara em primeiro lugar e -depois, por algum tempo pelo menos, a surpreendente paixo e abandono que descobrira nela. Era, porm, muito cheia de sentimentos de culpa e tinha se tornado muito caprichosa e exigente. Alfonso Herrera aa afastou de seu pensamento, sem muitos problemas. Na verdade, s existira uma nica mulher, exceto sua me, que ele tivera dificuldade em esquecer; essa tinha sido sua esposa comanche. Casara-se com ela quando tinha apenas quinze anos de idade, e ela havia morrido numa investida apache, levando seu filho consigo. Desde ento, tinha tido muitas mulheres, mas no havia amado a nenhuma. Relacionava-se fisicamente com elas e, de certa forma, precisava delas, mas era rude e extremamente egosta no seu relacionamento. Uma ou outra, era a mesma coisa para ele e, se ele perdia tempo em excit-las, era porque preferia possuir uma mulher apaixonada e dcil. Sonya Portilla j comeava a cans-lo, mas por Denise sentia, a contragosto, certa afeio. Talvez porque fosse natural e espontnea. Pelo menos, nunca lhe exigira coisa alguma ou procurara engan-lo. Finalmente, no dcimo quinto dia do aprisionamento de Steve, o Major Hart morreu. Alfonso Herrera apassou a maior parte da noite escrevendo uma longa e difcil carta ao seu av, que era seu parente mais prximo. Ele j havia sido informado, sem rodeios, pelo prprio General Butler que se o major morresse, sua prpria sentena seria executada sem demora. Nenhum oficial do Exrcito podia duelar com outro, em tempo de guerra, qualquer que fosse a provocao. Era preciso, pois, dar um exemplo, no s para os soldados da Unio, mas tambm para os cidados da Nova Orleans ocupada. Com impassibilidade, Alfonso Herrera a compreendia a lgica do raciocnio do general. Se bem que no tivesse vontade de morrer, no tinha, por outro lado, medo da morte. Era uma coisa com a qual aprendera a viver h muito tempo e que considerava inevitvel. J estivera perto da morte, muitas vezes, o pensamento j no lhe causava medo. Havia, na verdade, certo estouvamento na sua

natureza que havia feito, vrias vezes, com que desafiasse a morte. Gostava de correr riscos e achava certo encanto no perigo. Seu nico ressentimento, agora, quando pensava no fato, era que tivesse que ser assim enjaulado como um animal, tendo que esperar a morte ao invs dc sair para procur-la. Quando vieram busc-lo na manh seguinte, j estava pronto e espera. Atirando sobre a mesa a carta que escrevera, pediu a um dos soldados que a entregasse a Denise, quando ela viesse. Rabiscara umas linhas para ela, pedindo-lhe que providenciasse para que a carta a seu av lhe chegasse s mos. Havia juntado, tambm, todo o dinheiro que tinha consigo. Agora que as providncias tinham sido todas tomadas, Alfonso Herrera a deixou sua cela com os soldados, imaginando, com uma curiosidade vadia, por que no haviam amarrado suas mos ou lhe enviado um padre. Esperava ser levado diretamente para o ptio e executado sumariamente; mas, ao contrrio disso, conduziram-no ao gabinete do general. O General Butler saiu de trs da sua mesa de trabalho, com uma expresso irritada e de desaprovao. Um homem de estatura mdia, tipo comum, em trajes civis, afastou-se da janela onde estava e olhou para Steve, seus olhos cinzentos frios e inexpressivos. Muito bem ...vocs soldados podem sair e esperar l fora, disse o general bruscamente. Fizeram continncia, saram e fecharam a porta, deixando Alfonso Herrera aem posio de sentido diante do general.

Com uma ruga na testa, que fazia juntar suas sobrancelhas espessas, Butler virou-se bruscamente para o civil. Eis seu homem, Sr. Bishop disse asperamente. Um rufio tolo e indisciplinado, se quiser saber a minha opinio; mas talvez ele sirva aos seus propsitos. Seus olhos correram friamente sobre Steve. Capito Morgan, suas ordens so responder a qualquer pergunta que o Sr. Bishop lhe faa. O Sr. Bishop acrescentou secamente do Departamento do Exrcito em Washington, Servios Especiais. Parece que ele vem estudando o seu dossi h algum tempo. Virando as costas, o General Butler dirigiu-se bruscamente janela, onde ficou olhando para fora, a rigidez do seu porte demonstrando seu desagrado. Com um rpido e inexpressivo sorriso, o Sr. Bishop foi para trs da escrivaninha e sentou-se calmamente, manuseando alguns papis que se achavam ali. Levantou finalmente os olhos e encontrou o olhar cauteloso de Alfonso Herrera a, sustentando-o por algum tempo. Bem, Capito Morgan, acho que tenho aqui tudo sobre o senhor, mas h algumas perguntas que gostaria de fazer, uns claros que apreciaria que o senhor preenchesse para mim, por favor. primeira vista, Jim Bishop parecera a Alfonso Herrera auma pessoa comum e inexpressiva; mas depois de meia hora passara a ter respeito pelo homem, que demonstrara uma inteligncia fria, mas extremamente lcida, e possuir muitos conhecimentos. Parecia saber mais sobre Alfonso Herrera a do que seria possvel algum saber e aquilo que ele no sabia procurava saber por meio de perguntas diretas. Alfonso Herrera afoi totalmente franco com ele, pois, afinal de contas, nada mais tinha a perder e, ao que lhe parecia, poderia ter algo a ganhar. Era obvio que Bishop tinha alguma coisa em mente; no era provvel que fizesse a viagem de Washington at aqui, ou insistisse tanto em conhecer o passado de Steve, se no tivesse uma finalidade. Mesmo assim, ouviu, quase incrdulo, Bishop lhe oferecer um emprego, ou algo parecido; prosseguiu enumerando os riscos e possveis desvantagens, na sua maneira concisa e um tanto

pedante. O senhor compreende, Capito Morgan, que, tecnicamente pelo menos, o senhor ser considerado desertor. Como, no entanto, o senhor est condenado morte, ningum se surpreender se souber que o senhor aproveitou um ensejo que se apresentou para escapar, se surgir a eventualidade. Na verdade, porm, o senhor continuar recebendo os vencimentos da sua patente, que reter, muito embora no deva usar uniforme. Seu nome, no entanto, constar apenas de nossos livros. Bishop olhou para os papis sua frente, antes de levantar novamente os olhos. O senhor tem viajado muito e conhece vrias lnguas; isso ser uma vantagem para ns. Vai ter que continuar viajando. Talvez para a Europa, onde estamos tendo trabalho com espies confederados, que esto tentando conseguir apoio para a sua causa; ou talvez para Estados e territrios do Oeste, neste pas. O senhor um homem do Oeste e, na maior parte do tempo, ser essa rea sua base de operaes. possvel que, de quando em vez, seja enviado ao Mxico. O senhor ser procurado de vez em quando por outros membros da organizao e receber vrias incumbncias. desnecessrio dizer que todas elas tero um alto elemento de risco e perigo. O senhor est acostumado a isso, naturalmente. Os olhos de Bishop se velaram por alguns momentos,

Se o senhor for apanhado, preciso que fique claro, naturalmente, que no assumiremos qualquer responsabilidade pelo senhor ou pelos seus atos. Dirigiu a Alfonso Herrera aum olhar inquisidor, e este respondeu secamente: claro! Bishop deu um dos seus sorrisos curtos. Bem, parece que estamos comeando a nos entender continuou dizendo; Depois que o senhor sair daqui, providenciarei para que seja procurado por um dos nossos homens mais experimentados. Ele lhe dir que espcie de trabalho esperamos que o senhor faa. A propsito, o senhor deve procurar conseguir uma reputao de pistoleiro, uma pessoa pronta a sacar sua arma por um preo. No entanto, sugiro que procure ficar, o quanto possvel, dentro da lei. Acho que o senhor sabe o que quero dizer, e isso nos pouparia muitas complicaes. Se o senhor tiver que matar algum, procure faz-lo numa luta honesta, com testemunhas. Falei claro? Perfeitamente claro, senhor respondeu Alfonso Herrera apolidamente. Muito bem, ento. Bishop parecia quase satisfeito. "Creio que o senhor vai achar essa incumbncia mais de acordo com o seu temperamento do que a que acaba de deixar. Sua voz era inexpressiva, mas Alfonso Herrera asentiu uma ponta de humor, sob as palavras, o que o surpreendeu. Muito bem, ento... repetiu Bishop, mais brusco. arranjaremos a sua fuga hoje noite. O senhor sair de Nova Orleans numa chata. Voltaremos a falar, depois que o senhor tiver tomado caf, e eu irei encontr-lo pessoalmente em Los Angeles, Califrnia, dentro de dois meses. Alfonso Herrera afez continncia e virou-se para sair, quando a voz de Bishop o deteve. Oh! Por falar nisso, Capito Morgan, caso eu me esquea de mencionar, as balas que vo atirar no senhor quando escapar so balas de verdade. Por favor, tenha cuidado.

PARTE SEGUNDA Primrdios Captulo Quarto

Quatro anos trouxeram, sem dvida, muitas mudanas. Pierre Dumont, jantando cora amigos no Maxim's, em Paris, lamentava melancolicamente esse fato, Ele continua sofrendo por causa de sua pequena cousine comentou Jean-Jacques Arnaud, piscando para o Visconde De la Reve, sentado sua direita. Bem, apesar de seus modos obstinados, creio que sinto mesmo falta dela confessou Pierre. Claro que ele sente falta dela! Ren du Carre riu. Rosto de uma semimundana, corpo de mulher...Veja, eu me lembro do que voc disse h quatro anos atrs. Isso era verdade, naquela poca! Voc deve se lembrar que, quando minha chre maman insistiu para que eu acompanhasse Virginie ao seu primeiro baile, comentei que ela tinha a mentalidade de uma criana, excitada pelos pequenos prazeres da vida. Parece que ela ficou muito esperta para mim. Sem corao tambm replicou o visconde, com ar de auto-comiserao. Lanou um rpido olhar ao seu amigo, cujas faces enrubesceram, como a pedir-lhe desculpas. No precisa ficar to aborrecido, meu velho amigo. Voc sabe que eu lhe propus casamento e ela no aceitou. Disse que s eslava praticando comigo, para aprender a namorar, j que algum lhe dissera que estava ficando muito antiquada para agradar a qualquer homem. Assumo a culpa! admitiu Pierre. Receava que as festas a que meu querido pai a levava, nos sales elegantes, pudessem estrag-la. Bem...ela recusou a mim tambm, embora eu soubesse que, naturalmente, no poderia ser...Ns somos primos.

Pode ser...Mas voc se apaixonou por ela, e ela o enrolou todo no dedinho da sua mo! disse Ren, maliciosamente. Lembra-se daquela vez em que ela o obrigou a lev-la para jantar num daqueles compartimentos discretos l de cima, porque ela queria ver como era a sensao de ser uma semimundana? Dieu! exclamou Pierre, segurando a cabea entre as mos e fingindo-se zangado. Para que voc foi lembrar isso? Ela me encabulou com uma srie de perguntas picantes, e quando o garom chegou ela sentou nos meus joelhos, com as mos em volta do meu pescoo e ainda disse...Graas a Deus que meus pais nunca desconfiaram! Voc nunca me contou essa histria antes, Pierre disse o visconde, franzindo o sobrolho. Puxa, eu gostaria de que ela no fosse sua prima, Pierre! Bem...No tem mais importncia agora, no ? replicou Jean-Jacques. Ela deixou a Frana... Provavelmente se casar com um Americano rude e cheio de dinheiro. Onde voc disse que ela ia morar, com o pai?

Oh, num lugar perdido de Deus, chamado Califrnia. Parece que acharam muito ouro l, h alguns anos. Voc no se lembra? Ura lugar muito selvagem, cheio de ndios, pelo que dizem. Ah! Sim...Tambm se batem em duelo, a pistola, bem no meio das ruas. Dizem que todos os homens carregam uma pistola na cintura... Comearam uma discusso animada sobre a vida na fronteira americana, enquanto Pierre fitava sua taa de vinho pensativamente. Por que haviam comeado a falar sobre Virginie? Droga, mas De la Reve falara a verdade. Se ela no fosse sua prima, e ele no tivesse descoberto seus encantos tarde demais, teria feito com que a pestinha se apaixonasse por ele. Aos dezesseis anos, afinal, ela era louca por ele! Como ficava encabulada quando ele mexia com ela ou a fitava longamente! Ficou imaginando onde ela estaria e o que estaria fazendo. At desejou, em seu benefcio, que houvesse algum lugar civilizado na Amrica. Pobre, adorvel Virginie! Sua beleza, sua elegncia e seu esprito seriam totalmente perdidos na Amrica. Talvez, ento, ela comeasse a se arrepender de ter abandonado a Frana, de ter abandonado a ele. Pierre ficaria surpreso, sem dvida, se soubesse que, naquele momento preciso, sua prima estava pensando nele cora afeio e at com um pouco de saudade.

Captulo Quinto

Ginny achava-se deitada numa cama, numa cama de verdade, pela primeira vez cm vrias semanas fatigantes de viagem, e no conseguia conciliar o sono. Estava excessivamente cansada, excitada, e a cama era macia demais, depois das camas com que j quase se habituara. Desde que chegara Amrica, estava viajando. As duas semanas que ela passara em Nova York agora lhe pareciam fantsticas e irreais. Sempre que fechava os olhos, parecia-lhe sentir o movimento brusco e irregular da diligncia que a trouxera aqui e que era muito pior que o balano do navio que a trouxera Amrica e aqueles trens imundos e malcheirosos em que viajara de Nova

York a Louisiana. Fechando os olhos, Anahi Portilla firmou o pensamento em Paris; depois, em seu primo Pierre. Pobre Pierre, pensou. Ele parecia to infeliz! Prometera que iria lhe escrever freqentemente, mas ele abanara a cabea em sinal de dvida, No o far, prima, Voc inconstante. Antes de estar a meio caminho da America, voc j ter encontrado meia dzia de tolos a quem far mais tolos! Mas isso diferente... Voc meu primo e me conhece to bem! lembrou zombeteiramente, Oh! Pierre, voc sabe muito bem que eu nunca o fiz de tolo. Voc s fingia estar apaixonado por mim, porque...era moda, e seus amigos gostavam de mim. Ora, voc sempre me achou um estorvo e muito, muito antiquada. Lembra-se? Foi voc mesmo quem me disse e, alm disso falou em tom de conspirao voc sempre foi meu confidente, Com quem mais poderia eu falar? Apesar, no entanto, de estar se divertindo um pouco a sua custa, concordou em que estivera bastante apaixonada por ele quando era mais jovem. Quanta coisa tinha acontecido deste ento!

Cruzando os braos embaixo da cabea, Ginny pensou em tudo isso. A Amrica o pas que estava disposta a detestar era um pas novo, cheio de vida e excitante; quando encontrou seu pai e sua nova madrasta, todas as suas apreenses desapareceram. Seu pai lhe parecera genuinamente feliz em v-la c t-la com ele depois de todos os anos em que estiveram separados. E Sonya, sua mulher, era surpreendentemente nova loura, pequena e espontaneamente afetuosa. Era impossvel no gostar dela. Acho que ficar perfeitamente bem, se voc me chamar de Sonya murmurou, depois que Ginny a havia chamado de "madame" pela terceira vez. Seu pai rira, complacente. Ele gostava dela, tinha orgulho dela e parecia ter confiana nela. Ele no lhe tinha feito confidencias, logo que chegou, para provar que confiava nela e que a aceitava sem restries? Ginny sorriu na escurido. Eram os planos e as ambies de seu pai que tornavam tudo to excitante. Numa festa a que tinham ido em Washington, Ginny ouvira algum se referir a seu pai como um oportunista um homem sem escrpulos e com ambio demais. As palavras contundentes, porm, tinham feito com que ficasse orgulhosa e no zangada. Compreendia que muita gente havia de ter inveja de seu pai, de sua fortuna, de seu poder e, acima de tudo, de sua energia. Ele era o tipo de homem que consegue tudo o que quer; e ela o admirava por isso, exatamente como Sonya. Pensar que ele se dera ao trabalho de explicar tudo isso a ela! Pretendo construir para mim um imprio, Anahi dissera-lhe. Outros homens o fizeram. O momento ideal, com as pessoas andando de um lado para outro, perdidas, desde que a guerra terminou e territrios inteiros esto espera de que algum os conquiste. Bem pensou por que no? Por que no deveria seu pai fazer aquilo que outros homens fizeram e ainda estavam fazendo? Maximiliano havia sido coroado Imperador do Mxico, com a ajuda do exrcito francs e ela ficou contente por saber que seu pai tinha ligaes com a Frana. O Mxico, na fronteira, o Texas e a Califrnia eram Estados, mas entre eles estendiam-se os vastos territrios do Arizona e do Novo Mxico e, alm desses, a Baja Califrnia. Quem sabe o que no

poderia ser conseguido, com o apoio c a aliana dos franceses c de Maximiliano, tambm, claro? Um homem verdadeiramente forte poderia fazer qualquer coisa era s ver Napoleo Primeiro. Ela no estava apenas excitada, mas orgulhosa tambm de desempenhar um pequeno papel que fosse nos planos dc seu pai, Ginny Portilla estava agora em San Antonio, Texas, Uma cidade muito velha, como seu pai lhe havia explicado. Havia sido construda pelos espanhis h muito tempo, tendo o Texas lutado por ela e a conquistado quando o Texas ainda era a Repblica da Estrela Solitria. Era uma cidade de contrastes, com antigas manses de pedra e praas tradicionais lado a lado com casas de madeira, recentemente construdas. Hotis de luxo e residncias particulares misturadas com casas suspeitas e sales de jogo. Uma espcie de ponto de encontro de vendedores de gado, todos ansiosos por vender seu gado s populaes famintas de carne do norte e do leste, e tambm, claro, de jogadores, ndios e pistoleiros, bem como de vaqueiros em busca de diverso. Uma cidade rica cheia de movimento, vida e perigo. No para ela, lgico, nem para Sonya, pois seu pai as protegia e j havia contratado vrios homens que iriam trabalhar para ele. Dentro de alguns dias, quando os planos do Senador Portilla estivessem prontos, Ginny e Sonya viajariam por terra para a Califrnia, de trem, enquanto ele teria que voltar a Washington por algum tempo. Seu pai havia comprado um pequeno rebanho de gado de uma nova raa, de cara branca, em Galveston, O gado fora encomendado na Europa por um fazendeiro que no teve dinheiro para pagar

por ele quando chegou. Esse gado ia ser tocado para a Califrnia, seguindo a caravana. Mais excitante, porm, era outra coisa que seguia na caravana. Ouro escondido no fundo falso da diligncia em que Sonya e Ginny iam viajar. Alm disso, levavam rifles e munio em outra diligncia. Tudo para ajudar os exrcitos franceses no Mxico. Louis Napoleon, na Frana, no era muito cuidadoso em pagar suas tropas l, e Maximiliano iria apreciar a ajuda. Um imprio, abrangendo os dois lados da fronteira, era o que seu pai havia dito certa vez, e Ginny acreditava, assim como Sonya, que ele poderia transformar seu sonho em realidade. Um repentino som de risadas vindo do quarto ao lado trouxe Ginny de volta realidade. Mais uma vez lamentou o fato de que a sute de seu pai no se comunicasse com a sua e ficasse no outro extremo do corredor. Era uma noite quente e mida, e ela era forada a deixar sua janela aberta. Sem dvida, os ocupantes do outro quarto haviam feito o mesmo, e o som de suas vozes chegava nitidamente a seus ouvidos. Irritada, Ginny sentou-se na cama e dirigiu um olhar ao estrado onde Tilly, a empregada de Sonya, dormia profundamente, com a boca entreaberta. Pobre Tilly, tinha trabalhado muito o dia inteiro e devia estar exausta. Deixarei que ela durma pensou Ginny e fecharei eu mesma a janela, Ainda que eu quase me sufoque no calor, melhor do que ficar ouvindo esse barulho a noite toda! Ginny ouviu vozes femininas no quarto ao lado, altas e dissonantes, e seus lbios se contraram numa expresso de desagrado. Que espcie de mulheres ficaria acordada at essa hora da noite, bebendo e se divertindo com homens? A pergunta obteve resposta em sua prpria mente. S um tipo! No havia demi-mondaines nesta parte do mundo, nestes Estados do oeste incultos, barulhentos e obscenos. As mulheres ou eram "boas" ou eram "ms", sem qualquer meiotermo de cortess elegantes entre um extremo e outro. Ginny havia visto as mulheres "boas", mal vestidas, em trajes antiquados, feios, e parecendo muito mais velhas do que poderiam ser, na realidade. Tinha, tambm, vislumbrado as "ms", em seus vestidos chamativos, enormes chapus de palha e quimonos de cetim. Todas lhe pareceram duras e

gastas pelo uso. A prpria Ginny j havia usado pintura no rosto em Paris um ligeiro colorido nos lbios e nas faces mas as mulheres que vira usando pintura, aqui, estavam realmente pintadas manchas coloridas, feias, contrastando desagradavelmente com suas peles claras. certo que j havia visto mulheres dessa espcie em Nova York, "Washington, Nova Orleans e Galveston e que as havia reconhecido de pronto, sem ter que recorrer a Sonya ou a seu pai. Uma das mulheres no quarto ao lado comeou a cantar, e Ginny saltou da cama com determinao. Isso j era demais! Amanh contaria a seu pai e ele providenciaria para que ela mudasse de quarto. Uma pena, pois, de certa forma, era um belo quarto, espaoso e com janelas dando para a rua at uma varanda estreita, com balaustrada de madeira, para o caso de incndio. Porm, mesmo que tivesse que ocupar um quarto muito menor, sem vista para a rua, era melhor do que ter que aturar esse barulho todo que a impedia de" dormir, Com a camisola transparente se enroscando em suas pernass, Ginny caminhou at a janela; a, com as mos erguidas para abaixar a veneziana, estacou paralisada. Duas vozes masculinas que ouviu soaram como se estivessem a seu lado. Ginny levou alguns momentos para perceber que os homens deveriam estar janela do quarto ao lado. Chegou at ela um vago aroma de charuto, e franziu o nariz em desagrado. Um dos homens falou, num sotaque que a princpio no reconheceu.

Est aborrecido, amigo? Pois ela gosta de voc, a loura, A voz do outro soou ligeiramente desdenhosa. Claro! Ela gosta de tudo que veste calas, desde que tenha dinheiro, Como o Bishop levou todo o dinheiro que tnhamos, pode ser que ela se interesse por ele. Ser que ele vai gostar dela? O primeiro riu deliciado, Coitado do Jim! Ele parece que est com medo dela! Bem... Ginny quase podia sentir seu encolher de ombros este joguinho de cartas e as garotas, tudo foi idia dele. Por mim, preferia estar dormindo. Talvez fosse melhor para voc. Aquele tal de Haines...ele est procurando barulho. Acho que ele se lembra de voc de algum lugar...Ele no acredita que voc seja ferrovirio e que seu nome seja Whittaker. No importa o que ele acredite, Se continuar criando caso, ele vai se dar mal. A determinao fria e impessoal daquela voz fez com que Ginny estremecesse. Ficou imobilizada no cho e no conseguiu resistir tentao de continuar ouvindo a conversa que se desenrolava. Voc podia apenas feri-lo. . . Isso seria perda de tempo. Ele se recuperaria e voltaria a procurar por mim outra hora qualquer; possvel que, ento, eu no estivesse preparado para ele. No...Se Haines ainda est disposto a se bater amanh, no vou mais evit-lo. Ento, melhor ter cuidado. Ouvi dizer que o marechal no gosta muito de duelos nas ruas. Principalmente quando temos visitantes especiais. J encontrei marechais antes; alm disso, no vamos ficar por aqui muito tempo. Steve...Steve, doura? O que voc est fazendo a to longe? Pensei que voc quisesse me ouvir cantar! Era uma voz feminina, petulante e aguda, vinda de algum lugar de dentro do quarto, e Ginny ouviu um dos homens sorrir maliciosamente.

Viu o que eu quis dizer, amigo? Ela gosta de voc. Deus! Espero que no goste muito...Ela no meu tipo. Acho que vou pedir a Mimi que me mande aquela garota francesa de quem estava falando. Acho que era uma ruiva, de Louisiana. Hoje noite? Acho melhor no fazer isso. Essa a acaba com voc! Steve! A voz da mulher soou mais aguda que antes, e a voz do homem soou mais baixa ainda, mas Ginny percebeu que ele estava se divertindo. , acho que no. Vou ter mesmo que esperar at amanha noite. As vozes sumiram, c ela ouviu ainda algumas gargalhadas e o tinir de copos no quarto ao lado. Tomada por um sentimento de dio e de desgosto, Ginny bateu a janela com toda a fora. bom que eles ouam! Talvez isso os acalme. Os homens podem ser odiosos, pensou. Falando sobre matar e sobre mulheres de m reputao, praticamente no mesmo flego Quem quer que fossem esses dois homens, esperava nunca cruzar com eles outra vez.

Captulo Sexto

Ginny acordou tarde no dia seguinte. Enquanto bocejava e se espreguiava, deu-se conta de que deveria ser quase meio-dia, pois estava quente e os raios do sol faziam uma enorme mancha amarela no cho, junto janela. A janela! Sua testa se franziu ao lembrar a noite anterior aqueles homens e aquelas mulheres horrveis com eles. Apesar de ter fechado a janela a ponto de quase se sufocar com o calor, as vozes do quarto ao lado continuaram a lhe chegar aos ouvidos fazendo com que ficasse horas acordada. E agora, quantas horas do dia j havia perdido? Espreguiando-se novamente, Ginny se sentou na cama, percebendo que Tilly havia sado, deixando a janela aberta, felizmente, com as cortinas fechadas. Seus olhos estavam pesados e inchados e quase cedeu tentao de continuar dormindo, mas havia muita coisa que queria fazer hoje sair explorando a cidade, com Sonya, e sentar-se na praa sombreada por velhas rvores para ver o povo passar. Sonya, de corao mole, como sempre, devia ter resolvido deix-la dormir at tarde. Antes que a coragem lhe faltasse, Ginny se levantou rapidamente da cama. Estava ansiosa por um banho, mas no havia tempo de mandar prepar-lo agora e, alm disso, estava com fome. Talvez se apressasse, poderia tomar caf l embaixo. A maioria de suas roupas ainda estava nas malas, mas Tilly havia tirado algumas peas e pendurado no pequeno armrio do quarto. Despindo a camisola de seda, Ginny prendeu os cabelos e se lavou bem com a gua da jarra que estava sobre a mesa. Um banho de esponja, afinal de contas, era melhor do que nenhum, e sentiu que ele a refrescara. Escolhendo um vestido leve de organdi, que no estava muito amarrotado, Ginny o vestiu e ps-se a mirar a si mesma, criticamente, no espelho. Seu tom bege, com pequenas flores verdes e vermelhas, assentava com sua tez plida. Certamente era moda ser plida, mas preferia ter um pouco mais de cor em suas faces.

Na Frana havia usado rouge algumas vezes, mas Sonya a havia prevenido de que aqui as pessoas eram mais convencionais. Olhando-se no espelho, Ginny beliscou ligeiramente as faces e ficou se mirando com ar srio. Se sua boca fosse ao menos um pouco menor e a testa mais alta! Ainda assim, no era um rosto de todo mau; j lhe haviam dito que era uma beldade, o que, mesmo sendo um pouco de exagero, no deixara de ser gratificante. Acho que sou passvel, pensou, arrumando o cabelo no alto da cabea e escovando uns cachinhos que lhe caam pelo rosto e no pescoo. Pelo menos tenho orelhas bonitas, pensou, e gosto dessa moda de usar os cabelos. Nada mais de coques lisos e austeros seguindo o exemplo da Imperatriz Eugenie, as mulheres de Paris estavam usando o cabelo diferente e j no era imprprio deixar as orelhas aparecerem. Ginny havia mandado furar as orelhas, antes de deixar a Frana, e agora usava seus brincos prediletos pequenos pedaos de jade montados cm abotoaduras antigas de ouro que haviam sido dc sua me. Afastando-se do espelho, Ginny dirigiu-se impulsivamente janela e abriu as cortinas para poder olhar a rua. J estava escurecendo quando chegaram aqui ontem e, sob a luz do sol, tudo lhe parecia diferente. O calor refletindo na pequena varanda da janela parecia tomar dc assalto seus sentidos.

Deve ser pouco depois de meio-dia pensou, protegendo os olhos. A rua poeirenta parecia brilhar na claridade excessiva e no havia a menor brisa para refrescar suas faces. Acreditava que era o calor intenso que fazia com que todos se conservassem dentro de casa, pois no se via a menor atividade nas ruas. Os cavalos, presos aos postes que ladeavam a avenida, mantinham as cabeas baixas; alguns desocupados jogavam dados ou fumavam na taberna em frente. A rua era larga; mas, nessa hora, viam-se apenas, ao longo da mesma, uma ou outra carruagem e algum cavaleiro solitrio. Tinha sido informada de que as diligncias s vezes atravessavam as ruas de San Antonio, que era uma das ruas de maior trfego da cidade. Nessa tarde, porm, a rua parecia sonolenta e preguiosa calma demais. De repente, chegaram-lhe vozes, atravs do ar quente e sufocante. Boa cidade para se ouvir a conversa dos outros, pensou Ginny, e no pde deixar de ouvir, devido ao tom tenso da voz que falou em primeiro lugar. Ele est na taberna, Bart. Tem estado bebendo com aquela mestia dele desde cedo. Quer que eu o apresse um pouco? No respondeu a segunda voz, num tom nasalado e montono. Se est bebendo, porque est com medo. Posso esperar, Ele h de sair a qualquer hora destas. A curiosidade fez com que Ginny se inclinasse um pouco, com cautela, para olhar para baixo. Trs homens estavam na calada, embaixo de sua janela, completamente inconscientes de sua presena. Um deles era alto e um tanto magro, vestido como algum do Leste, num terno preto e com moderno chapu-coco. Seus dois companheiros vestiam roupa tpica do Oeste. O homem a quem haviam chamado de Bart falou novamente. Conseguiu descobrir quem ele ? No. Diz chamar-se Whittaker e veio naquela caravana, l de Louisiana. Parece que ele no usa sua pistola como escoteiro falou o terceiro homem. Andei perguntando por a, Bart. Ningum o conhece, mas andam dizendo que ele manejava uma arma para Barlow & Sanderson. Espcie dc agenciador, viajando muito para todo lado.

Bart fez um rudo curto que bem poderia ser um riso. Assim como eu, Ed. Acho que j o vi por a, mesmo que o nome fosse outro. No h nenhum aviso de captura contra ele, mas aposto que sua cabea tem um preo. Ento, o prmio seu, Bart. Voc o pistoleiro mais ligeiro que j vi e acho que ele sabe disso. No foi toa que ele ficou to quieto, ontem, quando voc o provocou, no foi? A voz do homem de preto soou de repente, aguda e perigosa. Mr. Casey no gostou nada do jeito dele atravessar o rio cora a diligncia na frente do gado dele. Perdeu muito tempo precioso com isso. E eu, eu no gosto do jeito dele se sentar...Tem certeza de que deu meu recado para ele? Claro, Bart. Voc viu-me entrar l. Vai ver, ele saiu pela porta dos fundos... talvez no goste muito da idia de encontrar voc. Ele vai gostar menos, se eu tiver que sair procurando-o por a.

Acima de onde os homens estavam, Ginny permanecia imvel, a boca seca e o corao comeando a bater descompassado. O homem que eles estavam esperando era um dos que ela ouvira ontem noite conversando. Que coincidncia! Mas...estes homens insinuaram que ele estava com medo e no lhe parecera assim. Lembrou-se da fria determinao na sua voz quando dissera que ia matar Haines. Esse deveria ser o homem que chamavam de Bart. O que iria acontecer, agora? Ser que haveria um duelo? Ginny sabia que deveria fechar a janela. Esquecer tudo o que ouvira e descer para um lugar seguro. Uma curiosidade mrbida, porm, fazia com que ela permanecesse onde estava. Nunca havia assistido a um duelo, antes, e seu pai lhe havia dito que no Oeste os duelos eram comuns. Quero ver como pensou. Estou segura aqui cm cima; preciso descobrir. Ser que ele vai sair da taberna? Ou ser que fugiu mesmo? O instinto lhe dizia que aqueles trs homens que esperavam como aves predatrias eram matadores. Eles esperariam um homem que sairia andando daquela taberna no crepsculo e seria morto. No quero ver isso pensou vagamente, olhando para a claridade na rua poeirenta. No entanto, alguma coisa a retinha ali. Precisava ver tudo comeo e fim. Num movimento rpido, que a deixou atnita, Ginny viu a porta da taberna se abrir. Dois homens saram, parando na sombra do limiar. Mate-o agora, Bart, enquanto os olhos dele ainda no se acostumaram com a luz... falou um dos homens l de baixo com voz urgente. Mas o homem de preto riu baixinho e debochadamente. No preciso disso, Quero v-lo sacar contra mim e quero que todo o mundo veja que eu sou mais rpido. Uma sensao de irrealidade tomou conta de Ginny. Sentia-se quase como se estivesse assistindo a uma pea de teatro, no camarote. Viu-se olhando para o homem mais alto que havia sado da taberna. Esse devia ser o que chamavam de Whittaker. Tinha se encaminhado para a beira da

calada, enquanto o outro que estava com ele dava um passo para o lado e ficava por trs dele. Atores tomando suas posies. Precisava se agarrar a essa iluso! Whittaker usava um chapu preto, de copa rasa, puxado sobre a testa e sombreando os olhos. Usava um colete de couro preto sobre uma camisa vermelha e calas justas, num tom azul-escuro, enfiadas dentro de botas altas. Trazia um cinturo, com o coldre da arma pendente das cadeiras, do lado direito. Coisa estranha, ele no parecia ter medo. Estava ali de p, beira da varanda, a atitude quase negligente, exceto pela mo tocando ligeiramente o coldre da pistola. Embora nada tivesse acontecido ainda, parecia pairar no ar uma espcie de silncio pesado. Os passantes foram se dispersando, e um grupo de homens que conversava mais acima, na rua, virou-se para observar os acontecimentos. O homem chamado Bart deu alguns passos para a frente, ficando onde Ginny o podia ver, sem ter que torcer o pescoo. Era um homem alto, magro, os ombros curvados sob a jaqueta negra. Sua voz ligeiramente nasalada soou fria e desdenhosa. Demorou a sair, Whittaker, se esse o seu nome. Estava comeando a pensar que ia ter que busc-lo l dentro.

O homenzinho de tez escura que estava com Whittaker sorriu como se tivesse ouvido alguma coisa engraada, seus dentes brancos aparecendo sob o bigode fino. Encostou-se parede da taberna e comeou a enrolar um cigarro. Volte aqui, amigo. No se esquea que tem uma bebida para terminar. Um dos homens que tinha estado conversando com Haines riu nervosamente, mas Whittaker apenas encolheu os ombros e desceu a calada. Comeou a descer vagarosamente em direo ao homem que o esperava, os saltos de suas botas levantando lufadas de poeira com cada passo. No desperdiou gestos nem palavras, e Ginny no pde deixar de notar a graa quase felina com que movia seu corpo esbelto. Ser que ele no ia parar? No ia dizer alguma coisa? Havia algo de ameaador na maneira como ele avanava indolente e silenciosamente, e o outro homem deve t-lo percebido, pois foi ficando tenso. Maldito! O que que voc. . . Haines, eu estou andando. Voc disse que tinha negcios comigo. Faa o primeiro gesto. A voz de Whittaker soava macia e quase desinteressada, como se as coisas no lhe importassem, de uma forma ou de outra; mas nem parou nem diminuiu o passo, e a distncia entre eles foi se encurtando. Enquanto, no comeo, Ginny pensava- que o homem chamado Bart era o mais perigoso, agora pensava dc forma diferente. Whittaker parecia-lhe uma fera espreitando sua presa. Apesar de seu jeito displicente e casual, ela podia notar alguma coisa extremamente perigosa nesse homem, e era bvio que Haines tambm o percebera. Com uma praga entre dentes, Haines fez seu gesto; deu um passo para trs, de lado, enquanto sua mo desaparecia em direo ao coldre. Ginny deduziu depois que Whittaker tambm devia ter se movido. Quando ela se deu conta, horrorizada, ele tinha uma arma na mo e estava de p, com o joelho ligeiramente inclinado, atirando. Pelo menos trs tiros foram ouvidos, fundindo-se num rudo ensurdecedor. A arma de

Haines caiu, antes que ele a tivesse usado; parecia que o homem havia sido levantado e atirado para trs pela fora assassina das balas que atingiram seu corpo. Ginny se recostou ao patamar da janela, suas narinas ardendo com o cheiro da plvora queimada, os olhos fitos, com uma fascinao mrbida, no corpo quebrado que jazia desconjuntado como um boneco de molas na poeira, o sangue escorrendo pelos orifcios das balas no casaco preto. Quase no se deu conta das vozes que flutuavam para cima e dos passos de pessoas que corriam. Meu Deus, Haines nem sequer teve tempo de sacar a arma! Nunca vi ningum sacar rpido assim, desde que nasci. . . bom algum ir chamar o chefe de polcia, mas Haines vinha pedindo isso. . . Se o chefe de polcia quiser falar comigo, estarei na taberna, terminando minha bebida. Como poderia uma pessoa que acabara de matar outra soar to friamente desinteressada? Os duelos sempre lhe pareceram romnticos, dramticos, mas no havia nada de dramtico ou nobre nesse; mesmo quando fechava os olhos, via o corpo quebrado, sangrando, estirado no cho. Doente de revolta, ela saiu cambaleando da janela e se encontrou sobre a cama lutando contra as ondas de nuseas que a assaltavam.

Captulo Stimo

O Senador Portilla havia reservado uma sala de jantar privativa naquela noite, para que sua famlia e seus hspedes pudessem jantar a ss. O hotel em que estavam hospedados dispunha de um chefe de cozinha francs, e os vinhos que regaram seu jantar aquela noite tambm vieram da Frana. Seria fcil imaginar que, naquela noite, estavam jantando num dos mais finos restaurantes do Leste. A mesa senhorial estava coberta por uma toalha de linho impecavelmente branca, e a porcelana era finssima, bem como os talheres de prata. Os garons eram bem treinados, e praticamente no se sentia a sua presena. Era impressionante pensava Ginny o que se podia conseguir com bastante dinheiro e suficiente Influncia criar um osis de civilizao numa terra no-civilizada era apenas uma amostra disso. Sentindo-se culpada, achava que no deveria pensar assim. Haviam lhe dito, por exemplo, que So Francisco no perdia nada para qualquer grande cidade europia. No entanto, era quase inacreditvel que ainda estivesse em San Antnio, Texas, onde, numa rua de barro, sem calamento, um homem acabava de ser morto na frente de testemunhas. Ginny tomou um gole de seu vinho, esforando-se por esquecer o que acontecera naquela tarde e as cenas que ela presenciara. Um homem morrera de forma violenta teria que se acostumar com isso. Estava convencida de que coisas piores poderiam acontecer na longa jornada de diligncia at a Califrnia. Seu pai lhe havia dito, carinhosamente, que ela no deveria esperar que a jornada que empreenderiam seria sem riscos. Dissera-lhe que provavelmente encontrariam ndios e alguns homens brancos que seriam piores que os ndos, pois se haviam tornado renegados. Sua voz estava sria quando lhe falou, e ela sentiu que ele estava preocupado e um pouco intranqilo com o fato de a sua mulher e sua filha terem que viajar sozinhas para a Califrnia. No entanto, era tambm um homem prtico. Tinha confessado, com toda a honestidade, que seria um grande trunfo poltico para

ele o fato de que, como todos os outros emigrantes chegados ao Estado do ouro, sua mulher e sua filha haviam empreendido a longa e rdua jornada por diligncia. Havia outro fator a ser considerado, e esse era a segurana do ouro o fator mais importante de sua misso. Ningum iria suspeitar de que William Portilla enviaria ajuda aos franceses no Mxico, ou que seria confiada a duas mulheres uma empreitada de tamanha importncia. Se os motivos de Portilla se tornassem suspeitos (e ele tambm admitira que havia quem alimentasse essas suspeitas), jamais suspeitariam de que sua mulher e sua filha estariam a par de seus planos. Os homens do Oeste costumavam colocar as mulheres "boas" num pedestal Sonya e Ginny seriam muito elogiadas e admiradas por sua coragem de empreender uma jornada to longa e cheia de perigos, sem a proteo imediata do senador; e o ouro e as armas chegariam s mos certas, sem despertar suspeitas nos lugares errados. Meu pai um homem inteligente pensou Ginny com orgulho. Levantou os olhos e encontrou o seu olhar que pousou nela por alguns instantes. Nesta noite, em homenagem aos hspedes do senador, Ginny e Sonya haviam vestido trajes comprados em Paris, mas tudo indicava, logo aps haverem descido os escadas, que essa moda ainda no havia chegado at aqui. Havia mais cinco mulheres presentes, esposas dos ricos rancheiros que

eram os hspedes de Portilla , e usavam saias-balo, de tecido escuro, e blusas de gola alta, apesar do calor opressivo. Ginny podia sentir os olhares desaprovadores dessas damas mais velhas e convencionais; embora estivesse resolvida a no demonstrar embarao, era difcil se sentir propriamente confortvel! Estava contente por estar sentada perto dc Carl Hoskins, o jovem capataz de seu pai; e mais feliz ainda por ter ouvido que o Sr. Hoskins as acompanharia at a Califrnia. Carl Hoskins era um jovem extremamente bem-apessoado, com cabelos loiros que brilhavam luz das velas, e um pequeno e bem cuidado bigode que fazia sobressair sua boa aparncia. Ele era, conforme Ginny descobriu, o filho mais novo de um dono de plantao que acabara de perder a fortuna, e havia sido capito no Exrcito Confederado. No momento, pensava era tentar a sorte na Califrnia. Ligeiramente tonto pela combinao do vinho e da beleza de Ginny, confidenciou-lhe que pretendia aprender tudo o que pudesse sobre gado. Disse-lhe que no pretendia passar a vida procurando ouro, pois achava que havia uma fortuna muito mais estvel a ser feita com a terra e com o gado. Pretendia comprar uma fazenda, quando conseguisse juntar o dinheiro necessrio; criaria gado Hereford para carne e Jerseys ou Guernseys para laticnios... Interrompeu-se encabulado, ao pensar no efeito que o seu entusiasmo desmedido poderia ter sobre a deslumbrante e sofisticada jovem a seu lado. Continue disse-lhe Ginny suavemente, com os olhos de esmeralda brilhando. No estou nem um pouco entediada, se isso que o preocupa. Quero saber tudo sobre a Califrnia e a forma pela qual as pessoas vivem l. Seu vestido de veludo verde combinava cora seus olhos, e quando se curvava para a frente, como estava fazendo agora, Carl se apercebia, cora certo desconforto, da curva arredondada dos seus seios, revelados pelo decote extremamente generoso que ela usava. Seus ombros estavam nus e cintilavam como o marfim. Um apanhado de flores prendia o vestido nos ombros; Ginny usava longas luvas que lhe chegavam aos cotovelos. Enquanto isso, Carl pensava consigo mesmo que

as outras damas presentes no deveriam estar gostando do seu vestido. Ele gostava, embora estivesse fazendo todo o possvel para se interessar pela sua conversa. Se essa a ltima moda pensava fica-lhe muito bem e no havia pessoa mais indicada para us-la! De repente, viu-se pensando ansiosamente na viagem para a Califrnia, embora no comeo no tivesse se entusiasmado com a idia de que duas mulheres os acompanhariam nessa jornada. Nascido no Sul, Carl Hoskins possua encanto e boas maneiras, embora nunca tivesse achado necessrio adquirir mais do que uma educao elementar. Livros e lnguas estrangeiras nunca o interessaram; ele tinha outras coisas em que ocupar o tempo e a mente. Ao voltar para casa da guerra e encontrar um oficial de justia para leiloar os pertences da famlia a fim de pagar taxas atrasadas, Carl se aborreceu tanto que tomou a atitude filosfica de voltar as costas a tudo e seguir para o Oeste. Veio a seu favor o fato de seu pai ser um velho conhecido de William Portilla e lhe ter escrito sobre ele. Portilla confiou nele e tinha planos que o incluam, no s na aventura como tambm nos lucros. Embora nunca lhe faltassem palavras ou cumprimentos quando se achava perto de mulheres bonitas, Carl se sentia inibido e quase mudo ao lado de Ginny Portilla . Nunca havia visto uma mulher exatamente como ela combinando o gracioso encanto de uma jovem com a inteligncia ea sofisticao de uma mulher. E ela parecia se interessar por ele, deixando-o sem saber o que fazer.

O que Carl no percebera era que Ginny estava enfadada, pois ela disfarava bem e, quando se sentia assim, falava mais do que de costume uma conversa leve e frvola. Ser que os homens daqui no tinham mais em que falar seno criar gado e vend-lo? No teriam as mulheres outro assunto que sua casa e seus filhos? Pensando bem, nesta vasta e semideserta terra, o que mais poderia haver para falar? J estavam no terceiro prato, e Ginny permitiu que enchessem novamente sua taa, sorrindo ao encontrar o olhar de Sonya. Ela j havia notado que a maioria das mulheres aqui no tomava vinho algum ou, quando muito, tomava delicadamente uns pequenos goles. Era mais uma coisa que sabia que desaprovavam nela, mas no se importava. Sem dvida iriam para casa hoje noite comentar entre elas que a filha do senador bebia vinho demais e era excessivamente desenvolta. O pensamento fla rir novamente e Carl, que pensava que seus sorrisos eram para ele, sentiu o corao bater mais forte. Seu pai estava conversando com o Sr. Black, sua direita; como ele estava cora a testa franzida, o que no era comum, Ginny resolveu prestar ateno s suas palavras. Voc sabe alguma coisa sobre um homem que diz chamar-se Whittaker? Eu estava falando hoje com o seu chefe dc polcia, pedindo-lhe que me recomendasse algum que pudesse acompanhar a diligncia, e ele me disse que esse homem conhece todas as trilhas entre o Texas e a Califrnia. estranho, mas eu nunca tinha ouvido falar nele. Black, um homem atarracado, fisionomia alegre e barba cerrada, deu um sorriso significativo. O Chefe Trevor fica sempre meio nervoso quando h um bom pistoleiro na cidade. E esse hombre de quem voc est falando atirou em Bart Haines, hoje tarde...Bart tinha fama de ser o mais rpido por aqui; mas, pelo que ouvi dizer, nem chegou a tocar no coldre da arma. Instintivamente, os dedos de Ginny apertaram o p da taa de vinho. Sentiu o corpo inteiro se retesar. Felizmente, os outros homens entraram na conversa, e sua sbita tenso passou despercebida, Ele pistoleiro?

Vance Porter, que estava direita de Ginny, inclinou-se para a frente para responder a seu pai. Claro. Uma das pistolas mais rpidas a soldo. Ouvi dizer que ele trabalhou para Barlow, eAlfonso Herrera ano Exrcito e levou alguns rebanhos para Abilene, Ele vem do seu prprio Estado, Senador outro homem falou. E seu nome verdadeiro tambm no Whittaker. Chama-se Morgan, Alfonso Herrera a. Sonya, que no era normalmente desajeitada, deixou cair bruscamente o leque de marfim, e Ginny lhe dirigiu o olhar enquanto um dos cavalheiros gentilmente se curvava para apanhar e lhe devolver o leque. O rosto de Sonya, em geral to calmo e sereno, estava enrubescido e baixou as plpebras, ao agradecer, para esconder seu embarao. Isso demais, pensou Ginny. Primeiro, gado; agora, pistoleiros! Quase abriu a boca para dizer que tinha assistido ao duelo a que se referiam; mas, observando o rosto de Sonya, extraordinariamente plido, agora que o sangue tinha fugido, resolveu se calar. Talvez a idia de assassinato perturbasse Sonya tambm.

Chegavam-lhe aos ouvidos trechos de conversa por entre o rudo abafado que os garons faziam ao retirar os pratos da mesa e as taas vazias. At Carl Hoskins parecia estar mais interessado no plano de seu pai, de contratar um guia, do que estava nela. Ele estava inclinado para a frente, seu cabelo louro brilhando na luz, quando Ginny lhe atirou um olhar faceiro. Lembrou-se de uma histria que lhe contaram certa vez sobre uma dama parisiense que havia soltado propositadamente a ala do seu vestido de noite, quando seu amado lhe pareceu muito interessado numa rival. Inconscientemente, os dedos de Ginny tocaram o prendedor que segurava sua ala direita estava solto e de repente se lembrou que ia pedir a Tilly que o consertasse antes de se vestir para o jantar. Mas... no, jamais daria certo! Essas mulheres com rostos de pedra e seus olhares desaprovadores, como iriam ficar horrorizadas! E Carl Hoskins, embora fosse bonito, no merecia tanto. De qualquer modo, s a idia j serviu para diverti-la. Ginny, minha querida... a voz de Sonya chamou-a realidade. Ser que voc poderia apanhar nossos xales? Est comeando a esfriar. Coitada de Sonya pensou. Seu rosto estava extremamente plido, e Ginny parecia tla visto estremecer ligeiramente. Consolando a madrasta com um sorriso, Ginny pediu licena, feliz por poder escapar um pouco dali. Um dos garons mostrou-lhe a escada dos fundos, pois ela no tinha nenhum desejo de enfrentar os olhares masculinos que a acompanharam atrevidamente quando ela e Sonya haviam descido para jantar, pelo brao do pai. Segurando as amplas saias, Ginny, subiu rapidamente a estreita e ngreme escada que levava ao segundo andar. Sua passadeira maltratada lhe dava a Impresso dc ser essa a escada dos criados, pois ficava no fundo do corredor, no outro extremo de onde estava o seu quarto. Parando um pouco no topo da escada para descansar, Ginny notou pela primeira vez como era mal iluminado aquele corredor noite. Parecia-lhe deserto, e o vazio e o silncio reinantes quase a assustaram. Isto bobagem pensou, Estou sendo tola, disse a si mesma firmemente. Primeiro vou achar meu

quarto, e depois Tilly pode me ajudar a encontrar o xale de Sonya. A sensao de insegurana, porm, persistia, e ela comeou a andar rapidamente e sem fazer barulho, pelo longo corredor com suas paredes sombrias. Todas as portas lhe pareciam idnticas, e era impossvel ler os nmeros que haviam sido pintados nelas. Para tornar as coisas piores, quando chegou ao fim do corredor percebeu que uma das lmpadas havia se queimado e a escurido era total. Oh...danao murmurou, irritada por nem mesmo saber onde ficava o seu quarto, Merde! murmurou novamente, com ousadia, o som da sua voz fazendo-a sentir-se mais forte. De uma das portas, saa um filete de luz, e ela se curvou para tentar ver o nmero quase apagado. Conseguiu distinguir um dois e um cinco 257... no era esse o nmero do seu quarto? Tilly sempre deixava a lmpada acesa talvez ela estivesse acordada, Ginny hesitou por um momento e depois bateu levemente porta, esperando impacientemente que Tilly a abrisse. O que aconteceu em seguida tomou-a totalmente de surpresa. A porta abriu rapidamente por dentro e, antes que ela pudesse emitir um som, seguraramlhe firmemente as mos e a puxaram sem cerimnia para dentro do quarto.

Mal se dera conta de que a porta havia sido fechada novamente atrs dela. Por demais chocada para poder tomar qualquer atitude, Ginny se viu frente a frente com o par dc olhos azuis mais azuis que j havia encontrado. Olhavam-na maliciosamente, atravs dos clios mais longos que algum homem poderia possuir. O rosto moreno, com as sobrancelhas ligeiramente oblquas formava um contraste com os olhos que se apertavam para examin-la ousada e abertamente. Estava petrificada dc medo e surpresa, seus lbios se abriram, mas no saiu nenhum som da sua garganta seca e contrada. O homem sorriu sbita e, Ginny pensou, maldosamente, deixando entrever uma fileira de dentes brancos; ela pde observar que quando ria, duas covas se formavam nas suas faces. Ora, ora! disse devagar, seus olhos passeando insolentemente sobre seu corpo. Ento voc Frenchy. Desta vez, at que a Mimi soube escolher a mercadoria! Suas mos ainda seguravam as dela firmemente e, antes que conseguisse dizer uma palavra, Ginny se encontrou apertada involuntariamente entre seus braos e, pior que isso, sentiu seus lbios sobre os dela, num beijo rude c possessivo. J havia sido beijada antes, mas nunca desta formal Nem homem algum ousara segur-la to perto, a ponto de sentir todo o seu corpo contra o dela. Sua boca era dura e impiedosa. Ao invs de tocar seus lbios gentilmente, parecia queimar como uma chama e forar seus lbios a se abrirem sob o impacto do beijo. Segurava-a com uma das mos pouco acima da cintura e a outra em volta dos seus ombros, de modo que ela se sentia comprimida e totalmente sem ar; quando tentou mover a cabea para escapar, sentiu que sua mo subia e segurava seu cabelo na nuca, prendendo-a. Ginny sentiu a cabea comear a rodar e cair para trs abandonada, enquanto ondas de vertigem e de calor a assaltavam. Para seu horror, sentiu a lngua dele penetrando na sua boca, provocando pequenos gemidos de sua garganta. Oh! Deus, oh! Deus pensou, sentindo-se fraca; ser que os homens beijam mesmo assim? O que que ele est fazendo comigo? O que ser que vai fazer mais? De repente, quando ela estava quase desmaiando, ele afrouxou um pouco o abrao e

ergueu a cabea ligeiramente para olhar para ela. Nunca pensei que uma mulher pudesse ser to bonita, Frenchy murmurou. Seus olhos estavam duros e semicerrados, com uma espcie de desejo que ela pressentia, mas que no podia compreender. Forou-se a respirar fundo e readquirir algum controle sobre o seu corpo fraco e trmulo, mas ele se curvou novamente e ela sentiu seus lbios queimando na curva de sua garganta. No! Essa foi a nica palavra que conseguiu dizer e ela saiu como um suspiro desesperado. Sentiu as mos dele tentando abrir o prendedor de seu vestido, que tinha o feitio de uma rosa, e deu outro suspiro penoso. Quase sem sentir, falou em francs. Monsieur...non! O que...o que est fazendo? O prendedor soltou-se e ele riu. Esquea a rosa idiota, eu lhe dou outra. Seus lbios sufocaram seu grito de protesto, enquanto murmurava: Vou comprar outro vestido tambm para voc, querida, pois este eu pretendo arrancar do seu corpo. Voc sabe que eu a quero e sou um homem impaciente.

Sua boca voltou a atac-la, enquanto seu brao a segurava firmemente pela cintura, atraindo-a a si. Ginny sentiu suas pernas enfraquecerem, de modo que oscilou sua frente, sem querer. Sentia-se apenas meio acordada isso um sonho mau, no pode ser verdade ia repetindo sua mente atordoada; sentiu-se possuda de uma estranha sensao de langor, de uma apavorante espcie de aceitao, que nada tinha a ver com sua mente ou com sua vontade. Com urna sensao de desligamento sonmbulo, Ginny sentiu sua lngua explorando-lhe a boca, a ala do vestido descer e sua mo acariciando a curva do seu seio. Suas mos estavam presas entre seus corpos, e o mais que podia fazer era empurrar seu peito com o corpo, mas sua reao s servia para excit-lo mais e fazer com que aumentassem aquelas carcias loucas, impotente, ela sentiu os dedos dele apertarem o bico do seu seio, que se enrijeceu, e a sensao que teve foi de ondas eltricas percorrendo seu corpo, o que a trouxe de volta realidade. Agora ela lutava com todas as foras contra suas mos e seus lbios, notando, horrorizada, que a camisa dele estava aberta at a cintura e que seus seios, protegidos apenas pela combinao de seda, estavam sendo comprimidos contra seu peito nu e quente. A presso do seu corpo e o calor animal que dele se desprendia, mais a violncia de seus beijos foram demais para ela. Com a cabea girando, Ginny forou-se a desfalecer em seus braos. Naturalmente, vendo que ela desmaiara, ele no continuaria esse... esse ataque a seu corpo e a seus sentidos. Ele a soltou to bruscamente que ela caiu para trs, para erguer-se em seguida, ao sentir a presso alarmante da beira da cama contra a parte traseira de suas coxas. Com um grito de puro terror, as mos de Ginny se cruzaram involuntariamente sobre os seios, quando viu que ele vinha em sua direo com aquele passo felino de que se lembrava to bem. Frenchy, quer parar de ser pudica e tirar esse vestido? Agora, ou vou arranc-lo de voc! Viu seus braos se esticarem novamente para segur-la e, como um animal acuado, Ginny levantou a mo e, com toda a fora de que era capaz, fez a palma explodir contra o lado do seu

rosto. O olhar de surpresa no seu rosto encheu-a de um prazer selvagem o, instintivamente, ergueu a outra mo, com a inteno de cravar-lhe as unhas. Dessa vez, porm, ele conseguiu se antecipar; segurando seu pulso, torceu-o cruelmente at que ela gritasse de dor. Ficaram se. fitando por alguns segundos, os olhos dele brilhando de dio, e os dela marejados de lgrimas de dor e de frustrao. Ter-lhe-ia batido de novo, com a outra mo, mas ele a segurou firmemente entre as suas. Maldita puta francesa! disse entre dentes. Que espcie de jogo pensa que est jogando? O dio frio na sua voz e o olhar perigoso dos seus olhos teriam feito com que recuasse aterrorizada, se ela tambm no estivesse sob o impacto da raiva. Seu... seu... monstro abominvel! Sua voz tremia de ira. Como ousa me tratar dessa maneira? Como ousa me arrastar para dentro deste quarto e me atacar como se eu fosse uma...uma. . . Sua indignao agora era tanta que as palavras lhe fugiram e ela ficou de p, ofegante, tentando libertar as mos para continuar lhe batendo. Seu olhar foi se transformando, de dio passou a surpresa e, depois, a verdadeiro espanto. Suas sobrancelhas negras se juntaram e ele deu um passo para trs, continuando a segur-la um pouco afastada para lhe estudar a fisionomia. Chorando de raiva e de humilhao, Ginny se deu

conta do estado em que se encontrava o vestido cado dos ombros e os cabelos em desalinho a lhe descer pelas costas. Se voc no a jovem que Mimi ficou de mandar, ento quem. . . Quer fazer o favor de me soltar? Eu no sou a sujeita que voc obviamente estava esperando. Ser que voc no podia perguntar, antes de cair em cima de mim como um animal? Ofegante, limpando as lgrimas, Ginny o agredia ferozmente, a raiva tornando-a corajosa. Voc...voc pior que qualquer animal selvagem, seu assassino! Ela viu seus olhos se transformarem em pedras de gelo por um instante, depois sua sobrancelha se arquear. Nunca matei uma mulher bonita disse pensativamente e, depois, num tom agressivo ainda! Sempre segurando seus pulsos, ele a empurrou para trs antes dc solt-la, e ela se viu sentada sobre a cama. Oh! exclamou, com os olhos arregalados de choque e de medo. Viu o canto de sua boca se torcer, num rito de divertimento. Suponhamos que fique a sentada por um momento e me diga, rapidamente, por favor, madame, quem voc e por que veio bater na minha porta? Afinal de contas disse sensatamente eu estava esperando uma visita feminina. Como eu podia saber que voc no era ela? Apesar do tom razovel da voz, havia nela uma dureza de ao, e Ginny resolveu lhe responder, amuada. Eu...eu tomei seu quarto pelo meu; no havia luz no corredor e eu no conseguia ver o nmero na porta. Depois dirigiu-lhe um olhar irado voc me arrastou aqui para dentro, no me deixou dizer uma palavra, e...e. . . Ataquei voc? disse, como a ajud-la. A raiva tomou conta dela novamente, quando viu que ele estava calmamente sorrindo para ela. Quer dizer que ele achava tudo muito engraado?

Ela levantou-se raivosa, esquecendo mais uma vez o medo; dessa vez, ele se afastou cautelosamente, embora seus olhos continuassem a caoar dela. Agora, madame, no v a senhora atacar a mim! Ele notou sua fria controlada, e o brilho zombeteiro dos seus olhos se acentuou. Um canto da boca se levantou num riso de mofa, e Ginny, vendo-o, trincou os dentes. Voc o mais abjeto, mais detestvel. . . Foi realmente sua culpa, madame. Foi sua beleza que me descontrolou. No conseguia acreditar na prpria sorte quando a vi; tive o impulso irresistvel de beij-la e... Quer fazer o favor de no fazer uma piada do que fez? Ele estava caoando dela e fazia-lhe a afronta de pensar que ela era uma menininha estpida a quem se podia fazer esquecer, com meia dzia de palavras tolas, sua justificada ira! No entendo como pde me confundir com o tipo de...de mulher que estava esperando prosseguiu Ginny friamente, tentando ignorar o riso de mofa no seu rosto. Embora deva dizer que

sinto pena de suas visitantes femininas, se assim que costuma receb-las, impondo seu afeto de maneira to prepotente! Tem medo de que recusem suas carcias, se lhes der tempo para isso? Seu olhar a mediu dos ps cabea, fazendo com que corasse involuntariamente. Nunca havia encontrado uma insolncia to rude e ostensiva em olhos de homem algum! Era como se a despisse inteiramente com os olhos. Se me permite diz-lo, madame, nunca vi damas vestidas como a senhora est vestida; no nesta cidadezinha, pelo menos. No que eu esteja reclamando acrescentou maliciosamente. Na verdade, fica muito mais desejvel assim como est agora. . . Ginny pde sentir o rubor tomar conta de todo o seu corpo, ao perceber mais uma vez, entre infeliz e raivosa, o estado em que se encontrava naquele momento. Suas mos puxaram o vestido para cima, sobre os seios seminus, e lgrimas de frustrao lhe desceram pelo rosto. Voc o homem mais bruto, mais detestvel que j conheci gritou-lhe, com a voz embargada. Quer fazer o favor de se afastar e me deixar sair? No ficarei aqui mais um minuto sendo insultada! Ele no fez nenhum movimento, no entanto, e ela viu que franzia a testa. Ou voc me deixa sair, ou eu grito! A voz de Ginny soou aguda e histrica. Certamente, depois do que ele j fez, ele no vai querer. . . Voc no pode sair assim. Sua voz estava fria e impaciente. Quanto a gritar, no gritou antes; por que iria faz-lo agora? Estou certo de que bastante inteligente para no querer fazer um escndalo. Agora, ele a estava ameaando, tentando fazer chantagem com ela! Ginny olhou-o com uma mistura de raiva e desdm, imaginando o que ele faria se ela resolvesse mesmo gritar. Parecendo ler seu pensamento, ele franziu a testa novamente, abanando a cabea com impacincia. Olhe, aqui, prometo que no...no vou tentar atac-la outra vez! Mas, por favor, procure ser

razovel. Voc no pode, de maneira nenhuma. . . Interrompeu-se quando uma batida na porta assustou a ambos e por um momento ficaram como dois conspiradores trocando olhares de apreenso. Voltaram a bater, dessa vez mais insistentemente, e Ginny levou as mos boca. Quem quer que seja pensou em desespero me achar aqui com ele, minha reputao estar arruinada! Ningum acreditaria; iriam querer saber por que eu no gritei. Oh! Deus, o que que eu vou fazer? Uma voz de mulher, com um sotaque carregado, falou suavemente do lado de fora da porta. tienne? Alfonso Herrera a? Pode abrir a porta, sou eu, Solange. Mimi disse que voc est me esperando... Voc est a? Ginny teve que se controlar para conter um riso histrico, e alguma coisa deve ter aparecido em seu rosto, pois os dedos de Alfonso Herrera a apertaram os seus num gesto significativo, Essa, eu imagino, a sua Frenchy murmurou Ginny, dando voz um tom sarcstico. Quer fazer o favor de soltar minha mo e me dizer o que pretende fazer agora?

Notou, com satisfao, que pelo menos no momento ele estava to perdido quanto ela; ento a voz da mulher voltou a chamar seu nome, desta vez mais alto e em tom petulante, o que fez com que ele resolvesse tomar uma atitude. S sei de uma coisa falou rapidamente. No posso deix-la l fora fazendo este escndalo todo! Daqui a pouco o hotel inteiro estar aqui no quarto para saber o que est havendo. Soltou seu pulso e, depois, deixando-a parada no meio do quarto, alcanou a porta em passadas rpidas e escancarou-a. Uma mulher de uns vinte e cinco anos mais ou menos, bem-feita, e vestindo um vestido de cetim vermelho que contrastava com seus cabelos ruivos, entrou no quarto, rindo. Como voc demorou! Pensei que no estivesse aqui; mas agora fico contente que esteja, pois voc muito bonito. Mimi tinha razo! Alfonso Herrera a estava trancando a porta; quando se voltou, a mulher atirou os braos em volta do seu pescoo, comprimindo seu corpo voluptuoso contra o seu. Admirada e fascinada, apesar da situao estranha em que se encontrava, Ginny viu os lbios pintados da mulher se grudarem aos do homem, embora ele permanecesse rgido e hesitante. Num momento, ela atirou a cabea para trs para olhar seu rosto. O que que h, amor? No gostou de mim? Logo a seguir, viu, por cima dos ombros, o olhar frio dos olhos verdes de Ginny, e os seus se arregalaram. Sentindo-se ultrajada, Frenchy deixou cair os braos do pescoo de Morgan e olhou para Ginny, seus olhos negros e irados estudando tudo sua volta. Penso que estou comeando a entender falou com voz estridente, Quem ela e o que est fazendo aqui? A mulher apontou, com. o dedo em riste, e deu um passo frente, mas Alfonso Herrera a segurou-a rapidamente pela cintura.

Espere um pouco... O fato de ela estar aqui um acidente. . . Ah! Um acidente, ? E o vestido dela todo rasgado tambm um acidente? Fingindo uma calma que estava longe de sentir, Ginny deu de ombros. No, no foi! Parece que Mr. Morgan me confundiu com voc e, sem me dar tempo de explicar...Mas, por que no pergunta a ele? Tenho certeza de que ele pode explicar melhor que eu! Voc est se saindo muito bem disse Alfonso Herrera amal-humorado. Ele tirou a mo da cintura de Frenchy e olhou para ela com ar maroto. Sinto muito, querida, mas ela tem razo. Ela bateu na porta, e eu pensei que fosse voc. Acho que me deixei levar. . . Expresses de ira, dvida, incredulidade e, finalmente, de divertimento se sucederam no rosto da francesa, e os seus olhos iam de Morgan para Ginny e voltavam a Morgan. Finalmente, para surpresa dos dois, comeou a rir, jogando a cabea para trs.

Ah! Mas essa a maior piada que j ouvi! Quer dizer ...ele pensou que voc fosse eu e no quis esperar, humm? Bien, voc bonita, chrie admitiu generosamente. Como culplo? Os homens so muito impacientes, s vezes! Impaciente no bem a palavra que eu usaria para descrever Mr. Morgan replicou Ginny com um ar malicioso. Alfonso Herrera a, com a fisionomia agora inescrutvel, encaminhou-se para a mesa que estava contra a parede e se serviu de uma garrafa de bourbon que havia deixado pelo meio. Sou de opinio que devemos tomar um drink e discutir como vamos conseguir que miss...miss ergueu a sobrancelha e olhou para Ginny, que lhe devolveu o olhar de cenho carregado e cora os lbios comprimidos que essa senhorita volte era segurana para o local de onde veio, com seu vestido intato. Suas palavras lembraram subitamente a Ginny o que viera fazer naquele andar e o fato de que Sonya j devia estar sua procura. Teve uma sensao de angstia. Deus meu! disse. Se meu pai descobrir onde estou ou o que aconteceu, ele o matar, e eu estarei arruinada! O que que eu vou fazer, meu Deus? Sim, bom pensar em alguma coisa retrucou Solange, com os olhinhos pretos brilhando, divertidos. Voc no vai querer que ura papa zangado venha encontrar sua filhinha aqui, vai, Alfonso Herrera acher? Isso, acredite-me, uma coisa que no desejo! falou, de cara amarrada, batendo com o copo sobre a mesa. Ginny percebeu que ele a olhava, e enrubesceu, mas ele continuou, sem se importar com o seu desconforto. Graas a Deus que, pelo menos, voc no est mais histrica. Talvez voc pudesse voltar ao seu quarto e...e costurar a ala do vestido. Eu s arranquei aquela rosinha idiota do seu ombro... ela deve estar por aqui, em algum lugar... S! Voc fez uma poro de coisas e agora quer dizer que s...

Espere um pouco! Solange olhou para Morgan pensativamente e se virou para Ginny. Ele est certo; s dar um pontinho aqui no ombro, v? Eu sempre carrego agulha e linha comigo. Assim, eu arrumo. E voc, mal homme, voc procura a rosinha para ns, oui? Com a cabea girando, numa mistura de raiva, frustrao e humilhao, Ginny forou-se a ficar de p, quieta, enquanto Frenchy manejava a agulha com surpreendente habilidade, tagarelando todo o tempo em francs. Ficara encantada ao descobrir que Ginny falava sua lngua, c as perguntas que fazia sobre a Frana e sobre a nova moda eram patticas e demonstravam o quanto sentia saudades de sua terra. Apesar do fato de Solange ser, sem dvida, uma moa de m fama, Ginny no podia deixar de gostar dela havia qualquer coisa de to simptico, honesto e franco que era impossvel no ter pena dela; naturalmente, ela j havia contado que fora um homem que a levara profisso que agora exercia.

Homens! Os homens eram sempre a raiz dc todos os problemas pensou Ginny. Vejam s os problemas que esse detestvel Mr. Morgan lhe havia causado! Ela dirigiu-lhe um rpido olhar, por entre os clios abaixados, c viu que ele tambm a olhava. Dessa vez, porm, seus olhos azuis estavam sombrios e como que apreensivos. Em que estaria pensando? Que espcie de homem era? Deu a si mesma a resposta. Um pistoleiro. Um homem para quem a vida humana no tinha, obviamente, o menor valor. Um homem que tomava para si tudo o que queria, sem escrpulos, ainda que a vtima fosse uma indefesa mulher! Desviou nervosamente os olhos, mas no conseguia esquecer a forma pela qual a mantivera aprisionada cm seus braos e os beijos brutais que a forara a aceitar. No pde evitar um arrepio, e Solange lhe perguntou, solcita, se estava com frio. Terminarei num minuto, e, depois, voc pode ir apanhar o seu xale e voltar para o seu papai. Que tal dizer a ele que no est se sentindo bem? Hem? Por mais que detestasse mentir a seu pai e a Sonya, Ginny concordou em que talvez fosse essa a melhor desculpa que poderia arranjar. Afinal, bebera mesmo muito vinho no jantar.

Captulo Oitavo

A desculpa que Frenchy havia sugerido serviu bem a Ginny, quando ela voltou sala de jantar, com o seu xale c o de Sonya no brao. Ginny? Como voc demorou! Estava comeando a mc preocupar! Realmente, o rosto de Sonya estava plido e com uma expresso estranha que fez com que Ginny sentisse remorso. Curvou-se sobre a cadeira de Sonya quando lhe entregou o xale e sussurrou que tinha subido as escadas muito depressa e comeara a sentir tonteiras... Depois, descobriu que a rosinha que prendia sua ala havia se desprendido e levou algum tempo para prend-la novamente. Sentia muito. . .

Sonya lhe deu um pequeno sorriso, que lhe pareceu forado, e apertou seu brao afetuosamente. No precisa desculpar-se, minha querida. Os cavalheiros estavam to envolvidos em seus prprios assuntos que, desconfio, nem notaram a sua ausncia. Ginny ouviu o risinho de seu pai, enquanto se sentava novamente no seu lugar, ao lado dc Carl Hoskins. Mulheres e suas complicaes! Com certeza voc estava esse tempo todo se mirando no espelho, no , filha? Vamos, prove um pouco do famoso caf do Texas e depois me diga se no bom. Embora a refeio j tivesse terminado h algum tempo, os homens continuavam saboreando o caf e os charutos, enquanto as mulheres, habituadas a no participar dos assuntos masculinos, conversavam baixinho umas com as outras. Ginny sentia saudade dos costumes civilizados da Europa e da costa leste da Amrica, onde as mulheres se afastariam discretamente, deixando os homens sozinhos com sua conversa enfadonha.

Carl Hoskins estava prestando muito mais ateno a ela, agora, e a sua admirao era como um blsamo sua sensibilidade ferida Que maneiras finas ele tinha era um gentleman. Como era diferente de Alfonso Herrera a! Comeou a imaginar como seria bom ser beijada por Carl Hoskins. Seus beijos seriam gentis e delicados, estava certa disso. Ele a trataria com respeito, e a sua aparncia no era a de um pirata, um bandido! Seu cabelo louro formava um contraste bonito com sua pele queimada e estava cuidadosamente aparado, assim como suas costeletas. As costeletas de Alfonso Herrera a Morgan desciam-lhe pelo rosto at a linha do queixo, e seu cabelo preto e grosso estava to comprido que formava cachos na sua nuca. Sim, s o que lhe faltava era um bigode, uma barba e argolas nas orelhas para se transformar num pirata perigoso, Eu o odeio pensou. Desprezo-o e detesto-o! Espero nunca mais pr os olhos em cima dele. No havia sinais de orgia no quarto ao lado, naquela noite, embora Ginny tivesse tido o cuidado de fechar bem a porta e a janela. Mesmo assim, no podia deixar de ficar pensando se Frenchy havia ficado l e se ele estava to ansioso por arrancar sua roupa como estivera com a dela. Um arrepio percorreu seu corpo quando pensou nisso. Ontem noite ela era a mulher que cantava mal e a cujos abraos ele procurava se furtar. Hoje...mas no, no pedia. Um bandido, um libertino como aquele no podia pensar nele. Acabou c no preciso v-lo nunca mais. Foi s mais tarde, quando j estava deitada e tentando dormir, que um terrvel pensamento a assaltou, o de que seu pai havia falado em contratar os servios desse mesmo Alfonso Herrera a como guia para a caravana. No tinha ele explicado, antes, que precisava de um homem que soubesse manejar uma arma? Seria o dever desse guia conduzi-las atravs de territrio infestado de ndios ferozes e defendlas em caso de ataque. Mas como se poderia confiar num homem to sem escrpulos? William Portilla dissera que o pistoleiro do Oeste era um tipo estranho, pois era um matador profissional, trabalhava por dinheiro, mas era muito fiel ao homem que lhe pagava. Era uma questo de orgulho e de reputao. Poucos assaltantes se arriscam a enfrentar esses pistoleiros profissionais, pois tm medo deles. So cruis e, no entanto, voc est muito mais

garantido com eles a seu lado. Mas se esse homem fosse Alfonso Herrera a, estaria ela a salvo? Pela segunda noite sucessiva seu sono demorou a chegar. Ginny talvez tivesse adormecido mais cedo e dormido melhor se soubesse que Alfonso Herrera a no estava no quarto ao lado do seu, Ele havia passado uma hora agradvel com Frenchy, que era bastante jovem e bonita para agradar ao seu gosto exigente; alis, mostrara-se to experiente, quando estavam na cama, que ele bem que gostaria de que ela passasse a noite inteira com ele. Infelizmente, o Sr. Bishop tinha idias diferentes e, quando Paco Davis bateu na porta para dizer a Alfonso Herrera aque ele fora convidado para um jogo de pquer, mais tarde, consolou Frenchy com trinta dlares, e com a promessa de ir a seu quarto mais tarde, caso o jogo terminasse antes do amanhecer. Bishop havia alugado uma sala de jogo particular no Cattleman's Rest; quando Alfonso Herrera achegou l, pela escada dos fundos, a sala j estava abafada e cheia de fumaa de charutos. Havia garrafas e copos vazios sobre a mesa, e Bishop, que jogava pquer com tremenda concentrao e uma sorte fora do comum, como sempre, estivera ganhando.

Meteu-se num jogo com vagabundos l do Leste disse Paco laconicamente. Acabaram de sair, seno eu tinha ido chamar voc antes. Garanto que voc no ia gostar, no , amigo? Alfonso Herrera adevolveu o sorriso branco de Paco. ... voc est com razo. No ia gostar muito se voc me chamasse antes, no! Bishop jogava pacincia enquanto esperava por Steve. Agora, levantou os olhos sem qualquer expresso, indicando as cartas sobre a mesa. Corte. Esta vai ser uma partida de pquer sria. Lembre-se. Vai ser sria mesmo, se voc continuar ganhando esse dinheiro todo resmungou Paco, deixando-se cair na sua cadeira. Alfonso Herrera aacendeu um charuto e sentou-se em frente de Bishop. esperando que ele falasse. As cartas haviam sido dadas, e ele estudou sua mo silenciosamente. Tinha que ser urgente, pois do contrrio Bishop no mandaria cham-lo a essa hora da noite. Talvez Bishop tenha ouvido alguma coisa essa noite ele estava esperando um homem de algum lugar do Norte; um de seus mensageiros que viajava procura de informaes em vrios pontos. Era como armar um quebra-cabea; cada um no servio tinha pedaos diferentes, mas era uma pessoa como Bishop que juntava os pedaos para darem sentido. Falei com Yancey esta noite disse Bishop subitamente, levantando os olhos das cartas. Ele j est a caminho para Santa F, mas tinha a informao de que eu precisava. Portilla tem o dinheiro, eram barras de ouro. Paco deu um assovio. Ouro? Mas por que ouro? meio desajeitado de carregar e faz muito volume. Alm disso, um bocado perigoso. Ele deve ter pensado numa forma inteligente de mand-lo para onde tiver que ir. No subestime o homem. Ele no apenas inteligente, mas perigoso tambm, e tem uma poro de gente trabalhando para ele que ns nem sabemos quem disse Bishop bruscamente. Igual quele sindicato do Leste, que deformou? A voz de Paco no deixava de

demonstrar admirao. Alguns dos homens mais ricos do pas e eles ainda querem mais... mais terra, mais poder. Texas, Arizona, Novo Mxico, sem falar nos vastos territrios do outro lado da fronteira. Uma tremenda apropriao de terras, cora todo o trabalho sujo sendo feito por outros. Alfonso Herrera aolhou para Bishop e viu que ele estava de cenho carregado. O Senador Portilla um homem ambicioso falou secamente. E ele certamente escolheu o pior tempo para ns. A nica ]ei verdadeira no Texas um punhado de comandos, e nos territrios de Arizona e Novo Mxico a situao pior. Alm disso, voc sabe to bem quanto eu que os ndios esto fazendo as coisas sua moda durante a guerra; e, para completar, a luta dos franceses com os juaristas no Mxico. . . um vasto barril de plvora! exclamou Paco, taciturno. E ns vamos ter que impedi-lo de explodir?

Alfonso Herrera alevantou a sobrancelha, observando. Bishop e imaginando o que se passava na mente do homem mais velho. Bishop tinha sempre um plano e, felizmente, seus planos em geral funcionavam. Cavalheiros, j discutimos isso antes, Felizmente, para ns, temos alguma idia do que se trata. Vamos analisar os fatos, certo? Seus olhos iam de Alfonso Herrera apara Paco, e sua voz era inexpressiva. Por exemplo, sabemos que deste lado da fronteira os ndios esto recebendo armas e munies, e alguns chefes esto pensando em fazer tratados entre as tribos. Sabemos que os texanos no esto satisfeitos, para dizer pouco, com seu governo de reconstruo, e esse descontentamento est sendo fomentado por esses aventureiros polticos corruptos e vidos de poder que enviaram para c para arruinar as coisas. Os indivduos no so importantes; poder-nos-emos livrar deles facilmente quando chegar a hora. Os meus homens em Washington que tero que descobrir quem os mandou para c. Ao sul da fronteira ...Vocs sabem melhor do que eu como as coisas esto. Temos dado a Juarez toda a ajuda que podemos durante a guerra, e os franceses j se do conta de que sua posio no Mxico est um tanto abalada, para no dizer coisas mais fortes. Bazaine vem pagando seus soldados com dinheiro do prprio bolso disse Alfonso Herrera abruscamente. Mas isto no chega, e ele agora deu licena para matar e saquear. E Maximiliano finge no saber de nada... Aquele ouro que Portilla est transportando destina-se, a pagar o Exrcito francs Interrompeu-o Bishop. Acrescentou suavemente: Mas no acredito que vo ver muito dele. Vocs sabem, Portilla tem um contato, um amigo, vamos dizer, no Exercito francs. Um Coronel Devereaux. Recostou-se na cadeira, com as cartas seguras displicentemente a sua frente. Devereaux casou-se, recentemente, com a filha de ura rico fazendeiro. No quer sair do Mxico. Ele fez amizade com vrios dos mais ricos fazendeiros locais, e o que ouvi dizer que ele tem idias prprias sobre o que fazer com esse dinheiro. Paco soltou uma imprecao cm espanhol.

Assim, ele ajuda Portilla a construir seu imprio, em troca lie uma parte dele. Acreditamos que sim respondeu Bishop numa voz fria e sem entonao. Qual nosso papel, nisso tudo? Um sorriso leve aflorou aos lbios de Bishop. Seus olhos encontraram rapidamente os de Steve. Voc vai roubar aquele ouro. Ns prometemos a Juarez mais ajuda e mais dinheiro. Ele recebe o ouro e, quando estiver no poder novamente, teremos um bom amigo em El Presidente. Voc faz tudo parecer to fcil disse Steve, servindo-se de bebida de uma garrafa que estava sobre a mesa. Ele estava sonolento e entorpecido quando Paco o tirara da cama e dos braos de Frenchy, mas agora j lhe linha voltado aquela velha sensao de excitao que aguava a sua mente e o enchia de alegria. Riu para Bishop, que o vinha observando cm silncio. Onde est o ouro? Aqui em San Antonio?

Era a que eu ia chegar. A voz de Bishop soava seca e pedante. O Senador Portilla no vai acompanhar sua mulher e sua filha Califrnia. No imediatamente. Tem que voltar a Washington muito breve. Ele est com o ouro agora; mas, naturalmente, no vai lev-lo de volta com ele. A caravana... isso! O bastardo sem-vergonha! A voz de Paco era suave, e seus olhos estavam semicerrados. Vai usar a mulher e a filha para fazer que tudo parea natural, no? Claro... manda seu mulherio com a caravana e um pouco de gado. Isso lhe d uma justificativa para contratar e enviar junto tantos homens quanto queira. isso mesmo! - Bishop falou para Steve, No s um bom golpe poltico, mas uma jogada inteligente. L pelas tantas do caminho, uma das diligncias se perde, digamos assim. Tenho um pressentimento de que isso deve acontecer em algum lugar do Novo Mxico ou do Arizona. Ningum fica sabendo; Devereaux recebe seu primeiro carregamento de ouro, e Portilla estar seguro em Washington, onde ningum pode acus-lo dc nada. Suponho que ele saiba que o controlamos, mas no que descobrimos seus amigos ricos e seu sindicato. Alis, se voc roubar o ouro, duvido que Portilla v fazer muita coisa sobre isso. Ningum deve ficar sabendo de nada... Um homem que usa sua prpria famlia como isca deve ser da pior espcie disse Paco com sua voz macia. Alfonso Herrera adeu de ombros, Que diabo! Vai ver que as mulheres tambm esto metidas nisso! Que mulher pode resistir tentao de ser uma princesa? Olhou para Bishop. Deduzo que devemos esperar chegar at quase na fronteira para pegar o ouro, no? Com as costas de uma faca, Bishop comeou a riscar o feltro verde que cobria a mesa de jogo, enquanto Alfonso Herrera ae Paco se inclinavam para a frente atentamente, proporo que desenhava seus mapas Invisveis, Bishop falava, dando todas as informaes que tinha, detalhes e instrues a serem decorados. Como sempre, no esqueceu nada, nem de lembr-los, sem rodeios, de que, uma vez comeada a

tarefa, estavam por sua conta. Desnecessrio dizer mencionou secamente que o Governo dos Estados Unidos no tem conhecimento e no pode assumir qualquer responsabilidade por essa... essa... operao, Alfonso Herrera alembrou-se da primeira vez que encontrou Bishop, da recomendao que ele lhe fizera naquela ocasio, e comeou a rir. Bishop no achou graa. Se alguma coisa der errado e voc tiver sorte de ser preso, providenciaremos uma fuga, se for possvel. As chances, porm, so de que, se os homens de Portilla capturarem qualquer um de vocs, no devero viver por muito tempo. Estou certo de que vocs sabem disso. Uma vez feitas todas as recomendaes, seus modos se abrandaram um pouco. Tomou um gole de vinho e tornou a encher o copo. Cavalheiros, vamos jogar cartas. Como sabem, sigo na diligncia amanh de manh, mas ainda lemos uma hora dc tempo para jogar. Voc quer dizer que ainda tem tempo para nos limpar completamente resmungou Paco, comeando a estudar seu jogo. Vou ter que ficar com algum daquele ouro para mim, se minha sorte continuar ruim desse jeito.

Conheciam bastante bem Bishop para poderem brincar com ele de vez em quando. Se eu fosse voc, Jim, no jogaria pquer com uma pessoa que no o conhecesse bem falou Steve, com a cara sria. Poderia ameaar mat-lo por pensarem que est trapaceando. Nunca trapaceei na vida disse Bishop suavemente - mas sempre tive muita sorte! Se lhe tivessem perguntado a srio qual o seu segredo, torta respondido que era o fato dc ser um estudioso, no s de cartas, mas da natureza humana. E realmente isso que indica qual o jogo que um homem vai jogar. Esses dois homens sentados sua frente eram seus dois melhores homens, e ele os havia praticamente treinado pessoalmente. Eram, tambm, homens em quem confiava cegamente; alm disso, eram bastante inteligentes e intuitivos para usarem seus prprios recursos e iniciativa, se alguma coisa no desse certo com o plano cuidadosamente elaborado. Esperava que ambos sassem inteiros da empreitada, pois no podia, realmente, se dar ao luxo de perd-los. Aparentemente concentrado nas cartas e no jogo, com os olhos velados, Bishop ia pensando nos detalhes da parte inicial dessa operao, como a chamava em sua mente, No havia dvida de que Portilla estava com pressa de iniciar a jornada da caravana para a Califrnia, e parecia mais do que provvel que Alfonso Herrera a e Paco Davis seriam contratados como seus guias. Bishop havia providenciado, muito habilidosamente, para que eles estivessem aqui, da mesma forma que havia tomado as providncias para que no houvesse, em San Antonio, nesse exato momento, qualquer outra pessoa que pudesse satisfazer as exigncias de Portilla . O homem que Portilla pretendia contratar recebeu de repente uma proposta muito mais lucrativa para acompanhar -uma caravana at Santa F, e j havia partido. Ento, o Chefe de Polcia Trevor, que por acaso era amigo de Bishop, havia sugerido a Portilla que ele poderia contratar Alfonso Herrera a. Quando Portilla marcasse uma entrevista, Morgan informaria que sempre trabalhava com Paco Davis. A infraestrutura estaria pronta, Se nada corresse errado, a caravana de Portilla estaria pronta para iniciar a jornada dentro de dois ou trs dias.

Bishop, chamado a falar, baixou trs ases e recolheu todo o dinheiro. Nada iria dar errado! Lembrou-se de que Morgan o havia prevenido de que Sonya Portilla no iria gostar se ele fosse contratado aquele negcio infeliz l em Nova Orleans! Mas a senhora Portilla provavelmente no iria confessar ao marido um romance passado, e Morgan tinha um jeito especial com as mulheres, Um homem de poucos escrpulos em se tratando da segurana de seu pas. Bishop conservou o rosto impassvel enquanto ficava conjeturando se a ligao antiga de Alfonso Herrera acom Sonya no iria, de alguma forma, ser til. Ela era um mulher bonita, mas fraca. No ...Ele no achava que ela iria contar a seu marido. Levantando os olhos para encontrar o olhar de Alfonso Herrera a, Bishop disse subitamente: Eu acho que, afinal das contas, vocs talvez tenham uma viagem muito divertida. Alfonso Herrera asaberia o que ele queria dizer!

Captulo Nono

Nos dias que se seguiram, Ginny Portilla encontrou razes novas e fortes para aumentar a antipatia que tinha pelo Sr Alfonso Herrera a. Primeiro, foi o pequeno jantar ntimo, quando seu pai anunciou que havia contratado Morgan e seu parceiro, Paco Davis, como guias de sua viagem. Ginny, que a princpio no quisera descer para o jantar, tinha deixado Sonya convenc-la de que, se no descesse para jantar com eles, seu pai ficaria muito contrariado. Ela tinha esperado ...No sabia bem o que tinha esperado! Confuso e embarao, talvez, por parte do Sr. Morgan, quando confrontado com o seu desdm e desprazer. Tinha ficado aliviada ao saber que Carl Hoskins tambm estaria presente, bem como um senhor idoso chamado "Pop" Wilkins, o qual iria chefiar a caravana. Ginny, uma vez que resolvera descer para o jantar, vestiu-se com esmero incomum, naquela noite, usando um de seus vestidos favoritos; dessa vez, num tom suave de amarelo, que fazia sobressair o brilho do cobre nos seus cabelos. Poria o pouco civilizado Sr. Morgan no seu lugar de uma vez por todas! Para sua surpresa, viu que Sonya tambm havia se esmerado no traje um vestido de veludo carmesim, usado com rubis que realavam o louro quase etreo dos seus cabelos. Vocs esto ambas muito bonitas cumprimentou-as o Senador Portilla . Talvez seja a ltima oportunidade que teremos, em muitos meses, para nos vestirmos elegantemente para um jantar murmurou Sonya, como a se desculpar, Ela no iria admitir, no podia admitir, nem para si mesma, que poderia haver outro motivo para aquela toalete cuidadosa. Afinal de contas, j se haviam passado quatro anos e, vivendo durante a guerra, sob a sombra da guerra, tudo lhe parecia diferente. Se esse Alfonso Herrera a fosse o mesmo homem, talvez ele houvesse mudado. Sonya Portilla era muito inteligente, muito madura, para pensar que poderia fugir de alguma coisa simplesmente evitando um confronto. Quanto mais cedo se encontrassem e se defrontassem, melhor, e, de uma forma ou de outra, no acreditava que ele a denunciasse. Ginny, com as faces coradas, passou a noite deslumbrando Carl Hoskins, que parecia no poder tirar

os olhos da sua fascinante beleza. No tomou conhecimento de Alfonso Herrera a, como tinha resolvido fazer, mas estava amuada com o fato de que ele, por sua vez, no estava tomando, tambm, o menor conhecimento dela, e que conversara a noite toda com seu pai e com o Sr. Wilkins. Paco Davis, um rapaz esguio, de pele morena e com um bigode negro, parecia satisfeito em falar pouco e deixar a conversa por conta de seu amigo. Fora a conversa em voz baixa, com seu pai, os nicos comentrios de Alfonso Herrera a referiam-se inconvenincia de levar mulheres numa jornada to longa e difcil, e o perigo de ataque dos ndios. Ele um homem vil, detesto o tipo! Reparou como ele falava alto, para ns ouvirmos, sempre que se referia s atrocidades dos ndios? Ginny no conseguia reprimir seu dio, quando ela e Sonya, tendo se desculpado com tato, haviam subido e deixado os homens com suas bebidas e suas discusses. Mas, querida respondeu Sonya suavemente no achei nenhuma de suas histrias to terrveis assim! Na verdade, acho que ele as amenizou um pouco por nossa causa. Estava apenas, penso eu, tentando nos prevenir dos perigos de uma viagem como essa.

Como que voc pode defend-lo? Ele...ora, ele no um cavalheiro! Prefiro o Sr. Davis. Pelo menos ele no se exibe tanto e no tem tanto o que falar. Sonya mudou de assunto habilidosamente. Bem, pelo menos voc j fez uma conquista hoje. Aquele pobre moo! Aposto que ele j est apaixonado. Espero que no, pois os homens apaixonados ficam muito descuidados. Depois, ficam tremendamente cansativos. Nesse caso, minha querida, eu no deixaria que ele se apaixonasse demais. Ele um bom rapaz, mas no bem o tipo de homem que seu pai aprovaria, Ginny lanou um olhar penetrante a Sonya e depois encolheu os ombros. s vezes, conseguia pensar em sua madrasta como algum da sua gerao, mas havia horas...Decidiu que estavam ambas muito cansadas e se desculpou por deix-la e foi para seu quarto. Mais tarde, Ginny se sentiu muito feliz pela noite bem dormida. Logo de manh, ao caf, seu pai lhe comunicou que deveriam iniciar os preparativos da viagem e que esses preparativos incluiriam treinamento de caravana e exerccios de carregar e descarregar pistolas e rifles. E antes que o exaustivo dia terminasse, Ginny voltaria a desejar que nunca na vida houvesse posto os olhos em Alfonso Herrera a e o seu amigo Paco Davis. As nove diligncias que compunham a caravana foram atreladas a juntas de seis mulas e levadas para uma terra rida e plana que ficava cerca de cinco milhas de San Antonio, e foi ali que Morgan resolveu fazer os exerccios de treinamento com a caravana. Ginny ficou irritada ao saber que ela, Sonya e Tillie teriam que se revezar na direo de sua diligncia. Ao final do primeiro dia de treinamento, ela no s estava cansada, com calor e dolorida em todos os msculos, mas praticamente morta de raiva. Parecia que ela no conseguia fazer nada certo. Tillie achou que guiar a diligncia e faz-la parar subitamente num crculo formado na hora, a uma simples voz de comando, era um jogo divertido. Sonya suportou tudo com estoicismo, o a sua determinao de aprender mereceu a admirao dos dois guias, bem como de seu marido.

Mas Ginny...ela estava convencida de que Alfonso Herrera a a havia escolhido como vtima, usando-a como exemplo dc como no se deviam fazer as coisas. Seus pulsos eram delicados, suas mos eram macias; at as luvas que usava no a protegiam das rdeas que devia usar e que a feriam impiedosamente. Detestava as mulas que devia guiar, tanto ou mais do que detestava Alfonso Herrera a! Em determinada ocasio, quando tiveram que tir-la fora do assento alto da diligncia e s a interveno rpida de Morgan evitou que as mulas disparassem, Ginny aproveitou para lhe dizer num flego o que pensava dele. Ele ouviu com toda a ateno, empurrando para trs seu chapu de copa rasa para poder estudar seu rosto rubro de dio. ...E o que mais terminou, ainda mais irritada pelo seu silncio voc parece fazer questo de me perseguir! Nesse ponto, ele ordenou, num tom frio e indiferente, que ela comeasse tudo de novo e tentasse alinhar sua diligncia com as outras, por favor, madame.

Cavalgou para longe, antes que ela pudesse responder, o que era sem dvida uma desconsiderao; depois disso, foi Paco Davis que continuou o treinamento. Este era um pouco mais paciente e delicado que Alfonso Herrera a, mas to exigente quanto ele; ao final desse primeiro dia, Ginny no tinha energia para mais nada, a no ser um banho e ir para a cama. Pretendia se queixar a seu pai no dia seguinte, mas as primeiras palavras que ele pronunciou de manh fizeram com que ela engolisse o que ia dizer e levantasse o queixo cm desafio. Ginny, minha querida disse-lhe apreensivo tem certeza de que voc bastante forte para sobreviver a essa jornada? Fico me esquecendo de que voc foi criada na Europa, e que o Oeste americano muito diferente dos lugares a que voc est acostumada. S Sonya pode faz-lo, eu tambm posso! foi s o que conseguiu dizer. Partiram trs dias depois, no mesmo dia em que o Senador Portilla sara, de manh, de diligncia, na primeira etapa de sua viagem para Washington. As barras de ouro haviam sido escondidas secretamente num espao cuidadosamente preparado embaixo do piso da carroa cm que as trs mulheres viajariam arrumadas com todo o cuidado c envoltas em sacos. Isso significava que Ginny e Sonya tinham que viajar com um mnimo de roupa, a fim de no chamar ateno para a falta de espao dentro da carroa. Voc compreende agora, minha querida dissera Portilla suavemente por que muito melhor que voc, Sonya e Tillie guiem a carroa. Um homem dentro da carroa, ou guiando-a para vocs, poderia querer saber por que ela est to pesada. At Ginny foi forada a concordar em que ele tinha razo. S Carl Hoskins alm delas, sabia da existncia do ouro, dos rifles e da munio que levavam na carroa que, para todos os efeitos, transportava os utenslios domsticos de Sonya. Ginny sentiu falta da presena e da ajuda de Carl Hoskins no primeiro dia da viagem. Ele j havia se desculpado, explicando que linha que permanecer com o gado, at que ele se acostumasse trilha. Disse que no entendia muito desse gado de cara branca, mas que as raas de chifres longos do

muitos problemas, at se acostumarem com a viagem; enquanto lhe dava essa explicao, tinha o ar de quem sabia o que estava dizendo. Depois que ele se afastou, ela ficou pensando que, pelo menos, ele lhe explicava as coisas. Tratava-a como uma mulher e um ser humano e no como se ela fosse uma pea da bagagem, necessria, mas indesejvel! Disse a si mesma, proporo que aquele longo primeiro dia avanava, que as coisas melhorariam quando ela se acostumasse. Agora que San Antonio tinha ficado vrias milhas para trs, o campo se alongava, infindvel, em todas as direes, seco e rido, com o calor se levantando do cho poeirento, Depois que haviam parado um pouco para descansar, numa parada que eles chamavam de meio-dodia, Ginny tomou as rdeas e sentou-se no alto banco desconfortvel, feliz pela primeira vez por estar usando o desgracioso bon que trouxera. O Suor descia pelo rosto de Ginny, ensopando a blusa e descendo pelo pescoo. Suas axilas estavam molhadas, e ela reparou, com desgosto, que havia duas enormes manchas sob os braos. O suor descia tambm pelas suas pernas e ela ficou pensando o que a fizera pensar que essa jornada seria uma experincia excitante e divertida que ela no gostaria de perder por nada neste mundo.

No havia nada excitante em guiar uma junta de mulas e ser atirada e sacudida sobre razes e pedras, enquanto os braos se feriam puxando as rdeas, e os ombros ardiam com os raios do sol, No havia tambm nada de interessante na paisagem que viam. Vastas e ondulantes plancies, s vezes esparsamente cobertas de mato raso, mas, de um modo geral, secas e poeirentas, com cactos e mosquitos. Habituada como estava aos campos cuidadosamente cultivados da Frana, s cidades bem planejadas e s alamedas sombreadas por belas rvores, essa vastido vazia era muito terrvel e muito solitria para no a assustar. At que chegasse a hora de Ginny voltar para o interior da carroa e entregar as rdeas a Tillie, ela no estava s tremendamente desconfortvel, mas tinha uma enorme dor de cabea. Num gesto de rebeldia, Ginny arrancou seu vestido de algodo e se esticou no estreito beliche. Estava quente demais, dentro do limitado espao, para poder descansar completamente vestida! Olhou para Sonya, que dormia exausta, c ficou conjeturando como se podia adormecer nesse veculo oscilante e rangedor. Seus braos e ombros queimados do sol ardiam terrivelmente, e ficou pensando, desanimada, se iriam ter que suportar isso por toda a longa estrada que se estendia a perder de vista. Fechando os olhos para afastar uma sensao de nusea que a assaltava, Ginny procurou distrair a mente com outras coisas memrias de lindos dias de primavera na sua adorada Paris; de bailes e beijos roubados; e das longas e entusisticas conversas nos sales da moda. Pierre costumava cham-la, em tom de brincadeira, de sabetudo; mas ela no era nada disso; no via por que uma mulher no podia ser bonita e inteligente ao mesmo tempo! Pierre a havia beijado uma vez delicada e afoitamente; antes disso, tinha havido uma menina, uma condessa, no colgio de freiras, que havia entrado na sua cama, uma noite, e lhe dado um beijo apaixonado na boca. Algumas meninas faziam isso, e outras haviam querido tocar seu corpo, Fechadas umas com as outras, elas eram curiosas e falavam o tempo todo de homens e de como eles as fariam se sentir. Ginny tambm era curiosa, mas sempre tivera um certo receio e se retraa. J naquela poca ela dizia a si mesma que deveria haver alguma coisa mais do que aquilo! Sempre dizia "no" s meninas que queriam mais que

simples beijos e, depois de certo tempo, elas aprenderam a deix-la em paz. Com um sentimento de humilhao e dio, lembrou-se da forma como Alfonso Herrera a a havia beijado, ignorando sua luta at perder a resistncia ser que era assim que os homens beijavam, como uma...invaso? Sua amiga Lucille, que se casara aos dezessete anos, costumava dizer que os homens so como animais. Eles s querem uma coisa; e toda a sua corte, seus encantos e maneiras delicadas, tudo para esse fim. No entanto o pensamento chegou traioeiro, como uma cobra como que seria? Como seria deitar-se com um homem e ser possuda por ele? Ginny sentiu-se enrubescer e afastou o pensamento. Se ela conseguisse manter a mente vazia, talvez conseguisse, como Sonya, adormecer. Duas horas depois, quando Carl Hoskins passou pela carroa para dizer s mulheres que em breve parariam pata o repouso da noite, ele viu apenas Tillie. Carl parecia mais msculo, nos seus trajes dc estrada e com a arma nos quadris; e os olhos da mulher de pele escura o examinaram de cima a baixo. Tillie, pelo menus, no tinha iluses sobre os homens e sabia que essa ia ser uma longa jornada. Encarou Carl quando ele lhe perguntou onde estava Miss Portilla . L atrs, dormindo... as duas. Principalmente Miss Ginny, coitadinha, ela estava exausta mesmo.

Tillie tinha uma voz mansa, educada, e Hoskins mirou-a dc forma estranha, como se a notasse, realmente, pela primeira vez. Era extremamente bonita, para uma mulata pensou com seus cabelos pretos lisos e olhos com reflexos dourados. Talvez, algum dia...Interpretando seu olhar, Tillie deu um sorriso de dentes brancos. Tem algum recado para as damas, senhor? Ele hesitou um instante, puxando as rdeas do animal para aquiet-lo. Nada importante; pensei apenas que, como o sol est se pondo, uma delas talvez quisesse montar um pouco... Olhou displicentemente por sobre os ombros de Tillie, sem querer enfrentar seus olhos que pareciam saber demais, quando um raio de sol iluminou o interior da carroa e se refletiu nos cabelos de Ginny Portilla . Ginny, dormindo de costas, semivestida, com as marcas do suor ainda se refletindo nos seus braos e ombros nus, e os cabelos para fora do limite estreito do beliche. Sem poder evit-lo, sentiu um aperto na virilha. Ela parecia to vontade, descuidada. Como se esperasse que um amante a encontrasse assim, como se esperasse por ele. De repente, seus olhos se cruzaram com os de Tillie, divertidos e maliciosos, e comeou a xingar baixinho. No podia ficar ali simplesmente olhando; no podia deixar que a mulher suspeitasse em que ele estava pensando. Acamparemos dentro em pouco para passar a noite disse bruscamente, virando as rdeas do cavalo. melhor acordar as senhoras. Dando rdeas ao animal, Carl cavalgou rapidamente em direo ao Oeste, onde o gado que era de sua responsabilidade aparecia como uma pequena mancha escura e poeirenta na distncia. Raios! Ele deveria ter ficado l, procurando um bom local para botar o gado para passar a noite, mas s o que ele conseguia pensar era em Ginny Portilla e em como gostaria de achar um bom lugar para ela passar a noite... V devagar pensava ele. Ela no como as outras mulheres que voc conheceu, Alm disso, Portilla no iria gostar; ele j insinuara que tinha grandes planos para sua filha. Mas esta

era uma terra onde um homem pode chegar a ser o que quiser, e a sua famlia era to boa como a de Portilla . Era longa a viagem que tinham frente pensou Carl. Muita coisa poderia acontecer!

Captulo Dcimo

Os dias e as noites e as horas estafantes na trilha rida e poeirenta assumiram um padro montono e implacvel. Por causa do gado, viajavam devagar, procurando avidamente qualquer rio ou mina de gua, embora esses fossem poucos e distantes uns dos outros, razo pela qual haviam sido instrudos a poupar gua. At a rotina passou a ser familiar. Ginny se habituou a acordar muito cedo todas as manhs, quando o cu comeava a ficar rosado; vestia-se rapidamente dentro da carroa e saa a fim de encontrar os outros para o caf da manh, que era sempre precedido de uma xcara de caf quente e forte. Tinha at conseguido se acostumar com o caf que o cozinheiro fazia. As vezes ficava pensando se Lewt, o velho cozinheiro, dormia. Mantinha o fogo aceso a noite toda, para o caso em que um vaqueiro cansado quisesse tomar uma xcara de caf quente para se manter acordado.

Logo em seguida, ouvia-se a voz de Pop Wilkins gritando "Atrelar!" E as mulas eram atreladas s carroas, sempre indceis de manh cedo. Quando se ouvia o seu primeiro "a caminho!", j os chicotes estavam cortando o ar, e, vagarosamente, como que protestando, as carroas se punham em movimento. Essa era a hora de que Ginny mais gostava bem cedo, de manh, antes de ficar muito quente. A brisa era fresca e tinha uma qualidade prisca que parecia suavizar at os contornos agrestes das montanhas distantes que pareciam totalmente fora de alcance. Acamparam ao anoitecer, pouco antes do pr-do-sol, formando cora as carroas um semicrculo, do formato de uma ferradura, a carroa-cozinha sempre na frente, com o fogo brilhando alegremente. Quando o sol se pusesse e a noite os envolvesse, aquele espao fechado, ao claro do fogo, pareceria seguro e aquecido. Era quase impossvel imaginar que, em algum lugar l fora, havia ndios e, talvez, perigos maiores. Agora que o gado se acostumara trilha, era comum Carl Hoskins aparecer, em geral puxando um ou dois cavalos; e tanto Ginny como Sonya apreciavam essas longas cavalgadas com ele, adiante das carroas e da poeira. A maioria das vezes, era Ginny que cavalgava com ele, e sua atitude, embora sempre respeitosa, j era mais informal. Ginny gostava desses passeios, principalmente depois que passara a montar com uma perna de cada lado do animal ao invs de montar em silho de senhoras. Sua saia de montaria, partida ao meio, que adquirira em San Antonio, era de couro macio; ela usava-a com uma jaqueta justa, que delineava bem sua figura. Carl Hoskins, pelo menos, estava bem consciente de que ela era uma mulher. At Sonya comentara como Carl estava bem agora, com seu cabelo descorado pelo sol e a pele queimada, num tom dourado que contrastava com seus olhos cinzentos. Ele parecia mais forte, mais rijo; conseqentemente, tornara-se mais atraente para Ginny. Era bom ter um homem com quem cavalgar e a quem namorar, embora, pelos olhares que vislumbrava s vezes nos seus olhos, soubesse que em qualquer dia desses ele iria tentar beij-la. E ento? Deveria deixar? Como se sentiria? J aprendera que todos os homens no beijam da mesma forma. Alfonso Herrera a lhe havia ensinado isso,

e cada vez o detestava mais quando se lembrava da maneira pela qual a havia tratado. No se pode dizer que ele -seja um cavalheiro e, pelo visto, no estava habituado a tratar com senhoras! No entanto, no podia deixar de se lembrar que, quando fora convidado pelo seu pai, para jantar, o seu terno escuro, usado com uma camisa de seda azul-escura, era impecavelmente feito, como os de seu pai, e que as suas maneiras indicavam que ele deveria saber muito bem no se portar como o fizera na noite anterior. Ginny pensou, irritada, que no deveria de forma alguma estar pensando nele, que era o tipo de homem que ela desprezava, e que estava muito feliz por ele ter se mantido afastado dela desde que comeara a viagem. At Pop Wilkins, que sempre ficava falante depois do jantar, volta do fogo, admitiu francamente que no conseguia entender Alfonso Herrera a. Ele um solitrio disse Pop. Quase todo pistoleiro o . Parece que so uma raa parte, sempre sozinhos. Esse Morgan, a, entende de guiar caravanas, mas no fala nada, s com o compadre dele que ele fala. E o que que um homem desse tipo pode ter para falar? perguntou Ginny, com desdm; e Hoskins, que estava sentado a seu lado, sorriu.

Nada que pudesse interessar a uma senhorita educada, estou certo murmurou numa voz destinada s a seus ouvidos, e ela lhe deu um sorriso. Estavam acampados para a noite do sexto dia na trilha e, como haviam descoberto um pequeno crrego, com as margens sombreadas por salgueiros e nogueiras, decidiram acampar mais cedo que de costume. O gado j bebera e fora acomodado num recncavo natural na plancie, algumas milhas para oeste, e os enormes barris de gua das carroas estavam cheios at as bordas. Pop comentou que essa seria, possivelmente, a ltima gua boa que iriam beber por muito tempo, acrescentando que ele no era homem de beber gua por gosto, mas que havia ocasies, atravessando o deserto, em que era s com que sonhava. Ginny perguntou por que no haviam acampado mais perto da gua. Lanando um olhar angustiado a Sonya, disse que precisava urgentemente de um banho um verdadeiro banho! H muito esconderijo aqui para elementos hostis explicou Pop. Ps-se de p e disse que as ordens eram para todos se conservarem no acampamento. Os ndios conhecem todos os locais onde h gua nessa regio do pas c eles agem como se essa gua lhes pertencesse. Comunicou que Morgan tinha sado para investigar nas redondezas. No acredito que haja ndios por aqui disse Ginny com petulncia, Estamos viajando faz tempo pela plancie. No teramos visto sinais, se houvesse ndios? No creio que os prprios ndios queiram viver aqui; isto quase um deserto! Os ndios so engraados disse Carl com tranqilidade. Nunca pude entender como eles so ou em que pensam, Bem, pelo menos o Sr. Davis parece se sentir em segurana! E ele tem uma voz muito bonita, no acha? Do outro lado do acampamento, onde os vaqueiros costumavam ficar, em volta da sua prpria fogueira, ouvia-se a voz de Paco Davis, cantando suavemente, acompanhado por sua guitarra, melodias em espanhol, que Ginny no podia compreender. Carl Hoskins dirigiu s mulheres um olhar dc desagrado.

Se canta bem no sei; mas um bom guia admitiu com relutncia. S que... hesitou um pouco e continuou oh! bem, ele mestio e eu detesto misturas. Nunca encontrei um mestio em quem pudesse confiar. Mestio? Voc quer dizer que ele tem sangue espanhol? por isso? Sonya franziu a lesta c ficou olhando para ele, espera dc uma resposta. Espanhol? No, madame, quero dizer que ele meio mexicano. Eles gostam de se dizer espanhis, creio; mas a maioria deles mistura de ndio. O Sr. Morgan tambm parece um deles, salvo pelos olhos disse Ginny com maus modos. Ele havia estado no acampamento mais cedo lembrou engolindo apenas uma xcara de caf e comendo um pouco de feijo, de p. Estranho como as suas boas maneiras haviam sumido completamente, pois o nico conhecimento que tomara delas havia sido tocar a ponta do chapu ligeiramente. Tinha pensado na ocasio, com raiva, que o lugar dele era l fora do crculo formado pelas carroas, com os lobos e os coiotes. At a roupa que ele usava combinava com as plancies marrons e ridas. Calas terminadas em franjas e jaqueta de camura, aberta no decore, com o

tradicional leno amarrado no pescoo. E, agora, dera para usar duas pistolas. Ocorreralhe, ento, que ele parecia um ndio, principalmente com o rosto queimado pelo sol, como estava. Carl Hoskins inclinou-se para a frente, diminuindo o tom de sua voz. Engraado que esteja dizendo isso falou a Ginny. Ouvi rumores de que ele mestio. lgico que ningum diz isso na sua frente, j matou gente por muito menos. Um homem to rpido no gatilho como ele s pode ser um matador frio e sanguinrio. muito fcil provocar um homem para um duelo e depois liquidar com ele. Depois, com mais veemncia, acrescentou: Deviam fazer alguma coisa para mudar as leis aqui; fazer alguma coisa com esses matadores profissionais que matam homens inocentes e saem limpos, s porque consta que foi num duelo honesto! Bem, eu s no suporto o modo como ele acha que pode nos dar ordens! disse Ginny, zangada. Ela estava cansada, com calor, pegajosa, e, sobretudo, ansiava por um banho. Ela se sentia como, se a poeira da estrada tivesse se entranhado no seu couro cabeludo e sob a sua pele. Esfregar o corpo com um pano molhado no adiantava, realmente, nada. Com o crrego to perto, por que no podia tomar um banho? No acreditava que houvesse ndios por perto. Morgan eslava apenas querendo assust-los para provar que merecia o dinheiro que estava ganhando. Num movimento brusco, causando surpresa a todos, Ginny levantou-se. O recncavo que escondia o crrego no estava muito longe, e ainda faltava uma hora para o sol se pr. Se ela andasse ligeiro. . . Acho que vou ate carroa para ver se encontro Tillie disse Ginny num tom displicente. Mas, como se lesse sua mente, Sonya levantou-se c acompanhou-a. Ginny, voc naturalmente no est pensando em desobedecer s ordens? Poderia ser muito perigoso. Pense um pouco antes de fazer alguma coisa precipitada, por favor! Pararam junto carroa, e Ginny voltou-se para sua madrasta com o ngulo do queixo demonstrando

sua determinao. Oh! Deus! pensou Sonya, em desespero como se parece com William quando age assim! No podia culpar Ginny por querer tomar banho; mas, sem dvida, era seu dever tentar dissuadi-la. Pessoalmente, por mais que quisesse se refrescar e se sentir limpa novamente, tinha ouvido histrias assustadoras demais sobre ndios para querer correr o risco. Tambm no podia deixar que Ginny se arriscasse. Ginny, eu lhe peo que desista falou-lhe Sonya mais uma vez, com os grandes olhos azuis assustados. Os ndios podem estar nos observando neste momento! Tenho certeza de que se fosse seguro, o Sr. Morgan... Porque estava cansada e irritada, Ginny a interrompeu impacientemente. O Sr. Morgan! Estou cansada de ouvir falar o que ele tem a dizer! Ele est sempre nos prevenindo contra alguma coisa ou noa criticando. E no acredito nos seus ndios, tambm. Preparando-se para entrar na carroa, acrescentou em tom azedo: E no acredito que o Sr. Morgan v atirar em mim por desobedecer s suas ordens idiotas! Ginny, no! Por favor. muito perigoso. No posso deixar. . .

Vendo a mgoa e a preocupao nos olhos de Sonya, resolveu engolir as palavras speras que ia pronunciar. Ao invs disso, curvou-se, locando o brao da madrasta, e disse firmemente: Sonya, sinto muito, mas vou tomar esse banho. Voc ouviu o Sr. Wilkins dizer que talvez passemos vrias semanas, antes de termos outra chance. Levarei Tillie comigo; ela pode lavar a roupa, e eu prometo que vestirei minha combinao mais grossa e levarei um rifle. Preciso me sentir limpa esta noite, para variar. Apesar de Sonya acompanh-la at a carroa e continuar insistindo, Ginny ficou intransigente, e a prpria Sonya concordou em que ela estava por demais nervosa para poder acompanhlas. J haviam estado antes no pequeno crrego para encher os cantis dc gua e, finalmente, com Tillie seguindo-a, Ginny se dirigiu ao ponto que antes havia visto e escolhido. Tinha sido difcil convencer Sonya de que queria fazer as coisas a seu modo, e at Carl Hoskins tinha suas dvidas; mas quando lhe disse que Tillie levaria o rifle, pois atirava melhor que ela, concordou a contragosto em providenciar para que nenhum dos homens as molestasse. Prometo que volto logo tinha sussurrado, pondo a mo sobre o seu brao e dandolhe seu melhor sorriso. Dez minutos, s do que eu preciso. Oh! Carl, no comece voc a se preocupar assim comigo! O fato de cham-lo pelo primeiro nome e o olhar suplicante e ligeiramente provocante que lhe dirigiu confundiram-no e fizeram com que sacudisse os ombros, indefeso, No se esquea; se voc vir ou ouvir alguma coisa, d um tiro, e ns viremos correndo disse-lhe finalmente. Quando ela se voltou para olhar mais uma vez, ele ainda a estava observando. Apesar da sua bravata anterior, Ginny se deu conta de que estava agindo com toda a cautela ao se aproximar da pequena fileira de rvores que ladeava o crrego daquele lado. Nada se moveu, no entanto, exceto algumas aves que, da capoeira, alaram vo em alvoroo, com a sua aproximao. Isso indica que est tudo bem disse Tillie, com um suspiro de alvio. Essas aves no iam estar quietas a se tivesse algum aqui, alm de ns.

Ginny ficou conjeturando como e onde Tillie teria aprendido uma coisa dessas, mas fazia sentido, e a viso do que resolvera chamar de "seu ponto" f-la esquecer tudo que no fosse a perspectiva do sonhado banho. Aqui, bem escondido pelas rvores, o crrego se desviava um pouco para formar uma baa em miniatura. Pedras de um branco acinzentado, tornadas lisas pela ao das guas, brilhavam no fundo transparente e faziam dali um lugar ideal para lavar roupa. Ali adiante, onde os galhos de um velho salgueiro se inclinavam sobre as guas, tomaria seu banho. Estudou a outra margem cuidadosamente, notando como se inclinava gentilmente para cima. Viam-se rvores no topo do aclive, mas enormes pedras espalhadas por toda a margem tornavam o local inacessvel pensou. No havia outro sinal de vida seno os galhos das rvores balanando ao sabor do vento. Ouviu trinar de aves, e isso era tudo isso e o murmrio suave das guas. Arregaando as mangas at os cotovelos, Tillie ajoelhou-se na ribanceira, comeando a esfregar a roupa, enquanto Ginny pendurava num tronco de rvore o vestido que havia trazido e se despia at ficar s com uma combinao velha, jogando para Tillie o vestido que usara. Ginny entrou na gua cautelosamente, arrepiando-se quando a gua gelada entrou em contato com o seu corpo queimado do sol. Deu um mergulho e voltou com o cabelo todo molhado, fazendo com que

sua cabea ficasse pesada. Isto uma delcia, um verdadeiro paraso pensou sonhadoramente, enfiando os dedos nos cabelos e esfregando para soltar todo o sujo acumulado. Havia trazido consigo um sabonete muito cheiroso e agora usava-o vontade, deixando que a espuma perfumada envolvesse seus cabelos e friccionando a pele com volpia. S a voz de Tillie, preocupada, lembrando-a de que haviam prometido no demorar, conseguiu traz-la de volta realidade. Deu um ltimo mergulho, prendendo a respirao por muito tempo, e aflorou tona sorrindo e espadanando gua em todas as direes. Tillie, isto uma maravilha, um cu! Voc devia me acompanhar. Tillie sacudiu a cabea empertigada e passou a Ginny uma toalha felpuda quando ela finalmente saiu da correnteza, com a combinao agarrada a seu corpo. Voc no sabe o que est perdendo disse Ginny a Tillie, em tom de brincadeira, enquanto ela acabava de enxaguar a roupa. Sentou-se numa pedra lisa e quente e comeou a secar o cabelo, esfregando vigorosamente a cabea, que estava quase totalmente envolvida na toalha. De repente, um som assustado de Tillie fez com que levantasse a cabea, espantada. O que foi, Tillie? O que... Um...um homem, miss! Eu juro, eu o vi num minuto, ali, contra o cu, e no outro minuto ele no tava mais l! Deus, miss, ser que era algum? Se voc viu algum, claro que no um fantasma! falou Ginny, petulantemente, embora seu corao tivesse comeado a bater de modo alarmante. Onde voc botou aquela arma, Tillie? Levantou-se num mpeto, j bastante assustada, quando seu p escorregou na rocha molhada, fazendo com que casse dentro da gua novamente. Foi um milagre pensou Tillie depois que no tivesse quebrado a cabea numa das pedras do fundo da piscina natural e se afogado! Ginny voltou superfcie cuspindo gua e lutando para respirar, com os cabelos caindo nos olhos, quando sentiu que algum agarrava sua mo e a puxava brutalmente, colocando-a sobre seus ps.

A voz de Alfonso Herrera a, normalmente to indiferente e fria, estava furiosa. Que diabo voc est fazendo aqui sozinha? Limpando a gua dos olhos, Ginny ficou muda, olhando para seu rosto escuro e enraivecido. Ele estava montado e, aparentemente, havia entrado na gua com a montaria. O primeiro pensamento idiota que lhe ocorreu foi: Como ser que ele chegou at aqui? De onde teria surgido? Antes que ela tivesse tempo de falar, ele se inclinou e, segurando seu corpo molhado e rebelde pela cintura, puxou-a (como um saco de batatas, diria furiosa a Sonya, mais tarde) para a margem. Tillie se acocorou, muda e de olhos arregalados, mas a uma palavra de Morgan, comeou a juntar a roupa molhada rapidamente, Ele desmontou do cavalo, como uma pantera, e segurou os ombros de Ginny, sacudindoa at que ela quase perdesse a respirao. Sua idiotazinha! No dei ordem para voc ficar no acampamento? Voc no se d conta do perigo a que est se expondo?

Gritou, ento, com dio, dor e frustrao, e ele largou-a com a mesma violncia com que lhe havia posto as mos em cima, ficando a olh-la como se nunca a tivesse visto antes. S ento ela percebeu a figura que devia estar apresentando seminua, ou pior, considerando como sua combinao estava presa ao corpo, revelando tudo. Os olhos dele lhe percorreram lentamente o corpo, c o modo como o fizeram, trouxe o rubor do dio sua face. Instintivamente, ela cobriu os seios com os braos cruzados, soluando dc frustrao. No adianta fazer isso; no h jeito de esconder nada, do modo como sua combinao est molhada falou zombeteiro, dando um passo para trs quando ela avanou para agredilo. Como um animal acuado, ela fez um movimento para pegar o rifle, que estava tentadoramente perto, mas ele botou a botina sobre o cano e ergueu-a pelos cabelos, agora to zangado quanto ela. Acho que j lhe falei sobre armas; voc no bote a mo nelas, a no ser que tenha certeza de que sabe manej-las e que deve faz-lo. Oh! Seu...seu implicante! gritou-lhe. Afastou o cabelo do rosto e olhou-o arfando de dio, Como ousa me espionar? Como ousa me tratar como uma. . . Voc tem muita sorte de eu ter resolvido voltar ao acampamento por este caminho disse bruscamente. Deixou de lhe dizer que tivera a mesma idia que ela tomar um banho. Ela estava to furiosa que tremia, o bastante para cuspir, ou matar. E, mesmo contra a vontade, Alfonso Herrera ano conseguia tirar os olhos das curvas e contornos do seu corpo, delineado to claramente sob a combinao fina que vestia. Os bicos dc seus seios, firmes e pontudos, comprimiam-se contra o corpete, e ele podia ver o tringulo mais escuro onde suas pernas se encontravam. E ela j percebera, claro, para onde ele olhava, e isso a tornava cada vez mais furiosa. Se ela fosse uma garota como Frenchy, ou mesmo uma jovem ndia, pegadas desprevenidas, ele teria pensado em atir-la sobre o capim, embaixo das rvores, e feito amor com ela. Mas ela

era Miss Anahi Portilla , e era melhor ele se lembrar disso; no tinha ele, deliberadamente, ficado longe dela nestes ltimos dias? A verdade que, desde que ele a havia beijado naquela noite, e sentido o intumescimento de seus seios entre os dedos, que a desejava, e agora. . . Ela havia ficado quieta, observando seus olhos, e ele soube, repentinamente, sem que qualquer palavra fosse dita, que ela pensava na mesma coisa. Por um instante seus olhos fitaram os dele, um verde-esmeralda brilhante, depois os clios os velaram. Voc poderia fazer o favor, agora, de ir embora para que eu pudesse me vestir, uma vez que j disse o que tinha a dizer? Ele teve que admirar a forma como ela se controlou, envolvendo-se, com esforo, num manto de dignidade. Estava zangado consigo mesmo, agora, por ter deixado cair sua guarda. bom entregar a Miss Portilla o seu vestido falou bruscamente para a mulata assustada que observava os dois em silncio. Curvando-se, Alfonso Herrera aapanhou o rifle e afastou-se um pouco, virando as costas para as duas mulheres.

Vou lhe dar cinco minutos para se vestir, antes de me voltar. Depois acompanh-las-ei ao acampamento. Diabos! explodiu violentamente, sem poder se controlar havia sinais de ndios a duas milhas daqui! Se algum jovem guerreiro passasse por aqui, como eu passei, e visse voc... Parou de falar quando viu seu ar assustado e como prendia a respirao, e, como no confiava cm si mesmo, dirigiu-se para seu cavalo que estava com o focinho dentro da gua. Ela levou menos de cinco minutos para se vestir. Ele ouviu sua voz, estridente como cristal quebrando: Pode voltar-se agora, Sr. Morgan, Espero no ofender mais seu senso de decncia. Voltando-se, viu que ela continuava com o ar mido, mas inteiramente vestida, tranando os cabelos, com toda a calma. Estava ficando completamente escuro e ele acompanhou Ginny e Tillie at o acampamento, rodos os trs no mais absoluto silncio; desviou-se apenas quando j estavam to prximos que viam as carroas e as luzes do acampamento.

Captulo Dcimo Primeiro

No melhorou nada o humor de Ginny descobrir, no dia seguinte, que realmente os ndios haviam rondado o acampamento na noite anterior. Um pequeno grupo deles, acompanhado por algumas mulheres e crianas, alcanou as carroas logo depois que deixaram o acampamento, pedindo caf e acar; conforme Ginny comentou com Sonya, no pareciam nem um pouco perigosos. Talvez fosse porque viram que temos tantos homens armados protegendo a caravana disse Sonya gentilmente, e Ginny foi obrigada a concordar que talvez fosse realmente isso, pois, obedecendo a ordens de Alfonso Herrera a, vrios dos homens tinham se chegado s carroas, parando displicentemente, com os rifles carregados atravessados nas selas. Foi o prprio Alfonso Herrera a quem cavalgou de volta com os ndios e sugeriu a Pop Wilkins que talvez fosse melhor dar a eles o que pediam e mand-los seguir seu caminho. Quando Pop quis

protestar, esclareceu que talvez pudessem conseguir alguma informao til desses ndios; de fato, enquanto as negociaes estavam sendo conduzidas, Alfonso Herrera aparou seu cavalo a uma pequena distncia, com um ndio de ar desdenhoso, com uma cicatriz na face, que era obviamente o chefe do pequeno bando. Pop comunicou aos demais que esses eram wichitas e que a gesticulao que viam era a linguagem por sinais que usavam. Contra sua vontade, Ginny se deu conta de que seus olhos se voltavam para Alfonso Herrera a que, com sua face queimada e cabelos negros, podia passar por ura dos ndios. Que espcie de homem era ele? Ao contrrio de Carl, ou de qualquer outro homem que conhecera, ele no era do tipo que se podia catalogar ou classificar, dizer se era esse ou aquele tipo de pessoa, Ela no podia esquecer a forma quase brutal com que a beijara naquela primeira noite em que se encontraram, nem o desejo que demonstrou sentir por ela. No entanto, desde ento, ele a ignorara completamente, exceto para critic-la. E depois, ontem noite, apesar da sua ira e do modo agressivo e sardnico com que falou com ela, tinha visto novamente o desejo em seus olhos. Ele me acha desejvel pensou Ginny, franzindo inconscientemente a testa s porque eu sou mulher. Assim que os homens so; no desejam ver o que h por baixo do rosto ou do corpo de uma mulher; prefeririam, sem dvida, que as mulheres no tivessem o menor raciocnio!

Sonya e Tillie pareciam fascinadas pelas mulheres ndias, principalmente por aquelas que traziam crianas pequenas amarradas a tiracolo; mas Ginny, perdida em seus pensamentos, dirigiu um olhar de ressentimento a Alfonso Herrera a um olhar que ele, distraindo-se um pouco da conversa de sinais que entabulara com o chefe dos ndios, interceptou. Ela estava preparada para ver o sarcstico levantar de sobrancelhas com que ele normalmente a saudava quando seus caminhos se cruzavam, mas, desta vez, para surpresa sua, ele sorriu, fazendo com que notasse mais uma vez o surpreendente tom azul de seus olhos. Apanhada de surpresa e envergonhada da sua sbita concluso, Ginny desviou o olhar; mas, alguns momentos depois, quando Morgan parou seu cavalo ao lado de sua carroa, no havia como ignor-lo. Felizmente, Sonya falou antes, com voz ansiosa: Est certo de que eles iro embora e nos deixaro em paz? Ah, eles no pretendem nos fazer mal, madame. Na verdade, esto com pressa de voltar a seu prprio acampamento. O chefe me disse que pretendem ter um encontro com o povo da serpente. Antes que Sonya pudesse dizer mais alguma coisa, Alfonso Herrera a olhou para Pop Wilkins, que estava parado, com a fisionomia carregada. Era sabido que Pop odiava ndios, desde que ura bando de selvagens havia massacrado sua famlia enquanto ele estava tora. Ele me disse que h comanches por aqui, um pequeno grupo de guerreiros. Acho que Paco e eu vamos cavalgar adiante daqui a pouco, separarmo-nos, e ver que sinais podemos encontrar. Sonya emitiu uma exclamao abafada e Morgan sorriu para ela, seus dentes aparecendo brancos no queimado do rosto. No acredito que os comanches nos ataquem, madame, sobretudo se forem um grupo pequeno. por isso que Paco e eu vamos cavalgar na frente para ver o que descobrimos fez um gesto amplo e dirigiu-se a Pop. Talvez devssemos acampar mais cedo hoje noite. H um ponto pouco mais adiante que seria ideal para nos defendermos, se chegar a isso. Vocs reconhecero o local quando

chegarmos l... costumava ser o leito de um velho crrego. Cavalgarei at onde est o gado e avisarei a Hoskins agora mesmo. Os ndios que vimos hoje no me pareceram muito perigosos disse Ginny sarcasticamente, sem poder se controlar. Viu um riso de mofa nos olhos de Alfonso Herrera a, mas foi Pop Wilkins quem lhe respondeu. Esses comanches, eles no so como os outros ndios; no. eles so uns diabos! Mas no se incomode, no, moca ele lhe deu um olhar encorajador. Vou botar uns homens viajando do lado da senhora de agora para frente. Eles no devem estar muito perto, pois dc outro jeito os wichitas no tinham parado como pararam. Ginny quase no ouvia o que ele dizia, pois estava por demais consciente dos olhos de Morgan sobre ela, quentes e ligeiramente divertidos. E por que pensava ela precisava ele fit-la assim? involuntariamente, sua mo se ergueu para afastar uns fios de cabelo que caam no seu rosto. Lembrou-se de que no tinha escovado os cabelos de manh, antes de tran-los, e, com certeza, seu bon estava lodo torto e ele o havia notado, Lembrou-se da maneira como ele a havia olhado ontem noite, a forma ousada como seus olhos azuis passearam sobre seu corpo, fazendo-a sentirse como se estivesse despida. Mesmo quando ele agia de forma quase civilizada, dava a impresso dc

que havia alguma coisa selvagem, primitiva e perigosa, aparentemente escondida sob a fachada que apresentava a todos. Morgan voltou-se para falar com Pop, e Ginny percebeu que, de vez em quando, ele esfregava o lado do rosto, onde uma barba incipiente comeava a despontar. Barbado, ele pareceria mais com um pirata do que nunca pensou. Ele j parecia um fora-da-lei. com aquelas duas armas na cintura e aquela cara de malfeitor. Vestia suas calas de camura comum, mas a camisa estava aberta at quase a cintura, e o leno amarrado ao pescoo era de um marrom brilhante, de seda. O garanho negro movia-se impaciente embaixo dele e viu como ele o controlava facilmente, s com uma presso dos joelhos. Ao contrrio dos outros cavaleiros que conhecera, ele no usava esporas. Talvez Sonya tambm estivesse observando. Ginny sentiu sua mo fria toc-la e ouviu-a murmurar: Ele cavalga como um ndio, no? H qualquer coisa estranha e indecifrvel com ele. Ele no a aborreceu muito ontem, no? Ginny deu de ombros e tomou as rdeas, No costumo pensar nele, pois no gosto dele! Voc gostaria de descansar um pouco agora, Sonya? minha vez de dirigir a carroa, voc sabe. J Pop Wilkins estava gritando: "Atrelar! Atrelar" ao longo das carroas. O cavalo de Alfonso Herrera a se encostou carroa. Alguma das senhoras deseja cavalgar at onde est o gado? perguntou, para surpresa geral. Estou certo de que Hoskins as acompanhar de volta. Paco e eu vamos ver se arranjamos comida para alguns dias e, depois, estaremos a caminho. Alguns dias? O senhor difcil de compreender, Sr. Morgan! falou Ginny num repente, Ele havia olhado diretamente para ela quando fizera seu convite com toda a tranqilidade, Como que ele ousava imaginar que, depois do seu comportamento vil, ela estaria pronta a sair com ele, ainda mais para um passeio, como se esse fosse um dia como todos os outros?

Ela interceptou o olhar de Sonya, mas continuou, seu dio por cie fazendo com que sua voz soasse tensa. Voc diz que esses ndios so perigosos; no entanto, vai sair caando-os, sozinhos? E ns devemos ficar aqui esperando a sua volta, se que vai voltar? Seus olhos a examinaram friamente, enquanto um sorriso zombeteiro encrespava os cantos de seus lbios, Miss Portilla , sua preocupao realmente comovente! Posso lhe assegurar, no entanto, que sei tomar conta de mim mesmo e que a senhorita no vai ter que ficar sentada por a espera de minha volta. Voc no me pareceu muito assustada ontem noite, quando eu lhe disse que havia ndios rondando por aqui disse num tom de mofa mas j que esse pensamento a assusta hoje de manh, quem sabe se a Senhora Portilla no gostaria de cavalgar comigo? Oh! As faces de Ginny enrubesceram e seus lbios formaram um rito de puro dio. Olhos verde esmeralda, apertados, como os de um gato, cuspiram fogo em sua direo.

No entanto, ele agora a estava ignorando, como se ela tivesse deixado de existir, e seus olhos procuravam Sonya. Eu... quer dizer... sim, acho que eu apreciaria um passeio, pois ainda no vi o gado de perto. Muito obrigada, Sr. Morgan. A voz de Sonya era uma mistura suave de confuso e prazer, e Ginny foi forada a demonstrar uma indiferena total enquanto Alfonso Herrera adesatrelava a gua cinzenta que trotava atrs da carroa. Ginny puxou as rdeas com raiva, as mulas ficaram quase paradas, enquanto Steve, com um murmrio de advertncia, enlaou Sonya pela cintura, tirando-a da carroa e colocando-a sobre o cavalo, Ginny viu-os partir com um estranho misto de dio e frustrao, fazendo com que sua respirao ficasse presa na garganta por uns instantes. A seguir, deu rdeas aos animais, incentivando-os com o palavreado grosseiro que os homens costumavam usar. Como ousava Alfonso Herrera a sair cavalgando com a mulher de seu pai? O convite tinha sido para ela, naturalmente, e, embora ela o tivesse recusado com o desprezo que ele merecia, no ficava nada bem Sonya o ter aceito com tanta sofreguido. Pela primeira vez, Ginny sentiu alguma coisa parecida com antipatia por sua madrasta. No devia ter ido com ele pensava aborrecida, Ela deveria ter recusado e, a, furtivamente, sem convite, eu que iria! A noite est tima pata uma cavalgada, e eu ia gostar do passeio, mesmo com ele a meu lado. Agora ele vai ficar pensando que eu estava com medo dos ndios ou, quem sabe, dele! Ginny quase no notava a paisagem por onde estavam passando, embora as montanhas distantes e assustadoras estivessem hoje como que mais perto, com os picos cobertos apenas por um mato raso com algumas rvores retorcidas. Homens armados viajavam ao lado das carroas, como Pop havia prometido; depois de algum tempo, Ginny comeou a conversar com um deles, quase um menino. Seu nome era Zack Merritt, e era muito tmido, enrubescendo a todo instante. Ginny tentou convencer a si mesma que a sensao de alvio que sentiu vendo Sonya e Carl vindo ao seu encontro era devida ao fato de que tentar fazer com que Zack falasse de si mesmo j

estava se tornando um sacrifcio. Sonya estava extremamente bonita, com seus cabelos louros escapando do austero chino; seu rosto estava ligeiramente corado pelo sol e o vento, e estava mais risonha e animada que de costume. Ginny supunha que ela deveria se envaidecer do modo pelo qual os olhos de Carl a procuraram, logo que chegou, e ficaram pousados nela. Alguns momentos depois, quando sugeriu uma cavalgada rpida, seguiu-o de boa vontade. Carl era bem elegante e atencioso e no era difcil conseguir que ele falasse sobre si mesmo. Ele era por demais cavalheiro para precipitar as coisas ou tirar vantagem do fato de estarem a ss, mas no escondia de Ginny seu grande interesse por ela. Voc realmente a moa mais bonita que j vi disse-lhe muito acanhado, e ela o fitou com os olhos verdes brilhando. Algum esprito demonaco devia ter feito com que arrancasse o feio bon da cabea, deixando que as pesadas tranas que ele encobria se soltassem e refletissem o brilho do sol. Saiu a galope, inclinando-se sobre o pescoo do animal, e quando Carl conseguiu alcan-la sentiu seu corao bater desordenadamente, enquanto ela se voltava e sorria para ele. Sem pensar, ele segurou as rdeas do seu animal, parando-o, sem poder tirar os olhos dos seus lbios, onde os

pequenos dentes brancos apareciam tentadores. Que boca a sua! Bem feita e sensual em repouso. Antes que pudesse se controlar, Carl se inclinou para a frente e beijou-a. Ouviu um pequeno som, provocado pela surpresa; a seguir, ela correspondia a seu beijo, que durou at que o movimento dos animais os separou. Ela estava olhando para ele, com os olhos abertos e assustados, sem uma palavra que pudesse lhe dizer se estava zangada ou satisfeita. Ginny... Miss Portilla ... Eu no pude evitar murmurou sinto muito... Sente mesmo, Carl? Seus lbios formaram um sorriso de conspirao, enquanto os clios velavam o olhar momentaneamente. Antes que ele soubesse em que pensar, ela saiu num trote largo em direo s carroas. Nunca diga a uma mulher que voc sente muito depois de beij-la! gritou-lhe por cima dos ombros. Ele ficou imaginando quantos homens j a haviam beijado e se ela correspondera aos seus beijos como correspondera ao dele. Ficaram em silncio at chegar carroa; depois, ele teve que voltar para perto do gado. Ginny e Carl no voltaram a se ver at a hora em que acamparam, noite. Haviam feito suas fogueiras numa depresso natural formada por um rio que secara h muito tempo, ficando as carroas na parte alta sua volta. Nessa noite, Pop determinara que os homens se revezassem para vigiar o acampamento e observar a aproximao de ndios ou outra pessoa qualquer, e Ginny ouviu-o dizer que aquele local era quase ideal para uma defesa em caso de ataque, pois ficava no centro de uma plancie, e qualquer um que aparecesse poderia ser visto a uma distancia de vrias milhas. A umas duas milhas a oeste, onde o gado estava recolhido para dormir, os pequenos fogos que os vaqueiros haviam acendido pareciam vaga-lumes minsculos. No cu, as estrelas pareciam maiores e mais brilhantes, Ginny achou impossvel que o perigo pudesse estar espreitando em algum lugar naquelas montanhas esmaecidas, que eram agora apenas um contorno mal visvel contra a linha do cu. Dentro de dois dias ou trs, vamos ter que passar por aquele desfiladeiro disse Pop,

apontando em direo s montanhas, Sc houver ndios espreita, ali que vo querer nos atacar, isto , se Morgan no os descobrir antes e arranjar um jeito de passarmos. Mas ser que no h outro caminho, contornando a montanha? perguntou Ginny, e ele sacudiu a cabea, desanimado. Pode ser...mas isto nos levaria a perder uma poro de dias. Com estes homens todos que levamos, porm, no provvel que os ndios tenham muita vontade de nos atacar acrescentou rapidamente, Eles so espertos, e costumam saber quando esto em minoria. verdade que os comanches so piores que os demais. Um dos homens que estavam de guarda fora do crculo avisou que vinha algum, quase ao mesmo tempo em que ouviam a voz de Paco Davis, gritando: "Sou eu. Vou entrar!" Rodearam-no ansiosamente, assim que ele apareceu luz da fogueira, atirando a Zack as rdeas do seu cavalo, Paco Davis estava cansado e empoeirado e recusou-se a responder qualquer pergunta antes de tomar um gole de caf forte, temperado com um pouco de tequila que tirou de um frasco que trazia na sela.

Ento? perguntou Carl Hoskins, impaciente. Ele eslava de p, com os polegares enfiados no cinturo, fitando o mexicano franzino, que havia aceitado um prato de feijo das mos do cozinheiro, e estava sentado recostado contra uma carroa. Por que voc no nos diz o que aconteceu? Viu ndios? Onde est Morgan? Paco deu de ombros, displicentemente. Uma pergunta de cada vez, amigo. Os olhos negros dirigiram um olhar inocente a Carl, mas sua voz tinha um timbre de ao, que fez com que o outro homem parasse e limpasse a garganta nervosamente. Encontramos sinais de ndios, sim falou Paco suavemente. Dois bandos, parecia, no comeo. Eles se dividiram bem perto do p da montanha ali. A, Alfonso Herrera ae eu tambm nos separamos. Alcancei o meu bando umas duas horas depois, e era s um bando de velhos, mulheres e crianas, viajando com muita pressa, como se quisessem sair do caminho. Desconfio de que, como diz o Steve, o outro bando sejam os guerreiros de que os wichitas nos falaram. E se ele no chegar aqui para nos falar sobre eles, e eles nos atacarem? perguntou Pop Wilkins, agitado, e Ginny se lembrou de como ele detestava ndios. Paco deve ter pensado a mesma coisa, pois seus olhos tiveram um brilho estranho, embora sua voz continuasse calma e despreocupada. Conheo Steve. Ele vai voltar. Pode ser que ele tenha resolvido parlamentar com eles; ele conhece bem ndios e sei com certeza que ele fala comanche. No confio em ndio nenhum explodiu Pop. So todos um bando de miserveis ladres e assassinos. Temos homens e armas falou Carl Hoskins rudemente. Por que no os perseguimos e atacamos, antes que eles resolvam faz-lo? Poderamos peg-los de surpresa e, se as carroas continuarem viajando, passaro pelo desfiladeiro sem que os ndios percebam.

Paco levantou-se agilmente e encarou Hoskins por cima do fogo: sua boca era um fio, sob o bigode negro. Voc se esquece, Hoskins, de que na ausncia de Alfonso Herrera asou eu o encarregado da defesa e da segurana deste grupo. Voc est loco? Sua voz estava carregada de sarcasmo. Voc est falando de deixar o acampamento e as mulheres sem defesa, e sair perseguindo um bando de ndios, que vo saber da nossa chegada a uma milha de distncia? Isto no como qualquer guerra em que voc lutou ou de que ouviu falar, Hoskins; estes ndios so a coisa mais imprevisvel que existe. J lutei com eles e fui amigo deles, assim como o meu scio, e foi por isso que o senhor nos contratou para este servio. Falei claro? Ginny pensou, por um trgico instante, que Carl Hoskins fosse sacar sua arma, mas Pop Wilkins, por acaso ou por destino, colocou-se entre os dois homens. Est bem, est bem! Acho que o que voc acaba de dizer faz sentido, Davis. O que que voc sugere agora? Seguiremos as instrues que Alfonso Herrera ame deu antes de nos separarmos. Levantaremos acampamento antes das cinco da manh e viajaremos at onde pudermos, antes do anoitecer. Os

dias vo ser mais longos e difceis, mas chegaremos prximo da montanha. Os ndios sabem que nos encaminhamos para aquele desfiladeiro, de modo que, se quiserem atacar, ali que o faro. No h lgica em nos atacarem na plancie, onde os poderemos ver a milhas de distncia! E voc pode jurar que eles j sabem quantos somos! O que que vai acontecer quando chegarmos s montanhas? perguntou Carl com sarcasmo. Ele ainda no havia perdoado a Steve, nem esquecido que tivera que se retratar. Isso vai nos levar muitos dias, mesmo viajando mais rpido que de costume, mas teremos notcia de Alfonso Herrera aantes disso. Cada coisa a seu tempo! Eles tinham mais perguntas, mais argumentos, mas Paco no estava com disposio de responder. Dirigiu-se calmamente para o local onde estava seu cobertor, abriu-o embaixo de uma das carroas, e deitou-se. Se tinham que sair de madrugada, era melhor dormir um pouco. Os outros continuavam discutindo junto ao fogo, e ele ouviu a voz irada de Carl Hoskins perguntando o que que o Morgan pensava que estava fazendo, ficando l fora e mandando ordens para o acampamento. Para surpresa sua, foi a voz serena de Ginny Portilla que o acalmou. Pelo amor de Deus, Carl, qual a vantagem de estarmos aqui discutindo? Tenho certeza de que o Sr. Morgan sabe muito bem o que est fazendo. Quer dizer que era isso que ela pensava, ? Pelo que tinha observado, ela no simpatizava nem um pouco com Steve, e o prprio Alfonso Herrera ano dizia uma palavra sobre o assunto. De qualquer maneira, assim como Hoskins, Paco no podia deixar de conjeturar sobre o que Alfonso Herrera a teria em mente.

Captulo Dcimo Segundo

Alfonso Herrera a estava de ccoras em frente a um fogo de acampamento dos ndios. Estava nu da cintura para cima, e o leno que usara de manh estava amarrado firmemente a seu brao, manchado do seu prprio sangue. Tinha um cobertor em volta dos ombros para proteg-

lo do frio da noite, e seu rosto, como o dos ndios volta da fogueira, no mostrava a menor emoo. O cachimbo foi passado de mo em mo e, quando chegou sua vez para a cachimbada do cerimonial, ele agiu com todo o respeito, aspirando a fumaa acre e expelindo-a vagarosamente. Passou o cachimbo para o guerreiro alto que estava sua direita. Esse era Gato da Montanha, seu novo irmo de sangue o mesmo com o qual lutara anteriormente, para provar que ainda era um membro do Povo da Serpente, e que no havia retornado vida fcil c segura do homem branco. Tinha sido uma boa luta. O homem mais velho, usando na cabea o emblema oficial de um chefe guerreiro, comeou a falar, descrevendo a luta e expressando seu orgulho pelo fato de que algum que tenha sido um guerreiro comanche jamais esquecer esse fato, no importando onde tenha andado e o que tenha feito. Alfonso Herrera asabia que, uma vez iniciados, os discursos cerimoniosos poderiam continuar pela noite inteira. Os msculos dos seus calcanhares e barriga da perna j haviam comeado a doer, pois j fazia muito tempo que no ficava de ccoras diante de uma fogueira de ndios. Seu rosto, porem, cuidadosamente treinado, no demonstrava a menor dor.

Prestando ateno aos discursos com apenas uma parte de sua mente, Alfonso Herrera aestava pensando em como seria bom que Paco tivesse chegado s carroas e que providenciasse para que elas partissem cedo, como o havia instrudo. Se tudo corresse bem, ele os encontraria antes de chegarem ao desfiladeiro e, at l, os apaches, que infestavam essa regio do pas e eram o maior perigo, j estariam fora do caminho pelo menos por ora. A sorte dele que este bando de ndios era comanche. Eles no costumavam vir a essa parte do pas, to ao sul, mas que estavam atrs de um bando de renegados apaches, comandado por Flecha Flamejante, filho de um chefe. A pintura de guerra que esses comanches usavam era para os apaches, que haviam levantado acampamento h uma semana, levando suas mais jovens e belas mulheres. Seguindo seu instinto, Alfonso Herrera ahavia acompanhado o grupo de guerreiros comanches por bastante tempo e havia depois cavalgado ousada e abertamente para dentro do seu acampamento, saudando seu chefe, a quem j havia encontrado uma vez, h muito tempo, quando ele mesmo era um do povo, com o cabelo longo e tranado como o do guerreiro que agora sentava a seu lado. Foi sorte ele no ter esquecido como se usava uma faca longa. Isso fui muito importante quando o jovem guerreiro o desafiou a provar que ainda era um comanche e que no ficara fraco e mole como os homens brancos. A luta tinha sido sangrenta. Pequenos cortes e cicatrizes no peito e nos braos de ambos, os homens estavam a para prov-lo. O primeiro sangue fora tirado por Gato da Montanha, quando Steve, com o suor caindo em seus olhos e cegando-o por um instante, havia baixado a guarda ligeiramente. O corte no seu brao poderia ter sido pior, se ele no tivesse se movido rapidamente, tirando o corpo do caminho. O golpe o havia despertado, tornando-o mais violento e menos cauteloso. Alm disso, por causa do sangue que estava perdendo, sabia que tinha que terminar a luta rapidamente. A, as brigas de rua, nas docas de Louisiana e em outras cidades ribeirinhas onde estivera, foram

teis, Havia aprendido uns jogos de perna e uns truques com faca que os ndios no conheciam. Fingiu que tinha escorregado e, ento, movendo-se rapidamente nas solas dos ps, atirara a faca da mo direita para a esquerda. Gato da Montanha, atordoado com essa manobra e apanhado desprevenido, cara ao cho, deixando escapar a faca, que foi arremessada em arco a grande distncia. Alfonso Herrera aatirou-se a ele como um gato, sentando sobre seu corpo e segurando a faca contra a garganta do ndio. Viu-lhe os olhos brilhantes e sem medo fitando-o de baixo para cima e soube num relance o que deveria fazer. Deliberadamente, fez um corte com sua faca no brao do ndio, no mesmo local onde seu brao fora ferido. Esse era o tipo de crueldade, de exibio, que os ndios apreciavam. Como eu tambm sou um do seu povo, no posso matar meu irmo, mas se vocs quiserem mais uma prova de que sou um comanche, eu os ajudarei a matar apaches. Essa bravata premeditada trouxe um murmrio de aprovao dos outros guerreiros; quanto a Gato da Montanha, no ficou desmoralizado, pois lutara bem. Mais tarde, seu pai, o chefe, celebrou uma cerimnia que os transformou em irmos de sangue, tornando Steve, que era "filho" de um dos seus velhos e respeitveis amigos, seu filho tambm.

Amanh, antes do amanhecer, ele se pintaria com as tintas de guerra e sairia com eles para procurar os apaches. Hoje, teria ainda que ouvir os outros discursos e, provavelmente, fazer um tambm. Estoicamente, procurando esquecer a dor no brao, que latejava, Alfonso Herrera ase sentou para esperar que a noite passasse. O brao ele trataria com ervas, c logo estaria bom; mas o que ele queria era estar o mais rapidamente possvel de volta s carroas. Ele tinha um trabalho a lazer e tinha quase se esquecido dele, na excitao de se encontrar novamente no ambiente em que vivera. As carroas, movimentando-se antes que a luz do sol iluminasse o cu, seguiam como uma serpente atravs da plancie, com o gado seguindo atrs, vagarosa e penosamente, conservandose a duas milhas a oeste. Sonya ainda estava dormindo, mas nessa manh Ginny sentara-se no assento alto da carroa ao lado de Tillie, que segurava as rdeas. Tinha um xale grosso de l em volta dos ombros, e seu cabelo de cobre polido caa em tranas grossas nas suas costas. Ela podia ver Paco Davis cavalgando um pouco adiante com Pop, que estava gesticulando em direo s montanhas sua frente. O Sr. Morgan ainda no voltou, no, Miss Ginny? A voz de Tillie penetrou nos ouvidos sonolentos de Ginny e nos seus pensamentos meio adormecidos, enquanto os olhos verdes pareciam preocupados. - Acho que no. Onde ser que ele anda? Ele um homem to imprevisvel! Ginny e Tillie se tratavam com um companheirismo informal, quando Sonya no estava por perto, tratamento esse que tinha sido encorajado por Ginny, que havia sido criada em Paris, onde essa questo de cor no tinha muita importncia. Sonya nunca era grosseira e tratava sua empregada sempre com educao, mas havia uma barreira entre ambas que elas aceitavam como uma coisa natural. Com Ginny, por outro lado, Tillie conseguia conversar quase como uma igual. Quando pensava nisso, achava estranho, mas a filha do senador era s um ano mais nova que Tillie e sempre a tratou de modo natural e amistoso. Parecia gostar dela, como pessoa. Olhando para a jovem sentada a seu lado, cora um olhar significativo, Tillie perguntou:

Ser que ele j encontrou aqueles ndios? Talvez eles o tenham encontrado primeiro, mas o Sr. Davis, aqui, no parece nada preocupado. No tenho nem certeza de que h ndios por aqui respondeu Ginny asperamente. E se houver, no creio que o Sr. Morgan seja tolo de chegar perto deles. De qualquer modo, no estou nem um pouco preocupada com ele! No entanto, quando se preparavam para acampar na noite do terceiro dia, era fora de dvida que todos no grupo estavam preocupados cada um por suas prprias razes. Paco Davis estava quieto e de cara fechada, e at Pop Wilkins deixara de ser aquela pessoa alegre e falante na hora das refeies. Carl Hoskins queixou-se do ritmo que eram obrigados a manter e avisou que o gado estava perdendo peso demais. J haviam perdido dois bezerros. Estavam agora quase ao p da montanha, c era como se, de repente, um cansao de mente e de corpo tivesse tomado conta deles. Durante o dia, Sonya estivera extremamente irritada, agressiva com Tillie, que comeou a chorar. Essa reao, pouco comum de sua parte, fez com que Sonya tambm comeasse a chorar. Quanto a Ginny, que estivera dc excelente humor nos ltimos dois dias, estava num mutismo incompreensvel, mal dirigindo duas palavras de saudao a Carl, quando

ele apareceu no acampamento para jantar e a encontrou olhando fixamente para seu prato, que no tocara. Os homens comearam a discutir, como vinham fazendo todas as noites, e Sonya, com os olhos ainda vermelhos, disse-lhes que, se era s isso que sabiam fazer, ela voltaria para a carroa. E voc, Ginny, ainda nem comeou a comer! O que deu em voc? Provavelmente o mesmo que deu em todo o inundo aqui. Parece que ningum sabe o que quer fazer! Paco, ao que parece, era favorvel a prosseguir. Levar alguns homens para estudar a situao no desfiladeiro, de manh cedo, e depois atravess-lo. Carl comunicou que estava preocupado com o gado. No achava provvel que os ndios molestassem uma caravana cercada de homens armados; mas ser que perderiam a chance de ficar com um gado de uma raa que nunca viram antes? Pop Wilkins era favorvel a esperar mais um pouco, um dia, pelo menos. Depois, talvez, tentar achar outra trilha circundando a montanha. A discusso eslava ficando cada vez mais acalorada, quando viram, sombra da montanha, uma pequena nuvem de poeira. Paco pegou o binculo e comeou a perscrutar o horizonte. Cavaleiro solitrio disse laconicamente. No atirem. Pode ser um ndio ou pode ser Alfonso Herrera a voltando. Vamos esperar para ver. Baixou o binculo, e Pop agarrou-o rapidamente. Deixe-me olhar. Meus cabelos podem ser brancos, mas meu olho melhor que o de muito rapazinho por a! Se for Morgan, ele tem topete mesmo. Voltar depois de trs dias, sem uma palavra ou um sinal! disse Carl Hoskins furiosamente, sem perceber o olhar estranho que Ginny Portilla lhe dirigira. Parece mais um ndio, para mim, mas pode ser Morgan tambm disse Pop finalmente. O

cavalo parece o dele! Como as coisas se passaram, no conseguiram descobrir quem era o impaciente visitante, por causa da poeira, at que ele chegasse dentro do acampamento, tendo invadido o mesmo com seu cavalo e um selvagem grito de guerra comanche, que levou o pnico s mulheres e fez com que os homens procurassem seus rifles. Seu idiota! Poderia ter perdido a cabea com um tiro certeiro! Isso modo de invadir o acampamento gritando dessa maneira? gritou a voz de Paco, irritado, quando o homem desmontou do seu cavalo negro. Ginny levantara-se instintivamente e agora era forada a se recostar na roda da carroa fingindo que sua volta no a abalara em nada. Mordeu os lbios com raiva, ao ver que no conseguia parar as batidas desordenadas de seu corao. Foi aquele grito disse a si mesma ele no tinha o direito de assust-los daquela maneira! Pessoalmente, ela j o considerava morto, e eis que ele aparecia, invadindo o acampamento, gritando como um ndio e com os olhos brilhando de impudncia e entusiasmo.

Ao ver o seu aspecto, seus lbios se comprimiram com raiva. Era uma vergonha! Ser que ele no se lembrava de que havia mulheres no acampamento? Ela que no iria se juntar s outras, que o cercavam fazendo perguntas, todas risonhas. Alfonso Herrera a estava nu da cintura para cima; no seu rosto e peito ainda se viam restos da tinta guerreira, e usava um ornamento de prola, trabalhado, em volta da testa moda apache. Suas botas e camisa estavam presas sela, e usava sapatos de pele de gamo. Estava queimado como um ndio, no corpo todo Ginny no pde deixar de notar. Ela ouviu trechos da conversa, enquanto ele se acocorava, sem cerimnia, no cho, ao lado do fogo, servindo-se de cale, enquanto Paco o bombardeava com perguntas. Por que, diabo, voc levou tanto tempo para voltar? Eram comanches; entrei no seu acampamento para parlamentar. Acabei me deixando convencer e sair com eles caando apaches. No posso imaginar maneira melhor de descobrir o esconderijo dos apaches e quantos eles so. Voc andou cavalgando trilha guerreira com os comanches? A voz de Pop era de espanto, e Morgan sorriu tranqilamente para ele. Eu vivi com os comanches, h muito, muito tempo. Eles so a nica tribo de que os apaches tm medo. Fomos atrs de algumas mulheres que os apaches tiveram a idia infeliz de roubar, e, o que mais, trouxemo-las de volta. Voc, quer dizer que simplesmente se encontrou com um velho conhecido e saiu por a com ele, deixando-nos aqui sem notcias, sem saber o que estava acontecendo? Carl parecia furioso, e Ginny notou que Pop Wilkins colocou a mo em seu brao, como que a prevenilo de alguma coisa. Calma, Carl... Se houvesse alguma forma de avis-los, eu o teria feito... A voz de Alfonso Herrera a era enganadoramente suave, mas o timbre do ao soava por baixo. Como as coisas esto seu olhar percorreu o crculo e voltou para Carl no vamos

ser perturbados por qualquer espcie de ndios ao atravessarmos o desfiladeiro. Os comanches esto a caminho dos seus domnios, e os apaches esto curando suas feridas. No sobraram muitos para voltar ao acampamento. Eram lipanos, um bando de renegados da pior espcie. Vejo alguns escalpos na sua sela... Foi voc mesmo quem tirou? Para falar a verdade, foi. Velho costume comanche. Acho que no vo querer se meter com mulheres comanches to cedo ... Ginny comeou a passar mal. Sem querer, seus olhos se dirigiram para a sela do cavalo negro, mas, felizmente, Zack j havia retirado o animal dali. Como que ele podia falar com tanta tranqilidade em. matar e escalpar homens? Ele era pior do que os prprios ndios, e a maneira displicente com que respondera pergunta de Pop o provava, se a sua aparncia j no o tivesse feito! Voc se feriu... Como foi que aconteceu? Paco fez a pergunta com a voz estridente, fazendo com que Ginny olhasse rapidamente para o grupo reunido volta da fogueira. Era verdade, mesmo. O leno marrom que usava quando sara do acampamento estava amarrado em seu brao, grosso de sangue coagulado.

Faca disse Alfonso Herrera a laconicamente. Olha, melhor deixar-me ver isso, compnero disse Paco. Sei que temos uns curativos de emergncia a em algum lugar. Houve um falatrio alto, com Alfonso Herrera aprotestando que poderia curar o brao com ervas, sem problema, e Paco insistindo em que era preciso desinfetar o ferimento, e Pop Wilkins gritando para que algum fosse buscar o estojo de medicamentos. Voc provavelmente acabar com infeco. No acho que faca de ndio seja a coisa mais limpa deste mundo falou Carl, dando as costas, agressivamente. Temos um estojo de emergncia em nossa carroa e, uma vez que os cavalheiros esto to indecisos e perturbados, talvez me permitam cuidar do ferimento do Sr. Morgan. Sem que algum lhe mandasse, Tillie j havia ido apanhar a pequena caixa de emergncia que o senador havia providenciado para a viagem, e Ginny se encaminhou calmamente para junto do fogo. Viu o olhar de surpresa ser substitudo por alguma coisa indefinvel no rosto de Alfonso Herrera a, enquanto ele se punha de p agilmente. s um arranho, madame. Alm disso, acho que no estou em muito boas condies higinicas, no tendo tido tempo de tomar banho ... Haveria um trao de ironia em sua voz? Se havia, ela fingiu no o perceber, assim como fingiu no perceber os olhares que recebeu dos outros membros do grupo. O rosto plido de Sonya demonstrava surpresa e uma espcie de consternao; Pop Wilkins parecia estarrecido, e o olhar que Paco Davis lhe dirigiu era francamente enigmtico. Senhor Morgan, nenhum de ns aqui est propriamente limpo, depois da poeira que tivemos que enfrentar. Se quiser me acompanhar estou certa de que daremos um jeito rapidamente nesse brao. O pequeno estojo tinha tudo de que se poderia precisar: ungentos, bandagens, lcool e at agulhas curvas e categute, bem como ludano, para a dor. Tudo em que o mdico em San Antonio pde pensar. Como Ginny j se voltara e comeara a se encaminhar para a carroa, Alfonso Herrera

aseguiu-a, dando de ombros. A um gesto seu, ele meramente ergueu as sobrancelhas e se sentou obedientemente no cho, ao lado da carroa, encostando-se roda. Sem palavras, Paco lhe entregou sua camisa, ajudando-o a passar um brao pela manga da amarrotada jaqueta de camura. Com a sua licena, Miss Portilla falou polidamente, pegando a garrafa que Paco lhe estendia na outra mo. Senhor Morgan! S um gole de usque, madame, para amortecer a dor. Seus olhos sorriam para ela, zombeteiros, e seus lbios se crisparam. Ginny falou Sonya por trs dela voc tem certeza... quero dizer, voc j cuidou de algum ferimento antes? preciso ter o estmago forte... Eu me arranjo! replicou asperamente.

Tirou da bandeja a pequena tesoura afiada e, ajoe!hando-se a seu lado, comeou a cortar o leno empapado de sangue. Apesar do cuidado com que o fazia, pequenas partculas aderiam pele, e Ginny mordeu os lbios. preciso remover isso, madame falou Paco, ajoelhando-se a seu lado. Riu maliciosamente para Steve. Estamos com pouca gua... Que tal usar um pouco de usque? Vai arder um pouco, mas dizem que cura. Bem...Qualquer que seja a deciso de vocs dois, dem um drink primeiro, sim? Alfonso Herrera afranziu o sobrolho para Paco, depois inclinou a cabea para trs, deixando que o lquido ardente descesse pela garganta abaixo at que Paco retirasse a garrafa. Voc no est falando srio? Ginny o fitou interrogadoramente, mas Paco, depois de agitar a garrafa, comeou a derramar usque na ferida aberta no brao do seu companheiro. Alfonso Herrera atrincou os dentes para suportar a dor lancinante; mas, salvo por um rudo causado pela respirao ofegante, no emitiu qualquer som, permanecendo sentado como um ndio, enquanto Ginny, usando pina, retirava de um em um os pedaos de seda da ferida. Ela teve que lavar o ferimento mais uma vez com a bebida alcolica, estremecendo enquanto o fazia, e, dessa vez, ele empalideceu sob a pele queimada. Deus! sussurrou no doeu nem a metade quando fui ferido! Chega de blasfmias, Sr. Morgan, por favor disse Ginny secamente, embora ela tambm estivesse bastante abalada. Para surpresa sua, ele se desculpou, virando-se para examinar o brao, como se no lhe pertencesse. Secando com uma gaze o sangue que gotejava do ferimento aberto, Ginny comeou cuidadosamente a aplicar o medicamento que o mdico receitara para esse tipo de ferimento, com Alfonso Herrera a observando, com um olhar ctico. Ridculo pensou ela como resolvera escolher esse momento para notar como seus clios eram cheios e longos. Quem se preocupa com o comprimento dos clios de um homem? Seus dedos tremeram e, de repente, seus olhos estavam olhando para os dela, com seu

estranho tom de azul refletindo a luz bruxuleante do fogo. Fique quieto, difcil enxergar agora que est escurecendo disse desnecessariamente. Por que dissera aquilo? E por que se sentiam como se estivessem ss de repente? Viu seus lbios formarem um sorriso irnico e falou rapidamente, surpreendendo a si mesma. Por que voc viveu com os ndios? H muito tempo, quero dizer. Foi seqestrado? Eu tinha quinze anos, madame. Um pouco grande para quererem me seqestrar! Voc no respondeu minha pergunta. porque no quer responder? O sorriso fugiu de seu rosto e olhou para ela com um olhar estranho. Vivi com os comanches por minha livre e espontnea vontade, mas essa uma longa histria e vai aborrec-la. Ginny o olhou exasperada.

Por que voc no honesto o bastante para dizer que no quer falar sobre isso? E, por falar nisso, devo lembr-lo de que esquece, com freqncia, de falar errado, o que torna seu papel de desordeiro das fronteiras pouco convincente! Ele comeou a rir, at que ela puxasse as pontas da atadura que comeara a enrolar em seu brao; ento, ele deu um gemido e dirigiu-lhe um olhar de reprovao. Voc ... Uma sombra projetou-se sobre seu ombro, e Ginny levantou os olhos, surpresa, dando com Carl Hoskins de p e com a fisionomia carregada. Parece que o nosso pistoleiro saiu caando ndios e voltou com a mo da arma aleijada, no mesmo? Mais tarde, Ginny no conseguia se lembrar de ter visto qualquer movimento, mas a arma de Alfonso Herrera a Morgan, sacada com a mo esquerda, apareceu junto sua coxa, apontada casualmente para Hoskins. Em compensao, a outra mo est funcionando perfeitamente bem, caso voc esteja preocupado, Hoskins falou numa voz preguiosa. Ginny viu Carl empalidecer, e, depois, levantando os ombros, Alfonso Herrera aguardou novamente a arma. No pode resistir a se exibir um pouco, no? disse Carl amargamente. Olhou uma vez para Ginny e, controlando-se com esforo, voltou-se e dirigiu-se para onde estava o fogo. Ginny viu Sonya sair atrs dele, colocar a mo sobre seu brao e falar-lhe num tom suave, mas firme. O que h com Carl? Morgan, seu rosto novamente impenetrvel, tinha comeado a colocar o brao com as ataduras na manga da camisa. Pode ser que esteja com cime disse laconicamente. De uma forma difcil de entender, essa observao rspida irritou Ginny outra vez.

Isso ridculo! falou rapidamente. Eu no perteno a Carl Hoskins; alm disso, no h nada para ter cimes! No? Seus olhos se arregalaram e, inconscientemente, ele umedeceu os lbios com a lngua. Manchas de tinta colorida apareciam no seu corpo, banhado agora pela luz difusa da fogueira, e ela no conseguia encontrar uma s das palavras agressivas e sarcsticas que queria usar no conseguia arranc-las da garganta seca. No compreendo disse, a voz saindo mansa e indecisa. Acho que compreende disse bruscamente, e seu olhar atravessou-a como um raio, fazendo com que seu corao comeasse a bater apressado.

Ginny quase no se deu conta de que, de repente, estava de p e ele segurava suas mos. Estava lhe agradecendo e sua voz soava distante e remota. Ser que ele ia deix-la? E por que esse pensamento, de que em breve ele se voltaria e iria embora, deixando-a to descontrolada? Ele soltara suas mos e a olhava com expresso sria. Ela teria que dizer alguma coisa, fazer alguma coisa, mas...o qu? O que h de errado comigo perguntou sua mente, e ela se sentiu hipnotizada pela proximidade daquele homem, pelo odor que emanava do seu corpo, pelo rosto magro, com os fios das costeletas avanando para a face. Ela o conhecia e o desconhecia; nesse momento, nem ela mesma se conhecia. Sentiu um impulso irresistvel de se encostar a ele, sentir seus braos em volta do seu corpo e tocar os seus longos cabelos que se encaracolavam na nuca. melhor voltar sua carroa, Miss Portilla falou subitamente, quebrando o encantamento que parecia ter se apossado deles naquele instante, Porque, se voc no for, bem possvel que eu a agarre e beije; e todos esto nos observando. melhor ir, antes que seja tarde. Est com medo de alguma coisa, Sr. Morgan? Voc? Ao ouvir sua prpria voz, maliciosa e ligeiramente irnica, Ginny ficou convencida de que havia dito a coisa certa, instintivamente, pois notou que seus olhos riam de satisfao. E eu que comeava a pensar que voc tinha perdido as garras! s vezes eu as escondo. Deliberadamente, olhou-o com um olhar provocador e ele deu uma gargalhada alta e sonora. Do seu lugar junto ao fogo, Carl Hoskins fitou-os com raiva, e suas feies regulares estavam retorcidas de dio. A senhora no acha que deveria fazer alguma coisa contra isso, Senhora Portilla ? Olhe s para eles rindo juntos, namorando, como se nenhum de ns estivesse aqui! Acho que eu vou... Voc no vai fazer nada, Carl Hoskins disse Sonya bruscamente, embora seu rosto tambm estivesse contrado. Por favor pediu com doura no podemos criar problemas, no, pelo menos agora! E voc no precisa se preocupar; Ginny uma

moa ajuizada, ela s est sendo amigvel. nele que eu no confio! Morgan, um mestio assassino como ele, deveria conhecer o seu lugar. Gente da sua laia no sabe como se comportar com moas decentes. Ser que ela no sabe o perigo que corre? J lhe disse que no tem com que se preocupar! Ela nem gosta dele. Foi ela mesma quem me disse. No isso que est parecendo, agora. Olhe s para ela; o que ser que est lhe acontecendo? Preocupada, Sonya seguiu o olhar de Carl e viu Ginny levantar a mo e correr os dedos levemente sobre as marcas de tinta no peito de Alfonso Herrera a. E o que isso lhe parece? A voz de Carl Hoskins soou abafada de ira e frustrao, e a prpria Sonya no conseguiu reprimir um suspiro de exasperao. Gari estava certo. O que Ginny estava pensando? Foi com uma sensao de alvio que ela viu Alfonso Herrera asegurar firmemente a mo de Ginny e afast-la; viu sua cabea escura se curvar para ela, enquanto lhe dizia qualquer coisa. Ginny estava sacudindo os ombros, mas o que quer que fosse que ele lhe dissera havia surtido efeito, pois, alguns segundos

depois, ele se retirou com um cumprimento irnico; e Ginny, erguendo a saia, sem se voltar, saiu cm direo ao interior da carroa.

Captulo Dcimo Terceiro

Sonya pretendia ter uma conversa sria com Ginny, mas, com uma astcia de que ela no a julgava capaz, sua enteada conseguiu habilmente evitar que isso acontecesse. Ginny estava dormindo, ou fingindo dormir, quando Sonya entrou na carroa, depois de ter ficado bem meia hora acalmando Carl Hoskins; Sonya estava muito cansada e deprimida e, dc bom gosto, adiou para outra ocasio essa conversa. Na manh seguinte, quando levantaram acampamento s cinco horas, Ginny tomou as rdeas, avisando a Sonya que ela deveria continuar dormindo mais um pouco, enquanto podia. Quando, porm, Sonya acordou, mais tarde, sentindo-se ainda terrivelmente cansada, s Tillie estava sentada no assento alto incentivando as mulas. Ginny tinha ido embora. Ao ser inquirida, Tillie respondeu de mau humor que Miss Ginny tinha sado cavalgando queria ver o gado e as carroas atravessarem o desfiladeiro. Mas... ela no foi sozinha? Deus meu, pode haver ndios ainda por aqui! No, madame, ela no foi sozinha. O Sr. Morgan passou por aqui, e ela foi com ele. Disseram que iam cavalgar at as montanhas e nos encontrariam depois. Oh, no! Os olhos azul-porcelana de Sonya refletiam no s preocupao, mas raiva tambm. Mordeu os lbios para no dizer as palavras que queria dizer. Tillie no deveria saber como estava se sentindo! No entanto, quando se sentou ao lado dela, teve a sensao desagradvel de que a moa a observava, com uma expresso desconfiada nos olhos castanhos. No importava, realmente, o que Tillie pensasse, mas era muita falta de considerao de Ginny agir daquela maneira to furtivamente!

Surpresa com seus prprios sentimentos, Sonya pensou, com raiva, que o diabo bem podia levar Alfonso Herrera a! Por que William haveria de contratar logo a ele? Depois de tantos anos! E o que ser que ele estaria fazendo com Ginny? Alfonso Herrera a estava pensando a mesma coisa, quando pararam pela segunda vez para descansar e dar gua aos animais, na longa e ngreme descida das montanhas. Por que ele tinha sido to insensato, ontem noite, de prometer que a traria ali em cima? Ningum melhor do que ele sabia que ainda poderia haver alguns ndios apaches por ali e que, cora uma mulher a acompanh-lo, principalmente uma mulher inexperiente como Ginny Portilla , no seria fcil ... Disse a si mesmo que deveria ter sido o efeito daquela bebida infame que Paco chamava de usque. Por outro lado, o que havia dado nela? A gua no era mais que uma infiltrao uma pequena fonte subterrnea, escondida, que ele havia encontrado sob uma enorme pedra. Apesar de perceber que ele estava ansioso para prosseguir, Ginny havia desmontado e se sentado calmamente com as costas contra a pedra, fingindo estar muito cansada. Tinha tirado o chapu e estava se abanando com ele, com os olhos fechados; estava, no entanto, consciente, todo o tempo, de que seu companheiro a estava observando, com o rosto

srio e pensativo. Ela se havia indagado, durante toda a manh, por que viera com ele e, agora, por que estava ali; mas, como mulher que era, no queria saber a resposta. Ela queria... No sabia bem o que queria! Estava ali. Ele que desse o primeiro passo. At aqui ele tinha se comportado educadamente, respondendo quando lhe perguntava alguma coisa e, de vez em quando, recomendando cuidado quando a trilha que seguiam se estreitava. Ao contrrio de Carl, ele no procurava apertar sua perna contra a dela quando estavam sentados lado a lado. Ela tinha flertado com ele ontem noite e ele havia correspondido, mas hoje de manh tudo estava mudado. O que ser que ele estava pensando? melhor irmos embora. Vamos levar pelo menos duas horas para chegarmos s carroas. Ouviu sua voz acima da sua cabea e Ginny fingiu ter se assustado. Oh! realmente to longa a descida por este lado da montanha? Pareceu-me muito menos tempo quando subimos! Sem querer, um sorriso lhe aflorou aos lbios. Se procurar se lembrar, madame, vai ver que eu j lhe tinha dito que este caminho circunda a montanha; logo, mais longo. Ele lhe estendeu a mo e ela a segurou, contrariada, levantando-se quando ele a puxou. Madame! Por que fica me chamando assim? Faz-me pensar que sou uma velha senhora casada. Bem, como gostaria de que eu a chamasse, Miss Portilla ? falou secamente, e a forma como a olhou, fria e deliberadamente, como se a estivesse medindo, fez com que se sentisse encabulada. Voc realmente um homem irritante! Ginny puxou sua mo de dentro da dele e, virando-lhe as costas, dirigiu-se para a gua que montava. Ginny Portilla . Sua voz escondia um sorriso quando ela o pressentiu atrs de suas costas. Suas mos tocaram seus ombros, e ele virou-a para o seu lado, fazendo com que o fitasse.

E por que eu sou assim to irritante? O que voc espera de mim? Ela se forara a encar-lo. No sei. Honestidade, talvez. A maioria dos homens no trata as mulheres com honestidade, voc sabe. Eles fingem, interpretam papis e acabam fazendo com que ns, tambm, interpretemos um falso papel. Sua voz falhou por um instante e depois adquiriu nova fora. Talvez, Sr. Morgan, o senhor tenha me despertado a curiosidade, pois diferente de todos os homens que conheci. O senhor d a impresso de dizer sempre o que pensa; de fazer o que quer. O senhor no tem medo do que as pessoas possam dizer ou falar, no ? No sei se devo ter medo do senhor ou ... Seus dedos apertaram seus ombros e ela se contraiu de dor. O sorriso abandonara seu rosto, e o olhar ficou frio e duro. Pelo amor de Deus! Voc sente curiosidade por mim porque eu a confundi com uma puta na primeira vez que nos vimos e a tratei como tal? Se quer saber a verdade, eu estou intrigado com voc desde ento principalmente porque poderia jurar que voc correspondeu aos meus beijos. O fato que aprendi h muito tempo a fugir de virgenzinhas cheias de curiosidade e de truques maliciosos.

Oh! Seu grito era de ultraje e dio, mas ele prosseguiu inexorvel, as mos ferindo seus ombros. No, no tente fugir, pois eu ainda no acabei! Voc queria honestidade, lembra-se? Eu quero voc, Ginny Portilla , desde o comeo, e sei que voc sabe disso, mas tenho procurado me manter afastado de voc porque voc a pior espcie de veneno que existe. Uma menina de boa famlia, filha de um senador, e, alm de tudo, virgem. Nunca fui muito respeitvel em minha vida, tenho desejado mulheres e as tenho tomado, sem me preocupar muito com as circunstncias. O que estou tentando lhe dizer, creio, que toda esta histria louca, eu no tinha o direito de lhe pedir para vir aqui comigo, e voc, malditos os seus olhos verdes, deveria ter mais juzo c no deveria ter vindo! Por que no? Os mesmos olhos verdes que ele considerava malditos desafiavam-no. No, desta vez ela o enfrentaria, no iria recuar. Voc est certo, sabe? Eu sou curiosa. Por que no o deveria ser? S porque sou, como voc diz, "uma moa de famlia"? Eu sou uma mulher, Alfonso Herrera a, e voc me olha como a uma mulher. No entanto, h uma poro de coisas que eu no entendo! Voc diz que me quer, c eu nem sei direito o que isso, nem o que eu devo sentir! Quando Carl me beijou, eu... Os dedos dele se cravaram em seus ombros e ela deu um grito de dor, Quer dizer que voc uma virgem que brinca de amores, no ? disse brutalmente. E isso, naturalmente, s para ver como , por curiosidade? Muito bem, Miss Portilla , vou tentar atender ao seu desejo. S assim voc ter uma base para comparaes na prxima vez em que beijar Carl Hoskins. Antes que Ginny pudesse falar ou se mover, ele a tinha atrado a si, e sua boca descia sobre a dela, num beijo violento e brutal, que lhe tirou a respirao. No havia delicadeza nele, nenhuma ternura. Seus braos a conservavam apertada contra toda a extenso do seu corpo, e ele a beijava com selvageria, sua lngua invadindo sua boca, at que ela se sentiu desfalecer, as pernas

ficaram trmulas e a cabea latejava, numa sensao terrvel que se espalhou por todo o corpo e a envolveu inteira. Sem saber por que, nem o que estava fazendo, ela passou os braos pelo seu pescoo e o enlaou. Sentiu a mo dele se mover vagarosamente, acariciar suas costas e depois puxar impacientemente seus cabelos, soltando-os das tranas austeras que os prendiam. Sentiu os cabelos rolarem soltos sobre seus ombros, e sua boca marcar uma trilha de fogo at os lbulos de suas orelhas. Ginny ... Ginny ... A voz parecia um gemido, e uma sensao de pnico a invadiu quando percebeu seus dedos comearem a desabotoar-lhe a blusa fina, de seda, que usava com a saia de montaria. Ele no deve ...No podia deix-lo fazer aquilo ... mas sua boca encontrou a cova na base da sua garganta e ela emitiu um som que era como um gemido; sentiu a blusa abrir-se sob suas mos, e os seus dedos queimando contra seus seios. Ele a segurava firmemente contra si, uma das mos apoiando seu corpo trmulo; quando ia protestar contra as liberdades que ele estava tomando, seus lbios cobriram sua boca aberta e tomaram posse dela, sufocando as palavras que ia dizer.

A cabea de Ginny caiu para trs e ela comeou a gemer baixinho, totalmente sem controle de sua mente e da sua vontade. Subitamente, ele se curvou e comeou a beijar seus seios, fazendo arabescos com a ponta da lngua sobre os bicos sensveis. Ela comeou a reagir, mas com tibieza; seus dois braos a aprisionaram novamente; fechou os olhos e deixou que ele fizesse com ela o que quisesse, sem o menor desejo de protestar, pelo contrrio, seu desejo de lutar foi substitudo por outra coisa uma coisa nova, que crescia como um n duro e apertado dentro de suas entranhas, a2endo com que seu corpo todo ardesse como uma chama. Ele deve ter percebido sua sbita e abjeta rendio. Como se o som viesse de muito longe, ouviu-o rir baixinho. Depois, segurando-a brutalmente contra o corpo, comeou a beij-la novamente, sua mo penetrando embaixo da blusa para acariciar a pele de suas costas. Dessa vez Ginny tentou afast-lo de si, soluando, sem compreender direito a estranha emoo que havia sido despertada no seu corpo. Ela estava perfeitamente consciente da presso de suas longas pernas musculosas contra as suas, da sensao da sua camisa contra os sensveis seios nus e os seus cabelos presos entre seus dedos crispados. Em algum lugar na sua mente estava o pensamento: Ento assim que a pessoa se sente como uma febre, como uma cobra enrodilhada dentro das entranhas, um calor que aumentava e se espalhava, como mel, pelas virilhas, fazendo com que pensasse apenas no sentimento e na necessidade que sentia, mas sem compreender o que queria dele. Mais tarde ela se deu conta de que foi s um grito que lhes chegou aos ouvidos, vindo do sop da montanha, que interrompeu o que quer que fosse que estava acontecendo e alcanando um clmax entre eles. Ginny pde sentir o imediato enrijecimento do corpo dele contra o seu, a paralisao de qualquer movimento, como se estivessem suspensos no espao, e, depois, estava livre novamente, sobre seus prprios ps, quando suas mos a soltaram e ele recuou uns passos.

Oh! Cristo! falou Alfonso Herrera airritado, quando a mesma voz voltou a chamar. Vocs a em cima! Esto me ouvindo? Ginny caiu de joelhos, com a respirao ofegante, e levou as mos s faces coradas. s o Paco falou ele desnecessariamente e, depois, com a voz carregada de frustraes muito discreto, no? Pondo as mos na boca, em concha, ele gritou para baixo: Estamos descendo, no se afobe! Ginny lutava com os botes de sua blusa. Um enorme encabulamento a impedia de olhar para ele. Como poderia encar-lo, novamente? Como poderia encarar os outros? Ele se abaixou a seu lado e, afastando seus dedos trmulos, abotoou, rpida e eficientemente, sua blusa. Foi bom termos sido interrompidos agora disse Alfonso Herrera asuavemente. Voc sabe disso, no? Acho que deveria dizer que sinto muito, mas no vou diz-lo. Ps a mo sob o seu queixo e fez com que ela o encarasse.

No volte a se envolver comigo, Ginny Portilla . No tenho tempo para romance e beijos delicados! No estou acostumado com virgens curiosas. Alguma coisa fez com que o interpelasse rudemente: Foi por isso que voc foi to bruto? Sua inteno era me assustar, Sr. Morgan? Ser que nunca foi gentil ou carinhoso com uma mulher? Ele j a estava levantando do cho e dirigiu-lhe um olhar que demonstrava surpresa e depois se tornou frio e distante. Para dizer a verdade, quando eu estava com outras mulheres ns ambos sabamos aonde isso ia nos levar. Nunca foi necessrio perder tempo com jogos de amor idiotas. Siga meu conselho, Miss Portilla , e esquea o que aconteceu aqui hoje. Tenho certeza de que achar Carl Hoskins muito mais educado e mais a seu gosto como amante. Voc torna muito fcil odi-lo, mas tenho certeza de que sabe disso! Abrigando-se num resto de orgulho e dignidade, Ginny montou seu animal, sem tomar conhecimento da mo que ele lhe estendia para ajud-la. Cavalgaram ao encontro de Paco num silncio de pedra, e Ginny no sabia se devia se sentir aliviada ou culpada ao ver que Carl Hoskins estava com ele, com a suspeita estampada no rosto. S os rogos de Sonya Portilla e a promessa que conseguira dele fizeram com que Carl controlasse sua ira. O rosto de Alfonso Herrera a no lhe dizia nada, mas Ginny... era bvio que suas faces estavam por demais coradas, e seu cabelo, pde notar, tinha sido tranado s pressas, numa trana desajeitada que lhe caa sobre um ombro. Tinha aberto a boca para dizer alguma coisa quando encontrou seus olhos; e o olhar quase desafiador que ela lhe dirigiu fez com que mordesse os lbios numa raiva impotente. A Sra. Portilla ficou muito preocupada quando acordou e viu que voc havia sado cavalgando disse, empertigado, quando ela passou a seu lado. Sinto muito disse de cara amarrada mas no quis acord-la. Avisei a Tillie...

Se algum tem culpa, acho que sou eu disse Alfonso Herrera a num tom de voz amistoso. Pedi a Miss Portilla para sair cavalgando comigo e demoramos mais do que eu esperava, pois tivemos que parar muito para descansar os animais. Acho que voc poderia ter tido mais considerao. Afinal de contas, foi voc quem nos alertou contra os ndios! Havia muito mais coisas que Carl gostaria de ter dito, mas um olhar frio e ameaador de Morgan o deteve. Paco Davis falou rapidamente e em tom pacificador: Bem, agora que Hoskins pode acompanhar Miss Portilla de volta sua carroa, acho que voc e eu, amigo, devemos ir procurar ver o que aconteceu a todos aqueles apaches que seus amigos espantaram. Miss Portilla ... Meus cumprimentos, madame... Forando-se a encontrar o olhar de Alfonso Herrera a Morgan, Ginny fez

um aceno frio. Quer dizer que tudo tinha acabado, antes mesmo de comear? Ento, ele pensava que podia flertar com ela, beij-la daquele modo selvagem, quase animalesco, pr suas mos em seu corpo com tanta intimidade e pretender que nada havia acontecido? Ginny se prometeu silenciosamente que ele no iria sair cora tanta facilidade assim da situao que criara. Ele j havia se afastado com Paco, os animais encobertos pela nuvem de poeira, e ela s se deu conta de que os estava seguindo com o olhar quando sentiu os dedos de Carl apertando seu brao com fora. O que foi que aconteceu l em cima? O que h entre vocs? Por Deus, se ele tocou em voc, eu. . . Voc o que, Carl? Vai desafi-lo para um duelo? Uma crueldade que ela no sabia que possua fizera com que sua voz e as palavras que disse fossem um verdadeiro desafio, e viu o rosto de Carl enrubescer. O que aconteceu com voc? Sua voz era incrdula, e tentava disfarar a frustrao que sentia. Voc eAlfonso Herrera acom ele duas vezes, e agora voc no mais a mesma moa! O que foi que ele lhe fez? Cansada dele, de suas perguntas, Ginny libertou o brao de sua mo. Seus olhos verdes o olharam friamente e sem simpatia. Nada! No aconteceu absolutamente nada! Isso o desaponta? Estou cansada de ser tratada como criana, cansada de suas perguntas! E se Sonya est preocupada comigo, melhor voltarmos para perto dela. Sem lhe dirigir mais um olhar, virou a gua e esporeou-a, fazendo com que o animal assustado partisse num galope acelerado. Sem saber o que fazer, Carl a seguiu. As horas que se seguiram volta de Ginny carroa pareceram interminveis para todos eles. Ginny recusou-se a ser inquirida, recusou-se a falar com Carl. A Sonya s disse laconicamente que tinha

tido vontade de sair cavalgando e o havia feito; que voltaria a cavalgar com quem quisesse e quando quisesse. Finalmente, Sonya decidiu disfarar sua agitao e esperar que o humor da jovem melhorasse. Tomou as rdeas de Tillie e deixou que Ginny ficasse deitada no beliche estreito, com os olhos cerrados, enquanto meditava sobre o que teria realmente acontecido. Alfonso Herrera a era capaz de qualquer coisa, como ela havia percebido desde o comeo. O que deveria ter feito era prevenir William contra a idia de contrat-lo, mas como poderia ter feito isso sem se comprometer? Tinha imaginado que talvez os anos o tivessem modificado. A verdade que no a tocara, nem tentara recordar o passado, nem mesmo quando a convidara para sair a cavalo com ele e ficaram ss. Por que agira assim? Seria porque desejava Ginny? No sei pensou Sonya, sentindo-se miservel no estou certa de mais coisa alguma! Todos estes anos tinha se sentido segura com William, to segura, na verdade, que havia quase esquecido o que acontecera naquela longa primavera em Louisiana. Ento, ele voltara, agindo como se ele tambm houvesse esquecido tudo. Ser que esquecera? Preciso falar com ele pensou; perguntar a ele ... no, dizer a ele que deixe Ginny em paz, Mas ele no vai ouvir. Talvez isso o faa querla mais. Ou talvez ele pense afastou rapidamente esse pensamento, concentrando-se em coisas mais

agradveis: planos para a nova casa que William construra na Califrnia e que precisava ser decorada; planos para um imprio que precisava ser construdo. Sonya baixou uma cortina sobre seus pensamentos, deixando que se filtrassem apenas aqueles que lhe convinham. Ginny, movendo-se inquieta no beliche estreito e desconfortvel, conjeturava sobre o que poderia ter acontecido se Paco Davis no tivesse escolhido aquela hora para chamar por eles. Seus pensamentos eram uma mistura de dio, humilhao e, por que no diz-lo, curiosidade. Uma virgem curiosa... Era disso que a havia chamado, com ar de mofa. Tinha-a xingado, sido propositadamente grosseiro, mas no tinha podido ocultar o fato de que a desejava, que desejava beij-la. Teria ele podido parar? Teria ela conseguido faz-lo parar? Aquela sensao estranha, misto de fraqueza e de febre, que havia se apossado dela e a tornado indefesa, era isso o que se chamava desejo? Estremeceu, pensando se seria sempre assim. Que coisa assustadora perder o controle de nossas emoes, querer que algum fizesse com ela o que ele havia feito. Seus lbios nos seus seios, queimando-os; sua lngua explorando sua boca; o gosto de seus beijos... No tinha sido assim com Carl. No, Carl jamais a trataria daquela maneira. A carroa trepidava e gemia embaixo dela, atirando-a de um lado para o outro, mantendoa acordada, quando ela precisava dormir. Comeou a pensar se Alfonso Herrera a viria ao acampamento essa noite, se a olharia com aquele olhar diferente. Vir, vir pensou teimosamente e seu corao comeou a bater com tal intensidade que pensou desmaiar.

Captulo Dcimo Quarto

Pop Wilkins estava mais falante que de costume, naquela noite, sombra da lareira. Haviam acampado mais tarde, enganados pela transparncia ilusria do crepsculo nas montanhas, com os picos dos morros parecendo dentes cerrados rangendo contra os cus. Conseguimos passar o desfiladeiro, afinal! disse Pop jubiloso. Por Deus, nunca pensei me

sentir to bem por ter ndios minha volta como desta vez. Esses comanches so lutadores mesmo, os danados. nicos ndios no mundo de quem os apaches correm! No fique to certo de que os apaches vo ficar sumidos por muito tempo admoestou Paco Davis, na sua voz macia, com sotaque espanhol. Eles esto acostumados a conseguir- tudo o que querem durante a guerra, e no h cavalaria por aqui capaz de det-los... pelo menos, por enquanto. Pop alisou nervosamente o bigode branco. Voc est querendo dizer que eles vo nos atacar? Viu algum sinal disso na nossa frente? Esta terra de apaches disse Paco com indiferena. Na verdade, eles devem estar nos observando agora mesmo, tentando resolver se nos deixam passar ou no. De qualquer maneira, estaremos prontos para eles disse Pop com obstinao. Ando doido para pegar uns apaches. Estou cansado de ver o que os malditos podem fazer... baixando a voz, continuou a falar, e alguns dos outros entraram na discusso. De vez em quando Paco olhava para Steve, por cima da fogueira, mas hoje Alfonso Herrera aestava deixando aos outros o encargo de falar, e Paco no podia deixar de conjeturar se aquele silncio no teria

alguma coisa a ver com a jovem Portilla . O que teria acontecido entre eles? No fizera perguntas, mas conhecia Alfonso Herrera a. As mulheres gostavam dele talvez porque ele no lhes dava a menor confiana, e tambm por pressentirem o perigo que ele representava. Alfonso Herrera ausava as mulheres tomava-as quando tinha vontade e depois as deixava. Elas, em geral, sabiam que isso ia acontecer, pois ele no era to cruel que lhes deixasse qualquer iluso. Mas Ginny Portilla era diferente. Era muito civilizada, talvez ingnua demais. Seu aspecto era todo de mulher, e tinha uma boca que pedia para ser beijada, mas no era o tipo dc Steve, de maneira nenhuma. Era muito vulnervel sim, talvez fosse isso. Hoje ela estava dando uma perfeita demonstrao de que apreciava o fato de Carl Hoskins estar sentado a seu lado, possessivamente, junto outra fogueira pequena, perto da sua carroa. Tinha estado flertando abertamente com Carl, desde que Alfonso Herrera achegara poeirento, cansado c srio, sem dirigir uma palavra a qualquer um deles, nem ao prprio Paco. Paco gostaria de conhec-la bastante para poder lhe dar um conselho: Perder o ouro do seu pai, Miss Portilla , no vai machuc-la, nem a metade do que pode machucla se voc ficar se metendo com o meu scio. Tanto Ginny como Paco se surpreenderiam se pudessem adivinhar os pensamentos de Alfonso Herrera a hoje noite, por baixo do seu ar taciturno e retrado. Deveria estar pensando nos apaches, que estavam em algum lugar por perto esta noite, esperando. No entanto, s conseguia pensar na voz de Ginny que estava ouvindo, macia, e no seu riso irnico, ao flertar com Carl Hoskins; lembrava, contra a vontade, a fina textura de sua pele sob a sua boca. Maldito Portilla ! Por que ele tinha que mandar suas mulheres fazerem o seu trabalho sujo? Malditas, tambm, as complicaes que Ginny poderia criar se ele a deixasse. Ela no pertencia ao Oeste deveria ter ficado em Paris, ou em qualquer outro salo de estar sofisticado do Leste. Os cabelos de Ginny Portilla brilhavam como o cobre luz da fogueira, e ela se recostava contra o ombro de Carl Hoskins. Carl seria mais indicado para uma jovem como ela, sem dvida;

ele provavelmente ir querer se casar com ela imediatamente, se tomar sua virgindade, e, se for bastante esperto, estar se candidatando a uma fatia maior dos grandiosos planos de lucros de Portilla ... um dos quais, pelo menos, ele e Paco pretendiam fazer morrer no nascedouro. Bruscamente, Alfonso Herrera ase ps de p. Ante o olhar inquiridor de Paco, bocejou displicentemente. Acho que vou me recolher. Como pretendo sair antes do amanhecer, sugiro que voc ponha a caravana em movimento por volta das seis, caso eu no esteja de volta at l. Desapareceu na escurido e Ginny, apesar de sua aparente preocupao com Carl, reagiu vivamente sua sada. Quer dizer que ele pensava que podia ignor-la? A lembrana da maneira pela qual se tinha praticamente atirado em cima dele, sua prpria reao surpreendente intimidade brutal de suas carcias naquela manh tingiram de vermelho suas faces e alegrou-se pela claridade alaranjada que se espalhava no ambiente, vinda da fogueira. Alegrou-se de que ningum percebera seu rubor. De agora em diante pensou malvadamente ela que passaria a ignorar sua presena agiria como se ele no existisse, como se o acontecido de manh fosse apenas um divertimento, uma forma de causar cimes a Carl.

Ginny sorriu gentilmente para Carl, consciente de que seus olhos no a haviam deixado durante todo aquele tempo. Carl era bonito e civilizado, muito mais do que se poderia dizer de Alfonso Herrera a. Quando Sonya sugeriu que se recolhesse, uma vez que estavam todos cansados e tinham que sair cedo, Ginny sorriu para ela delicada e fingidamente e pediu permisso para ficar mais um pouco junto ao fogo. Viu o ar contrariado de Sonya, mas preferiu ignor-lo. Ficaram sentados junto fogueira, ela e Carl, at que o fogo se transformasse em cinza, e ela teve que se abrigar com o xale que Carl havia trazido para ela. Exceto pelo cozinheiro, que estava enrolado em seu cobertor junto carroa-cozinha, estavam ss. O brao de Carl estava enlaando a sua cintura sentiu seu hbito morno contra a fronte quando ele a beijou delicadamente. Se fosse Alfonso Herrera a ele no iria se contentar s com isso pensou com raiva. Por que ele no virava seu rosto para cima e a beijava? Todos estavam dormindo; por que ele no fazia alguma coisa? Pensou que ficava sempre se esquecendo de que ele era um cavalheiro e que no era o tipo de homem que apertaria brutalmente uma mulher em seus braos, beijando-a at que ela desfalecesse; ele no... Como se adivinhasse seus pensamentos, ele falou timidamente: Ginny? Talvez fosse melhor eu lev-la de volta para a sua carroa, agora. Sua madrasta pode pensar... Teve vontade de lhe perguntar por que ele se preocupava tanto com o que falassem e pensassem; se no queria beij-la; mas s murmurou qualquer coisa com voz sonolenta e deixou que ele a ajudasse a se levantar. No pequeno espao escuro entre uma carroa e outra, ele a surpreendeu ao tom-la timidamente nos braos, encontrando sua boca quase que por acaso. Sua boca era macia, entreaberta embaixo da dele; incentivado pelo fato de que ela no procurou se esquivar, Carl a beijou com fora, quase desesperadamente, puxando seu corpo para junto dele e

procurando sentir a maciez de seus seios ao encontro do seu peito. Carl agora estava certo de que ela s quisera fazer cimes a ele quando sara cavalgando de manh com Steve. Talvez seu flerte com o homem fosse sua maneira, como mulher, de lhe dar a entender que ele deveria ser um pouco mais ousado. Talvez ele sempre tivesse sido muito respeitador, paciente e gentil com ela. Comeara a sentir, essa noite, que debaixo do seu exterior suave e recatado havia uma veia selvagem em Ginny Portilla . Seria bom que ela soubesse que, alm de cavalheiro, ele era um homem. Carl podia sentir sua prpria respirao irregular e ofegante. Seu corpo estava colado ao dele e sentiu o desejo crescer. Meu Deus pensou meu Deus... ela era dele, podia tom-la e ela no tentaria evit-lo. Esqueceu-se de quem era e de quem ela era, sentindo apenas a urgente necessidade que tinha dela e a maciez de seu corpo de mulher. J fazia muito tempo que no tinha tido uma mulher tempo demais. Quase involuntariamente, seus braos se apertaram em torno dela e pde sentir a mudana em sua respirao. At aqui ela no havia correspondido nem o havia rejeitado, aceitando simplesmente seu beijo, mas agora, de repente, sentiu suas mos empurrandoo, sua cabea se torcendo para escapar ao seu beijo. Que diabo de jogo ela estava jogando? Depois, ocorreu-lhe o pensamento de que talvez a estivesse assustando com o calor de suas carcias. No, Carl, no! murmurava, com o rosto afastado do seu e os pequenos punhos batendo em seu peito.

Ginny, querida, voc to bonita...to. . . Carl sua voz agora era mais forte, mais urgente j chega, Carl...voc no deve...no deve... Oh! Deus, Ginny! Eu no ia machuc-la, juro! Mas voc deixa qualquer homem louco. S de estar perto de voc. . . Tirou os braos de seu corpo, apesar de o sangue estar batendo em suas veias, trazendo-lhe o desejo de tom-la, encost-la carroa e for-la a sentir o que ele estava sentindo. Mas ela era filha de um senador e uma mulher decente no o tipo de mulher que se pode forar ou seduzir numa noite. Ela haveria de querer ser cortejada, naturalmente. Precisava ser cauteloso. . . Carl...Eu acho realmente que deveria entrar agora...Eu... Eu a amo, Ginny, Ginny disse quase desesperadamente, com os braos em volta dela. No farei nada para mago-la ou assust-la, voc sabe disso. Quero casar com voc, se voc me quiser... Falarei com seu pai. No! disse impetuosamente. Carl, no! Depois, como que arrependida da sua aspereza, acrescentou com mais calma: muito cedo. No o conheo ainda. E...e tambm no conheo a mim mesma ainda! Carl no conseguiu resistir quanto mais ela se retraa, mais ele a desejava. Odiando-se por implorar, no pde evitar as palavras que disse: S mais um beijo, ento, Ginny...por favor, querida, s mais um. Juro que no vou for-la, que lhe darei todo o tempo de que precisar para se decidir... Ginny, deixe-me beij-la... Como se sentia presa na armadilha, por ter deixado que essa situao se criasse, Ginny entregou os lbios a Carl novamente, cerrando os olhos, para no ver o desejo abjeto e nu no seu rosto. A boca de Carl a atacou novamente, seus beijos molhados e ansiosos, e ela estremeceu descontroladamente estremecimento que ele confundiu com desejo. Por que ser que no sentia nada quando a beijava? H alguns minutos atrs ela havia querido seus beijos, praticamente provocou essa situao; mas assim que se viu em seus braos, sentiu o corpo enrijecer; quando ele a beijou teve um

sensao quase de repulsa. E, agora, sentia que no podia suportar sua boca sobre a dela por mais um instante sequer. O instinto fez com que o empurrasse violentamente e, assim que se viu livre, murmurou um "sinto muito, Carl!"; ergueu a barra da saia e saiu em busca da segurana dc: sua prpria carroa. Foi preciso enorme fora de vontade para esperar at chegar dentro da carroa para pegar um pano molhado e pass-lo com toda a fora nos lbios, para limpar o gosto dos beijos que recebera. Sonya perguntou docemente do seu beliche: Ginny? H algo errado, querida? Nada... Sinto muito se a acordei. Est muito quente, s isso! No mesmo instante Ginny envergonhou-se de haver falado co asperamente com Sonya. Coitada! E coitado do Carl, tambm pensou, enquanto tirava a angua e se deitava para dormir. O que ser que estava acontecendo com ela? A Ginny pareceu que nem havia dormido ainda, quando, na manh seguinte, o acampamento foi acordado por gritos e correria de homens, de um lado para o outro. Fora Pop Wilkins quem trouxera a notcia. Um dos homens que havia deixado de guarda aparecera morto, com uma flecha apache

cravada no peito; seu corpo ainda estava quente. E tinha havido uma tentativa de estourar a boiada, mas essa havia falhado disse Pop ferozmente porque este gado no se assustava to facilmente quanto o gado de chifres longos. Felizmente que os vaqueiros estavam meio preparados para enfrentar barulho explicou rapidamente, enquanto as mulas eram atreladas. Mataram alguns apaches, mas os diabos levaram seus mortos com eles, como sempre fazem. Ginny teve que refrear a pergunta que quase veio a seus lbios. Onde estavam as sentinelas? Lembrava-se de que Alfonso Herrera ahavia dito ontem noite que iria sair antes do amanhecer. Supunha que... Para surpresa sua, Sonya fez a pergunta. Sr. Wilkins, um minuto, por favor! Nossos guias, eles esto bem? Foi o Morgan que achou o pobre Blackie. Ele saiu atrs dos apaches e mandou Davis a fim de avisar aos homens l atrs com o gado. Chegou l bem na hora. Disseram que havia uns seis apaches atrs dele, com seus gritos de guerra. Vendo o ar assustado das mulheres, Pop apressou-se a dizer que no precisavam ter medo, pois iriam prosseguir devagar, com homens armados escoltando as carroas. Ginny insistiu em guiar a carroa, com Sonya sentada a seu lado com um rifle carregado atravessado no colo. Felizmente, Sonya sabia como usar uma arma. E deu graas a Deus pela pistola que trazia escondida num bolso do vestido. No parecia real. Tinham viajado todas essas milhas sem encontrar um nico ndio hostil; agora, a notcia de que, em algum lugar ali por perto, havia homens de pele morena e feies duras em cujo peito ardia o dio por todos os homens brancos e se abrigava o desejo de matar...Bem, simplesmente no parecia possvel isso! Acamparam antes do meio-dia, quando Alfonso Herrera a chegou para conferenciar com Pop Wilkins, as carroas se colocando em crculo facilmente, com a prtica j adquirida. Mas esse Ginny descobriria depois no seria um meio-dia como os outros. Iam se preparar para se defender. J os homens trabalhavam com eficincia, dirigindo as mulas e os cavalos para uma "remuda"

construda s pressas, fortalecendo a proteo das carroas com grossas camadas de lonas esticadas de roda a roda e prendendo as carroas umas s outras com pesadas correntes. No havia tempo agora para fazer perguntas. Mordendo os lbios, Ginny teve que se contentar com manter-se ocupada, ajudando Sonya e Tillie a empilhar caixotes, colocar coisas pesadas no lado das carroas que seria atacado, com espaos para os rifles. Mais tarde, teriam que preparar balas, distribuir plvora e chumbo para os homens. Sonya trabalhava em silncio, com o suor a escorrer pelo seu rosto plido. Tillie estava completamente apavorada, com os dedos adormecidos e inteis. De ouvir os homens falarem, ficaram sabendo que havia um bando enorme de apaches escondidos na vegetao sua frente. Homens que consideravam esta vasta terra propriedade sua e conheciam cada polegada de cho. Ginny no conseguia definir seus sentimentos. Ela estava com medo; no entanto, a sensao de irrealidade ainda era muito grande. No lhe parecia possvel estar no meio desta vastido de terra vazia e estranha, em vez de estar na sua adorada Frana. A Califrnia parecia agora um mundo distante ser que voltaria l, que algum voltaria? At o grandioso plano de seu pai, as barras de ouro cuidadosamente escondidas no fundo falso da carroa, isso tambm lhe parecia parte do sonho mau. O que aconteceria? Quando eles atacariam? Se fechasse os olhos por um instante, Ginny podia vlos em sua imaginao uma horda de guerreiros pintados, brandindo suas armas e soltando seus

gritos de guerra. De repente, lembrou-se da maneira como Alfonso Herrera a havia invadido o acampamento naquela noite, os olhos azuis brilhando desafiadoramente, como os de um guerreiro comanche. Depois, o pensamento proibido e vergonhoso por que tenho que pensar nele? Por que no so os beijos de Carl que me fazem ficar fraca e indefesa? Tinha visto Carl de manh e ele havia lhe dado um sorriso envergonhado, mas desde o meio-dia estava ocupado com os preparativos da defesa. Subitamente, umas duas horas depois, quando estava carregando uma pistola, olhou para cima e l estava ele, seu rosto srio. Vou agora com alguns homens ver como est o gado, mas no devo demorar. Voltarei assim que puder. Confundindo seu silncio com preocupao, procurou tranqiliz-la: No se preocupe, Ginny, no provvel que ataquem ainda. Estive falando com Paco Davis ainda agora, e ele disse que ainda esto velando seus mortos de hoje de manh. Disse que levam muito tempo fazendo isso, mas preciso ir ver se o gado est bem agasalhado e seguro. Tenha cuidado, Carl. No havia mais nada que pudesse dizer. Ele se inclinou no cavalo e segurou sua mo, retendo-a por mais tempo que o necessrio. Terei cuidado. Tenho motivos para isso. Voc ficar na carroa, sim? Pelo menos, dentro do acampamento. Viu-o partir, em silncio, tomando conscincia da presena de Tillie, depois, a seu lado. No tenho dvida de que esse um bonito homem comentou Tillie, e Ginny ficou pensando quanta coisa a moa j teria percebido. O cozinheiro j tinha acendido o fogo e, com a ajuda, a contragosto, de Zack, estava preparando o jantar. De vez em quando um dos homens vinha e se servia de uma xcara de caf quente. Sonya estava descansando, tendo declarado que sabia que no iria dormir nada durante a noite; e Ginny, que concordava particularmente com sua madrasta, disse a Tillie que tambm deveria

repousar um pouco. Deus, Miss Ginny, como que podemos repousar sabendo que a qualquer hora esses diabos pintados podem aparecer atacando-nos? Tillie, eu j lhe disse que fizemos tudo quanto podamos e que temos homens e armas para manter a distncia um pequeno exrcito. Papai cuidou disso antes de sairmos de San Antnio. Eles tentaro atacar, e ns os rechaaremos. Isso ser o fim da histria! As palavras de Ginny soavam mais corajosas a seus ouvidos do que a coragem que realmente sentia; mas, uma vez tendo-as dito, sentia-se melhor. O sol brilhava sobre ela, e os seus raios quentes pareciam penetrar em seu corpo, o que fazia com que se sentisse jovem e cheia de vida, a possibilidade de morrer sendo algo que lhe parecia muito improvvel. No entanto pensou um pouco depois, enquanto caminhava com Tillie at a carroa de gua para encher os cantis se eu tiver que morrer hoje ou amanh vou ficar com pena, pois nem vivi ainda; h tanta coisa que no experimentei, ou s experimentei pela metade h muito mais coisas que quero saber antes de morrer.

Iria se lembrar desse pensamento mais tarde, quando a noite chegasse, e a lua, em quarto crescente, brilhasse no cu, sem que os ndios tivessem atacado ainda e a espera se prolongasse. Tinham comido cedo, com pouco apetite, e o nico fogo permitido era um lume pequenino, pouco mais que um leito de cinza numa pequena depresso no solo. Duas panelas com caf permaneciam quentes ali, mas no havia a alegria e os risos habituais naquela noite. Esperaram a tarde toda, nervosos e tensos, mas nada acontecera. E Paco dissera, com um olhar tranquilizador para as mulheres, que os ndios raramente atacavam noite. Fique atento, porm, para os primeiros albores da manh dissera a Pop, como a preveni-lo. Eles acham que essa a melhor hora de pegar um homem desprevenido, quando elo passou a noite inteira sem dormir, e o sono est comeando a tomar conta dele. O que sei que no vo pegar a ns dormindo! disse Wilkins ferozmente. Seu rosto, com a barba branca, parecia desanimado e envelhecido, na luz bruxuleante. Ginny lembrou-se da histria que ouvira sobre Pop, quando chegara em casa, um dia, e encontrara sua cabana queimada e a mulher e os filhos mortos e horrivelmente mutilados. Pensou que esta deveria ser uma lembrana medonha para um homem carregar consigo; isto haveria de corro-lo. No era de admirar que detestasse tanto os ndios! Depois, havia Alfonso Herrera a, que, com seu caminhar leve e estranhamente gracioso, vivera com eles e at lutara com eles. Pensou nos escalpos de apaches na sela do seu cavalo e estremeceu. Ele era um homem violento. Lutaria com os ndios e contra os ndios e mataria um homem branco com a mesma facilidade com que mataria um ndio. Por um preo. No era mais que um mercenrio, e precisava no esquecer isso, principalmente quando seus olhos encontravam os dela, s vezes, por acaso. A noite era uma estranha semi-claridade nas plancies inquietas e nas escarpas dos montes. O movimento do vento poderia ser o movimento dos apaches, arrastando-se sobre o ventre como cobras e to silenciosamente como elas. Os homens ficavam acordados, em turno,

montando guarda, enquanto os outros dormiam, sob as carroas. A pequena clareira no centro das carroas em crculo parecia completamente deserta, quando Ginny, a quem a lua e os sons noturnos tornaram inquieta, levantou um pouco a lona para olhar para fora. Hoje, at o cozinheiro estava dormindo numa carroa, escondido, como o resto dos homens, dos olhares espreitadores. A dois vages adiante, ela sabia que Alfonso Herrera a dormia embaixo da slida carroa que transportava as armas e a munio. Quando Paco, em tom de brincadeira, dissera que no seria ele quem iria pelos ares por uma flecha incendiaria, Alfonso Herrera aapenas sorrira e levantara os ombros. No faz a menor diferena para mim. Fico naquela. Ela viu-o pegar seu saco de dormir e abri-lo embaixo da carroa, quase no tomando conhecimento da presso dos dedos de Carl em sua mo. Ginny murmurara tome cuidado. Procure dormir um pouco. Prometera que o faria; no entanto, agora que Sonya e Tillie dormiam pesadamente, cansadas da espera e da tenso, era ela quem no conseguia fechar os olhos.

Estava intoleravelmente quente e abafado embaixo da pesada lona da carroa. Nenhum ar no seu interior, enquanto l fora o vento mexia com o capim alto e os coiotes uivavam. Tenho medo pensou; depois, rapidamente no, no tenho medo. s que estou inquieta. essa espera, esse silncio, o no saber, e o estar sozinha. Foi quase tentada a fazer barulho para acordar Sonya, para que as duas pudessem se consolar mutuamente e discutir seus medos. Ginny olhou novamente para fora, e o brilho do carvo incandescente e a cafeteira preta a atraram. Se tomasse uma xcara de caf preto, isso talvez ajudasse, embora esse caf do Oeste tivesse um gosto diferente de tudo que j provara antes. S era suportvel se o bebesse muito quente, pois o calor no deixava perceber o gosto. Ela j havia trocado de roupa para dormir e estava s com uma pecinha debaixo; porm, agora, sem pensar, despira-a e vestira um vestido de algodo escuro. Estranha e quase sensual a sensao do tecido macio sobre a pele. Por que as mulheres tinham que usar tanta roupa embaixo do vestido? Pisando cuidadosamente por sobre Tillie, que estava dormindo, levantou a saia bem alto e, erguendo a ponta da lona, deixou a carroa. Nunca chegou a saber se sabia que isso iria acontecer ou se s o pressentia. Ajoelhou-se perto do fogo para alcanar a cafeteira e, de repente, sentiu as mos de Alfonso Herrera aem seus cabelos. No se moveu, no se voltou, mas sabia quem era, como se o estivesse esperando. Voc no deveria estar aqui fora. Sei. que eu no conseguia dormir. Voc tambm no? Ainda no havia voltado a cabea, mas ouviu-o rir suavemente. Tenho o sono leve. E, depois... Suas mos moveram-se de leve, descendo pela sua nuca; ergueram sua trana, e Ginny estremeceu ao contato dos seus lbios, acariciando-a mansamente. Em noites como esta, quando a brisa quente e os coiotes uivam para a lua, e quando sei que

teremos que lutar, em geral no durmo muito. Gostaria de estar cavalgando, ou talvez correndo de um lado para outro, sem direo certa, como fazem os apaches. Ela se voltou bruscamente, tentando perscrutar seu rosto. Mas voc um homem. Se no hoje noite, haver outras noites. Voc livre para cavalgar para onde quiser, quando quiser. to decepcionante ser mulher, ter que esperar at que algum nos acompanhe. As vezes penso que ser mulher pior que ser criana ... temos a inteligncia e os sentimentos de um adulto, mas no podemos mostr-los. Foi por isso que no pde dormir? Porque se sente inquieta e frustrada? Estavam ambos de joelhos, um olhando para o rosto do outro. As mos dela puxavam nervosamente a saia, at que ele colocou as mos sobre as dela, parando o movimento. Eu gostaria... Parece que sempre que nos encontramos estamos ou brigando, ou... Ser que no poderamos conversar? Este no nem o local nem a hora para conversar, e eu no estou com disposio de bancar o cavalheiro e ficar namorando voc, Ginny Portilla , sob o manto das estrelas disse bruscamente.

Antes que ela pudesse responder, ele a colocou de p, segurando ambas as suas mos. Se voc sabe o que bom para voc falou com um tom de violncia contida na voz deve segurar sua saia e voltar para a cama para sonhar seus tranqilos sonhos de virgem. Porque, se ficar aqui, vou lev-la para baixo daquela carroa e vou am-la. Voc sabe disso, no sabe? Ele estava muito perto dela pensou, febrilmente. No havia tempo para pensar e como podia pensar com clareza quando ele j a estava levando com ele? Estava quente e escuro embaixo da carroa, como uma caverna, isolando os dois. Seu corpo estava rgido e inflexvel quando ele se deitou a seu lado; como uma tbua pensou que se estilhaaria e quebraria se ele a tocasse, e, em seguida, seus braos a apertaram contra si; depois de algum tempo, como ele no fizesse mais nada, comeou a relaxar. Ele a segurava, quieto, sua respirao morna contra seu rosto e, quando a tenso comeou a abandon-la, estremeceu ligeiramente. Mesmo perturbada como estava, ouviu sua prpria voz vinda de algum lugar distante, que sussurrava: Eu... Eu nem sei... o que que eu tenho a fazer. Quietinha. Voc no tem nada a fazer. Eu vou beij-la, s isso. Vire seu rosto para mim, Ginny. s cegas, sem coragem ainda para abrir os olhos, ela voltou o rosto para ele, e ele ficou beijando-a por muito tempo, at que parte do calor do seu corpo e de sua boca a penetrasse, e ela comeasse a corresponder ao seu beijo. Suavemente, muito suavemente, enquanto se beijavam, sentiu que ele soltava seus cabelos e que eles caam sobre seus ombros e suas costas. Os lbios dele moviam-se lentamente de sua boca para o lbulo de sua orelha, e ela pde sentir, em determinado momento, que ele mergulhara seu rosto na massa de seus cabelos. Sentiu a agitao tomando conta dele e dela e quis falar, para lhe dizer que estava com medo, mas a sua boca cobriu a dela novamente, e j era tarde. Suas mos se moveram sobre seus seios e foram descendo pelo seu corpo, explorando todas as curvas e reentrncias, sob o vestido de algodo. Quando seus dedos comearam a soltar os botes e colchetes que o prendiam, ela estremeceu, mas estava mais sem condies de lhe resistir

do que ele mesmo estava de se controlar. Com sua boca ainda presa dele e seus braos enlaando seu pescoo, Ginny se forou a permanecer submissa em seus braos. Quisera que isso acontecesse; com parte de sua mente davase conta de que havia querido vagamente se deitar com ele desta forma, desde a primeira vez, quando ele a havia beijado to brutalmente. Mas nada do que imaginara se assemelhava a esta realidade "as coisas que os homens e as mulheres fazem juntos", que ela e suas amigas tanto haviam discutido em sussurros no convento. Sendo uma coisa aterradora, mas inevitvel, no tinha nada a ver com o que estava acontecendo agora! Gentilmente, sem deixar de beij-la, ele estava afastando seus braos do seu pescoo. Ginny, mais uma vez, estremeceu ao ver seu vestido, sua ltima defesa, escorregar de seu corpo. No havia pensado que ele fosse quer-la totalmente nua, e foi s fechando firmemente os olhos e trincando os dentes que conseguiu controlar sua timidez e o protesto que lhe subiu da garganta. Pelo menos, graas a Deus, ele parecia saber exatamente o que fazer, como acalmar seu medo mudo. Por mais que ele tivesse, antes, sido bruto e cruel, agora era s delicadeza com ela, sua mo paciente com suas carnes que se retraam.

Com o corpo totalmente vestido, quase cobrindo o seu, a perna jogada por cima dela para mant-la quieta, comeou novamente a explorar seu corpo seus dedos como fogo contra a sua pele. Sentiu sua boca nos seus seios, os lbios e a lngua brincando com os mamilos at fazla gemer, um som estranho, incoerente e sufocado, ao mesmo tempo em que, tomando-a de surpresa, suas mos se moveram mais para baixo. No, querida... No cruze as pernas contra mim. Seu corpo to bonito, voc no precisa ter vergonha dele... Beijou seus cabelos, seus olhos, suas faces e a pequena cova da garganta. Depois, voltou a beijar seus seios, at que ficasse corada e trmula sob o impacto daquela emoo selvagem e insensata que a assaltara da ltima vez em que a tomara em seus braos e a beijara, na montanha. Subitamente, suas mos estavam entre suas coxas, acariciando a pele interna, gentilmente, movendo-se para cima... Ela deu um grito instintivo, incoerente, quando seus dedos a encontraram, grito que ele abafou colando sua boca dela. Fique quieta, amor... serei delicado, mas fique quieta agora... Falava-lhe mansamente, baixinho, como se ela fosse uma gua que estivesse sendo preparada para ser montada pela primeira vez. Depois de algum tempo, esqueceu quem era e quem ele era, e se entregou, deixando que seus dedos fizessem o que quisessem, o corpo se retorcendo e se apertando contra o dele, ansioso por alguma coisa que ela ainda no sabia o que era e que encontrou por fim; seus braos Subindo para apert-la mais contra si, seu corpo subindo para encontr-lo, at que voltou, trmula e flutuando, realidade, e abriu os olhos. Estava consciente, sem precisar v-los, dos seus olhos azuis, do feitio dos seus lbios que a beijavam delicadamente, acariciantes, os braos prendendo-a contra si como um bero. Oh! Deus comeou a dizer. Eu no sabia... Voc no sabe. Ainda no, minha doura disse-lhe suavemente. H mais. Agora voc vai tirar a minha roupa.

Eu... no posso! Pode, sim. No h nada para ter medo, voc j sabe disso, no? E voc j veio longe demais para poder parar agora... Afinal, porque seus dedos tremiam tanto, teve que ajud-la. Ginny conservava os olhos fechados at que ele a obrigou a olh-lo. O corpo de um homem no to misterioso como o de uma mulher brincou com ela. Voc tem a vantagem, querida, de poder esconder melhor suas emoes. Oh! disse baixinho, receosa, quando ele ps a mo dela sobre seu corpo; ele apenas riu. s isso que voc tem para dizer? Estava mais falante ainda h pouco. No fale assim! Voc me faz ficar envergonhada. to estranho isso? Est bem, querida. Vamos mais devagar. Comecemos em cima. Toque-me. Ou no est mais curiosa?

Timidamente, hesitando, ela colocou ambas as mos sobre seu peito, sob a camisa que vestia, correndo os dedos ao longo dos msculos, que se retesavam ao seu contato. Parou subitamente com a explorao. Aqui h uma cicatriz, bem aqui... Voc foi ferido? Ferimento de bala. Se voc continuar, vai encontrar mais cicatrizes... a maioria, de faca e bala. V que vida agitada eu tenho levado? Voc tambm me faz ficar agitada. Ao ouvi-la murmurar essas palavras, ele se virou sobre o lado e comeou a beij-la novamente, seus dedos movendo-se de leve sobre a pele de sua coxa. Dessa vez, quando ela se refez, tornou-se mais ousada. Quis toc-lo e se familiarizar com o seu corpo msculo, assim como ele estava familiarizado com o dela. Suas mos se moveram impacientes, arrancando a sua camisa, procurando mais cicatrizes, tocando msculos que se moviam sob seus dedos e, depois, finalmente, mais vagarosamente, sua barriga de msculos rijos, sentindo que ele se contraa c prendia a respiraao. A certeza de que ela, com suas mos inexperientes, podia excit-lo tanto quanto ele a excitava tornara-a ousada. Suas mos desceram, hesitaram e depois tocaram-no, segurando-o. Oh! Ginny! ele disse num gemido e, depois, num tom mais leve. Ento, no foi to mau assim, no? No, no tire a mo at que eu a ensine o que fazer com ele quando voc o tem nas mos... A mo dele lhe ensinou o ritmo, depois, ele comeou a beij-la novamente, com fora e, desta vez, brutalmente. Ela sentiu que ele a deitava de costas, c]ue suas mos largaram-na e sua lngua comeava a desenhar arabescos sobre sua pele, fazendo-a latejar. Agora ela o deixou separar suas coxas, sem um murmrio, e suas mos eram delicadas entre elas. Mas quando sua cabea se abaixou, Ginny sentiu seu corpo se arquear com o choque seus dedos seguraram seu cabelo e ela quase gritou. No! Oh! Por favor, Steve, no... No acho...

Pare com isso, Ginny, voc to bonita aqui embaixo como... Bem... ah! diabo... Pareceu cair em si e deitou-se sobre ela, seu peso prendendo-a embaixo de si. Acho que estou indo depressa demais para voc, mas difcil me controlar... difcil lembrar-me de que voc. . . Ginny sentiu o corpo dele moldado contra o seu, sua brutal impacincia, e, de repente, estava to cansada de esperar quanto ele. No quero ser mais virgem. Quero saber, Steve... Est bem, querida... est bem. Vamos pr um fim a essa maldita virgindade, ento. . . Os joelhos dele estavam entre suas coxas, mantendo-as separadas. Suas mos seguravam as dela; ela sentiu o corpo dele pousado sobre o seu por um momento, antes de se erguer, tornar a pousar e comear a penetr-la, quando sua boca sufocou seus gemidos. Foi gentil, a princpio, como prometera, c muito lento, fazendo-a se sentir quase tranqila, at aquele final que foi como uma faca dentro dela, fazendo seu corpo se contorcer em agonia, seu grito perdido e sufocado entre seus lbios absorventes. Ficou dentro dela, sem se mover, embebido em

seu corpo, que parecia parte do seu; depois, no instante seguinte, comeou a se mover novamente, firme e inexoravelmente, ignorando sua luta, que foi diminuindo aos poucos, proporo que a dor diminua e finalmente desaparecia, para dar lugar a uma complacncia muda. Por que teria ele mudado to bruscamente, da delicadeza do comeo para aquele doloroso impulso final? Ginny estava deitada sob o seu corpo, ofegante, os olhos abertos, olhando para ele, at que ele soltasse seus pulsos e lhe dissesse para pr os braos em volta do seu pescoo. Voc... mas voc me machucou! acusou-o, embora seus braos j estivessem se levantando para enlaar seu pescoo, como lhe pedira. Nunca mais vai doer, querida...S vai ficar melhor. Ela sentiu a mo dele no seu seio, seus movimentos se aceleraram e, depois, seu corpo estava se movendo no mesmo ritmo do dele e estava descobrindo que ele tinha razo no havia mais dor; s o movimento imperioso do seu corpo, levando-a com ele. Deitada ali com ele, os braos dele ainda a enlaando firmemente, pensou em que nada seria igual novamente; nada... Depois, vendo o ritmo acelerado de sua respirao, pensou que finalmente sabia como era ter um homem era assim... Era esquisito pensar que h algumas semanas atrs ele tinha sido um estranho duro, frio e assustador um homem de quem no gostava e em quem no confiava; hoje noite, era seu amante. Ginny comeou a pensar em todas as outras mulheres que ele deveria ter tido e s quais havia amado to carinhosamente quanto amara a ela. Teria sido assim com aquela mulher que ele chamava de Frenchie? Depois, enquanto ainda estava aninhada em seus braos, sentiu que ele comeava a se mexer novamente dentro dela e no quis pensar em mais nada que no fosse o fato de que ele a desejava, que havia feito com que tudo fosse maravilhoso e nada assustador e, alm do mais, ele devia am-la, pois do contrrio no a seguraria desta maneira, beijando-a suavemente e chamando-a de "amor". As mos dela desceram pelas costas dele e sentiram os msculos se contrarem e descontrarem, subindo novamente para acariciar os cabelos de sua nuca que se encaracolavam entre

seus dedos. Gradativamente, Ginny sentiu que a cadncia de sua respirao e seu movimento dentro dela aumentavam e, por instinto, acompanhou seu ritmo. Sentiu novamente aquele calor familiar e a pulsao em sua virilha, bem como o movimento de seu corpo, enquanto ele a levava ao esquecimento de tudo e realizao total. Ficou depois to fraca, com as pernas to sem vida, que j no tinha quase foras para retribuir seus beijos ou para protestar, quando ele pegou um leno limpo, molhou-o na gua do cantil e comeou a pass-lo suavemente sobre seu corpo molhado de suor a umidade fria fazendo com que suspirasse quando o leno passava sobre seu seio, a barriga e entre as coxas. Ajudou-a a vestir-se, no tomando conhecimento de suas queixas de que no queria se mover ainda, que estava muito cansada... Se voc ficasse aqui comigo, eu seria tentado a am-la a noite toda disse-lhe em tom de brincadeira. Depois, mais srio: Esqueceu-se dos apaches l fora? melhor voltar para a carroa e dormir um pouco. Levou-a at a carroa, beijando-a levemente, e ela teve que se contentar com isso isso e o fato de que ele ficou ali vigiando at que ela entrasse e puxasse a lona atrs de si.

Captulo Dcimo Quinto

O ataque dos apaches veio com os primeiros clares da madrugada, que pareciam mais uma espcie de vapor, alterando o azul escuro do cu noturno para um azul mais plido, mais translcido. Elas j estavam embaixo da carroa Ginny, Sonya e Tillie ainda meio adormecidas, protestando por terem sido acordadas antes da madrugada. Estavam protegidas por pesadas caixas e pacotes, colocados lado a lado, com pequenos vos para os barris de rifles. Era mais seguro embaixo das carroas fora o que Pop Wilkins dissera. Os homens estariam com elas. Estavam preparados para os ndios sua espera. No entanto, quando o ataque chegou, vindo de todos os lados, parecia, no incio, que era um bando de cavalos selvagens galopando contra eles. Houve uma ligeira pausa de expectativa e depois algum Paco? Steve? gritou: Comecem a atirar, seus idiotas! So eles. Olhando atravs de uma das frestas, Ginny viu os corpos morenos dos guerreiros apaches que conduziam os cavalos correndo tanto quanto os animais, at se erguerem para o seu dorso, com medonhos gritos de guerra. A fuzilaria de rifle que se seguiu ensurdeceu-a. Sentiu-se empurrada para o lado, e algum lhe disse para sair do caminho; mas, depois disso, no houve mais tempo, felizmente, para pensar ou ter medo, pois ela e Tillie estavam por demais ocupadas recarregando as pistolas e rifles quentes e fumegantes que eram atirados para o lado depois de vazios. Depois das pequenas dificuldades no comeo, tudo se tornou automtico. Nenhum tempo para sentir as bolhas nas mos e as queimaduras causadas pelo metal aquecido, nem tempo para pensar o que poderia acontecer se uma bala ou uma flecha acertasse a carroa. Sonya tambm usava um rifle; depois que Alfonso Herrera alhe gritara "v com calma, certifique-se de que

cada tiro alcance o alvo!" parecera calma e tranqila, embora seu ombro devesse estar ferido e dolorido pelo coice do rifle cada vez que ela disparava. Ginny no tinha tempo para ter cimes de Sonya e Steve, que estavam to prximos um do outro que os ombros se tocavam. Pelo menos ele estava ali com elas nunca se sentira melhor do que quando o vira se esgueirar para baixo da carroa, vindo de fora quase num salto. Por uma ou duas vezes ouviu o som surdo de balas acertando nos caixotes que os protegiam os tiros eram contnuos, misturados com gritos tanto dos ndios como dos defensores. Houve um pequeno intervalo no tiroteio, depois que duas ou trs ondas de atacantes haviam sido rechaadas, com vrios corpos escuros cados bem junto das carroas. Ginny no queria nem pensar quantos dos seus poderiam estar mortos tambm alguns dos homens que haviam trocado sorrisos com ela ou tocado o chapu quando a encontravam. Ainda no lhe parecia possvel que isto estivesse acontecendo. J se foram? ouviu Sonya perguntando excitada, e j estava pronta para fazer a mesma pergunta quando viu que Alfonso Herrera a sacudia a cabea preocupado, enquanto recarregava sua arma.

No terminaram ainda. Estaro de volta, por isso bom que no tirem os olhos daquelas moitas ali adiante. Nenhum ndio abandona seus mortos insepultos, se puder evit-lo. Os apaches no estavam obviamente preparados para a fora e o preparo dos defensores da caravana, mas a cautela no fez com que diminusse a fria do ataque seguinte. Dessa vez usaram mais malcia. Alguns dos guerreiros se adiantaram, montados em seus cavalos; mas outros, escondidos por tufos de vegetao, avanavam a p, esgueirando-se sobre o ventre sob a cobertura do fogo dos atacantes mais bvios. Neste ataque alguns dos guerreiros de pele escura conseguiram invadir o crculo interno, movimentando-se entre as correntes que prendiam as carroas, entre berros de triunfo. De algum lugar Ginny ouviu um homem gritar, depois ura tiroteio cerrado e um grito: "Apanhamo-lo!" Continue a atirar dizia Alfonso Herrera a, em voz calma, a Sonya, que comeara a tremer. Seus olhos procuraram Ginny. Encolhida, quase enregelada, com os nervos em farrapos pelos gritos de dio e de dor que vinham de todos os lados. Voc tambm, atire em tudo que vir. Deixe Tillie recarregar a arma. Sem esperar sua resposta, ele j havia se voltado para proteger o outro lado, o que consideravam a parte "segura" do pequeno abrigo improvisado. Parecia inacreditvel que ela, que alguns meses atrs estava em Paris, feliz e em segurana, estivesse agora de ccoras embaixo de um vago, nos confins do inferno, com as mos em bolhas e suja de plvora no rosto, tentando acertar com uma arma um inimigo que nem via. Continuem a atirar! Mantenham-nos a distncia! Seria realmente aquela a voz de Pop Wilkins, rouca e quase irreconhecvel no calor da batalha? Ouviu-se um som surdo como o baque de um corpo contra a carroa, e Sonya deu um grito. Ginny sentiu o rifle vazio cair de suas mos e s teve tempo de pegar o que Tillie lhe entregava, carregado de novo. Apesar das ordens que recebera e do medo que se apossara dela, Ginny se voltou, e, quando olhou, Alfonso Herrera ahavia desaparecido. Ouviu-se l fora um grito estranho, quase lquido, e

o rosto de Ginny empalideceu de medo. Oh! Deus, cortaram a garganta de um a fora agora mesmo sussurrou Tillie, e, acima do barulho dos tiros, ouviu-se a voz de Sonya, agitada, gritando para ela: Voc quer calar essa boca, criatura idiota? E quando Ginny, com o rifle carregado na mo crispada, comeou a se esgueirar para fora, Sonya gritou de novo, um pnico mortal na voz: Ginny, no! Continuou se arrastando, seguindo um instinto maior que o medo, para estacar petrificada, ainda de joelhos, a alguns passos da carroa. A menos de dois metros de distncia dela, jazia o corpo de um apache, com as berrantes listras de tinta e os olhos parados, vidrados. Era um velho; havia muitos fios de cabelos brancos na cabea toda enfeitada de contas.

Um pouco adiante, dois homens atracados, num combate silencioso, rolavam, sem parar, no cho arenoso. Viu o brilho de facas e, ento, notou, pela primeira vez, que um dos homens era Alfonso Herrera a Morgan, e o outro um apache. Oh! Deus! falou Ginny, aflita. Levantou a arma na mo, mas ela pesava como chumbo, e deixou-a cair novamente. No tinha coragem de us-la... Ento, alguma coisa fez com que olhasse para cima e viu Carl Hoskins parado, observando, a uma pequena distncia. Carl... faa alguma coisa! gritou, mas ele no se moveu havia uma expresso estranha, quase exultante, no seu rosto. Morgan pode tomar conta de si mesmo murmurou e, depois, numa voz apalermada: Voc est bem, Ginny? Ouvi um grito! Ela o ignorou, os olhos fixos nos dois combatentes silenciosos. A camisa de Alfonso Herrera aestava em frangalhos, e ela podia ver seus msculos se retesando, enquanto ele e o outro homem seguravam-se mutuamente os pulsos, cada um querendo evitar que o outro usasse a faca. O que teria ele feito com o seu revlver? Havia sangue por todo lado, nele e no seu antagonista, e os dois lutavam como animais ferozes, empenhados na sua luta particular, enquanto havia uma outra luta sua volta. Uma flecha passou a alguns centmetros de Ginny, e ela nem sequer gritou, ficando a olhar para a frente, estupidamente, at que Carl, mergulhando no espao que os separava, empurroua para trs. Ginny, pelo amor de Deus, abrigue-se! Empurrando-a na sua frente, penetrou no pequeno espao onde Sonya e Tillie estavam encolhidas. Comecem a atirar! Passem-me essa arma! Carl tomou uma arma das mos de Tillie e comeou a atirar pela abertura entre as carroas; Ginny, aproveitando-se da sua preocupao, olhou para fora novamente. Havia qualquer coisa primitiva, elementar, em dois homens que lutavam com faca, embora ela no

soubesse expressar em palavras o que sentia a respeito. Agora, haviam se separado, um andando em volta do outro, os corpos tensos preparando o salto e lutando contra a cautela que mandava esperar a hora. De alguma forma, ela pressentia o que estava sendo dito, embora os sons guturais da lngua apache soassem estranhos a seus ouvidos. Sabia que estavam se desafiando, um prometendo a morte ao outro. Levantou outra vez a arma, e o barulho que o co fez levou o guerreiro a se atirar contra Steve, sua faca refletindo o brilho do sol, o que a cegou momentaneamente, impedindo-a que atirasse. Ela ouviu um grito e um gemido, e o apache caiu para trs, a faca escorregando de sua mo. Meio estonteada, Ginny viu Alfonso Herrera amontar sobre seu corpo e a faca subir e descer, enquanto ela gritava para ele. No faa isso! No faa! Finalmente, ele se virou para olhar para ela, com o sangue a pingar e a escorrer dos ferimentos de seu corpo e a faca sangrenta na mo. Seus olhos estavam frios. Queria que eu o deixasse viver com um ferimento a bala na barriga? Ele era um guerreiro, e os guerreiros devem morrer rpido e limpamente.

Sem uma palavra, Ginny voltou para debaixo da carroa, ficando l at que houvesse outra pausa no tiroteio. Enquanto carregava a arma para Carl, procurando no notar o olhar de reprovao que Alfonso Herrera alhe dava, seus pensamentos se atropelavam. Esta era a segunda vez que o vira matar, e, desta vez, tinha sido muito pior com faca, em vez de arma de fogo. No obstante, aquelas mesmas mos a haviam tocado gentilmente ontem noite, aquele mesmo corpo se deitara sobre o seu e fizera parte dele. Deus do cu, que espcie de homem era ele? Serei louca, por sentir o que sinto? E o que , exatamente, que eu sinto por Alfonso Herrera a? Teve tempo para pensar nisso depois, quando os apaches partiram levando seus mortos. E isso, por estranho que parea, aconteceu porque Alfonso Herrera a insistiu, numa discusso com Carl e Pop Wilkins. Eles continuaro voltando, a no ser que os deixemos levar os corpos de seus guerreiros mortos, embora j saibam agora que somos muito fortes para eles. Um de vocs ponha pano branco na ponta de um rifle... eles compreendem esse sinal... e eu irei parlamentar com eles. Ns os estamos vencendo. Por que deveremos ser ns a desfraldar a bandeira branca? Carl estava furioso, mas, diante do brilho selvagem que viu nos olhos de Alfonso Herrera a, at ele havia concordado, finalmente. Assim, os apaches haviam partido, to rpida e silenciosamente como haviam chegado, aos primeiros albores da manh. Algumas horas depois, quando Paco e Alfonso Herrera ahaviam voltado da sua inspeo, com a notcia de que a jornada podia continuar, as carroas puseram-se a caminho, como se nada houvesse acontecido. Duas covas, cobertas de pedras, ficaram para trs, marcando a batalha recente, e pelo menos cinco homens feridos viajavam dentro das carroas. Enquanto viajava em silncio ao lado de Sonya, Ginny se lembrava das curtas passagens da Bblia que Pop costumava ler, e as lgrimas brotaram de seus olhos, como acontecera antes. Morte e violncia! Pareciam to longe da civilizao, to longe de tudo que era caro e familiar, e agora se dava conta, mais do que nunca, de como esta terra era agreste e selvagem ainda, com seus selvagens pintados que pertenciam, sem dvida, a um outro

sculo; e com seus homens que eram igualmente selvagens, matando tranqilamente e sem a menor conscincia. Pensou em Alfonso Herrera a, e a lgica lhe disse que ele tinha que matar o apache, que s o fato de que ela assistira cena a assustara e revoltara tanto. No entanto, isso apenas veio provar que ele era um matador profissional e que escolhera esse meio de vida. A honestidade forava-a a admitir que ele a havia atrado desde o comeo e que, apesar de todos os seus esforos para odi-lo e se afastar dele, tinha sido atrada por algum estranho desejo de seu corpo e seus nervos que nunca havia conseguido compreender. Um ricto de desgosto contraiu os cantos de sua boca. Oh! Deus, ela no era melhor do que ele, do que qualquer mulher baixa que no conseguia controlar suas prprias emoes! Quo facilmente se havia entregue a ele mais uma conquista em uma fileira infindvel delas, sem dvida. Muito bom, ele no a acharia to fcil, nunca mais nem ele, nem qualquer outro homem. Propositadamente, pretextando cansao e uma terrvel dor de cabea, Ginny permaneceu na carroa aquela noite, deixando que Tillie lhe trouxesse uma xcara de caldo que estava uma delcia. Mas...est com gosto de galinha! Como foi que voc conseguiu isso, Tillie? A garota sorriu para ela.

coelho, ou qualquer coisa parecida. O Sr. Morgan, ele o caou e me deu. Disse que sentia muito que a senhora no estava muito boa. Como que ele podia fingir preocupao com ela, agora? Teve um impulso de atirar a xcara de caldo em cima de Tillie, mas, ao invs disso, comentou, num tom casual, que tinha sido muito gentil de sua parte. E o Sr. Carl, como ele estava? Seria bom que a garota pensasse que a sua maior preocupao era com Carl. Tillie sempre parecia saber demais. Oh! O Sr. Carl, ele est muito preocupado com a senhora! Estava muito nervoso e foi preciso a Senhora Portilla acalm-lo. Tillie abaixou a voz e falou em tom confidencial: Ouvi-o dizer Senhora Portilla o quanto ele gostava da senhora! No o mximo? A senhora t com os dois homens mais bonitos fazendo-lhe a corte... Quase que brigaram 'ind' agora mesmo, quando o Sr. Carl falou qualquer coisa que os ndios escaparam muito fcil. . . Ginny se levantou de um salto, quase derramando o caldo em cima dela. Quase brigaram? Meu Deus, o Carl no tem a menor chance numa luta com ele! Pensei que a senhora gostava mais do Sr. Morgan! A menina era sonsa... Ginny gostaria de lhe dar uma lio mas, na dvida se ela a teria visto ou no quando sara da carroa, ontem noite, preferiu engolir as palavras speras que j estavam na ponta da lngua. O Sr. Morgan um homem diferente, mas ele no um cavalheiro. Ficarei muito contente quando chegarmos a El Paso. Mas, ser que ficaria? Nos dias que se seguiram, por vrias vezes Ginny se faria aquela mesma pergunta. No houve mais ataques, e tudo transcorria calmamente, at a travessia de Pacos River. Carl Hoskins inventava mil pretextos para viajar a seu lado, junto carroa, e, noite, quando acampavam, fazia insistentemente a corte a Ginny, sem se importar com suas evasivas quando lhe perguntava por que no podiam sair passeando no escuro, sozinhos, ou falar de coisas srias, como um noivado, por exemplo.

Mas esta no uma situao normal costumava responder-lhe e no nos conhecemos direito ainda. Alm disso, papai ficaria furioso se soubesse... Claro, claro, eu compreendo! Ginny, eu sei que voc est com a razo e to sensata, minha querida, mas que estou irremediavelmente apaixonado por voc e nada vai me fazer mudar. Nesses momentos, ela pensava como seria se ele realmente soubesse! Como ele a desprezaria... Isso o faria mudar, com certeza. Talvez a pedisse para ser sua amante; mas sua mulher, nunca! Lembrou-se que em Paris, com a maior inconscincia, havia dito sua melhor amiga que adoraria ser uma famosa cortes. O casamento, havia declarado com veemncia, no passa de outra forma de escravatura. Por que haveria ela de se submeter a um casamento, suportar suas amantes, ter um filho por ano, sem ao menos poder ter um amante tambm? Dissera que gostaria de poder escolher seu modo de vida, seu prprio destino, como qualquer homem podia, s por ser homem. Como tudo isso lhe parecia tolo agora e ingnuo! Vivia num mundo de homens, um mundo que punha a mulher num pedestal e a adorava, desde que ela se conformasse em viver e se comportar como

mulher. Sua virgindade, aquele desprezvel pedao de membrana que a havia mantido afastada de todos os homens, espera do certo, havia sido dada com muita facilidade, ao homem errado. Enlouquecia-a pensar que Alfonso Herrera a nem sequer a havia cortejado. No havia feito declarao de amor, nem promessas. "Eu quero voc...", havia declarado, sem entonao e sem compromisso, e no, como ela teria preferido ouvir: "Eu a amo." Pior ainda, ele no havia sequer demonstrado respeito por sua posio e sua inexperincia. Seus beijos haviam sido bruscos e possessivos, tratara-a como uma danarina barata, e ela o havia permitido. Havia cometido a loucura de querer mais, de permitir que ele, de todas as criaturas do mundo, satisfizesse sua curiosidade. Ginny resolvera ignor-lo e evitar a sua presena o mais possvel; no entanto, sendo mulher, irritavase profundamente por ver que, longe de procur-la ou de tentar repetir os acontecimentos daquela que ela chamava de "a noite", parecia querer evit-la propositadamente. Estava se acostumando aos beijos de Carl, embora eles no lhe dissessem nada; ela no o deixava tomar qualquer outra liberdade alm do toque leve de seus lbios contra os dela. No entanto, havia um pequeno demnio dentro dela que parecia observar os fatos completamente fora da parte lgica e racional de sua mente e que, de vez em quando, a fazia enfrentar o fato de que no gostava nem um pouco dos beijos de Carl e que havia correspondido, sem dvida alguma, aos de Alfonso Herrera a. Que, agora mesmo, em algumas noites, seu corpo doa com a necessidade de alguma coisa, de seus lbios e suas mos, na doce sensao de despojamento que havia sentido quando ele havia despertado seus desejos, a um ponto insuportvel, e depois os havia saciado com seu corpo. Como todos os demais na caravana, Ginny contava os dias at a chegada em El Paso, mas por motivo diferente. A caravana descansaria em El Paso por dois ou trs dias completos, para descansar o gado e se reabastecer de alimentos. Ali que, se tudo corresse bem, teriam notcias do emissrio de Maximiliano. Seu pai deveria estar agora mesmo tratando do assunto em Washington; se os planos fossem bem-sucedidos, ela e Sonya poderiam estar, em breve, a caminho da

Cidade do Mxico, onde seriam hspedes do imperador e da imperatriz . Voc, Ginny, com suas importantes ligaes na corte francesa e aqui seu pai piscara significativamente ser minha pequena embaixatriz. Lembre-se de dar seu melhor sorriso ao Marechal Bazaine, pois ele, como comandante dos Exrcitos franceses, a verdadeira fora por trs do trono. Tinha sido to emocionante ouvir seu pai falar de todos os seus planos e ambies! Como um trecho das novelas de Dumas. Tinha se imaginado a herona de capa, enfrentando o perigo por uma causa, mas o ataque dos ndios havia lhe ensinado pelo menos o desagradvel fato de que o perigo no , de forma alguma, uma emoo agradvel e que a idia de morrer, mesmo por uma causa, ainda era muito mais apavorante. Suponhamos que abandonassem a caravana em El Paso, usando alguma desculpa de ltima hora (mas, no, pensou irritada, no haveria necessidade disso, pois encontrariam um recado do seu pai e ele teria tomado todas as providncias, deixando pouco ao acaso, como era seu costume), o que aconteceria? O que aconteceria ao resto deles? Ser que Alfonso Herrera a notaria a sua ausncia e ficaria imaginando por que ela mudara de idia sobre a Califrnia to abruptamente?

A Sonya, quando o assunto foi ventilado, ele lhe pareceu sem importncia. Ns nem precisamos lhes dar qualquer explicao, Ginny, querida. Afinal de contas, eles foram contratados por seu pai para acompanhar uma caravana e algum gado at a Califrnia, no para fazer perguntas! Diremos simplesmente que resolvemos ficar em El Paso porque seu pai mudou os planos e vai nos encontrar l. Ou... bem, acharemos alguma coisa para dizer, tenho certeza! Como era bom ter o temperamento calmo e tranqilo de Sonya... Ter a certeza de que nada pode dar errado! Pelo menos dizia-se firmemente no teria mais que ver Alfonso Herrera a; ter medo de olhar para cima e encontrar seus olhos azuis, de safira, e sentir aquela sensao terrvel, indescritvel, correndo pela espinha. O medo de sentir o desejo de ter sua boca outra vez colada sua e de ouvir sua voz chamando-a de "querida".

Captulo Dcimo Sexto

Na ultima noite que iriam passar nas plancies ridas e solitrias do Texas, antes de chegarem a El Paso, nuvens de tempestade comearam a aparecer no cu, aumentando a sensao de angstia e depresso no corao de Ginny. Relmpagos riscaram o cu escuro, e o ribombar do trovo fez com que Pop Wilkins predissesse com pessimismo que o gado quase sempre se assustava durante os temporais. Depois, esses temporais do Texas so os piores que j vi acrescentou. Carl, com ar preocupado, tinha sado com alguns homens para ver o gado, e Sonya atribua o mau humor de Ginny sua ausncia junto fogueira. Tentando consolar sua enteada, apertou seu brao, murmurando que logo ela esqueceria sua depresso quando chegassem a El Paso. Outra coisa, querida, se voc pensa que o Carl vai esquec-la se decidirmos viajar para o Mxico, no se preocupe, pois ele mesmo me disse o quanto gostava de voc. Na verdade, at me pediu que sondasse seu pai! O que receio que voc o esquea em breve, quando visitarmos a corte de Chapultepec. Ouvi dizer que l maravilhoso e que h uma poro de oficiais garbosos,

vindos da Frana, da Blgica e da ustria. Alis, deve haver diplomatas do mundo inteiro! Imagine s como vai ser excitante! Todos os bailes e recepes para os quais seremos convidadas; existe at a chance de que seu pai venha se reunir a ns. Ginny no queria estragar o entusiasmo de Sonya, e quando ia abrir a boca para dar uma resposta ambgua qualquer, sentiu a presena de Alfonso Herrera a. Alfonso Herrera a, que havia evitado persistentemente essas reunies ao lado do fogo nas noites precedentes, tinha aparecido subitamente atrs delas e, sem uma palavra de explicao, esticara as longas pernas para se sentar a seu lado. Ginny pensou que ele andava mansinho como um ndio e reparou que ele hoje usava sapatos de ndio, de couro de gamo, que lhe chegavam at os joelhos. Procurando ignorar as batidas violentas de seu corao, ps-se a conjeturar sobre quanto ele teria ouvido da conversa delas. E como ousava chegar to de repente, sem aviso? Por que supor que ela no se importaria que ele se sentasse a seu lado? Mordendo os lbios para disfarar seu constrangimento, Ginny dirigiu um olhar significativo a Sonya e encarou-o ousadamente.

Ora, Sr. Morgan, o senhor quase um estranho por aqui estes dias, no? Ela viu o olhar zombeteiro nos seus olhos, a sobrancelha levantada, e continuou apressada, odiando o rubor que lhe subia s faces: A Senhora Portilla e eu estvamos discutindo, agora mesmo, o fato de que em breve estaremos no Mxico. s atravessar o rio em El Paso, no mesmo? , madame. Olhem atravs do Rio Grande e vero o Mxico. Bonito pas quando no esto guerreando l. As senhoras deveriam visit-lo qualquer dia. Disse as palavras com tanta calma que seria difcil procurar alguma segunda inteno no que dissera. O que ser, no entanto, que ele queria dizer com a sugesto de que deveriam visitar o Mxico? Como se lesse os pensamentos de Ginny, Sonya entrou rapidamente na conversa. Estava dizendo a Ginny como seria excitante ter a oportunidade de visitar a corte do Imperador Maximiliano algum dia. Ouvi dizer que Carlota uma mulher extremamente bonita e inteligente e que eles tm feito coisas maravilhosas em prol do pobre e inculto povo de l. No sei disso, no, madame; mas s vezes me pergunto se esse pobre e inculto povo do Mxico prefere um imperador estrangeiro ao presidente que eles mesmos elegeram. Viu os olhares surpresos das duas mulheres e deu de ombros. No queria ser rude, naturalmente, mas imagino que ns no gostaramos muito se outro pas mandasse seus soldados manter a ordem por aqui. Na verdade, acabamos de sair de uma guerra nossa, para mantermos a unidade do pas, no verdade? Sr. Morgan falou Ginny empertigada, seu gnio explodindo acontece que tenho certeza de que foram os prprios mexicanos que convidaram os franceses para o Mxico a fim de manter a ordem. Foram eles que convidaram Maximiliano e Carlota, em primeiro lugar! Eu mesma tive a oportunidade de conversar com o encantador Seor Hidalgo em Paris, e ele... Senhorita Portilla , juro que no pretendia faz-la ficar zangada! O brilho zombeteiro dos seus olhos desmentia a desculpa educada, enquanto prosseguia, cada palavra aumentando a ira de Ginny.

Sei que no estou qualificado para falar com intimidade sobre a corte de Napoleo em Paris, mas sei bastante sobre o povo do Mxico dirigiu-lhe um olhar travesso. Estou certo de que j ouviu falar que eu sou mestio, no? Bem, acho que isso , em parte, verdadeiro. Tudo depende de como a coisa for encarada. Minha me era espanhola, e eu fui criado no Mxico desde a idade de cinco anos. E voc acha que isso o qualifica a ser um porta-voz do povo mexicano? Desta vez apareceu na sua voz um trao de impacincia. No sou porta-voz de ningum, a no ser de mim mesmo, Senhorita Portilla . Mas sei com certeza que s os ricos, os grandes fazendeiros que no querem perder suas fazendas, e a Igreja, querendo manter seu poder e suas terras, e mais os polticos desonestos que so os mexicanos que queriam Maximiliano! Ele dirigiu a Ginny, inesperadamente, um olhar amargo que a surpreendeu. Aquele pobre povo inculto, madame, o que est lutando pela prpria liberdade, para arrancar o Mxico das mos dos poderes estrangeiros, que querem tirar pedaos do seu pas. De repente, quase chocando Ginny, Sonya se inclinou para a frente a fim de participar da discusso. Com os grandes olhos azuis fixos em Alfonso Herrera a, disse suavemente:

O senhor me surpreende, Sr. Morgan! Fala como um homem que tem uma causa! Em breve estar nos dizendo que pretende lutar com aqueles juaristas, ou como quer que os chamem, que assassinam e mutilam soldados franceses e cidados inocentes e chamam isso de lutar pela liberdade! Ginny observou, atordoada, o encontro feroz de dois pares de olhos azuis. Ser que foi o temporal que afetou Sonya? Um estranho sorriso fixo pairava nos lbios de sua madrasta, embora se retrasse com cada ribombar de trovo. No tinha idia de que a senhora tambm abrigasse esses pensamentos disse Alfonso Herrera a suavemente e, depois, foi como se uma cortina tivesse baixado sobre seu rosto, deixando-o frio e impenetrvel. Acho toda essa discusso estpida e sem sentido! anunciou Ginny em voz alta e sentiu que, com isso, tinha quebrado uma espcie de encantamento que havia tomado conta de todos. Voc est certa, naturalmente! disse Sonya, num flego, dando um riso leve. No sei o que deu em mim! Talvez seja a tempestade. A maioria das mulheres fica nervosa quando est se armando um temporal. Disse-o ele displicentemente, sem entonao, mas o rosto de Sonya enrubesceu e ela deixou escapar uma exclamao, enquanto as mos apertavam as dobras da saia at aparecerem as veias. Detesto temporais! Eles me assustam e me lembram coisas desagradveis. Um relmpago mais forte fez com que estremecesse e se pusesse de p. Vou voltar carroa; sinto muito ser to covarde, mas realmente no posso ficar aqui com este tempo. Pareceu levantar-se com esforo. Boa noite, Sr. Morgan. Achei seu argumento interessante. Ele levantou-se com facilidade, deixando que Ginny se levantasse sozinha. Sinto muito se disse alguma coisa para preocup-la, madame. Mas ele no parecia sentir coisa alguma pensou Ginny irritada nada mesmo! E o

que teria perturbado Sonya assim? Seria o temporal? Sonya respondeu que no estava preocupada com coisa alguma e que no era preciso que Ginny a acompanhasse, s porque tinha medo de barulho. Carl no deve demorar, e estou certa de que ele sentir muito perder a sua companhia hoje noite disse Sonya a Ginny, parecendo ter voltado sua personalidade tranqila. Com relutncia, Ginny a viu ir embora, por demais consciente -da presena de Alfonso Herrera a e da sua proximidade. Tentou convencer-se de que no tinha medo dele e de que confiava em si mesma para ficar sozinha com ele. Gostaria de continuar nossa discusso? perguntou-lhe num tom indiferente. Posso lhe assegurar que no fico to facilmente perturbada como minha madrasta, e as tempestades no me afetam nem um pouco. Ela se sentou novamente junto ao fogo, e pareceu-lhe ver uma pequena hesitao de sua parte, antes de sentar-se a seu lado.

A discusso era sem sentido, voc mesma disse isso. A aspereza de sua voz fez com que ela o olhasse surpresa. Mas voc parece saber tanto sobre os mexicanos; por que se envergonharia de expressar sua opinio? Inclinou-se para diante, em silncio, para servir-se de uma xcara de caf, mas Ginny viu um msculo de sua face se contrair, como se quisesse reter as palavras de que talvez se arrependesse mais tarde. Ou seria o pensamento f-la arregalar os olhos que ele se sentia to perturbado na sua presena quanto ela na dele? Recostando-se novamente, seus olhos se encontraram, e ela percebeu que ele tinha uma ruga na testa. Meus pontos de vista, como voc os chama, so compartilhados pela maioria do povo mexicano disse abruptamente, como se s agora tivesse ouvido sua pergunta. Mas receio que eles no sejam muito importantes para muitas pessoas neste pas. Para o seu prprio bem, porm, espero que no pense em visitar o Mxico, at que tudo termine e no haja mais perigo para visitantes estrangeiros imprudentes. O que voc quer dizer com "at que tudo termine"? At que termine o qu? Sentiu a cabea latejar e acreditava que fosse de raiva. Como ousava lhe dar conselhos? Francamente, Sr. Morgan, acho que o senhor a pessoa menos indicada para me prevenir contra o perigo, e um perigo que, neste caso, estou certa de que no existe. O exrcito francs mais do que suficiente para lidar com alguns camponeses sem armas ou com muito poucas! Alm do mais continuou, elevando a voz sem querer se algum dia eu resolver visitar o Mxico, eu o farei sem pedir permisso de ningum! O Mxico, caso no saiba, est em guerra disse com os dentes cerrados. J eAlfonso Herrera aem uma guerra, madame? Ou viu seus efeitos? Posso lhe assegurar que quando comea o tiroteio ningum vai parar para ver se o alvo feminino ou masculino! E o que mais, os mexicanos esto saturados de estrangeiros. No vai demorar muito para os juaristas retomarem o poder, e eu detestaria

ver uma pessoa to bonita como voc diante de um peloto de fuzilamento, o que provavelmente acontecer, se decidir fazer uma coisa to estpida como visitar o Mxico numa poca destas! Ento, voc ouviu nossa conversa! Voc detestvel! Como que tem coragem de ficar ouvindo a conversa dos outros e depois vir dar opinio? Seu rosto ficou escuro e carregado de dio, e ela teve a impresso de que seus olhos dardejavam fagulhas azuis contra ela. Para o diabo! Faa o que voc quiser, ento. E como eu no quero ser forado a lutar com o seu eleito, vou-me embora, antes que eu faa alguma coisa de que venha a me arrepender. Carl Hoskins vinha chegando, quando Alfonso Herrera a j se dirigia para o outro lado; quando se cruzaram, Carl ia abrir a boca para fazer um comentrio contundente, mas bastou olhar para o rosto de Morgan e ver seu olhar ameaador para faz-lo mudar de idia e se encaminhar em silncio para Ginny. Esta no era uma hora para brigar no aqui, no agora mas um dia, como ele j se havia prometido, ele cuidaria de Morgan!

Um olhar para o rosto ruborizado de Ginny, com as lgrimas tornando seus olhos verdemar ainda maiores, foi o bastante para que mudasse de idia outra vez. Ginny! O que foi que houve? O que foi que ele lhe disse? Por Deus, se ele fez alguma coisa para perturb-la ... Oh! Pelo amor de Deus, Carl, no h necessidade de ficar assim com essa cara! Falou mais asperamente do que pretendia e mordeu os lbios exasperada. Que estupidez deixar que ele a pusesse nesse estado! Uns fios de cabelo cor de cobre plido caram no rosto de Ginny, e ela os afastou irritada, abrandando o tom de voz, com esforo. Oh! Carl, sinto muito! No pretendia falar assim spero com voc. Foi apenas uma discusso, s isso. Receio que eu tenha perdido o controle dos nervos. Abrandado ele se deixou cair a seu lado, tomando ambas as suas mos entre as dele e afagando-as mansamente, como se quisesse com isso eliminar a tenso que sentia nelas. No posso v-la assim, Ginny... toda tensa e perturbada. Detesto saber que ele fez isso com voc! Vou lhe pedir que fique afastado de voc... Um homem como Morgan pior que um animal, no companhia para uma dama! Por que ele insiste em irrit-la dessa maneira? Com uma exclamao irritada, Ginny puxou suas mos de dentro das dele. Est insinuando que eu o encorajo a me irritar? Eu... eu nunca vi um homem a quem eu detestasse mais! E se voc pensa... O rosto bonito de Carl demonstrou a maior surpresa diante da sua veemncia; ela viu rugas se formarem na sua testa quando ele a interrompeu rpida e um tanto bruscamente. Ginny, Ginny! O que deu em voc? No insinuei semelhante coisa. Sei quanto voc detesta esse homem, tanto quanto eu mesmo desprezo a ele e sua laia. Por favor, querida, no vamos ns brigar agora! Ginny resolveu recorrer a um subterfgio. Perdoe-me, Carl! Eu juro que no sei o que est acontecendo comigo esta noite. Deve ser o

temporal que est se armando. Parece que senti um pingo de chuva agora mesmo... Carl no pde resistir ao apelo daquele rosto virado para ele e queles maravilhosos olhos ainda marejados de lgrimas. Sentiu-se imediatamente msculo e protetor. Ajudando-a a levantar-se, Carl acompanhou-a at a carroa e ficou agradavelmente surpreso com a forma pela qual correspondeu ao seu beijo de boa-noite. Ao invs de aceit-lo passivamente, como sempre fazia, atirou os braos em volta do seu pescoo e comprimiu o seu corpo contra o dele. Notou que ela estava tremendo e, apesar de toda a sua boa inteno para com ela, sentiu seu desejo aumentar. Como era fina a cintura que apertava e como eram firmes os pequenos seios que se apertavam contra seu peito! Ergueu a cabea para murmurar qualquer coisa, com voz rouca, mas ela falou com urgncia: Beije-me outra vez, Carl, beije-me! Depois, numa voz sumida: Sinto-me to assustada esta noite, to sozinha, gostaria de que voc ficasse aqui comigo um pouco conversando...

Com um gemido que era uma mistura de paixo e frustrao, Carl inclinou a cabea novamente e beijou-a violentamente, sentindo aquela sensao de dor na virilha. Meu Deus pensava ela no sabe o que est dizendo... deve ser a tempestade... mas eu a desejo, preciso t-la... Ser que ela sabe o que est fazendo comigo? Se ele soubesse que, por cima do seu ombro, Ginny havia visto Alfonso Herrera a parado, conversando com Paco sombra de um dos vages do outro lado do crculo, teria ficado ainda mais frustrado. Como as coisas estavam, meio enlouquecido pelo seu prprio desejo e pela capitulao inesperada de Ginny, conduziu-a, quase arrastada, para dentro da carroa prxima dela, onde estavam os caixotes e parte da moblia de Sony a Portilla . O que quer que ele tenha esperado, Carl ficou desapontado no final das contas. No interior escuro da carroa, a atitude de quase abandono e o ardor de Ginny tinham desaparecido. Deixou que ele se deitasse a seu lado e tocasse seus seios muito de leve, atravs do tecido do vestido; mas logo em seguida se afastou, protestando, numa voz fraca, que estava com medo e que no sabia o que tinha acontecido com ela e que ele devia prometer ficar comportado... Ficaram juntos apenas cerca de dez minutos; durante esse tempo ela falou sem parar, histericamente, de como a trovoada a assustara, de como a excitava a perspectiva da prxima viagem ao Mxico, e depois, quando ele insistiu em saber, confirmou com certa relutncia que iria sentir muito a sua falta. Mas voc me esquecer, naturalmente. At voltarmos voc j ter encontrado outra namorada... Os homens so assim mesmo. Apesar dos seus protestos e de afirmar que a amava e queria, mais do que nada no mundo, que ela fosse sua mulher, no quis se comprometer de nenhuma forma. O mais que disse foi: "vamos esperar para ver; afinal, precisamos ambos estar muito certos, no?" Em tudo e por tudo, havia sido uma noite muito decepcionante; depois de acompanhar Ginny de volta segurana de sua prpria carroa, Carl estava de pssimo humor. A tempestade desabou durante a noite, o que s veio piorar o humor e os nervos

estraalhados de todos os membros da caravana. Agrediam-se uns aos outros por qualquer coisa. Cookie se queixou de que Zack ainda no sabia como acender um fogo, e o menino reagiu entornando uma vasilha de caf e correndo para o seu cavalo, depois de declarar que era um vaqueiro e no um ajudante de cozinheiro. Sonya e Ginny tambm tiveram uma troca de palavras, quando Ginny voltou carroa numa hora que Sonya considerou ridiculamente tarde, acrescentando que se ela no se cuidasse iria conseguir uma reputao de fcil; ao que Ginny replicou asperamente que tinha estado com Carl e no com Alfonso Herrera a Morgan, perguntando a seguir, numa voz macia, se por acaso Sonya no estaria com cimes dela? Com os lbios comprimidos e de costas uma para a outra, passaram o resto da noite em silncio, embora nenhuma delas conseguisse dormir, depois que a chuva comeara a bater na lona da carroa. Atrelar as mulas s carroas na manh seguinte, debaixo de um tremendo aguaceiro e a lama alcanando o cano das botas, foi um caos. Alguns dos animais que estavam na remuda se soltaram, e Pop Wilkins ps a culpa em Dave Fierst, o vaqueiro encarregado, o qual, prontamente, disse que se demitia.

Carl Hoskins chegou nesse momento, todo coberto de lama, perguntando, irado, por que diabo as carroas ainda no estavam em movimento o gado estava inquieto e poderia haver um estouro a qualquer hora se eles no se apressassem. Pop tinha acabado de abrir a boca para xingar, quando Alfonso Herrera a resolveu escolher esse momento infeliz para invadir o acampamento no seu enorme cavalo negro, parecendo o prprio diabo como Pop diria mais tarde com a cabea descoberta e o cabelo negro grudado na testa. Raios! Voc deveria estar cuidando daquele gado. Que diabo est fazendo aqui? Seu tom de voz, quase desprezvel, fustigou a ferida crua da vaidade ofendida de Carl e ele perdeu a cabea. Quando Ginny, alertada por um grito de Sonya, subira ao assento alto da carroa, sem se preocupar com a chuva que encharcou todo o seu vestido e os cabelos, s o que pde ver foi dois homens, ambos completamente sujos de lama, lutando ferozmente, cercados por espectadores cuja excitao chegava a ser obscena. Eram ambos quase da mesma estatura e peso; a princpio, era difcil distingui-los, principalmente porque estavam com a cara tambm suja de lama. No levou muito tempo, porm, para Ginny reconhecer Alfonso Herrera a ele lutava com a fria nua de um animal. Carl, ela sabia, considerava-se um bom lutador. Uma vez se exibira dizendo que estudara boxe e at luta livre. No entanto, depois de observar a luta por alguns instantes, Ginny sabia que nada disso ia ajud-lo. Ela podia quase ouvir o baque surdo de punhos contra carne, quase sentir o dio que explodia entre eles. Davam voltas um em torno do outro, juntavam-se novamente, caam, rolavam, soltavam-se e se punham de p novamente. Pareciam-lhe gladiadores num circo de Roma ou, ento, uma luta de morte entre dois leopardos. Separem-nos! gemeu Sonya, com a mo comprimindo a boca. Pelo amor de Deus, por que algum no os separa? Porque esto todos se divertindo, no est vendo?

Ginny tinha resolvido ser especialmente gentil com Sonya hoje, para se justificar da grosseria da vspera, mas sua voz saiu alta e estridente. Queria gritar, mas no de medo como Sonya havia feito. Queria extravasar a excitao quase primitiva que se apoderara dela. Seus pulsos latejavam, o corao batia desordenado e to alto que quase a fazia desfalecer. No queria olhar, mas no podia evit-lo era como naquele dia em que vira Alfonso Herrera ae o apache lutando quase como uma tourada a que havia assistido certa vez, quando olhava fascinada as mulheres que ficavam de p e gritavam exultantes, pedindo sangue. Mas, hoje, hoje com a chuva a descer pelo seu rosto, com os gritos dos homens soando em seus ouvidos e o trovo a reboar acima da sua cabea, podia compreender como elas se sentiam. Tinha uma vaga idia dos peitos arfando, dos socos, do encontro primitivo de homens sua frente; e sentia agudamente seu prprio corpo sob a roupa molhada, grudada ao corpo. Era como se uma forma de loucura a houvesse atacado. Houve um grito, um gemido, e um dos homens caiu para trs, com a cabea na lama. Ela ouviu o grito de Pop, "Steve! J chega!" E o homem que ficara de p, e que j estava em posio de ataque novamente, hesitou, endireitou-se e se afastou.

Havia terminado. Ela deixou o assento alto e se precipitou, ignorando os gritos frenticos de Sonya, para a frente. Era em direo a Alfonso Herrera a que ia, sem se importar com a chuva, a lama e os rostos espantados que a acompanhavam. A se voltou e viu o dio nos olhos azuis, tornando-os quase negros, e o detestvel ricto da boca sob o bigode preto. O que deseja, Senhorita Portilla ? No deveria correr para o seu amado? As palavras atingiram sua mente como uma pancada, atordoando-a. Sem pensar, ela levantou a mo e s percebeu que lhe havia batido quando ouviu o som da pancada e sentiu os dedos doerem. Ouviu o som de sua respirao e viu o choque e a fria em seus olhos. Pensou, por um momento, que ele fosse revidar a bofetada. Seu bruto, seu covarde! Isso foi pelo que voc fez ao Carl. Quase no conseguia forar as palavras a deixarem os lbios trmulos, e estava ofegante como se tivesse corrido a manh toda. Ele estava ali, sem uma palavra, com a fria nos olhos, e, de repente, no pde continuar olhando para ele e vendo a marca vermelha de sua mo em sua face. Virando-se rapidamente, Ginny correu em direo a Carl e caiu de joelhos a seu lado. A chuva tinha gosto de sal e levou algum tempo para perceber que estava chorando, as lgrimas descendo de seus olhos como a prpria chuva.

Captulo Dcimo Stimo

O Capito Michel Remy, Conde d'Arlingen, estava esperando impacientemente, na pequena vila mexicana do outro lado do rio de El Paso, pela chegada da caravana de Portilla . Um dos motivos da impacincia era que ele j estava neste buraco h dois dias e estava se tornando cada vez mais perigoso para soldados franceses ficarem to perto da fronteira dos Estados Unidos. Os juaristas estavam em todos os lugares ultimamente e, apesar de sua falta de armas e de organizao, demonstraram ser persistentes e atacavam nos pontos mais inesperados. Na verdade,

enquanto o Capito Remy contemplava taciturno a garrafa de vinho, pela metade, pensava nos rumores que tinha ouvido pouco antes de deixar a Cidade do Mxico, que eles em breve teriam que evacuar Chihuahua e recuar at Durango, deixando a maior parte do Norte em poder dos juaristas. Franziu a testa, contrariado. Era incrvel! Aqui estavam eles, o invencvel exrcito francs, os Mexicanos Irregulares e tropas da ustria e da Blgica, e ainda no tinham conseguido uma vitria completa para Maximiliano sobre as foras esfarrapadas de Juarez. Como um dos ajudantes de campo do Marechal Bazaine, tinha ouvido, naturalmente, que os Estados Unidos simpatizavam com Juarez e, como sua guerra civil havia terminado, estavam fornecendo armas e munies a Juarez e fazendo vista grossa aos contrabandistas de armas que operavam dos dois lados da fronteira. Isso era muito mau! Se essa gente da Amrica e do resto da Europa e, sim, at de Paris, soubesse o quanto o Mxico realmente era pobre! Os camponeses estavam famintos, suas condies de vida piores do que as da Europa durante a Idade Mdia e, mesmo assim, rejeitavam todas as reformas e a ajuda que o pobre Maximiliano queria lhes dar. Os nicos mexicanos civilizados, naturalmente, eram os gachupines, que se orgulhavam de sua ascendncia europia e tomavam todo o cuidado para que o seu sangue no se misturasse ao dos mestizos.

No legalmente, claro pensava o Capito Remy para si mesmo, lembrando-se de uma certa Carmen em Cuernevaca, com uma pele de mbar e maravilhosos olhos castanhos. Havia muito pouco de ndia naquela! Ela costumava se vangloriar de que seu padre era um dos mais ricos fazendeiros da regio. De Carmen, os pensamentos de Michel passaram, numa seqncia natural, para Ginette. Ginnie Portilla , a quem sempre chamara de Ginette, desde a noite em que se apaixonara por ela no teatro em Paris. Conhecia Pierre, claro, desde a infncia e lembrava-e de Ginnie como uma menina de rosto fino e enormes olhos verdes. A priminha de Pierre ele nunca lhe prestara muita ateno. Por que deveria? Depois, alistara-se no Exrcito de Napoleo, voltara para casa de frias num inverno, e vira Ginette. Meu Deus, que mudana! Havia se tornado linda, ravissante! E quando fora a seu camarote, para reatar sua amizade com Pierre, que autodomnio! Fora ele quem enrolara as palavras, como um tmido colegial. Ela estivera encantadora, irnica, segura de si mesma! Se ele no tivesse sido convocado inesperadamente a seu regimento, talvez a tivesse pedido em casamento. certo que, entre seus vrios admiradores, ela parecia preferir a ele. At mesmo o Pierre que, como primo, parecia extraordinariamente ciumento dos beaux cavalieres de Ginnie no fora contra. Ns nos escreveremos prometera-lhe quando partira. Ela chorara, mas recusara-se terminantemente a fugir com ele na vspera. Sem que isso o surpreendesse, verificou que as cartas comearam a diminuir, at terminarem por volta do sexto ms. Afinal de contas, ele era um soldado e no era l muito bom tambm em escrever cartas. Alm disso, como que um homem ia cortejar uma jovem que estava a muitas milhas de distncia, no meio do tumulto de Paris? Mas, agora, em breve ele a veria novamente. Sua Ginette. Ficava imaginando se ela teria mudado e esperando que no. Ma foi, ser que essa espera no iria ter fim? Michel Remy no sabia, mas sua espera iria terminar naquela noite. Enquanto ele estava

imerso nos seus pensamentos melanclicos, a caravana entrava em El Paso, bem no meio da tempestade que rugia dos dois lados do rio. Chegou ao nico hotel decente da cidade, disfarado de civil; fatalista que era, sabia que, se tivesse a infelicidade de ser preso, poderia ser fuzilado como espio. Pelo menos e esse pensamento restabeleceu sua auto-estima seu ingls era quase perfeito e usava um terno de corte impecvel, confeccionado pelo melhor alfaiate de Paris. Grande parte de suas preocupaes se dissipou quando foi recebido por Madame Portilla , uma loura pequenina, insinuante, com enormes olhos azul-porcelana e um sorriso encantador. Um homem chamado Hoskins, um americano taciturno, com vrios ferimentos no rosto, acompanhouo at o outro lado do rio. Com muito tato, Michel no se referiu aos ferimentos, mas estava curioso para saber como os recebera. Esses americanos, sempre brigando! Mesmo na Cidade do Mxico, eles continuavam a travar a sua guerra civil, que j terminara s vezes com palavras speras, s vezes com armas. Secretamente, simpatizava mais com os sulistas, que eram cavalheiros. Se eles tivessem ganho a guerra, os problemas de Maximiliano estariam terminados! Enquanto esperavam por Ginny, o Capito Remy notou, inquieto, que havia um movimento desusado na pequena sala de jantar do hotel. Sonya Portilla , notando sua inquietao, disse-lhe baixinho que

esses eram todos homens da sua caravana, que estavam comemorando o fim de uma etapa da jornada. Informou-o de que aquela era a primeira cidade em que paravam, desde que haviam sado de San Antonio. Assegurou-lhe tambm que j o havia apresentado como amigo do seu marido na Califrnia e, assim, no precisava recear nada. Ginny no sabe que a pessoa que est aqui voc confidenciou-lhe. Disse-lhe apenas que o oficial francs que vai nos acompanhar j chegou. O senhor a conheceu bem, Sr. Remy? Tinham combinado que ela o trataria pela forma mais simples, e ficou contente por ela no o ter esquecido. Nesse ponto, sua resposta se perdeu no sbito bater de seu corao, pois acabara de ver Ginny Portilla descendo as escadas como se flutuasse. Como pde ter imaginado que ela houvesse mudado? O mais que se poderia dizer que estava ainda mais bonita. Trajava um vestido de veludo verde, na ltima moda, e que ele sabia que s poderia ter sido confeccionado por Worth. Nada de crinolinas para Ginette seguindo a moda introduzida pela Imperatriz Eugenie, seu decote era ousado e deixava ver a curva dos seios, enquanto o vestido descia colante at as cadeiras, para se erguer em dobras e pregas elegantes na parte de trs. O cabelo estava empilhado no alto da cabea e brilhava com aquele brilho de cobre polido de que se lembrava to bem. Um cacho caa solitrio sobre seu ombro, e usava esmeraldas que eram ofuscadas pelo brilho dos seus olhos. Michel teve a impresso de que todos os homens na sala deram um suspiro de pura satisfao em homenagem sua beleza. No havia a menor dvida de que nenhuma das damas da corte de Maximiliano, algumas delas nobres, que adornavam os sales de Chapultepec, poderia ofusc-la. Ele se ergueu, seus olhos se encontraram, e pde ver que os olhos dela se abriam incrdulos. Deu um pequeno grito de saudao, ergueu as saias com uma das mos, displicentemente, e desceu rapidamente o restante da escada. Fazendo um esforo, lembrou-se de suas boas maneiras e das caras espantadas dos espectadores, tendo resolvido apenas beijar-lhe a mo. Ela, porm, sem o

menor artifcio, atirou-lhe os braos ao pescoo, chamando seu nome. Michel! mesmo voc? Quase no posso acreditar que seja voc, entre tantas pessoas! Ele inclinou a cabea, quase sem sentir, e sentiu os lbios dela presos aos seus. Foi com grande esforo que conseguiu se soltar. Ginny tagarelou em francs todo o tempo em que viajaram juntos, e ele no podia acreditar na prpria sorte. Ela o chamava de seu amor, seu anjo querido e jurava que ele havia partido seu corao, ao sair de Paris. Michel estava enfeitiado. Tomaram champanha ao jantar, e nenhum dos dois prestou muita ateno ao que comeram. Ginny bebeu mais do que devia, at sentir a cabea girando e ouvir seu prprio riso, vindo de longe e soando a seus ouvidos, forado e estridente. Michel Remy, porm, no notou nada, apenas que Ginny estava feliz por v-lo novamente. Ela lhe pareceu cheia de sade e vitalidade, e a cor rosada de suas faces lhe assentava muito melhor que a palidez que era a moda e que a maioria das mulheres adotava. Seu rosto estava mais fino do que era antes, mas isso s servia para realar os traos do seu rosto com sua boca voluntariosa e os enormes olhos verdes. Michel quase no conseguiu tirar os olhos dela durante toda a noite, e no foi s ele. Carl Hoskins estava sentado mesma mesa, carrancudo, e at mesmo a explicao que Sonya lhe deu baixinho, de que Ginny conhecia o oficial francs desde a infncia, nada fez para diminuir seu dio crescente e sua frustrao. O que estaria acontecendo com ela essa noite? Estava agindo como

uma vagabunda! E para aumentar sua humilhao, ignorava-o completamente, sob os olhares de metade dos homens da caravana, que sabiam que ele era seu namorado. J era bastante ruim que Alfonso Herrera a tivesse a audcia de estar aqui tambm, com seu amigo Davis e duas mulheres vestidas espalhafatosamente e que eram, obviamente, da vida fcil. O pior de tudo era pensar que dentro de alguns dias Ginny estaria partindo para o Mxico e que seria o Capito Remy, e no ele, a acompanh-la at l. proporo que a alegria de Ginny aumentava, com o champanha que tomava, a depresso de Carl crescia. Foi com esforo que se manteve sentado durante toda a refeio. Assim que terminou, desculpou-se, alegando que teriam que partir cedo na manh seguinte, e se retirou. Ginny quase no o viu sair. Se ela quase no tinha conscincia de Carl Hoskins, o mesmo no se poderia dizer de Alfonso Herrera a; pois, apesar dos efeitos do champanha, estava plenamente consciente da sua presena na sala. A lembrana das suas palavras contundentes no a deixou, mesmo depois da chegada a El Paso, inundando-a de humilhao cada vez que se lembrava delas. Estava contente, muito contente, por lhe ter dado aquela bofetada na cara furiosa e debochada. Alegrava-a relembrar a fria contida nos seus olhos, depois que o fizera. Foi, pois, com uma sensao de choque que olhou para cima e viu que ele tivera a audcia de se aproximar da sua mesa e estava apresentando suas falsas desculpas a Sonya, enquanto a ignorava totalmente. No desejo incomod-la, Senhora Portilla , mas estou informado de que a senhora no segue com a caravana para a Califrnia e prefiro que a senhora oua isto de mim: Paco Davis guiar a caravana quando ela sair amanh. Eu estou me demitindo. Parto para Novo Mxico hoje noite. Mas, Senhor Morgan ... No compreendo! Meu marido ... O motivo de o Sr. Portilla me haver contratado, madame, que a senhora e a Senhorita Portilla viajavam com a caravana. No h necessidade de guias nem de pistoleiros para acompanhar o gado e o resto dos homens at a Califrnia. Naturalmente, no espero receber o restante do

dinheiro que deveria receber na Califrnia. Naturalmente! Ginny ouviu sua prpria voz, estridente e agressiva. Acho que meu pai esperava demais, que um homem como o Sr; Morgan fosse cavalheiro bastante para cumprir um contrato verbal. Se ela esperava desarm-lo com o peso do sarcasmo na sua voz, estava enganada. Ele pareceu notla pela primeira vez naquela noite, mas apenas ergueu a sobrancelha, aguardando polidamente que ela continuasse. Ginny! A voz de Sonya estava horrorizada. Olhou para Steve, como que fazendo um apelo. Sr. Morgan, minha enteada no est bem. A tenso da viagem foi demais para ela e, uma vez que nosso amigo. Senhor Remy, est aqui, decidimos que ele nos acompanhasse, at San Francisco, de diligncia. Ele estava visitando parentes em De Hanis e, ento... Estou certa de que o Sr. Morgan no est nem um pouco interessado em nossos sentimentos ou planos, Sonya querida! Mas j que est aqui, Sr. Morgan, que falta a minha em no lhe apresentar ao nosso amigo Michel Remy, Conde d'Arlinger, Sr. Alfonso Herrera a, nosso ex-guia. Sonya torcia as mos, e Michel Remy, sentindo a tenso que pairava no ar, mesmo sem compreendla, adiantou-se constrangido, estendendo a mo.

Tenho muito prazer em conhec-lo, senhor, mas, por favor... lanou um olhar infeliz a Ginny no costumo usar meu ttulo neste pas. No muito...democrtico, no? Alfonso Herrera a deu de ombros, apertando a mo do francs. Por que no? Ns, gente simples destas bandas, gostamos de ttulos, j que no temos os nossos prprios. Olhou novamente para Sonya e curvou-se. Minhas desculpas mais uma vez, madame. Para falar a verdade, melhor assim para todos, principalmente considerando que eu e o Senhor Hoskins no nos damos bem. Adeus, Senhora Portilla . Senhorita Portilla . Senhor Remy. Palavras subiam da garganta de Ginny, mas ela achou melhor no as dizer e mordeu os lbios. Estava consciente de que Michel a observava de forma esquisita; Sonya estava vermelha de embarao. S Alfonso Herrera a, feitas as despedidas, manteve sua linha ao deix-las, voltando sua mesa para junto dos seus companheiros. Ginny estava mais alegre do que nunca. Meio sorridente, sussurrou para Michel que sentia muito ter sido to rude, mas que tinha uma enorme antipatia pelo Senhor Morgan, que era a pessoa mais grosseira e insuportvel que j encontrara na vida, e que ele precisava ser posto no seu lugar. Graas a Deus, nunca mais vou precisar botar os olhos nele acrescentou. Seria bom que Sonya parasse de franzir a testa para mim e concordasse em que ela tambm est aliviada. Vamos, seja honesta, voc tambm no gostava dele, no verdade? Isso no desculpa para falta de educao, Ginny! respondeu Sonya firmemente, mas concordou em aceitar mais uma taa de champanha; depois disso, a noite prosseguiu agradavelmente e sem incidente. O Capito Remy acompanhou ambas as damas at seu quarto, antes de se dirigir ao seu, que ficava no fim do mesmo corredor. Antes de adormecer, ele congratulou-se novamente pela sorte que tivera em estar presente no gabinete do Marechal, quando estava sendo tratada a questo de um

acompanhante para a mulher e a filha do Senador Portilla . Tinha-se oferecido imediatamente, claro, e quando Bazaine soube do seu conhecimento anterior com Ginette, concordou. O ouro, naturalmente, era sua principal responsabilidade e no podia se esquecer disso, mas seus pensamentos estavam em Ginette e nas longas semanas que passariam juntos. Dessa vez disse para si mesmo ele a teria. Iria persuadi-la a se casar com ele, a chegar na Cidade do Mxico j como sua noiva, antes que qualquer dos outros oficiais tivesse a oportunidade de v-la. E porque era homem, com os apetites viris de um homem, Michel Remy comeou a pensar tambm em outras coisas de como seria a sensao de ter o corpo macio, morno e complacente de Ginny contra o seu e de inici-la nos ritos do amor... Era um cavalheiro e pretendia se casar com ela, mas, quem sabe? Durante as longas semanas em que estariam juntos haveria quentes noites mexicanas, o aroma das flores no ar, a lua e os mariachi para lhes fazer serenatas. Talvez tivessem sua lua-de-mel antes. Agora que a encontrara de novo, estava impaciente para possu-la completamente. Se Ginny tinha alguma idia de que Michel j havia planejado o seu futuro e a sua seduo, guardoua para si mesma no decorrer dos dias que se seguiram, mesmo diante da curiosidade crescente de Sonya. Sonya, desde que descobrira que o bonito Capito Remy era tambm conde, passara a encorajar o namoro de Ginny com ele. Ele possua um ttulo e, embora tivesse escolhido ser soldado, era muito rico. Ginny j lhe havia dito isso. Nem mesmo William no poderia ter objeo a um

casamento desses para sua filha! Sonya sentia pena de Carl, quando pensava nele, mas estava certa de que ele acharia uma jovem na Califrnia mais indicada para ele. Ele era um rapaz srio e ambicioso, e ela havia gostado dele; mas Ginny, na verdade, era muito volvel, muito avoada e inconstante para Carl, E, sem dvida cada vez que ela pensava nisso tinha uma sensao de alvio era uma boa coisa que Ginny havia conseguido to rapidamente se livrar daquela amizade estranha que tinha com Alfonso Herrera a. Aquele relacionamento no podia dar em boa coisa, e ningum sabia isso melhor do que ela mesma. Tanto melhor que Ginny o tivesse visto matar aquele apache e tomado conhecimento do tipo de coisa ruim e de selvagem que ele era. Quanto a Ginny, passou os dois primeiros dias da viagem para o Mxico meio entorpecida. Bebera champanha demais na vspera da partida de El Paso e amanhecera no dia seguinte com uma terrvel dor de cabea. Para tornar as coisas piores, ela tivera um encontro muito desagradvel com Carl Hoskins, que se introduzira fora no seu quarto, depois que Sonya se vestira e descera para o jantar, querendo saber exatamente como estava com ela e o que o Capito Remy significava na vida dela. Ficara com vergonha e com pena dela mesma tambm, pois Carl estava realmente zangado e perturbado. Chamara-a de namoradeira, provocadeira e coisas piores; depois, quando ele a viu chorando, pegou sua mo e beijou-a, desculpando-se e pedindo que no o esquecesse e que se lembrasse de que ele a amava. Para se livrar dele e de toda a situao desagradvel em que o colocara, acabou prometendo no tomar nenhuma atitude sria em relao a Michel dando tempo a ele e a ela. Depois que Carl finalmente partiu, Ginny ficou olhando a caravana sair da cidade, embaixo de um chuvisco, sentindo-se estranhamente desolada. S esperava que chegassem todos Califrnia em segurana; ento, no haveria mais sepulturas deixadas em algum lugar rido e deserto das vastas plancies do Novo Mxico e do Arizona. Sim, ela iria sentir falta de todos eles at mesmo de Pop Wilkins e das histrias malucas que ele contava. Acompanhadas por Michel, haviam deixado El Paso na sua prpria carroa, encobertos

por uma noite chuvosa que cara cedo. Os soldados franceses que deveriam escolt-los aguardavam do outro lado do rio, e o ouro fora transferido rapidamente e sem incidentes para um compartimento embaixo da diligncia em que iriam viajar nas prximas semanas. No foi difcil a Ginny e Sonya adaptarem-se ao sacolejar da diligncia sobre as estradas esburacadas do Mxico, acostumadas como estavam sua prpria carroa. Ginny, porm, que havia andado a cavalo o dia inteiro, estava achando intolervel ficar aprisionada por horas sem fim no interior apertado e sufocante da diligncia. verdade que Michel abandonava de vez em quando sua posio ao lado dos outros, ficando um pouco para trs a fim de lhes fazer companhia; mas at as suas histrias engraadas da vida na corte do Imperador Maximiliano em Chapultepec, seus esforos para ajudar Ginny com o seu enferrujado espanhol castelhano que ele lhe assegurou que ainda era falado pelos gachupines e pelos mexicanos de classe alta nada diminua a sua sensao de estar encarcerada. Michel ficava todo o tempo dizendo-lhe que no corriam qualquer risco, que no tinham nada com que se preocupar; mas essas suas afirmativas s serviam para deixar Sonya mais nervosa. Estavam atravessando terras primitivas e ridas que faziam Ginny se lembrar do Texas, mas na pequena cantina em que haviam parado para dar gua aos animais e esticar as pernas, no primeiro

dia de viagem, Ginny ouviu o proprietrio falando com Michel sobre bandidos e juaristas. At o seu pouco espanhol lhe permitiu entender isso! Era um fraco consolo saber que levavam passaportes americanos e cartas de apresentao ao representante americano na Cidade do Mxico, declarandoas esposas de americanos dos derrotados Estados do Sul que haviam adquirido terras no Mxico. Talvez essas cartas mais uma evidncia do cuidadoso planejamento do Senador Portilla servissem para proteg-las dos comandados de Benito Juarez, que contava com a amizade do Sul dos Estados Unidos; mas se fossem atacados por bandidos... Michel lhes havia dito que os franceses ainda controlavam nominalmente essa parte do pas. Repetiu o rumor que ouvira que Juarez havia fugido e que deveria estar escondido em algum lugar do Texas. Quanto aos bandidos, disse-lhes que eles costumavam atacar gente da sua espcie e que no se atreveriam a atacar uma diligncia guardada por soldados franceses, por medo de represlias da parte da Frana. Sua presena e suas palavras de confiana ajudavam. Afinal de contas, de que adiantava ter medo? J haviam encetado a jornada e a misso: no tinha a prpria Ginny rido da idia de que ela teria medo dos perigos que teria que enfrentar? Quando no estavam pensando em Michel e em como fora bom encontr-lo novamente, seus pensamentos voltavam inconscientemente quela noite em que Alfonso Herrera a a havia prevenido dos perigos de viajar no Mxico. O Mxico, caso voc no saiba, est em guerra! tinha lhe dito, quase gritando as palavras em sua direo. Se a natureza de sua misso fosse descoberta, ser que isso a transformaria numa espi? A idia era quase para rir. Ginny sabia que se mencionasse uma coisa dessas a Sonya ela lhe diria que tinha lido romances demais. Estavam viajando h dois dias, seguindo mais ou menos o contorno do Rio Grande e parando freqentemente para descansar, enquanto Michel enviava alguns dos seus homens para fazer reconhecimento. Agora, porm, avisou-os de que estariam seguindo uma trilha ao longo dos montes mais baixos da majestosa Sierra Madre, que os levaria, se tudo corresse bem, em segurana at

Chihuahua. De l em diante, ser muito mais fcil disse, com um olhar significativo para o rosto cotado e de aspecto cansado de Ginny. Estamos longe daquele calor. Espere s at voc sentir o ar fresco das montanhas! E voc ver que, quando chegarmos a Chihuahua, no haver mais receio de bandidos e juaristas. Isto significa que, no momento, temos esses dois perigos a enfrentar? perguntou Ginny com alguma aspereza na voz, mas ele se recusou a ficar ofendido com seu tom e, inclinandose sobre o cavalo, segurou sua mo atravs da janela aberta da diligncia, Voc no precisa ter medo de nada, belle amie! Veja, eu estou aqui, armado at os dentes. No percebeu? E h ainda dez soldados franceses, cuidadosamente escolhidos pelo prprio chefe de polcia! Com um olhar de desculpas a Sonya, disse suavemente, em francs: Se voc tem alguma coisa a recear, meu amor, essa coisa sou eu. Est ficando cada dia mais difcil para mim contentar-me com os castos beijos de boa-noite que nos so permitidos, sob o olhar de sua linda madrasta. Talvez hoje noite eu a rapte sob a luz das estrelas e a conserve nos meus braos pelo tempo que voc me deixar.

Ginny baixou os olhos diante do olhar ardente que ele lhe dirigiu mas sorriu, o que lhe deu esperana. Talvez eu v gostar disso... bastante admitiu em voz baixa, falando tambm em francs. Michel, tocando a aba do chapu alto, cavalgou para ir ao encontro dos seus homens, enquanto Sonya, que estava um pouco amolada pelo tte--tte dos dois, resolveu ignorar a ligeira quebra das boas maneiras. Afinal, eles eram ambos jovens ainda e, se no estava enganada, estavam se apaixonando um pelo outro novamente. Sonya pensou mais uma vez em como tudo isso era romntico. Para Ginny, no entanto, no havia nada de romntico nessa viagem. Se no fosse pelo Michel e pela maneira como ele a olhava, mesmo quando estava transpirando e mal-arrumada, seria intolervel. Agradecia aos cus a presena de Michel ele tirava a sua mente de outras coisas desagradveis. Ansiava por terminar essa viagem para voltar a se sentir limpa, descansada e tornar a se envolver com pessoas e ambientes familiares e seguros. As vezes custava a acreditar que era aquela jovem que chegara Amrica, sequiosa de aventura e excitao. Tinha tido sonhos romnticos, tambm, mas como a realidade se apresentara diferente! Estavam subindo a serra agora, lenta, mas paulatinamente; o rio ficara para trs e as montanhas surgiam imponentes sua frente. A trilha que estavam seguindo tinha sido usada por pesadas caravanas nos tempos dos espanhis; era o que Michel havia dito, que era um camio real, mas o nome em espanhol no lhe dizia nada. Era simplesmente uma trilha poeirenta, irregular, que subia e descia c que fazia com que, de vez em quando, sua cabea parecesse estar sendo arrancada do tronco. medida que a trilha se encaminhava para as faldas da montanha, as capoeiras de arbustos de creosoto, cactos e mesquite eram substitudas em parte por rvores raquticas e torcidas carvalhos, junperos e pinheiros. Seus cantis, enchidos na noite anterior, estavam quase vazios quando pararam para descansar do calor da tarde. As mulas que puxavam a diligncia e os cavalos dos soldados franceses estavam cobertos de poeira vermelha. Quando Ginny desceu da

diligncia, Michel recomendou-lhe que tivesse cuidado com cobras, pois elas estavam em toda a parte. Sonya deu um grito e disse que preferia ficar em segurana dentro do veculo, mas Ginny, cujas pernas estavam com cimbra, desceu ajudada por Michel. Tirando o chapu para perscrutar o cu, sorriu para ela alegremente, seus dentes brilhando contra a pele queimada do rosto. Seus sedosos cabelos castanhos caam-lhe sobre a testa, num corte juvenil. Ao contrrio da maioria de seus contemporneos, Michel Remy tinha o rosto barbeado, com exceo das costeletas que salientavam a magreza do rosto, com seu nariz perfeito e boca bem delineada. H alguns anos atrs, Ginny o considerava o homem mais bonito que j vira no disse a si mesma que ela no fosse uma criatura de sorte de ter um homem como ele, um jovem to cheio de predicados mal podia reprimir um sorriso lembrando-se das palavras de Sonya dandolhe tanta ateno. Haviam parado junto a uma pequena garganta, ou barranca, que lhes fornecia alguma sombra. Adiante, via-se uma trilha tortuosa, cheia de curvas, que parecia se grudar ao lado da montanha; mas Michel apressou-se a lhes dizer que dentro em breve chegariam a um pequeno plateau onde passariam a noite num vilarejo indgena que dispunha de uma nica cantina.

um local pequeno, miservel e, lamento dizer, sujo. No muito digno de abrig-las, mas, em todo o caso, bem melhor do que passar a noite aqui... Fez um gesto abrangendo a vastido rida e vazia das montanhas, e Ginny sentiu um calafrio. Com todas as cobras cascavis e os bandidos de que voc nos falou, diria que sim! Ele a havia levado um pouco afastado da diligncia e, num movimento rpido, prendeulhe ambas as mos nas suas. Ginette! Voc sabe o que eu sinto por voc, o que senti desde o primeiro momento em que a vi naquele vestido branco. Se ao menos eu tivesse o direito de ficar a seu lado esta noite, para proteg-la de tudo o que a assusta, s para segur-la em meus braos, como sonhei fazer h anos! Michel... Ginny no sabia se devia chorar ou rir histericamente. O que ele queria que ela fizesse? Seus soldados podem nos ver, o que vo pensar? Petite amour... no importa o que eles pensem. No possvel que no saibam o que sinto por voc. Se no estivssemos em guerra, eu lhe faria uma corte interminvel, minha Ginette, mas as as coisas so diferentes aqui. Deus sabe para onde me mandaro quando chegarmos Cidade do Mxico. Preciso saber como voc sente, se verdade o que os seus olhos me dizem. Ele no lhe deu tempo para responder. Tomando-a em seus braos, comeou a beij-la. Para surpresa sua, os beijos de Michel no lhe repugnaram, como os de Carl achou-os bastante agradveis. Seus braos a envolveram firme e protetoramente, e ela se sentiu segura, encostada a seu peito! Isto no era aquela quase loucura, aquela sensao de estar constantemente desmaiando e sem controle sobre si mesma aqui estavam a segurana, a sensao de estar nos braos de um homem em quem podia confiar, que seria gentil com ela e carinhoso tambm. Ginny deixou que a confiana e o suave afeto de Michel tomassem conta dela. Quase soluando, ergueu os braos e enlaou seus ombros largos, comeando a retribuir seus beijos, seus lbios correspondendo ao calor dos dele. Os soldados franceses que estavam sentados, encostados s rochas, de ambos os lados da trilha,

comearam a se ocupar com os seus cantis e a escovar os cavalos, fingindo no ver o que se passava. Quer dizer que o capitaine no perdia seu tempo! claro que, desde o comeo, haviam notado que ele no tirava os olhos da linda e gentil mademoiselle; quantas desculpas ele no tinha inventado para ir at a diligncia! Quem podia culp-lo? Sem dvida ela era muito bonita e tinha a voz e os modos de uma dama. O Cabo Valmy chegou concluso resignada de que agora viajariam muito mais depressa do que haviam feito at aqui, nos dois ltimos dias. O capito sem dvida teria pressa de chegar a Chihuahua, onde ele poderia arranjar condies melhores para ficar a ss com ela, discretamente. Mais uma vez, quem podia culp-lo? Era muito fcil a gente se cansar de seoritas de olhos e cabelos escuros. O cabo, que havia decidido limpar sua pistola, no teve tempo para maiores consideraes, pois, naquele exato momento, ouviu-se um terrvel rudo vindo de algum lugar acima deles uma rajada de tiros de rifle, e, a seus olhos dilatados de espanto, pareceu que a montanha que os circundava estava repleta de vultos ameaadores. Esses tiros, soldadinhos, so apenas um aviso. Esperamos que vocs tenham entendido. Descontrados como estavam e completamente desprevenidos, os franceses foram tomados de surpresa. Ameaados por rifles e pistolas, ficaram petrificados, buscando orientao do seu igualmente surpreso capito.

Michel Remy era um soldado e, em circunstncias normais, longe de ser covarde. Neste caso, porm, havia mulheres em quem pensar, principalmente Ginette, que ainda estava em seus braos. Ele a afastou gentilmente, mas ela continuou presa a seu brao, com os grandes olhos verdes arregalados de medo. Ele estudou os homens que os cercavam; alguns j comeavam a descer as rampas escarpadas em direo a eles. Idiota que fora em no se ter acautelado! O amargor e o dio tomaram conta dele. Havia se oferecido como voluntrio para essa misso, as mulheres e o ouro eram sua responsabilidade, e agora...Esperava que esses homens no fossem juaristas, pois at os bandidos eram preferveis a juaristas, em se tratando de um francs nesta terra perdida de Deus! A Ginny, pareceu uma parte de um monstruoso pesadelo. Ser arrancada dos braos mornos de Michel para enfrentar isso! Tinha ouvido Sonya gritar de dentro da diligncia, mas agora at ela estava em silncio ou desmaiada, ou tendo uma crise histrica, sem dvida! Horrorizada e fascinada, Ginny viu os mexicanos se aproximarem pareciam terrivelmente perigosos, com seus sombreros enormes sombreando seus semblantes trigueiros, e cartucheiras dos ombros s cadeiras, alm do cinturo com cartuchos na cintura. Alguns deles traziam facas com lminas largas; todos usavam pistolas. Ela no tinha idia de quantos eram. Ginny havia soltado seu brao, embora continuasse a seu lado como a procurar proteo, e agora ele levantou a pistola e atirou, com uma exploso ensurdecedora, caindo para trs; s ento ele percebeu que haviam tambm atirado nele. O sangue jorrou de um ferimento em seu ombro e ouviu o grito de Ginny, enquanto ela se curvava sobre ele. Oh! Deus, Michel! Meu querido, to valente. Pobre anjo, voc est muito ferido? Seus dedos comprimiam o ferimento, tentando estancar o sangue, e ele sufocou um gemido de dor. Da distncia, que parecia aumentar para todos os lados, Michel ouviu mais tiros e tentou se levantar e pegar uma arma que no encontrava. Onde estaria? Ser que a perdera? Deite-se! Michel, fique quieto. . .

A voz de Ginny sumiu e seus olhos se fecharam. Ela havia se voltado para olhar por cima dos ombros quando ouviu mais dois tiros, e dois soldados franceses, que haviam bravamente tentado se aproveitar da distrao causada pelo tiro de Michel, jaziam agora inertes no cho poeirento. No houve mais nenhuma tentativa de resistncia. S Ginny, cujo histerismo a fizera at esquecer o medo, ousava fazer perguntas aos homens sorridentes que se moviam em silncio e com eficincia, apanhando as armas dos soldados. Sonya e Tillie saam agora da diligncia, os olhos de Sonya dilatados de pavor, e ela quase desmaiando. O que vocs querem conosco? Seus diabos! Somos cidados americanos, e se vocs nos fizerem alguma coisa vo ter que se ver com o Exrcito dos Estados Unidos! Um dos bandidos estava sacudindo a cabea, numa admirao exagerada pela coragem de Ginny. To valente a seorita! Sado sua bravura! Ela estava tentando pensar o ferimento de Michel com tiras de pano que rasgara de suas volumosas combinaes, mas levantou os olhos quando ouviu a voz do homem.

No se preocupe comigo. Eu exijo que vocs nos deixem em paz. Vo ter o Exrcito francs atrs de vocs tambm! No temos nada que lhes interesse, nem jias caras... Oh! vejam s o que vocs fizeram, seus assassinos! No sabia se o homem a compreendia ou no, mas obviamente o seu lder a compreendeu, pois ouviu um riso zombeteiro vindo do morro, um riso que tinha alguma coisa de familiar. Diga-lhes, Pedrito. Tanta coragem merece uma resposta. Ele falava em espanhol, e agora o homem que falara com ela antes sorriu, mostrando dentes manchados e irregulares. Procuramos dinheiro, seorita, muito dinheiro. Falou num pssimo ingls, mas ela o compreendeu. Estamos seguindo a sua diligncia h vrias milhas e nos perguntamos, no estranho? Que uma diligncia to pequena, transportando duas damas to elegantes, possa deixar marcas to fundas no cho. Somos homens curiosos, seorita. Ginny ouviu a exclamao abafada de Sonya e enviou-lhe um olhar de advertncia. Oh! Ginny! Como foi que eles... Sonya, no! Eles so bandidos. Ser que voc no v isso? Eles pensam que somos ricos. D-lhes todas as jias que temos e, assim, pode ser que eles nos deixem em paz... Ah! a seorita sensata, tambm! O homem chegou mais perto e Ginny se afastou bruscamente. O homem fedia! A sujo, a roupa imunda e a... morte! O pesadelo era real e desta vez ela no acordaria na segurana da sua cama. Enquanto alguns dos homens amarravam os soldados franceses, o torturador de Ginny foi chegando mais perto, sempre sorrindo. Seorita, por que duas damas americanas viajariam com soldados franceses? Ah! los francescos, porcos! Cuspiu, com desdm. No, creio que acharemos alguma coisa interessante na sua diligncia... muito dinheiro talvez, no? Tanto que uns pobres bandidos como ns podem virar homens ricos? Riu, ento, e todos os outros riram com ele. No mesmo instante, ele pareceu se cansar desse jogo. Ginny ouviu quando deu ordens, e

trs mexicanos se dirigiram diligncia com machados. Ouviu o som de risos e de madeira cortada, proporo que eles iam destruindo todo o interior da diligncia. O ouro... eles sabiam da sua existncia! Mas como? Seorita...ele viver, seu tolo capito. Agora, se me fizer o favor de se juntar s outras damas... Ginny notou ento que Sonya e Tillie estavam sendo amarradas a uma das rodas, seus pulsos atrs das costas. A boca de Tillie estava aberta, como se ela quisesse gritar mas no tivesse coragem. Sonya parecia j estar desmaiada, com as costas contra a roda e o rosto branco como papel. Por um instante Ginny ficou parada, seu rosto uma mscara desafiadora. Depois ouviu, em francs, a voz apagada de Michel. Minha pistola... caiu. Depois, em tom indagador: Ginette? Ginette, onde... Novamente ele tentou se levantar e ela gritou-lhe que se deitasse outra vez e ficasse quieto.

Por favor, voc no o matar? Quando conseguir o que quer, no o matar, no? Ela se forava a argumentar com o bandido imundo que estava ali zombando dela; mas, ao mesmo tempo, estava consciente do peso da arma de Michel contra a sua coxa, o frio do cabo de marfim. Ele a havia deixado cair e, quando se atirara sobre ele, suas saias a cobriram. Quase sem pensar, tinha-a colocado no bolso do seu vestido. Talvez... At aqui os bandidos no haviam tentado molest-la, nem a Sonya e Tillie. Talvez pretendessem apenas pegar o dinheiro e ir embora. De qualquer maneira, se tentassem botar as mos nela, ela atiraria... Que diferena podia fazer? Novamente o bandido do alto do morro falou alguma coisa em espanhol, seu tom brusco. O mexicano que estava sua frente sacudiu os ombros, mas se afastou. No haver mais mortes, seorita, se pudermos evit-lo. E, agora, por favor. Ginny olhou novamente para Michel, que ainda parecia inconsciente, mas pelo menos suas ataduras haviam estancado o sangue. Lentamente, comeou a levantar-se, parecendo alisar as pregas da saia. Graas a Deus,a arma ainda estava l no haviam notado! Os bandidos agora saam da diligncia, levando o ouro em pesados sacos. Houve vivas por parte dos outros homens, que se chegaram para ajudar. At o lder, entregando sua arma ao companheiro que estava a seu lado, resolveu dar o ar da sua presena. Haviam se esquecido dela por, um momento, e Ginny se encolheu junto roda, perto de Sonya. Vejam... o dinheiro... como a gente esperava, no, amigos? Que presente para homens pobres como ns! Ele tinha se voltado para ela, estava vindo em sua direo. Ginny pensou em desespero: No deixarei que me amarrem. No vou ficar aqui amarrada enquanto eles massacram os pobres soldados e tomam todo o ouro. O pnico foi maior que a lgica, e ela comeou a tremer com a reao. A pistola apareceu na sua mo sem o menor esforo, e ela estava mirando o bandido, segurando a arma com as duas mos. Se voc chegar mais perto, eu atiro... e voc vai dar ordens aos seus homens tambm,

seno... Ele ficou parado, muito quieto, com uma expresso cmica de incredulidade na cara chata de ndio. Os bandidos tinham parado de rir tambm; pareciam todos petrificados nas posies mais ridculas, alguns com os sacos de ouro ainda nos ombros. Ela louca! Seorita, voc no pode ser to estpida, no pode pensar... Se voc no desamarrar aqueles soldados agora mesmo, ento voc, senhor bandido, ser um homem morto. Sua voz lhe parecia estranhamente calma a seus ouvidos, mas a arma tremia nas suas mos. Vamos ter que mat-la, seorita, e isso muito mau. Voc pode tirar a minha vida, si, mas no pense... Espere, Pedro. A moa est histrica, parece-me. Deixe-me argumentar com ela. Ela havia se esquecido do lder dos bandidos at que ele falasse, passando para um espanhol castelhano que at ela conseguia entender. A voz dele soava abafada; ele falava muito devagar. Seorita, vou deixar cair minha arma, v? Depois, conversaremos. Voc est sendo muito tola, sabe disso! Pensa que algumas vidas tm importncia para ns em comparao com o ouro?

Sua voz se aproximava, proporo que ele chegava mais para perto dela, mas ela no ousava tirar os olhos de Pedro, que agora dava alguns passos para trs, cautelosamente. Mordendo os lbios para lutar contra a histeria, Ginny apontou a arma para o homem alto que continuou andando em sua direo, como se a arma que segurava fosse um simples brinquedo tolo. Ao contrrio dos outros, ele tinha um leno amarrado atrs da cabea, para ocultar suas feies, como os vaqueiros faziam, s vezes, quando tocavam o gado de seu pai atravs das plancies poeirentas do Texas. E, muito embora ele estivesse vestido exatamente igual aos outros, com enorme sombrero e um serape cobrindo a parte superior do corpo, havia qualquer coisa estranhamente familiar no modo como ele andava, alguma coisa... Quer dizer que voc o lder deles... Um homem que esconde o rosto como um covarde! Suas palavras o escarneciam, embora j agora Ginny estivesse mais assustada do que j estivera em toda a sua vida. Talvez se a sua vida correr risco, eles nos deixaro partir. Se voc atirar em mim, isso representar a vida de todos os seus companheiros. Voc quer isso? No acredito que seja estpida, seorita, apenas tola, talvez. Entregue-me a arma, e eu prometo que no haver mortes. Seremos magnnimos e pouparemos at os francescos. Vamos, d-me a arma. Ele estava a um metro dela, agora, e estendia a mo, mantendo a cabea abaixada para poder observar a arma. O sol batia em sua cabea e o calor era intolervel. A seu lado, ouvia os soluos de Sonya e os seus apelos incoerentes para que Ginny fosse sensata e no causasse a morte deles todos. Enquanto Ginny hesitava, o homem agarrou rapidamente a sua arma, que disparou, fazendo com que, com o impacto, Ginny casse para trs. Ela estava bastante prxima para ver a baa passar pelas dobras do seu serape e, em seguida, sentiu uma dor violenta no pulso, quando a mo dele desceu e lhe bateu com toda a fora, forando a arma a saltar de sua mo. Depois, como se ela precisasse de mais horror para se juntar ao que j a vinha apavorando nos ltimos quinze minutos e que a mantinha a um passo da insanidade, esse horror lhe veio agora. Ela o

reconheceu. Mesmo antes que ele a xingasse, esquecendo de disfarar a sua voz, antes que levantasse a mo para arranhar seu rosto, como uma gata selvagem, arrancando o pano preto que o cobria, ela o reconheceu. Seus olhos azuis-escuros estavam brilhantes e impiedosos como a concha do cu que os cobria, seus dedos ferindo cruelmente seus pulsos, enquanto a imprensava contra a diligncia. Voc! ela gemeu; depois, quase histrica: Voc! Oh! Deus, eu deveria t-lo matado! Voc sempre atirou mal, Ginny. at bom que seja assim. J est mais calma? A audcia dele, sorrir para ela zombeteiramente! Ele soltou seu pulso, voltando-se para dizer alguma coisa aos mexicanos sorridentes, e ela se atirou contra ele como um animal enlouquecido. Suas unhas arranhavam seu rosto e ela lhe teria arrancado os olhos se ele no a tivesse segurado. Com um movimento rpido, que o apanhou desprevenido, ela lhe mordeu a mo e ouviu sua respirao ofegante e um gemido de dor. No mesmo instante, levou uma bofetada que a deixou estonteada. Caiu para trs contra a diligncia e sentiu os dedos dele apertando seus ombros, enquanto ele a virava de frente.

Sua maldita gata selvagem! Voc d mais trabalho que todos os outros juntos! V se fica quieta ai! No adiantou nada. Ela gritava, esperneava e mordia, lutando contra ele, at que suas foras acabaram, e ela o sentiu empurrando-a para a frente, torcendo seu brao atrs das costas at que ela caiu com os joelhos na poeira, soluando de dor e de revolta. Agora que a atitude de Ginny tinha tornado intil continuar disfarado, Alfonso Herrera a assumiu o comando abertamente. Parecera um pesadelo no incio, mas o que se seguiria era muito pior, ainda. Encolhida no cho poeirento, com as mos amarradas para trs, Ginny podia ouvir as ordens bruscas que ele dava e que se elevavam acima dos gemidos dos franceses feridos e dos soluos e apelos de Sonya. Em ingls, Alfonso Herrera adizia calmamente a Sonya que lamentava o inconveniente que lhe estava causando. lamentvel que isso tivesse que acontecer assim, mas se procurar se lembrar ver que eu a preveni contra viajar pelo Mxico. Tambm foi muito mau que sua enteada resolvesse se comportar assim... Oh! por favor chorava Sonya voc no vai... voc no pode! J esto com o ouro, o que mais querem de ns? Os olhos azuis de Sonya se fixavam suplicantes no seu rosto ameaador, onde as sobrancelhas se juntavam na testa franzida. Ela no via piedade ali no via nada! Infelizmente, madame, s me restam duas alternativas, ambas extremamente desagradveis. Posso mandar mat-los todos, para que no haja testemunhas, ou... fez uma pausa sugestiva e Sonya soltou a respirao que vinha prendendo, num soluo de puro horror. Por favor! Oh! por favor, isso no! Juro que se voc for embora e nos deixar vivos no direi a ningum que o reconheci. Farei com que eles tambm prometam, eu sei que posso! Pelo amor de Deus! Com as pupilas dilatadas de terror ela viu um riso que aflorava a seus lbios. Hesitando,

ele encolheu os ombros e olhou para Ginny, que no havia dito uma s palavra, desde que fora amarrada. Agora, como se sentisse seu olhar, levantou os olhos para ele, inchados de chorar e com o rosto retorcido de dio. No farei promessa nenhuma, seus... seus canailes, lixo que vocs so! melhor me matar, pois do contrrio vou fazer com que os cacem e os destruam como os ladres e ces traidores que vocs so! O mundo parecia ter se reduzido a eles dois quando seus olhos se encontraram, e Ginny sentiu um calafrio percorr-la toda, embora se forasse a no desviar o olhar. Nesse momento ela no se importava realmente que ele a matasse. Que o fizesse! Ele a havia trado e espancado. Havia causado a morte e ferido homens inocentes, e tudo por causa de ouro por dinheiro! Sentiu um amargor na boca que era quase insuportvel, e se no estivesse com a boca to seca teria cuspido a seus ps. Talvez haja uma outra alternativa. Ns a levaremos conosco como refm, digamos assim. Assim voc vai poder ver muitas paisagens do Mxico, no era isso que voc queria?

Ginny abriu a boca num "Oh!" silencioso e o olhar dele a percorreu divertido antes que ele se voltasse para Sonya, que j estava protestando: No, voc no pode estar falando srio, no vai... Senhora Portilla ! Sua voz era uma chicotada cortando suas ponderaes hesitantes e incrdulas. No h outra alternativa, madame, a no ser que a senhora queira ser mrtir do seu ouro. Sua enteada ir conosco para nos certificarmos de que no haver perseguio. Dentro de um ms mais ou menos providenciarei para que ela seja devolvida, s e salva, ao Texas, ou Cidade do Mxico, se voc preferir. Curvou-se num cumprimento a Sonya, que comeou a chorar desconsolada. No irei! Voc no pode me forar, eu luto, eu grito... Ginny estava quase incoerente na sua raiva e tremenda agitao, principalmente quando viu que Michel estava com os olhos abertos e que ele a olhava com uma expresso de horror. Michel! Oh! Graas a Deus que voc est vivo, pelo menos... Michel, no os deixe! Alfonso Herrera a a puxou sem a menor cerimnia para perto dele, segurando-a com braos que pareciam de ao, enquanto ria, como o resto dos seus homens, da sua tentativa de se soltar. Ol! Essa braba! Vai dar muito trabalho para dom-la, amigo! Embora Ginny no entendesse o dialeto ndio que eles falavam, Michel entendia e comeou a gemer silenciosamente, em parte de angstia e em parte pela dor no ombro a qual estava terrvel. Por causa do seu ferimento e por estar inconsciente, talvez, os bandidos no o haviam amarrado, mas agora que ele tentara se mover, um deles levantara a arma, mas parara imediatamente a um comando do americano que ele havia reconhecido como sendo o lder do bando. Deixe-o! Tiraremos suas armas e, nesta terra, bom que eles tenham algum para solt-los depois que tivermos partido. Seor soldado... ainda segurando a jovem que lutava e que Michel agora sabia que ele amava desesperadamente, o americano passou a falar em castelhano, que Michel compreendia melhor que o

dialeto poliglota que os outros falavam se o senhor d algum valor, digamos, sade e ao bemestar desta jovem, tomar providncias para que no sejamos seguidos de muito perto. O ouro o senhor pode estar certo de que ser bem empregado. Quanto moa, o que acontecer com ela vai depender do senhor. Deixe-a! Vocs podem levar a mim em seu lugar disse Michel, tentando levantar-se, mas caindo novamente, com um gemido de dor. Muito romntico! Como foi carinhoso o abrao que fomos forados a interromper! Lamento, porm, seor que estejamos perdendo tempo. Espero que o senhor se lembre de que se quiser voltar a ver Miss Portilla to bem como est agora, dever fazer exatamente como lhe disse. A voz spera escarnecia dele, e nunca na vida Michel Remy desejou to apaixonadamente matar algum como naquele momento. A dama ... minha noiva, e se voc lhe fizer algum mal jamais poder mostrar o rosto neste pas ou no seu prprio. O jovem capito ouviu Ginny gritar, enquanto estava sendo arrastada, e Sonya soluar de medo e de piedade. Apesar da sua fraqueza, que aumentava, ele conseguiu se sentar, fechando os olhos para

suportar a dor. Quando conseguiu abri-los, ela havia partido todos eles haviam partido. Ouviu os murmrios da empregada mulata de Madame Portilla quando se aproximava dos outros, arrastandose penosamente, Ela o olhava com um olhar de comiserao e dizia palavras que, no estado em que se encontrava, no faziam qualquer sentido para ele. Eu sempre soube que aquele homem no prestava dizia Tillie. Sabia que era um diabo e tentei avisar a Senhorita Ginny, mas ela no me ouvia... Cale a boca, por favor, cale a boca! gritou Sonya. Ele agora est com ela ... Oh! Deus, o que eu vou dizer a William? O que ir acontecer conosco, agora?

PARTE TERCEIRA O Conflito Captulo Dcimo Oitavo

Estavam cavalgando h sculos! Com cada osso do corpo dolorido e semi-inconsciente de cansao, Ginny estava certa disso. A noite j cara h muito tempo e os cavalos prosseguiam, mais devagar do que quando haviam comeado, mas sem parar. No tinha a menor idia de onde estavam ou para onde iam, e, no momento, isso deixara de interessar. Estava frio, e a sua roupa, encharcada de passar por dentro de crregos e rios, aderia ao seu corpo enrijecido. Estavam em algum lugar nas montanhas isso ela sabia e j alguns dos homens, cada um carregando sua parte do ouro, haviam cavalgado em direes diferentes. Ela havia conjeturado, no incio, se eram mesmo bandidos ou seguidores do Presidente Juarez, deposto. Havia tentado contar as cabeas, lembrar-se de quantos eram tinha at procurado descobrir em que direo estavam indo. Mas isso agora no importava, tinha deixado de importar h muito tempo, desde quando comeara a escurecer, e as rvores retorcidas e os arbustos que cresciam na trilha comearam a parecer animais espreita, na semiclaridade. Deus do cu! Quando ser que parariam? O terrvel cansao do corpo e da mente que se apoderou dela fazia com que Ginny pensasse que ia desmaiar. Antes, havia lutado e esperneado, tentando se atirar do cavalo, at que Alfonso Herrera a, com uma expresso fria no rosto, a havia esbofeteado duas vezes, as bofetadas calculadas de modo a fazer sua cabea girar nos dois sentidos. Ele a forara a montar na sela na sua frente, as mos ainda amarradas para trs e, quando ela no podia conter os soluos, ele atravessava o rifle frente do seu corpo, sob os seios, apertando-o sempre que ela procurava se libertar, at que ela ficasse sem poder respirar. Agora ela estava cada contra ele, sem se importar com coisa alguma; at vagamente agradecida por ele ter jogado o serape sobre seus ombros para agasalh-la.

Inconscientemente, Ginny comeou a chorar baixinho, como um animal ferido. Por que eles no paravam? Ser que no iam parar mais? Parecia-lhe que haviam se passado horas quando finalmente acamparam, sombra de uma enorme pedra, que parecia um monstro pr-histrico alado sobre eles, formando uma reentrncia natural que os abrigava do vento. Alfonso Herrera a teve que carreg-la ao tir-la do cavalo, para encost-la na pedra, pois estava com os msculos por demais enrijecidos para oferecer resistncia ou mover-se. Trabalhando habilmente com as facas, cs homens cortaram galhos e os entrelaaram para fazer uma espcie de abrigo. Alimentaram os cavalos, por meio de embornais presos s suas cabeas, conversando com eles e alisando seu plo suado com feixes de capim. Obviamente, no acenderiam fogo hoje noite. Ginny comeara a tremer, incontrolavelmente, seus dentes batendo de frio e de exausto. Morgan trouxe um cobertor da sua sela e colocou-o em volta dela, mas ela continuou a tiritar. Acocorandose a seu lado, ele soltou suas mos e comeou a friccion-las vigorosamente. Se ela tivesse fora

para tanto, teria se afastado dele, mas como no tinha, teve que suportar o tratamento e a agonia que sentiu quando a circulao, que estava praticamente estrangulada pelas tiras que prendiam os pulsos, comeou a se ativar. Os homens, conversando baixinho entre eles, haviam comeado a beber de seus cantis e a mastigar nacos de carne-seca. Alguns deles produziram frascos de pulque ou tequila e comearam a beber avidamente. Mesmo com a mente embotada como estava, Ginny teve a impresso de que eles estavam acostumados a este tipo de viagem viajar de noite, sem acender fogo para no atrair perseguidores. Que tipo de gente era e o que Alfonso Herrera afazia na companhia deles? Morgan lhe ofereceu um pouco de charque, mas ela sacudiu a cabea em silncio. melhor comer disse-lhe em tom neutro. s o que voc ter. Bebeu, com vontade, de sua garrafa de tequila e estendeu-a a ela, mas ela virou o rosto para o outro lado. Voc est tremendo de frio falou com impacincia, e a irritao aparecendo na voz. Voc no ser de nenhuma utilidade como refm se morrer de pneumonia! Virou sua cabea com brutalidade, os dedos apertando a carne macia do seu rosto, e segurou a garrafa junto sua boca. Porque sentiu que em um minuto ele foraria o lquido pela sua garganta abaixo, Ginny bebeu, aos goles, engasgando, a bebida ardente. Mas ele estava com a razo. Dentro de uns minutos ela j se sentia outra, com a tequila formando um ponto de calor no seu estmago que se irradiava pelo corpo todo. Ele voltou a lhe oferecer charque e, desta vez, ela aceitou, dandose conta de que estava com muita fome. Os homens j comeavam a se enrolar nos seus cobertores para dormir, sem se preocupar com o cho bruto em que se deitavam. Atravs dos olhos amortecidos, Ginny viu Alfonso Herrera a se levantar pausadamente. bom voc tentar dormir um pouco tambm; estaremos a caminho novamente dentro de duas horas. Estava to cansada que nem ouviu direito o que ele disse. Duas horas? No era possvel ele

deveria estar louco, como eles, como qualquer um que escolhesse morar nesta terra terrvel, abandonada por Deus! Agora ele se curvou e amarrou novamente suas mos, com menos fora que da outra vez e na sua frente. No adiantava nada resistir, ela j aprendera isso. Viu-o abrir um cobertor no cho e, depois, calmamente, deitar-se a seu lado e pux-la para si, enquanto se virava de lado. Ento, ela comeou a se debater, embora seus membros estivessem pesados e sem vida, mas seus braos a apertavam com muita fora e, depois de algum tempo, deixou de se debater e ficou quieta, rgida. Ele sorriu mansamente. O calor do corpo a melhor coisa para a gente se agasalhar numa noite destas falou sucintamente. Ginny estava silenciosa, penosamente consciente de sua impotncia. Ele poderia fazer o que quisesse com ela, qualquer coisa, e ela no poderia impedi-lo. O pensamento a fez estremecer de medo e de uma terrvel antecipao; ele, porm, no fez coisa alguma, continuando a segur-la at que o calor foi invadindo seu corpo lentamente e ela adormeceu. Dormiu s para ser acordada quando lhe pareceu apenas momentos depois. Puxada, sem cerimnia, para ser colocada novamente sobre a sela do animal. O azul noturno do cu foi clareando, passando

para um azul mais plido, proporo que se embrenhavam cada vez mais nas montanhas, por vezes ao longo de trilhas que mais pareciam caminho de pedestres, passando precariamente pela borda de precipcios para os quais Ginny no ousava olhar. O sol comeou a brilhar intensamente sobre suas cabeas, e um dos homens, com um riso e um olhar marotos, apresentou um velho chapu de palha, que Ginny aceitou apaticamente. Ela perdeu a noo de rumo, de tempo e at mesmo dos dias. Quando paravam, era s para dar gua aos animais e encher seus cantis em pequenos crregos ou minas de gua. Comiam charque e ela se habilitou ao ardor do pulque e da tequila. Pelo menos, porque pareciam aceitar o fato de que ela era prisioneira de Steve, no havia qualquer tentativa de molest-la. Alis, os curtidos mexicanos demonstravam at alguma admirao por seu estoicismo, no sabendo que esse era causado simplesmente por uma exausto de corpo e mente que lhe havia tirado qualquer emoo, mesmo a do medo. Ouvia-os se referirem a ela como la nia a pequena. Quando seu vestido comeou a ficar todo esfarrapado, um deles, um rapaz franzino que no deveria ter mais de dezoito anos, tirou da sacola que trazia na sela um par de calzones sujos, as calas largas usadas pelos camponeses mexicanos, e uma camisa igualmente larga. Ele as entregou a Steve, com ar encabulado e com uma torrente de palavras em seu prprio dialeto, enquanto os outros riam e faziam comentrios velhacos. Era no fim da tarde e, como j haviam subido muito a montanha, o tempo estava esfriando. A terra era assustadoramente selvagem e magnfica na sua desolada solido. No dia anterior, um dos homens havia abatido um puma, usando arco e flecha. Haviam achado graa da expresso de Ginny, uma mistura de medo e repulsa, mas ficaram surpresos, mais tarde, quando ela se recusou a comer da sua carne. Agora haviam interrompido a sua fuga implacvel e impetuosa para aonde quer que pretendessem ir e estavam sobre um pequeno plat coberto por pinheiros e junperos. Ginny se habituara a receber ordens, mas agora se rebelava, quando Alfonso Herrera acomeava a lev-la para o meio das rvores, entre risos e piadas dos outros homens.

Eu no vou vestir essas coisas horrorosas, no vou! Raivosamente, engoliu as outras palavras que pretendia dizer, mas o riso curto de Alfonso Herrera ano tinha nada de divertido. Prefere cavalgar nua? De peito de fora, como uma guerreira amazona? No vou dizer que no seria interessante para mim, mas os meus amigos, l adiante, podem achar que a tentao grande demais. A voz dele se alterou, tornando-se curta e rspida. Ginny, no perca tempo discutindo comigo. Ou...ser que voc quer que eu arranque a roupa do seu corpo? Se bem me lembro, voc no se ops a que eu a desnudasse uma vez! Oh! A cor fugiu do seu rosto e ela deu um passo para trs quando viu a expresso dos seus olhos. Nada baixo demais para voc? Voc tem a coragem de me lembrar que...que voc. . . No me provoque! sua voz soava como uma advertncia que a fez ficar gelada de medo. E no me venha com falsa pudiccia. Voc j tirou a roupa para homens antes. Para mim e para Carl

Hoskins e, sem dvida, para o seu capito francs tambm, que a chama de sua noiva. Por que continua a fazer esse jogo tolo comigo? Ele havia desamarrado suas mos para que ela pudesse comer, e agora Ginny enterrava as unhas nas palmas das mos para conter o desejo de arranhar aquele rosto zombeteiro. Ela j o arranhara antes c ele ainda trazia as cicatrizes. Gostaria de lhe ter arrancado os olhos. Jogo? sussurrou-lhe furiosa. Ser que voc acha que eu poderia sentir alguma coisa por voc que no fosse dio? Eu o odeio, odeio, odeio, Alfonso Herrera a! Voc me d nuseas. A idia de voc me locar me deixa doente! Sim, eu preferia ser amante de Carl Hoskins, ou de Michel ou de qualquer outro homem que escolhesse livremente, mas nunca ter voc me tocando outra vez, seu... co mestio sujo! Seu rosto permaneceu impassvel como o de um ndio, mas pde observar, pela sbita opacidade dos seus olhos e pelas linhas brancas em torno da boca, que havia conseguido atingir aquele controle frio que sempre conservava. Voc quase me tenta a procurar descobrir quanto voc realmente me odeia disse, encaminhando-se para ela, o que a fez se encolher toda e levantar as mos para se proteger. Ele, porm, no lhe fez nada, apenas lhe atirou a roupa, rindo zombeteiramente, enquanto ela soltava a respirao. Ele ps as mos nas cadeiras e ficou olhando friamente para ela um bandoleiro mexicano de olhos azuis, as cartucheiras atravessadas no peito tornando-o ainda mais ameaador. Mude logo a roupa, Ginny, seno vou ser obrigado a pensar que essa sua hesitao significa outra coisa. Gorando de humilhao e fria contida, Ginny lhe virou as costas e fez o que lhe mandava, miseravelmente consciente dos seus olhos sobre ela, embora no pudesse ver a expresso do seu rosto. Puseram-se a caminho novamente, com Ginny montando com uma perna de cada lado do cavalo, como um menino. Desde que se defrontaram entre as rvores, o seu relacionamento com Alfonso Herrera a

havia se modificado sutilmente. Enquanto antes ela permanecera muda e emburrada, quase aptica, agora podia sentir o dio crescendo dentro dela a ponto de pensar que ia arrebentar de tanta frustrao. Deus, como o desprezava, como o odiava! O dio tomou conta dela, tornandose uma parte integrante dela mesma, como comer e respirar. No havia um s momento em que no estivesse consciente de sua presena, do calor do seu corpo quando a forava a se encostar nele, da rudeza de suas mos quando ele a amarrava ou desamarrava, e o brilho zombeteiro dos seus olhos no rosto queimado de sol. Ela lhe oferecia resistncia a cada oportunidade, de modo que ele era obrigado a colocla na sela e retir-la fora; ela resistia para comer, beber e at deitar-se e dormir. Detesto-o! murmurava a cada instante. Ladro... mestio! Quando ele se cansava de ouvir suas invectivas, apertava o rifle contra seu peito at que ela no pudesse mais respirar e casse, soluando, contra ele. Comearam a descer a montanha, em que direo ela no sabia. Mas, outra vez, imperceptivelmente, alguns dos homens comearam a desaparecer. Acordavam de algumas horas de sono para descobrir que faltava um, ou, depois de uma discusso sussurrada,um ou dois homens tomavam uma trilha

diferente. Ginny tinha certeza de que havia uma razo oculta para essas manobras aparentemente sem sentido. Talvez tivessem combinado se encontrar novamente, e isso fosse apenas um subterfgio para despistar os perseguidores. No entanto, quando os homens falavam entre si, usavam um dialeto ndio que ela desconhecia totalmente. Quando desceram a montanha e penetraram numa regio deserta e arenosa, que lhe lembrava trechos do Texas, Ginny comeou a ficar com medo novamente. O que iria acontecer com ela? Aonde a levavam? Estava ainda mais apreensiva porque sabia que Alfonso Herrera aa desejava. Era como se, pelo desprezo e rejeio que lhe votava, tivesse despertado novamente seu interesse como mulher; no apenas como um peo no jogo que ele jogava ou um refm para sua prpria segurana. Quando dormiam juntos embaixo do seu cobertor, podia sentir a evidncia do seu desejo por ela, embora ele no tomasse nenhuma atitude a esse respeito. s vezes, por outro lado, quando viajavam, ele deixava sua mo contra seu seio ou ombro, ou ainda insistia em tranar seus cabelos, emaranhados e sujos como estavam. Pensava, nesses momentos, que ele o fazia propositadamente, para feri-la. s vezes as lgrimas brotavam de seus olhos quando o sentia puxando seus cabelos, embora no o deixasse v-las. s vezes ele descansava a mo na sua barriga ou nas suas cadeiras, acariciando-a contra sua vontade, ela se mexia e lutava furiosamente contra ele, repetindo o quanto o odiava, e detestava que a tocasse. Mas, desde aquele dia em que ele atirara a roupa, nunca mais deixara que ela o fizesse perder a calma ou o controle. Ficava pensando, receosa, o que ele iria fazer com ela, e quando lhe perguntava quando ele pretendia solt-la ele s encolhia os ombros. Quando eu no tiver mais necessidade de voc, boneca disse-lhe certa vez, e o tom de sua voz f-la tremer de medo. S Pedro e o menino Juan, que lhe dera a roupa, estavam com ela na noite em que entraram no pequeno vilarejo ndio.

Juan havia deixado seu cavalo e se adiantado a p, para se certificar de que tudo estava bem, e quando ele voltou, com um riso largo no rosto, dirigiram-se todos para a pequena clareira, onde as cabanas de sap, algumas feitas de adobe, aglomeravam-se como a buscar proteo. Mi casa... disse Juan, falando espanhol para que Ginny pudesse entender; j agora, ela estava to cansada que bendizia qualquer abrigo, ainda que fosse uma cabana de sap. Os pais de Juan, se que o eram, pareciam muito velhos. Pelos cumprimentos efusivos e pelos abrazos, tudo indicava que Pedro tambm era parente. Haviam sido informados da presena de Ginny, pois no havia mais do que uma ligeira curiosidade na face da mulher que a recebeu, levando-a para perto do pequeno fogo que enchia o cmodo e onde se sentia o aroma de comida. Depois do charque, a" que se habituara, as tortillas de milho lhe pareceram deliciosas, e Ginny as engoliu como um animal faminto, sem saber que Alfonso Herrera aa estava observando, at que ela levantasse os olhos e visse o seu olhar que a media curiosamente. O que estaria ele pensando? Ela desviou o olhar imediatamente, mas ele atravessou o cmodo e lhe trouxe um jarro, que estava pelo meio, com um lquido ardente, que lhe queimou a garganta quando ela o tomou. Os homens falavam em voz baixa. O irmo mais novo de Juan, Pablo, que havia ido l fora cuidar dos animais, voltara e se sentara com eles, seus olhos escuros, grandes, brilhando como pedras negras junto ao fogo. Ao lado de Ginny, mulher se sentava em silncio, apenas uns olhares de esguelha

gringa denunciando sua curiosidade. Vista de perto, a mulher no era to velha quanto parecera a princpio. Sem dvida, era muito mais nova que o marido. O corpo, porm, no tinha feitio, embaixo do rebozo escuro jogado sobre os ombros, e o rosto, sob o cabelo esparso, era cheio de rugas. Ginny sentiu uma enorme piedade por ela! Que vida! Ter que viver a vida inteira num lugar como este condenada s a trabalhar e ter filhos sem saber nada do mundo l fora! Sentiu uma sonolncia imensa invadi-la e, porque estava to cansada, adormeceu com as costas contra a parede. Uma mo a sacudiu violentamente, acordando-a, e ela se viu olhando para o rosto de Alfonso Herrera a. Est bastante quente aqui dentro sussurrou para ele, dando-se conta de que s os dois estavam acordados e que todos os outros dormiam enrolados em seus cobertores. Voc no precisa do meu corpo para se aquecer esta noite. Posso pensar em outras utilidades para esse corpo que voc faz tanta questo de esconder falou mansamente, e ela gelou por dentro, sentindo o frio at na boca do estmago. No! disse ferozmente, fitando-o com um dio implacvel. No deixarei que me toque! Voc era mais condescendente antes, lembra-se? falou ele cruelmente. Ele levantou-a e arrastou-a consigo, sem maiores consideraes, H um lugar l atrs que podemos usar. Juan tinha um irmo mais velho que estava estudando para padre, e eles arrumaram esse lugar para ele, a fim de que pudesse estudar vontade, e hoje noite... No precisou terminar o que estava dizendo a insinuao estava bastante clara. Ginny tentou recuar, mas a fora dele era muito maior. Havia apenas uma cortina rudimentar separando-os dos outros. Ele j havia preparado o local, pois uma pequena lmpada a leo havia sido colocada numa reentrncia da parede de adobo, e o cobertor estava estendido no cho. Ele soltou-a, ficando de p entre ela e a sada, e comeou a tirar as cartucheiras e as

armas, colocando-as cuidadosamente em ura canto. Quando ele se voltou, Ginny ainda estava parada no mesmo lugar, como se estivesse enfeitiada, com os olhos que pareciam pedrinhas verdes. Qualquer coisa no modo como o olhava, como um animal coagido, fez com que Alfonso Herrera ahesitasse um pouco. Com os cabelos sujos e despenteados caindo at a cintura, mais parecia uma cigana. Podia ver o arfar dos seus seios, por baixo da camisa que vestia; quanto pensou neles e na facilidade com que se entregara a ele primeiro, depois a Hoskins e, provavelmente, ao seu amante francs, sua determinao aumentou. J que est to quente aqui dentro, voc pode ir tirando a roupa antes de se deitar disse-lhe, apontando para o cobertor no cho. Nesse ponto, a sensao de estar hipnotizada a deixou, e ela comeou a gritar. No vou faz-lo! Mato voc primeiro! Atirou-se bruscamente em direo s suas armas, e ele a atirou para trs com um movimento do brao. Ela caiu, batendo com a cabea, o que a deixou estonteada por alguns minutos. Deixe de lutar contra mim, Ginny. Voc j deve saber que no adianta.

Sentiu-o abaixar-se e comear a despi-la, sem tomar conhecimento da sua luta. A lmpada continuava acesa na alcova, e o fato de ser obrigada a ver o modo como ele a olhava tornava as coisas piores. Ginny procurou desesperadamente alcanar o cobertor, tentando se cobrir, soluando de dio e de medo. Seu animal! Mestio sujo! Ser que voc no v que eu prefiro morrer a permitir que voc me toque? Eu o odeio, odeio! Calmamente, ele acabou de se despir e se dirigiu para ela. Ela abriu a boca para gritar, mas num movimento rpido ele a cobriu com a mo, ferindo-lhe os lbios. Por favor, procure sufocar seus gritos de xtase. No queremos acordar nossos amigos l fora, queremos? Ele tinha um riso divertido na boca, mas este no se refletia nos seus olhos. Ela tentou gritar, protestar histericamente contra a violao do seu corpo, mas, enquanto o fazia, sentiu o peso do seu corpo sobre o dela. Mantinha-a imobilizada, tirando a mo de sua boca s para poder beij-la violentamente, enquanto manuseava seus seios. Agora ele se divertia judiando dela, apertando-a com seu corpo, enquanto ela dispendia toda a sua fora numa luta intil para se libertar. Finalmente, quando ela estava exausta e sem respirao, a cabea doendo terrivelmente, ele rolou para ficar de lado, uma das mos na sua boca para cont-la e uma perna sobre a dela para imobilizla. Assim est melhor... murmurou ele no seu ouvido e sua mo se movia lentamente sobre o corpo dela, como se fossem amantes, acariciando e arreliando, alternadamente, mas sempre excitando-a. No podia fazer nada, a no ser se submeter e isso foi muito pior do que esperava. Ela havia se preparado psicologicamente para uma violao rpida e brutal, mas, ao invs disso, contra a sua vontade e o violento protesto da sua mente, seu corpo, vivo e jovem, comeou a corresponder s suas carcias. No... por favor, no! suspirou, mas ele riu suavemente e beijou-a na orelha, depois,

mais gentilmente, na boca; e todo o tempo suas mos se moviam sobre seu corpo, seus dedos a excitando at que estava se retorcendo embaixo dele, desejando uma realizao e ansiando por ela, gemendo contra sua boca, que murmurava palavras de amor em espanhol, palavras de sexo, e de repente, perdeu a noo das coisas; quando sentiu que ele lhe abria as coxas com os joelhos, ergueu as cadeiras para receb-lo...sua rijeza e masculinidade, enquanto a penetrava, infindamente, exigente, at que sentiu um zumbido nos ouvidos, como o mar se quebrando contra rochas, e seu corpo ficou um s, subindo e descendo, gentilmente, mansamente, passando da realizao realidade. S depois que o sentimento de vergonha e de revolta se apoderou dela, e ela ficou chorando descontroladamente em seu braos. Sentia-se apertada por eles e, quando seu corpo se enrijeceu, ouviu sua voz que lhe soava fria e repelente, como os seus prprios pensamentos. Pelo amor de Deus, o que h agora? Voc prometeu! disse chorando. Quando voc me trouxe, voc me prometeu que me soltaria assim que tivesse partido em segurana. Voc prometeu que no... que no faria... Ele se curvou sobre ela, j sem a menor delicadeza.

Eu lhes fiz uma ameaa, Ginny, no uma promessa. E olhe que tenho dvidas se fao, ou no, o que ameacei fazer! Mas no vou solt-la enquanto voc tiver alguma utilidade para mim. Assim que eles deixarem de nos seguir, talvez eu a solte... talvez sua voz ficou mais rude a no ser que eles cheguem perto demais! Seguir? Ameaa? No sei do que voc est falando! No estamos sendo seguidos, como poderamos? Voc est mentindo para mim, est mentindo porque. . . Fale mais baixo, maldita! sua voz parecia uma lixa em seus ouvidos e ela se espantou do dio que havia nela. Sua mente comeou a trabalhar, embora ficasse em silncio. Agora, ele falou mais calmo. Estamos sendo seguidos por toda a ltima semana. E, quem quer que eles sejam, so bastante persistentes e muito espertos tambm. Devem ter um guia ndio com eles. E atrs de voc que esto, Senhorita Portilla . Seu pai trabalha rpido e eficiente, no resta dvida. Ela o olhou incrdula. Mas no possvel! H quanto tempo estamos viajando? Meu pai no teria tido tempo ... Deu um sorriso melanclico. Boneca, tenho meus prprios meios de obter informaes, mesmo aqui. Sua madrasta voltou a El Paso. H uma agncia de telgrafo l. Quem sabe? Talvez ela tenha telegrafado a seu pai. Tudo o que sei que estamos sendo seguidos. Por que voc acha que comeamos a nos separar? Ningum vai ter aquele ouro de volta, e talvez eles sejam bastante espertc3s para saber disso, mas obviamente eles querem voc. E, provavelmente, a mim tambm. Aposto que seu pai tem uns planos bem interessantes na cabea para mim... se um dia conseguir botar a mo em mim. Simplesmente no possvel murmurou outra vez. E, depois, mais lentamente, quando o sentido do que ele havia dito comeou a se registrar na sua mente: Ento, por isso ... mas no possvel! Voc pretende me usar como isca para afastlos do ouro,

isso? E o que voc fez, o modo como me tratou, a sua vingana por eles estarem nos perseguindo? Vingana? esse o nome que voc d? Beijou-a novamente, com selvageria, provando suas lgrimas, e ela sentiu seu corpo rolar sobre o dela e deu um grito contra sua boca, no momento em que ele a tomava novamente, desta vez brutal e violentamente, sem preliminares.

Captulo Dcimo Nono

Deixaram o vilarejo ndio, cedo na manh seguinte, quando apenas um ligeiro rubor no cu anunciava a madrugada. Uma mistura de cansao, humilhao e raiva fazia com que Ginny viajasse em silncio. Suas coxas estavam doloridas e at suas pernas doam; e o pensamento mais amargo de todos era o fato de que ontem noite d seu prprio corpo a havia trado, e ela havia correspondido s suas carcias e ele sabia disso!

Agora eles viajavam sozinhos, ela e Alfonso Herrera a, e ele parecia to preocupado com os seus pensamentos quanto ela com os dele. Ginny imaginava que ele estivesse pensando nos seus perseguidores, se que ele no lhe mentira a respeito, para justificar a forma brutal pela qual usara seu corpo ontem noite. Estremeceu ligeiramente, ao se lembrar da intimidade dos seus carinhos, sua prpria e involuntria participao, quando sentiu que seus braos a apertavam. Pensou miseravelmente, oh! Deus, o que acontecer agora? O que ser que ele vai fazer depois disso? Ele era completamente imprevisvel, claro, e parece que ela vivia a se fazer essa pergunta. Era intolervel sentir-se completamente sua merc, principalmente agora que estavam sozinhos. Ser que ele iria insistir todas as noites, quando parassem, que... estremeceu outra vez, incapaz de completar o pensamento, e ele lhe perguntou, em tom sardnico, como conseguia estar to fria com o sol batendo em cima deles. No respondeu. Estava resolvida a nunca mais falar com ele, se pudesse evit-lo, mas antes do cair da noite, com a areia vermelha do deserto aderindo a seu rosto e entrando na garganta, comeou a lhe perguntar aonde ele a estava levando e quando iria libert-la. O calor era insuportvel e o caminho que percorriam parecia infindo e imutvel. Ginny tinha a impresso de que tinham estado cavalgando o dia inteiro em crculos. Pensaria ele mesmo que algum os estava seguindo? Parecia impossvel, pois at uma nuvem de poeira era visvel a milhas de distncia. Cavalgaram atravs de plancies vermelhas de poeira, com montanhas rochosas e achatadas sua frente, parecendo enormes imagens de pedra contra o cu. Isto pensava Ginny ansiosamente era o tipo de deserto onde nenhum homem ou animal conseguia sobreviver; no entanto, surpreendentemente, eles conseguiram faz-lo. A gua era escassa aqui, porm Alfonso Herrera aconhecia cada mina e cada infiltrao. Como ele parecia incansvel e despreocupado, ela comeou a perder um pouco do medo de se perder no deserto e morrer por falta de gua, e servir de pasto aos urubus. Continuava avanando, conservando-se o mais possvel na sombra das grandes rampas que se projetavam sobre eles. Agora, dormiam s por espaos curtos e, principalmente, durante

o dia, quando estava mais quente, reservando a noite para viajar mais depressa. Desde a noite que passaram no vilarejo dos ndios, Alfonso Herrera ano a havia tocado mais, salvo para passar um brao sua volta enquanto dormiam. Apesar do seu cansao e dos momentos de apatia, quando nada parecia importar, Ginny pensava constantemente em escapar. Ser livre! Livre dele, dessa correria interminvel, de estar suja, com calor, e poeirenta todo o tempo sabendo que estava ficando quase to queimada quanto ele. Viu sua imagem uma vez, refletida na gua, e no se reconheceu. Pareo uma ndia acusou-o. Pareo at coisa pior! Aonde que vamos? Quando vamos parar? Foi ento que ele anunciou, muito calmamente, que a estava levando de volta para El Paso. Por um longo momento Ginny o fitou incrdula. Voc ficou louco! El Paso? Mas onde que estamos agora? Ns estvamos no Mxico. Estvamos na provncia de Sonora, minha doura tinha comeado a cham-la assim, para mexer com ela, divertindo-se quando ela se enraivecia com isso. Mas acontece que estamos no Novo Mxico agora, em territrio apache falou rapidamente, vendo a forma pela qual abrira a boca de modo que, se eu fosse voc, no gritaria.

Nem que quisesse, ela no poderia ter gritado, com a garganta seca como estava. Mas mesmo enquanto seus olhos lhe enviavam um olhar irado, excitava-a a possibilidade de que ele tivesse decidido libert-la. Era quase como se ele estivesse lendo seus pensamentos, pois notou-lhe um olhar de escrnio. Controle suas esperanas, Ginny! Estamos indo para El Paso por vrios motivos meus e um deles que este o local mais improvvel. Acho que perdi aquela posse, mas tenho que me certificar. Nada do que pudesse fazer o induziria a lhe dizer mais alguma coisa ou a fazer qualquer promessa. Foi dormir mal-humorada aquela noite, mas satisfeita por ver que, pelo menos, ele havia perdido seu interesse fsico por ela. Chegaram aos subrbios do que Ginny convencionou chamar de "civilizao", quando de repente ela se deu conta de que ela tambm j no parecia civilizada e nem sequer humana. Parecemos animais que esto sendo caados pensou furiosamente cavalgando de noite e se escondendo de dia. Voltou-se contra ele de repente, fazendo com que o cavalo empinasse; no mesmo instante, ouviu-o imprecar. Que diabo est havendo com voc? Quer quebrar o pescoo? No vou ser levada para lugar nenhum com este aspecto! No vou desfilar pelas ruas como se fosse uma...uma. . . Voc est igualzinha a uma puta mexicana, uma puta que passou por uma tempestade de poeira. isso que voc est pensando, nina? Maldito! Maldita seja sua alma no inferno! Seu porco sujo...voc parece um verdadeiro selvagem! Sentiu a mo dele comprimir seus seios, sufocando-a de raiva e de dor. Lembre-me de lhe ensinar uns bons palavres, Ginny disse-lhe. Os nicos que voc sabe j esto me cansando! Ficou imaginando que ela provavelmente xingaria muito mais se soubesse aonde ele a estava levando.

No comeo, ele mesmo teve algumas dvidas sobre o que estava fazendo, mas depois abandonou-as. Lilas era praticamente a nica pessoa em El Paso em quem podia confiar, e ele a conhecia h muitos anos, j tendo usado sua casa outras vezes como esconderijo. Ela tinha a casa mais luxuosa de El Paso e a conservava cara e exclusiva. Era uma casa grande, numa das menores ruas laterais, com uma taberna embaixo e um bordel em cima. Era a casa de tolerncia que ele conhecia melhor. Lilas sempre se vangloriava de que suas meninas eram as melhores do ramo e as mais bonitas. Queria ver como ela iria reagir ao ver Ginny pela primeira vez. Quanto a Ginny, ia ter um choque. Ela estava calada agora, com o corpo rgido de ultraje, e ele a olhou, pensando em como ela lhe pareceria quando estivesse limpa novamente e com os cabelos escovados e brilhantes. Rindo por dentro, pensou tambm em como seria am-la numa cama, para variar. Ginny estava semi-adormecida, tonta de fome e cansao, quando chegaram aos arredores de El Paso, tarde da noite. Encostou-se a Steve, com os olhos fechados, sem reparar direito no enorme prdio que se erguia sua frente. Havia poucas luzes nessa parte da cidade e nenhuma na porta de trs de Lilas. Essa porta dos fundos, discreta e sem iluminao, era para o uso exclusivo de alguns fregueses de Lilas que no queriam ser vistos entrando na casa ou saindo dela. Ela servia a vrios homens casados fazendeiros e homens de negcio, ricos e at mesmo a algum fora-da-lei que

queria uma mulher antes de viajar, para onde ningum sabia, e que podia se dar ao luxo de pagar os preos de Lilas. A fim de "proteger os inocentes", como ela dizia, havia sempre um homem de guarda, sentado junto a uma pequena janela, com uma arma na mo, para evitar que algum molestasse os clientes da madame. Um procedimento que j havia rendido bons juros para a mulher, em prestgio e aumento de freguesia. Alfonso Herrera a dirigiu-se agora ousadamente porta que j usara vrias vezes antes, amarrando seu cavalo negro perto de dois outros que estavam l. Mais tarde, Lilas providenciaria para que o animal fosse levado para a sua prpria estrebaria, onde seria escovado, alimentado e agasalhado para passar a noite. Estudou os outros cavalos detidamente, olhando as marcas que traziam, mas no reconheceu nenhum deles. Sentiu Ginny se mexer contra ele e segurou-lhe firmemente o brao, ajudando-a a descer. Experimente fazer escndalo ou gritar, e eu quebrarei o seu lindo nariz disse-lhe baixinho; ouvindo a sua entonao, ela acreditou e ficou quieta. A porta se abriu por dentro, antes mesmo que ele tivesse tempo de bater. Ol, Manuelito! falou Alfonso Herrera adisplicentemente, como se tivesse estado l na semana passada. Na verdade, j fazia um ano, mas o homem gordo com a espingarda na mo reconheceuo e recuou, todo sorrisos. Seor Esteban! H quanto tempo! Quer fazer o favor de esperar um pouco? Vou avisar a madame imediatamente, seno ela vai se zangar comigo. Um minuto... Quando o homem desapareceu por outra porta, oculta por cortinas de veludo, Ginny virou-se furiosamente para Steve. Onde que ns estamos? Que lugar este? No quero... Cale a boca! gritou-lhe, subitamente cansado das suas perguntas e recriminaes. Seus dedos apertaram cruelmente o brao dela fazendo com que trincasse os dentes para no

gritar de dor. Sente-se melhor me machucando? Precisa provar o quanto mais forte do que eu? Meio envergonhado, afrouxou a presso que fazia em seu brao, e justamente nesse momento Lilas se dirigiu a eles, com as saias farfalhando e a mo estendida num cumprimento, toda coberta de ricos cetins, com seu cabelo oxigenado e um perfume que era excessivo para o ambiente restrito em que estavam. Steve! Alfonso Herrera a! Bem, s posso dizer que estou admirada de v-lo por aqui, de todos os lugares! Tenho ouvido muita coisa sobre voc, seu pilantra! Sentindo-se enjoada, Ginny viu-os se abraarem. A mulher tinha idade para ser sua me, mas, mesmo assim, Alfonso Herrera abeijou-a na boca, em cheio, abraando-a com evidente satisfao. Quando, finalmente, a afastou de si, fez um sinal imperceptvel quando Lilas ia abrir a boca para dizer alguma coisa. Lilas, minha querida, tenho uma hspede para voc, se voc tiver um quarto vago. E no se iluda com a sua aparncia, uma moa e at razoavelmente bonita quando est limpa.

Ardente de humilhao, Ginny sentiu os olhos da mulher, pequenos e penetrantes, examinarem-na em todos os detalhes. Muito bem ... quer dizer que assim! Ento, melhor subirmos rapidamente, as moas esto quase todas ocupadas agora e, se estou certa, quanto menos pessoas a virem, melhor, no? Sempre falando, Lilas se voltou para ensinar o caminho. Ginny se sentiu levantada no ar e carregada por Steve, acompanhando a mulher, apesar da sua dbil reao. Sua cabea girava com o choque e a indignao e, sim, com embarao tambm! Como que ele ousava falar dela assim, como se ela no estivesse l, no compreendesse? E que espcie de lugar era esse? Que tipo de mulher era Lilas? Estava sendo levada escada acima, seguindo as saias e o perfume de Lilas, sempre carregada por Steve, como se fosse uma pluma, apesar de estar esperneando. Ginny teve uma vaga impresso de tapetes, opulncia, e de um corredor comprido, que lhe lembrava um hotel, com portas abrindo para o mesmo. Alm disso, Lilas, no seu vestido decorado, de cetim azul, lhe trazia lembrana alguma coisa, algum... Estava sendo levada para um quarto que era dominado por uma cama imensa e por uma penteadeira cheia de frascos, pentes, escovas e trs espelhos. Ginny se virou para o lado para no ver sua imagem maltratada refletida nos espelhos. Lilas usava pintura nas faces e os lbios vermelhos. Flertava abertamente com Alfonso Herrera ae estava lhe dizendo que ia mandar a empregada subir para encher a banheira, que ficava por trs de um pequeno biombo. No precisa se preocupar, minha pequena, a banheira fica bem em frente lareira e ela est acesa, no fazemos economia nessas coisas. Mais tarde, uma das minhas meninas lhe levar umas roupas. Seus olhos examinaram Ginny criticamente, e esta no pde deixar de se encolher sob esse olhar inquisitivo. Quanto a voc, Steve, sei de algum que est morrendo de vontade de esfregar suas costas, seu bandido bonito! s bater na porta no fim do corredor, voc sabe qual , assim que voc estiver

livre. Se ao menos ela pudesse se esconder! Ginny fingia no ver o modo velhaco como Lilas olhava para Alfonso Herrera ae o modo como ele ria para ela. Encolhida numa cadeira, ela no achava nada para dizer. E, apesar de sua antipatia por Lilas, achava muito pior a perspectiva de ficar sozinha com Alfonso Herrera a Morgan. Ela se disse, mais tarde, que seus instintos estavam certos. Logo que a porta se fechou atrs de Lilas, ele j estava de sobrancelha erguida olhando para ela e ordenando-lhe que tirasse a roupa, arrancando-as do seu corpo quando recusou. Para tornar as coisas piores, teve que ficar de p, nua e encabulada, na frente da pequena ndia, que ria sem jeito enquanto trazia baldes e baldes de gua quente e um enorme sabonete cheiroso. Tomar um banho, que era uma coisa pela qual ela vinha ansiando h vrias semanas, tornou-se um suplcio, com Alfonso Herrera ainsistindo em ele mesmo lav-la, at seus cabelos mergulhando sua cabea na gua de sabo, sempre que reclamava. Quero estar certo de que voc est toda limpa, minha doura, disse-lhe laconicamente. Depois, quando ela comeou a xing-lo, segurou seu rosto firmemente e botou sabo na sua boca at deix-la sem flego e quase engasgada.

Andava com vontade de fazer isso h muito tempo riu. Algum deveria ter-lhe ensinado que essa xingao toda e esses palavres no so coisa de uma dama! Depois, prendeu-a entre as coxas e comeou a enxugar seu corpo que tremia, demorando o mais possvel, nos seios, na barriga e nas partes internas das coxas. Oh! pare com isso! gemeu voc j no se vingou e me castigou bastante? Solteme! Ele atirou a toalha para longe e continuou prendendo-a. Pare de lutar, Ginny! Voc sabe que no adianta, no sabe? Por que voc no entrega os pontos e procura tirar proveito da nossa companhia forada? Ela sabia que era intil lutar, tinha motivos para saber que ele conseguiria dela 9 que quisesse, de qualquer maneira; mas suas palavras a levaram a reagir mais, principalmente quando sentiu suas mos se movendo acintosamente sobre todo o seu corpo ... percebeu que seus lbios acompanhavam as mos e, ento, gritou brutalmente para que parasse. Para seu alvio, ouviu a batida suave da empregada na porta. Trouxe para Ginny um robe difano de seda, que no escondia nada, e depois, por fim, a comida que ela aguardava com ansiedade. Fatias finssimas de rosbife, com um molho delicioso e ervilhas minsculas com enormes batatas assadas nadando em manteiga derretida. Havia at uma garrafa de vinho tinto e dois copos. Sem poder se controlar, Ginny comeu com sofreguido. Recusar o jantar teria feito bem ao seu orgulho, mas o aroma e o aspecto da comida foram demais estava faminta e foi impossvel no se empanturrar. Alfonso Herrera acomeu comedidamente e quando ela levantava os olhos dava com o seu olhar que a olhava de forma to divertida que quase a fazia se engasgar. Tambm no pode deixar de notar que ele bebia muito mais do que comia, tendo mandado vir outra garrafa de vinho quando a empregada veio tirar a mesa. Ginny, por sua vez, tomou dois copos, quando ele insistiu, e era obrigada a admitir que o vinho era gostoso e que a fazia se sentir melhor, mais aquecida. O frio, porm, e o mal-estar

voltaram logo, quando o viu levantar-se e se dirigir porta. Voc me prometeu uma roupa! Aonde que voc vai, agora? Ser possvel que voc no quer que eu a deixe? pegou seu queixo entre os dedos e deu um riso curto quando ela se esquivou. Nunca pensei que dois copos de vinho a mudassem tanto, teimosinha. Vou tomar meu banho e falar coro. alguns amigos. Mas eu volto. Espere por mim, est bem? Com as faces em chama, Ginny ouviu o clique da fechadura, mas mesmo assim, experimentou-a vrias vezes, batendo com os punhos na porta, na esperana de que algum a ouvisse e viesse solt-la. Finalmente, depois de andar pelo quarto por vrios minutos, Ginny resolveu no se enforcar com os lenis da cama, preferindo se embriagar. Pelo que tinha observado, embriagar-se deveria proporcionar uma sensao bastante agradvel, at mesmo eufrica. Sentindo a saudade atravess-la como uma adaga, lembrou-se do tio Alberto e de como ele lhe parecera sempre mais alegre e jovial depois de passar algumas horas no porto. E, certa vez, quando Pierre tinha chegado em casa muito tarde, havia atirado pedrinhas em sua janela para que ela lhe abrisse a porta. Observara que ele ria tanto que quase no se podia manter em p.

Com fria determinao, Ginny puxou uma cadeira para perto da lareira e comeou a beber. Cansouse de usar o copo e ter que ench-lo a todo instante e comeou a beber pelo gargalo da garrafa, como vira os bandidos fazerem com a tequila. Ser que ela se sentia diferente? Olhou para o fogo e ficou pensando por que que ele, de repente, parecia mais vivo e mais quente. A garrafa, para surpresa sua, estava vazia, e ela se ps a tocar a campainha para chamar a empregada, mas as mos lhe pesavam e os seus movimentos eram desajeitados. Por que tropeava no tapete desse jeito? E por que no se sentia feliz? O quarto comeou a girar sua volta, e ela cobriu os olhos com a mo, imaginando se o vinho no estaria drogado. Sabia, porm, que no poderia acus-lo... Oh, ele era capaz de tudo, tudo mesmo! Surpreendendo a si mesma, Ginny comeou a chorar. Estava triste e com muito sono. Arrancou o robe que a envolvia e atirou-o contra a porta, que permanecia fechada. Estava quente demais para ficar vestida...Alm disso, no adiantaria nada, pois ele lhe tiraria a roupa de qualquer maneira, se quisesse. Ainda soluando, atirou-se na cama e adormeceu imediatamente. Alfonso Herrera a chegou mais tarde to mais tarde, realmente; que o fogo havia se transformado em cinza, deixando o quarto na escurido, salvo pela pequena lmpada que brilhava em cima da penteadeira. Ele se despiu rapidamente, dirigindo um olhar ao perfil de Ginny adormecida, que ainda tinha traos de lgrimas no rosto. Quer dizer que ela chorara? No haveria de ser pela sua ausncia, disso estava certo. De repente, seus olhos deram com a garrafa de vinho vazia, a seu lado, e comeou a rir. Maldita feiticeira! Estava bbada. Curvou-se sobre ela, aspirando o odor do vinho, e as curvas suaves do seu corpo inconsciente descoberto fizeram-no sentir uma espcie de remorso. Talvez devesse ter ficado com ela essa noite. Acontece que precisava conversar com Lilas, tomar providncias; depois Susie, uma morena cujos encantos j experimentara antes, havia lhe dado um banho na banheira de Lilas, juntando-se a ele na gua morna. Susie tinha mos experimentadas e um corpinho doce. Sua boca poderia fazer coisas por um homem que o deixaria louco por ela pela vida afora...Tomaram champanha

e uma coisa foi levando outra, Foi bom ter uma mulher que no xingava, no esperneava e no pretendia detestar cada momento e cada toque, at o ltimo... E hoje noite no queria guerra, queria paz. Susie era a prpria paz, Alfonso Herrera adeitou-se ao lado de Ginny, um sorriso curvando o canto de sua boca. No sono ela se chegou instintivamente para perto dele, encostando seu corpo ao dele com um suspiro. Encolhendo os ombros, ele puxou o cobertor sobre os dois e passou os braos em volta dela. O hbito era uma coisa engraada. Ele havia se acostumado a ter seu corpo perto do seu todas as noites, exatamente assim. Seu cabelo estava limpo e cheiroso; embora no tivesse as curvas opulentas de Susie, seu contato era macio, e sua carne, pela primeira vez, estava submissa. Teve conscincia, para surpresa sua, de que a queria, mas no assim. Alguma coisa parecida com piedade fez com que ele apertasse os braos sua volta. Sempre haveria a manh... Ginny foi a primeira a acordar de manh, com dor de cabea e um gosto horrvel na boca. Sem ousar abrir os olhos ainda, tentou se mover, e descobriu que seus cabelos estavam presos sob os ombros do homem que dormia a seu lado e que tinha um brao e uma perna jogados sobre seu corpo, possessivamente. Seus olhos se abriram e ela se viu olhando para um teto ornamentado com pinturas que a teriam feito corar em outros tempos. No momento, sonhava que estava em casa, deitada no seu prprio

quarto, em cima do da tia Celine, com a gorda Maria entrando para acord-la com uma xcara de chocolate quente na mo. J agora, cedo demais, o momento que marcava a passagem do sonho para a realidade havia passado, e a realidade voltava, amarga, a envolv-la. Ginny no pde reprimir um pequeno grito de dor e de desapontamento, e o som, aliado ao movimento que fez, acordou Steve. Ele abriu um olho sonolento e olhou, com um olhar crtico, para o seu corpo rgido e inacessvel. Ser que voc precisa ser to inquieta e barulhenta a essa hora da manh, minha querida? Ou ser que esse seu modo de dizer o quarto est impaciente pelo prazer que lhe foi negado ontem noite? Desta vez, sua ira era visvel. Oh! seu libertino sujo! Vejo que uma noite bem dormida numa cama macia no fez nada para melhorar seu humor disse, numa voz fria, abrindo ambos os olhos para fixar seu rosto corado e enraivecido. Com os cabelos emaranhados e os olhos verdes pesados de sono, ela lhe pareceu, mais do que nunca, desejvel essa manh. Lendo seu olhar, Ginny procurou, inutilmente, afastar-se dele o mais possvel; depois, gritou de raiva quando ele puxou o lenol que cobria seu morno corpo desnudo. Animal! Por que voc no me deixa em paz? que voc ficaria desapontada se eu no notasse como voc est encantadora esta manh ...No ficaria? Erguendo-se sobre os cotovelos, Alfonso Herrera adeixou seu olhar passar displicente sobre seu corpo encolhido. E, como Ginny concluiu amargamente, no havia nada que pudesse fazer para impedi-lo, nada absolutamente. Sentiu calor, e manchas de rubor aparecerem em seu rosto e no seu pescoo, enquanto ele a observava atentamente. Abra as pernas, Ginny disse suavemente, e ela ficou pensando por um momento, petrificada, se havia escutado bem.

A mo dele movia-se insistente sobre sua barriga, os dedos brincando com os cachinhos louros. Estou chegando concluso de que voc tem muito que aprender, minha doura. Para comear, deixe de lutar comigo. Abra as pernas para mim. Sua voz era doce e acariciante e ele lhe beijava o lado da garganta, mas ela no tinha conscincia disso, pelas ondas de ira que lhe martelavam a cabea. No! No, eu no vou me submeter a voc, Alfonso Herrera a, Qualquer coisa que voc queira de mim vai ter que tirar fora, pois voluntariamente eu no me submeto, nunca! No faa promessas que no vai poder cumprir, querida disse-lhe ironicamente. Segurou seu cabelo com uma das mos e comeou a beij-la, seus lbios ferindo os dela. Sentiu sua lngua dentro da sua boca. sequiosa, e a mo sobre a barriga, descendo os dedos na macia pele do interior de suas coxas. Ela reagiu, lutando com os punhos contra seu corpo que a invadia. As lgrimas desciam pelo rosto de Ginny e ela se sufocava com soluos de raiva e frustrao.

Seu bruto ... seu animal selvagem! gemeu, sentindo suas mos tomarem posse do seu corpo, tocando, invadindo, procurando, enquanto ela se contorcia contra ele e lhe pedia abjetamente que parasse. Oh! Deus, o que ele estava fazendo com ela? Sentiu-o separar suas coxas e levantar suas pernas sobre seus ombros e, ento, deu um grito de indignao. Segurou-a, com as mos sobre seus seios, os dedos torturando os mamilos e, ento, sua boca a encontrou. Ouviu seus prprios gritos selvagens, seus gemidos de vergonha, que se misturaram, para humilhao sua, com o desejo, quando sua lngua se introduziu profundamente na sua maciez. Seu corpo estremeceu; sem pensar, seus dedos prenderam sus cabea e a puxaram para mais perto dela. Oh! ... gritou, a cabea rolando de ura lado para o outro Oh! seu maldito! Sua boca queimava dentro dela como um ferro em brasa, marcando-a como possesso sua, fazendo-a perder todo o controle e dar um grito selvagem, buscando a realizao. Quando a realizao veio, deixando-a trmula, completamente sem defesa e semidesmaiada, ele se ergueu e deitou seu corpo sobre o dela. Desta vez, quando ele a penetrou, ela no fez qualquer protesto, exceto estremecer fracamente quando ele lhe murmurou ao ouvido: Um dia, doura, voc far isso por mim tambm. De que adiantava protestar? No importa quanto o odiasse, era s ele comear a acarici-la e ela estava perdida incapaz de evitai que ele fizesse com ela o que quisesse. E agora, apesar de sua revolta, de estava provando tudo de novo movendo-se devagar, muito devagar e com ritmo, de tal maneira que o seu corpo traioeiro j estava acordando novamente e se erguendo gulosamente para encontr-lo. Ponha seus braos em volta de mim, Ginny ordenou, e seus braos obedeceram, erguendo-se lentamente para se tranarem no seu pescoo. Odeio-o, odeio-o! murmurou; mas mesmo a seus prprios ouvidos, as palavras soaram como uma carcia e ele s sorriu para seu rosto, aumentando o ritmo at que ela esquecesse tudo o

mais.

Captulo Vigsimo

Tinha comeado a detestar este quarto onde era uma prisioneira. J fazia uma semana e Ginny sentia-se uma cativa no harm de algum sulto. At este quarto sua cela de veludo, com suas figuras decorativas no teto, os espelhos convenientemente colocados na penteadeira e o luxo aparatoso tudo aqui lhe lembrava o que era e onde estava. Ele ficava fora o dia inteiro e parte da noite, e ela j havia perdido a noo de dia e noite. O prostbulo regurgitava noite; durante o dia a maioria das jovens dormia. J sabia agora, naturalmente, a espcie de lugar para o qual ele a trouxera, e se atormentava com perguntas e com uma abjeta sensao de humilhao. Puta sou sua puta seu brinquedo pensou. Sempre fui isso, desde o incio uma experincia nova, uma virgem tola, estpida e condescendente! Oh! Deus, eu me ofereci a ele. De certo modo, eu mereo isso. Agora ele me conserva num bordel, para seu prprio prazer. Mas depois e esse era o

pensamento que a fazia estremecer e ficar gelada de medo depois que ele se cansasse, o que faria com ela? Eu sei demais pensou e ele no vai me deixar livre quando acabar com os negcios ou o que quer que seja que o mantm afastado tanto tempo. E ... depois? Havia chorado muito, no comeo, planejando uma forma de escapar. Mas, proporo que os dias passavam, foi se resignando. O quarto estava trancado. As janelas, no s tinham tranca, mas tambm pesadas cortinas. Suas refeies eram trazidas pela menina ndia, mas o gordo Manuel estava sempre por trs dela, com a espingarda na mo. Suas crises histricas eram recebidas friamente, as caras impassveis, e uma vez a prpria Lilas veio dizer-lhe, numa voz doce e amistosa, exatamente o que costumava fazer com as jovens que se rebelavam. Voc deve compreender, naturalmente, minha querida, o quanto voc , vamos dizer, privilegiada, no? Ter s um amante. Mas eu no posso ter encrencas, ruim para a disciplina, e as meninas j esto reclamando ... de modo que, se voc no se comportar ... Apavorada, sentindo-se fisicamente doente, Ginny aprendeu a controlar seu gnio depois disso, limitando-se a chorar quando estava s e sufocando os soluos no travesseiro. No recebia o menor apoio de Steve, que estava sempre tenso e distrado, quando ele esquecia sua presena. Para passar o tempo e porque se sentia terrivelmente s e ansiosa por qualquer espcie de companhia, Ginny comeou, a princpio timidamente, a conversar com algumas das "meninas" de Lilas quando elas, curiosas, vinham a seu quarto a pretexto de lhe trazer a comida. Uma delas, uma franco-canadense vivaz, que dizia chamar-se Lorena, era mais amvel que as outras e mais gentil, depois que Ginny se acostumou aos seus modos francos e palavreado brusco. Com o passar dos dias, Lorena vinha freqentemente visit-la para conversar, no seu robe de cetim de cores berrantes, ficando sentada na sua cama, bocejando, com os olhos pretos brilhando divertidos com a ingenuidade da nova colega. Como as outras meninas, Lorena falava principalmente de homens do que gostavam e do que no

gostavam na cama e de suas peculiaridades. Consideravam Ginny feliz por ter um amante que a queria s para ele, e mais feliz ainda por esse amante ser Alfonso Herrera a. Lorena disse a Ginny, sem rodeio, que achava que ela era uma tola por querer escapar. Aonde que voc iria, ma petite? De volta para a casa do papai? No, depois disto muito tarde, eu lhe garanto! Esse o inconveniente de ser uma mulher "boa"; pois, depois que um homem possui voc, voc passa a ser ruim. No mesmo? Veja eu, por exemplo: sou uma puta porque preciso sobreviver, e o trabalho fcil. Trabalho pesado, como ser empregada dos outros, lavar cho, isso no para mim, no! Lorena estremeceu ligeiramente. Depois que meu homem morreu a facadas eu descobri que os homens, eles so todos iguais. Querem que a gente os ache bonzinhos e d para eles uma coisa diferente, voc me entende? Uma coisa que as mulheres boazinhas deles no lhes do. No demorou muito para Lorena perceber que Ginny no compreendia o que ela estava dizendo. Rindo, prometeu que lhe ensinaria alguma coisa sobre os homens.

Pois possvel disse-lhe, revirando os negros olhos lquidos que, se uma mulher for muito boa na cama, possa fazer que um homem fique louco por ela, to louco que ele vira escravo dela. Eu aqui sei disso! Entediada, sem ter o que fazer, Ginny se viu, a contragosto, prestando ateno ao que ela dizia e aprendendo coisas que nunca sonhara que existiam. Lorena, ou uma das outras meninas, costumava entrar em seu quarto para dividir uma refeio e regal-la cora os detalhes sobre o seu amante da noite anterior. De vez em quando, se um homem tivesse sido muito bruto, elas apareciam com marcas pelo corpo. Lorena contou que certa vez estivera com um homem que queria lhe bater e que ele lhe oferecera uma gorjeta de cem dlares se ela deixasse que ele o fizesse. Eu fiz aquela vez, pelo dinheiro, mas juro que no fao mais! disse, estremecendo ao se lembrar da dor que sofrera. Oh! Deus, por que os homens so umas feras assim? falou Ginny, horrorizada, e Lorena lhe deu um tapinha na mo, consolando-a. Bem... talvez, nem todos, no ? Piscou maliciosamente, olhando de lado para Ginny. Voc promete no ter cimes? O seu Steve, ele ... magnifique na cama, eu sei. Uma vez, j faz muito tempo, chrie, no se zangue comigo, ns passamos uma noite inteira juntos, e eu no tive que fingir nem uma vez. Ele um garanho, aquele! Voc tem muita sorte, petite. Sorte! falou Ginny amargamente, sua boca se contraindo. Como voc pode dizer que eu tenho sorte, quando voc sabe que eu no estou aqui por minha livre vontade? Eu o odeio, e tenho tanto medo, Lorena, o que ser que ele vai fazer comigo? Lorena encolheu os ombros. A vida incerta. Quem sabe o que qualquer homem pode fazer? Mas eu acho que ele gosta de voc mais do que diz e mais do que voc pensa, minha inocente! Por que ele ia fugir com voc? Talvez ele at case com voc um dia, quem sabe? Voc falou que ele foi o primeiro homem para voc, isso muito importante para um homem. Depois que Lorena foi embora, os pensamentos de Ginny estavam mais amargos que

antes. Casar! Lorena no sabia que ele pensava que tinha havido outros depois dele Carl Hoskins e at o querido Michel. Ela nunca lhe diria o contrrio, naturalmente de que pensasse o pior, que pensasse que ela havia preferido outros homens a ele! Quanto a casamento, ela sabia muito bem o que ele pensava a esse respeito. As mulheres fazem do casamento uma armadilha para os homens dissera Alfonso Herrera acerta vez. Pretendo ficar longe disso e do amor tambm, outra desculpa das mulheres para botar uma corrente num homem e prend-lo num lugar s. Eu sou um homem livre, boneca, e no posso ficar no mesmo lugar por muito tempo. Ela no se casaria com ele nem que ele lhe pedisse de joelhos Nem que fosse o ltimo homem sobre a Terra Ginny se prometeu. Ela conseguiria escapar dele antes que ele se cansasse dela e planejasse deix-la. De alguma forma, ela voltaria para a proteo da casa do seu pai e este faria com que tudo voltasse ao normal. Talvez ele a deixasse voltar Frana; mesmo que no se casasse, pelo menos l ela teria liberdade para ter amantes escolhidos por ela mesma. Como a famosa Ninon, talvez ela tambm se tornasse uma cortes. Serei rica, sim, e

independente uma demi-mondaine, uma cortes, mas nunca uma puta comum pensou com rebeldia nunca deixarei que ele me transforme em uma! Vivia se repetindo isso, aproveitando o tempo at que ele voltasse ao quarto, sujo e com a roupa manchada, recusando-se a lhe dizer onde estivera e o que estava fazendo. Uma semana se passou Ginny sentiu que no suportaria mais. O calor punha seus nervos flor da pele e sua vontade era gritar, arranhar as paredes que a encarceravam, bater na porta at ferir as mos. No esperava a volta de Steve, de repente, pouco antes do almoo e surpreendeu-o atirando-se a ele, em desespero. Por que voc no me deixa sair? No v que estou morrendo aqui aos poucos, que estou sufocando? Pelo amor de Deus, Steve, sinto que estou ficando louca, isso que voc quer? Controle-se, Ginny. Tenho que partir novamente em um minuto. Talvez eu a leve para passear a cavalo hoje noite, se eu chegar cedo. Mas voc tem me levado com voc outras vezes. Aonde que voc vai? O que est fazendo? Por que no posso ir com voc? Ele deu um riso curto. Deveria sentir-me lisonjeado por esse seu interesse por companhia, mas boje no pode ser, Ginny. H uma patrulha me caando e esto muito perto j. Estou preparando uma trilha falsa para eles, fazendo com que se afastem, para que possamos sair daqui. Seus olhos se dilataram. Voc quer dizer que h ajuda to perto de ns? Por que no me deixa ir? Ele se afastara dela, mas ela foi atrs dele, puxando-o pela manga. Por favor, oh! por favor! Se voc me deixar ir eu farei com que meu pai lhe pague a quantia que voc quiser! Farei tambm com que ele consiga que essa gente deixe de persegui-lo. Ser que voc no v? Voc ficar livre tambm.

Ele puxou seu brao das suas mos que o apertavam e segurou-a pelos ombros, enterrando seus dedos cruelmente na sua carne. Vou ficar com voc pelo tempo que for necessrio enquanto eu precisar de voc. Sinto muito, Ginny, mas voc o meu nico trunfo. H um delegado dos Estados Unidos liderando aquela patrulha, e nem mesmo seu pai vai faz-lo desistir. S o fato de eu ter voc comigo faz com que no cheguem mais perto. Eles ouviram boatos de que h uma poro de ouro sendo trocado por armas e, assim... ele riu subitamente. Eu tenho atravessado a fronteira, deixando que eles me vejam de vez em quando, deixando uma trilha que eles no podem resistir vontade de seguir. Tem sido como um jogo, boneca, pena que voc no possa compartilhar dele. Seu bastardo sujo, podre! Ela estava aprendendo a xingar, e as palavras lhe vinham com facilidade. Estou ficando cansado dos seus palavres ele lhe disse e ela estremeceu sob o seu olhar frio e hostil. Na verdade, estou cansado dos seus resmungos, das suas amolaes e do seu dio me batendo na cara, assim que entro por esta porta. Vou deix-la sozinha esta noite, Ginny. Divirta-se!

Ela se voltou para olh-lo, assustada. Ele estava falando srio! Ps o chapu na cabea, de novo, apanhou uma sacola, que colocou nos ombros, e j estava se encaminhando para a porta. Mas voc disse... aonde que voc vai? As palavras foram quase gritadas e ela viu os cantos dos seus lbios se contrarem. Se quer saber, doura, vou para outro quarto. Vou fazer a barba, tomar um banho, mudar de roupa, depois vou descer para jogar cartas, embebedar-me ligeiramente e arranjar uma mulher que seja morna e complacente. Bom dia! Curvou-se diante dela polida e sarcasticamente antes de sair, deixando-a com o olhar fito na porta. Ginny ficou estranhamente inquieta e tensa depois que Alfonso Herrera asaiu. Andava de um lado para o outro no quarto, a cabea trabalhando sem parar. Deus do cu, e se ele resolve-se no voltar? Se resolvesse continuar viajando sem lev-la? Ser que ele a odiava tanto que consideraria uma piada deix-la assim para se transformar numa das putas de Lilas? Vestida apenas num robe muito leve, por causa do calor, Ginny alternava entre andar de um lado para outro e se atirar na cama e chorar de raiva e de medo at empapar o travesseiro. Havia um relgio dourado sobre a mesinha de cabeceira e ela no tirava os olhos dele, acompanhando os ponteiros que avanavam inexoravelmente. Caiu num sono leve e inquieto e acordou numa espcie de estupor. Mecanicamente, psse a andar pelo quarto, acendendo as luzes. "Deus do cu... Sete horas j! Onde estaria ele? Volte, seu miservel! Atirou-se sobre a cama desfeita. No fico aqui, no fico...Voc no pode fazer isso comigo!" Ser que no podia? "Frio... bruto...calculista. . ." Ele era todas essas coisas. Talvez tivesse resolvido que ela era uma carga pesada, perigosa demais e belicosa demais para ele continuar carregando. Ouviu passos, pesados e firmes, pelo corredor, parando na sua porta, hesitando um pouco e, depois, afastando-se. Depois que o homem foi embora, Ginny percebeu que tinha estado com a respirao presa, apavorada. J os ouvira antes os clientes de Lilas, fregueses das meninas, passando pela

sua porta. O pensamento de que estava presa ali, forada a ficar esperando qualquer coisa que ele tivesse planejado para da, era insuportvel. O que podia fazer? Os olhos de Ginny dirigiram-se esperanosos para a janela, mas j fizera isso antes e vira que as grades eram grossas e pesadas e cravadas na pedra. Alm das grades, havia as cortinas, que nunca se abriam para deixar entrar um pouco de ar puro. Ginny comeou a andar outra vez, mais nervosamente, as mos abrindo-se e fechandose sua frente. Ele tinha que voltar, tinha! Todas as vezes em que ouvia passos na porta, Ginny ficava gelada, a cor fugindo de seu rosto, para voltar s depois que os passos se afastavam. Ele est fazendo de mim uma puta pensou furiosamente, febrilmente. Sim, porque eu estou ficando igual a elas esperando, ouvindo os passos do homem que me possuir esta noite. Deus, no posso deixar que ele faa isso comigo. Tenho que ficar calma! Andando at a penteadeira, Ginny apanhou a escova e comeou a escovar os cabelos com tanta fora que o couro cabeludo ardeu. De uma forma qualquer, a dor fez com que conseguisse pensar com mais clareza.

Viu-se nos elegantes espelhos, que triplicavam sua imagem manchas de cor nas faces, como se tivesse se pintado, os olhos verdes maiores do que nunca. Os passos se afastaram um pouco e depois voltaram. Ouviu uma voz do outro lado da porta enrolada e pastosa, como a de um bbado. Ei, voc est a? Voc a nmero sete? A cabecinha vermelha que ela me prometeu para hoje? Sem voz, gelada de medo, Ginny ouviu mexerem na fechadura. Como , vai abrir ou no vai? Maldita, eu j paguei um dinheiro a Lilas, mas, se voc for bonita como ela falou, eu pago mais... No tinha sequer ouvido seus passos e, no entanto, aqui estava ele! E a cabecinha vermelha que ele estava procurando...no, no era possvel! Ele estava mexendo na porta novamente, xingando. Tudo o que tinha a fazer era ficar quieta, e algum, com certeza, viria tir-lo dali. Claro que viriam! E se... quase sem parar para pensar, Ginny correu para a porta, segurando a maaneta. Moo? Moo, eu estou presa! O senhor vai ter que abrir a porta por fora, se que quer mesmo... s ento se lembrou de suavizar a voz e tom-la suplicante. Ser que ele havia sido mandado de propsito? Mas, nesse caso, no teriam lhe dito que a porta estava trancada por fora? No lhe teriam dito para entrar e surpreend-la? Mas se ele no tivesse sido mandado, estivesse bbado e cometido um engano ao olhar o nmero do quarto, ento... Oh! Deus! rezou em silncio fazei com que ele esteja to bbado que eu possa lidar com ele facilmente. Ouviu uma risada de brio, sentiu mexerem na fechadura, e ficou imaginando se era preciso uma chave para abri-la. No... no se lembrava de ter visto Alfonso Herrera ausar chave. Ela teria ouvido, com certeza, o rudo. Continuou rezando: Fazei com que ningum venha aqui agora, ainda no! Ouviu o clique da fechadura e recuou, enquanto a porta se abria e um homem entrava, cambaleando. Antes que ele pudesse

dizer uma palavra, ela se atirou para a frente rapidamente e, agarrando uma escova, introduziu a parte estreita do cabo entre a porta e o batente o bastante para que ela no voltasse a se fechar. Se... se eu no fizesse isso, a voc ficaria preso aqui dentro tambm explicou num flego. At que no era m idia, agora que eu vi voc, sua potrinha! Ginny se endireitou com cuidado, andando para trs e se afastando dele, esperando que os seus movimentos no fossem notados. Vendo os beios grossos do homem rindo da sua prpria graa, e vendo o olhar que ele lhe dirigia, passando a lngua pelos lbios, deu-se conta, de repente, do seu aspecto. Tudo o que vestia era um robe leve que no escondia nada aos seus olhos cpidos o cabelo lhe caindo solto sobre os ombros e as costas. Agora, subitamente, comeou a se preocupar com o que havia feito, e seu corao comeou a bater com fora. Por Deus, desta vez Lilas no mentiu! Linda, linda... uma verdadeira jia que voc ! Vamos l, bonequinha, no precisa bancar a inocente com o velho George. D c uma beijoca, anda.

Furtivamente, o homem foi se chegando para seu lado, e Ginny recuou assustada, no se arriscando a tirar os olhos do seu rosto. Por favor, moo, oh! por favor, espere um pouco! O senhor tem que me ouvir, precisa me ouvir! Seus olhos tinham o olhar opaco de um animal, e ela percebeu que ele tinha enormes mos vermelhas, que estendia para ela. Santo Deus, ser que ele no tinha vergonha? Era mais velho que seu pai um homem de cabelos brancos, com um comeo de calva e uma barriga enorme que caa por cima do cinto e olhos azuis aguados. Estava rindo maliciosamente, os olhos piscando sob a testa baixa e proeminente. Vamos logo, boneca, o George gosta de suas potrinhas selvagens e impetuosas, no precisa fingir, j lhe disse, d-me um beijinho, pra comear, est bem? Ele riu, e Ginny ficou doente de medo quando viu que no podia recuar mais j sentira a beira da cama contra as coxas e teve vontade de gritar. Meu senhor! O senhor quer me ouvir um minuto? passou a lngua nos lbios, nervosamente, tentando fazer com que a voz soasse meiga e suplicante. Qual a pressa, querido? V, eu sou toda sua, mas voc precisa deixar que eu converse um pouco com voc antes, precisa ser paciente comigo, compreende? Oh! por favor...! Ele no compreendeu. Ela atirou as mos para ele em desespero e tentou de novo. Eu... a minha primeira vez, por favor... No compreende isso? por isso que ela me mantm trancada aqui, para eu no fugir, mas voc me parece to gentil e voc to...to bonito...distinto, sabe? Ele parou de cambalear, olhou desconfiado para ela, e Ginny teve um raio de esperana. Pelo menos ele a estava ouvindo agora! Tratou de pr toda a splica que conseguiu na voz, desagradavelmente consciente da cama por trs dela. Voc...vi logo que voc era um cavalheiro. Voc vai me ajudar, no vai? Eles me mantm prisioneira aqui, fora, mas voc vai me salvar, no vai? deu um pequeno soluo e viu que seus olhos

pequenos a examinavam, numa espcie de dvida. Olhe aqui, moa! Lilas falou que voc era uma cabecinha vermelha muito bonita e que no ia me decepcionar, que a gente ia se divertir muito. No vem fazer drama pra cima de mim, no, que eu no quero saber de problema, s vim aqui para dar uma dormidinha com uma boa mulher. .. Ela viu como seus olhos a mediam, como sua lngua saa da boca para umedecer os lbios grossos, e sentiu o corao parar. Oh! Deus, ele tinha que escut-la! Por que voc no fecha essa matraca e vem aqui e me d o beijinho que eu J estou pedindo h que tempo! Ginny forou-se a sorrir para ele e jogar a cabea para trs num gesto faceiro. Voc to grande e forte que os seus braos me amarrotariam num instante! Por que voc no. . . Rindo, ele comeou a tirar o cinto, e ela falou rapidamente, inclinando-se para a frente: Voc... voc vai ter que ir bem devagar, promete? Eu...realmente sou nova nisso e no sei... Olha aqui, coisinha linda, eu j paguei a Lilas. No vai tentar me passar para trs. O velho George conhece vocs, putinhas, e quanto mais inocentes vocs parecem mais ruins vocs so. Vamos parar com essas mentiras, j!

Mas eu no sou uma puta! No quero ser! Escute aqui...voc parece um camarada esperto, que no se deixa enganar pela aparncia externa. Voc gostaria de ganhar uma recompensa? Um monto de dinheiro? Coisa assim de dez mil dlares? Voc vai poder fazer seu preo se voc me levar de volta para o meu pai. Alguma coisa no tom aflito de sua voz e a forma como tranava e destranava os dedos parecia ter prendido a ateno do homem, apesar do seu estado de embriaguez e de lascvia, e ele fixou os olhos nela. Voc est louca? Para seu desespero, ela viu que seus olhinhos de porco haviam adquirido um ar frio, e ele a olhava com raiva no rosto. Escute aqui, eu no vim aqui para fazer graa! Conheo o tipo de dona que a Lilas tem aqui e no tem nenhuma vagabunda aqui contra a vontade. Meu nome Anahi Portilla . Portilla ! Pelo amor de Deus, voc quer prestar ateno? Meu pai um senador pela Califrnia e ele deve ter mandado pregar avisos oferecendo recompensa pela minha volta, tenho certeza! Se voc me levasse com voc...Por favor! Sei... sei... ele estava sacudindo a cabea, sempre olhando para ela de soslaio, com um riso de malcia nos lbios. Olhe aqui, boneca, voc me d alguma coisa primeiro, depois a gente v o que pode fazer! Enlouquecida de pavor, viu-o afrouxar o cinto e os suspensrios, sempre rindo para ela. Vamos, agora. Seja bem boazinha para mim que depois eu vejo que jeito eu dou, 't ouvindo? Ele se atirou para ela, ainda com as calas nas mos, e sua mo tocou em seu seio. Com um grito de medo e de desespero, Ginny rolou para o lado e para trs na cama, e ele foi atrs dela, as mos j arrancando seu robe. No... No! Tire essas mos sujas de cima de mim! Voc do tipo que briga, ? Gosta que o homem seja bruto? O velho George vai ter aquilo pelo

qual ele pagou. Ela tentou sair pelo outro lado da cama, mas as mos dele, como garras, seguraram sua perna, e ela ouviu-o dar uma gargalhada. Com a outra mo ele a segurou pelos fundilhos e agora, por fim, ela gritou. Suas mos se agitaram e pousaram na mesa de cabeceira o relgio! Quase sem poder raciocinar, Ginny o agarrou com os dedos crispados e deu com ele na cabea do homem, com toda a fora que tinha. Ele emitiu um som que mais parecia um grunhido, e ela teve a impresso de que seu pesado corpo cambaleou terrivelmente antes de se estatelar no cho, os dedos ainda tentando agarrla. Soluando, tremendo de medo ainda, Ginny olhou para ele. O bastardo sujo e seboso! Ele o mereceu. Mesmo que ela o tivesse matado, ele o teria merecido. Ele fedia a suor e a roupa suja, e ela se deu conta, de repente, de que todo este tempo, mesmo enquanto st despia na expectativa de possu-la, no havia se dado ao trabalho de tirar as botas e as nojentas roupas de baixo.

Desceu da cama, arrancando o resto do robe do corpo e correu ao armrio. Felizmente, pelo menos tinha roupa. Lorena, com pena dela, havia lhe trazido dois vestidos, h dois dias atrs. Tudo o que Alfonso Herrera ahavia lhe dado at agora era uma blusa branca e uma saia de montaria! No havia tempo para escolher. Ginny pegou o primeiro vestido que lhe caiu nas mos, um traje verde vaporoso, dc renda e cetim, com grande decote, que enfiou pela cabea. Seus dedos tremiam enquanto se forava a ter a calma necessria para abotoar os pequenos botes que prendiam a blusa. O pnico, um medo seco que a deixava tremendo como uma folha, era o que a movia agora. Enfiando os ps numa sandlia de saltos altos, totalmente imprpria, Ginny correu ao espelho e prendeu os cabelos para cima, de qualquer maneira, enrolando parte em cima da cabea e deixando o resto cair sobre as costas. Um pouco de pintura na boca se algum a vir, no dever parecer diferente das outras "meninas" e j estava longe do espelho e se dirigindo porta, parando apenas um segundo para verificar se p homem ainda estava inconsciente. Estava se movendo... Deus, ele se mexeu! Gemeu. No querendo ver mais nada, Ginny saiu correndo do quarto, s parando para ver se a porta estava fechada atrs dela. Pelo menos escapara do quarto, mas ali, no corredor estreito e silencioso, Ginny deu um soluo desesperado ao imaginar como conseguiria escapar do prdio. A porta dos fundos estava fora de cogitao, com Manuel guardando-a, mas a escada agora sua frente dava para o trreo sem dvida, para o prprio salo. Com os ouvidos atentos, Ginny ouviu uma porta se abrir e se fechar no andar de baixo... o som de um piano... uma voz de mulher cantando e um riso masculino Embaixo havia gente, luzes brilhantes e falatrio. Ser que no haveria, entre os homens que freqentavam a casa de Lilas, um ou dois homens bastante decentes para ajud-la? Ser que iriam ter coragem, l embaixo, em pblico, de faz-la prisioneira novamente? Em seguida, sem pensar nos riscos que corria, Ginny se encaminhou rapidamente para fora do corredor, para perto da escada, grata pelas luzes fracas e rosadas que Lilas mantinha ali.

A escada fazia uma ligeira curva; ao desc-la, o mais silenciosamente possvel, Ginny viu um pequeno vestbulo, com porta vaivm que deveria dar no salo. Seu corao bateu mais forte e ela praticamente desceu correndo os ltimos degraus. Tinha que haver outra porta ali, no podia deixar de haver! Ao chegar, porm, ao fim da escada, teve a maior desiluso, pois s havia um grande espelho na parede que refletia sua imagem assustada e, contra a parede, uma estante de madeira com um jarro de flores murchas. Parou hesitante, e nesse momento a porta se abriu, e um homem e uma mulher, ambos sorrindo, passaram por ela. O homem era um mexicano ou espanhol, alto e magro, com bigode escuro, e a jovem era Lorena. Ele tinha a mo em volta da sua cintura e ainda estavam rindo e fazendo graa, at que Lorena viu Ginny, que parecia presa ao cho, petrificada, com a boca semiaberta. Ginny! Oh! chrie, como que voc pde. . . Outra novata bonita? Onde que Lilas acha todas vocs? O homem sorriu, mostrando dentes brancos. Quem sabe ela tambm quer vir conosco, Lorena? Tenho dinheiro bastante e acerto depois com Lilas.

Antes que Lorena pudesse dizer alguma coisa mais, ou o homem sorridente completar sua proposta, Ginny passou por eles correndo e entrou no salo, movida por um pnico cego e um desespero incontrolvel. Seus olhos espantados olharam rapidamente para a direita e para a esquerda, notando que no havia muita gente no salo. Um garo enxugava copos por trs do longo e curvo bar; das "meninas", apenas Susie, sentada sobre o piano, com as pernas cruzadas ousadamente, cantava uma cano picante. O salo era mais comprido do que largo. Logo que localizou a porta da frente, Ginny levantou a saia e correu em direo a ela, correndo mais do que j havia corrido em toda a sua vida. Ouviu Lorena chamando por trs dela: Ginny, pare! Voc no deve... Atravessou ento as largas portas e estava correndo cegamente, quase sem noo de para onde ia, sabendo apenas que precisava continuar correndo para escapar do que Alfonso Herrera alhe faria se a encontrasse. Ginny ouviu o som dos seus sapatos no calamento irregular, e seus passos soavam monstruosamente altos. Depois, ouvindo outros passos atrs de si, correu como um animal acuado para a rua, notando apenas, ofegante, que a rua era estreita e poeirenta. Seus cabelos se soltaram, caindo sobre seu rosto e ombros, cegando-a, mas ainda assim continuou a correr. Podia sentir o suor escorrendo pelo seu corpo, sua respirao doa na garganta e sentia, com incrvel desespero, que estava se cansando e seus passos j eram lentos e arrastados. Oh! Deus! Ser que ela tinha tido mesmo esperana de fugir? Para onde podia ir? Um dos seus sapatos saiu do p e ela tropeou; tentando se salvar, abriu os braos e caiu pesadamente, esparramando-se vergonhosamente na poeira e no sujo da rua. Ficou deitada ali, sem ao, sem se mover, tendo perdido todas as foras. Que degradao lhe faltava ainda? Abrindo os olhos, viu suas botas, uma de cada lado de seu rosto. Teria que ser ele...quem mais viria atrs dela? Ouviu sua voz sarcstica, de algum lugar acima da sua cabea.

Francamente, minha querida! Voc me poderia ter dito que queria tomar um pouco de ar fresco. Ou ser que estava to ansiosa assim pela minha companhia? Sem lhe dar tempo para responder s suas ironias, ele se abaixou e, agarrando seu brao, colocou-a brutalmente de p. Ela continuava soluando desesperadamente, e ele, com uma exclamao irada, tirou o leno do pescoo e comeou a limpar seu rosto com ele, enquanto seus dedos, enterrados na carne de seu brao, mantinham-na imvel. bom voc melhorar o seu aspecto, antes de eu lev-la novamente l para dentro disse-lhe friamente. Ginny olhou sua volta, alucinadamente, e viu que, apesar de ter a impresso de haver corrido milhas, estava a pequenssima distncia da porta iluminada do bar de Lilas. Uma meia-lua esbranquiada boiava no cu, e sua luz difusa podia ver quo enfurecido Alfonso Herrera aestava as sobrancelhas negras quase se encontrando e os lbios comprimidos de irritao. Vamos embora agora, ande disse, sacudindo-a.

Voc queria um passeio e um pouco de divertimento; voc o ter. Antes, porm, abaixe-se e calce a sandlia. No fica bem voc entrar descala como uma ndia qualquer, fica? Por favor murmurou incoerentemente, mas resolveu se calar e no prosseguir com a splica, pois sabia que seria intil. dio, pnico, esperana, tudo se evaporou, deixando um frio desespero. Silenciosamente, ps-se a caminhar a seu lado, quase no sentindo os seus dedos, como uma turqus a apertar seu brao pouco acima do cotovelo.

Captulo Vigsimo Primeiro

Ginny no se lembrava, depois, quantas horas foi forada a suportar o salo feericamente iluminado e abafado de fumaa. Pareceu-lhe que uma animao falsa havia tomado conta de todos, depois que Alfonso Herrera aa trouxe para dentro, sentando-a, com uma delicadeza excessiva, numa das pequenas mesas que estavam espalhadas pelo cho. Lorena e seu acompanhante vieram se juntar a eles, e ela cochichou para Ginny que Lilas havia subido para acalmar o fregus que ela havia "entretido" pouco antes. Depois de cuidarem da sua cabea, que doa muito, mandaram-no para Patti-cabecinha vermelha, a garota que ele deveria ter ido procurar, tendo Lilas lhe assegurado que, desta vez, era cortesia da casa. Ele pensa que voc louca, chrie...Isto at muito bom, no acha? No deixou de ser uma loucura o que voc tentou fazer. . . Ningum entendeu... nem mesmo Lorena! Com o rosto corado, os olhos brilhantes de lgrimas retidas, Ginny estava sentada rgida mesa, tomando pequenos goles da bebida que Alfonso Herrera ahavia encomendado para ela. Ele, por sua vez, a ignorava totalmente, exceto para lhe dizer que terminasse sua bebida. J havia outra diante dela. Divirta-se, boneca disse-lhe sarcasticamente era isso que voc queria, no era? E no se

esquea de agir com naturalidade. Pode flertar, se quiser. Se no me engano, voc boa nisso, no? Um dos hspedes, que se considerava violinista, havia se juntado ao pianista, e algumas das meninas que ainda estavam embaixo comearam a danar, rindo alto enquanto rodopiavam com seus parceiros. Um vaqueiro jovem, com o cabelo liso de brilhantina e roupa que parecia sada da loja, tirou Ginny para danar. Ela ia recusar, mas quando Alfonso Herrera alhe fez um aceno, indicando o espao no centro que havia sido preparado para danar, levantou-se da cadeira como uma marionete puxada por cordis e foi danar com o homem, que a segurava muito perto do seu corpo e lhe fazia uma poro de cumprimentos idiotas. No pde deixar de notar que Susie havia se sentado na cadeira em que estivera e que se encostava a Steve, falando baixinho com ele, e suas mos lhe segurando o brao possessivamente. O jovem vaqueiro lhe disse que seu nome era Dan e que ela era a moa mais bonita que j vira na casa de Lilas. O cheiro adocicado da brilhantina que usava estava dando nuseas em Ginny.

Acredito que aquele felizardo l j deve ter se comprometido com voc para esta noite, no? Quem sabe a prxima vez que eu estiver na cidade eu tenha a mesma sorte. Fez uma pausa e olhou para ela. Ei, voc no fala muito, fala? nova no negcio? Sim murmurou muito nova. Ser que ela poderia dizer mais alguma coisa a ele? Ser que ele a ajudaria, ou faria como o tal de George? No adiantaria nada! S faria com que Alfonso Herrera apensasse numa forma pior de castig-la. Alfonso Herrera ae Susie estavam se beijando quando Dan a levou de volta mesa, depois de lhe pagar uma bebida que ela no queria. Tomou-a rapidamente, procurando no notar como Alfonso Herrera abrincava com as fitinhas estreitas de renda que eram s o que segurava o vestido de Susie no lugar. Por que ela deveria se preocupar com isto? Sentiu-se aliviada quando ele se levantou para danar com Susie, que obviamente estava interessada nele, pelo jeito com que colava seu corpo ao dele enquanto danavam. Talvez ele levasse Susie para cima essa noite, mas a... o que seria dela? Lorena, condoendo-se do rosto plido e miservel de Ginny, veio sentar-se a seu lado. Coitado do Raphael... ele sempre to rpido. Fala muito, mas, depois, parece at um coelho, poxa! Olhou para Ginny e sua voz se abrandou. Chrie, chrie... voc no deve ficar assim! Ele est zangado agora, mas logo mais ele esquece. E essa Susie...ele s est fazendo isso para lhe causar cimes. Sorria, petite! Faa de conta que voc no se incomoda. Mas eu no me incomodo, mesmo! Oh! Deus, Lorena, preferia que ele ficasse com ela em vez de mim! Por que ele no me deixa ir embora? Ginny sentiu que estava ficando histrica, mas Lorena, inclinando o corpo para a frente, deu-lhe um belisco no rosto, o que fez com que ela voltasse a si e se calasse. Pronto! No queria lhe magoar, chrie, mas voc no deve fazer com que ele fique mais zangado; pelo menos, no agora. E seu rosto est precisando de um pouco de cor. Depois, voc vai ver, tudo

vai dar certo. Lorena estava enganada, mas foi s muito mais tarde, dentro do quarto, que Ginny descobriu a extenso da raiva de Alfonso Herrera a. A essa hora j estava to cansada e bbada, ainda por cima, que quase no podia andar direito. Escapando de Susie, que havia comeado a beber muito cedo e agora estava deitada, meio desfalecida,em cima do piano, Alfonso Herrera acarregou Ginny para cima; mas no havia qualquer ternura nos seus braos que a seguravam. Atirou-a sobre a cama, como se ela fosse um saco de batatas, e ficou olhando para ela, com os polegares presos no cinturo. Ginny ficou ali soluando, ouvindo sua voz que parecia lhe chegar de uma distncia imensa. No tente isso nunca mais, Ginny! No pretendo deix-la ir embora, at que eu resolva quando e como! Eu no...eu no fiz nada! disse soluando. Eu s queria escapar, s isso. . .

Ginny se ergueu sobre os cotovelos e olhou pata ele por cima do ombro, com os olhos cheios de lgrimas, e notou que ele ainda estava ali, olhando para ela com uma expresso indefinvel no rosto. Sinto muito, Ginny. Como posso culp-la por tentar fugir, quando eu faria a mesma coisa? Sua voz soava amarga e, como nunca o ouvira se desculpar de coisa alguma, quase no podia acreditar no que estava ouvindo. melhor se vestir, o mais rapidamente que puder. No podemos continuar aqui agora, pois possvel que o seu amigo George comece a pensar em tudo o que voc lhe disse. Quando ele ficar sbrio, pode comear a falar. Voc vai me levar com voc? isso que voc est dizendo? Ginny, no vou discutir! Vista sua roupa de montaria, pois estaremos saindo dentro de meia hora. Como ele mudava de humor! Do dio mais negro, a uma espcie de arrependimento e, agora, de novo aquela aspereza na voz. Dolorosamente, Ginny se levantou da cama. Como ele esperava que ela cavalgasse no estado em que estava? Ser que ele no tinha piedade? Ou qualquer coisa que no fosse aquela brutalidade? Comeou a compreend-lo melhor nas semanas infindveis e cansativas de viagem que se seguiram; comeando at a preparar uma armadura com suas reservas de fora e determinao para defendla contra suas mudanas de humor. Seguidor de Juarez ou no, o certo que ele era um fora-da-lei, isso ela j sabia. Alm disso, estava acostumado a correr, a ser caado. As vezes ela o espicaava com isso perguntava-lhe se era s isso que a vida tinha a lhe oferecer e ele achava que era o bastante. Talvez, sua moda, ele tambm estivesse comeando a entend-la melhor, pois dificilmente perdia a calma com ela agora, apesar dos insultos que ela ainda lhe atirava, de vez em quando. Ele apenas ria e lhe dizia que ela era louca e que ele ficaria muito feliz quando se livrasse dela, algum dia. Algum dia! Quando seria isso? Ser que ele algum dia a libertaria?

s vezes era difcil para Ginny pensar em como seria qualquer outro tipo de vida. Montava agora como se fosse parte do cavalo, e aprendera a acender um fogo praticamente sem fumaa. Aprendera at a esfolar e comer os pequenos animais que Alfonso Herrera acaava. Voc faz com que eu me sinta uma ndia! disse-lhe de mau humor, certo dia. Estavam no interior do Mxico outra vez, no sop da Sierra Madre, e, como sempre, ele no dizia para onde iam. Mulheres ndias tm outras utilidades alm de esfolar caa e carregar as cargas mais pesadas respondeu-lhe, olhando-a de esguelha, enquanto puxava uma trana do seu cabelo. Alm disso, voc ainda no est bastante domada... sua lngua muito ferina. Qualquer guerreiro comanche que se prezasse j teria tomado mais duas mulheres e trocado voc por um cavalo. Ela ignorou suas piadas, mas no podia deixar de tomar conhecimento de seus lbios e de suas mos no seu corpo escorregadio e suado. No havia mais como esconder, nem dela mesma, o desejo fsico quase fora do normal que sentia por ele. Desprezava-o, mas no podia resistir fora que os seus carinhos tinham sobre ela, mesmo quando mais o odiava. Quanto a fugir, tinha deixado de pensar nisso por enquanto, desde a manh em que, tendo acordado antes dele e visto que ele ainda dormia, havia retirado sua arma.

Depois, com a arma a seu lado, ela havia feito o caf, acendendo o pequeno fogo cuidadosamente, como ele havia lhe ensinado. Ficou observando-o e, quando ele abriu os olhos, pde ver como eles se contraram quando ele se viu olhando para o cano da arma que ela segurava nas mos, sem tremer. Ele teve o cuidado de no se mover talvez tivesse visto a determinao no seu olhar. Finalmente, ele disse: Vai me dar caf antes, ou vai atirar logo com essa coisa antes que perca a coragem? Estou pensando nisso disse calmamente, controlando a raiva. Poderia mat-lo j! Ou poderia feri-lo onde di mais e deix-lo ali para morrer lentamente. o que voc merece! Procurou algum sinal de medo nos olhos dele, mas no havia nenhum. Eles a observavam cuidadosamente, at de forma contemplativa. Parece que voc tem uma grande deciso a tomar, no? Mas se eu fosse voc pensaria em algumas outras coisas tambm...como, por exemplo, como voc iria sobreviver aqui sozinha. Sou perfeitamente capaz de cuidar de mim! disse-lhe asperamente. Voc me ensinou isso direitinho, Steve. Posso disparar esta arma, sem errar, e sei ler sinais. No podemos estar muito longe de uma cidade ou vilarejo, e os soldados franceses. . . Estamos em territrio juarista, minha jovem interrompeu-a. Acha que eu me arriscaria a chegar to perto dos franceses? No h nada que a impea de me matar, naturalmente, mas j pensou no que vai acontecer com voc se a pegarem? Ouviro um tiro e viro investigar. No bonito de se ver o que aqueles guerrilheiros podem fazer com uma mulher...depois que todos a tiverem usado, naturalmente. Deliberadamente, ele se esticou e colocou as mos embaixo da cabea, sem se preocupar com o movimento que ela fez com a arma. Decida-se, minha querida. Estou ficando com muita fome. Ela teve vontade de chorar de frustrao. Por que ele no teve medo? Ser que ele tinha tanta certeza de que ela no atiraria nele? E, pior que tudo, ser que ele tinha falado a verdade sobre os juaristas?

Oh! diabo, diabo! Para que voc tinha que dormir como uma pedra? Quase chorando de raiva, Ginny atirou a arma para ele, quase o acertando com ela. Mordendo os lbios, virou-se e comeou a servir o caf. Para surpresa sua, ele resolveu agir como se no tivesse havido nada. Prendendo a cartucheira em volta da cintura e colocando a arma no coldre, chegou para perto dela, sentou-se e tomou em silncio a xcara de caf que ela lhe estendia. Antes, porm, de selarem os animais para partir de novo, ele a surpreendeu mais uma vez entregando-lhe uma arma pequena que guardava na sacola que trazia na sela do cavalo. Ela pegou a arma, uma pistola de cano curto e grosso calibre, e ficou olhando para ela sem acreditar. Voc pode guard-la no bolso da sua saia de montaria disse-lhe laconicamente. Lembre-se apenas, pelo amor de Deus, que est carregada. Nunca se pode saber, nesta garganta da mata, quando se vai precisar de uma arma. At os meus amigos juaristas podem atirar primeiro, ao avistarem um estrangeiro, deixando para fazer as perguntas depois. Sem saber o que pensar, Ginny colocou a arma no bolso da saia. Pensou consigo mesma que no tinha a menor inteno de agradecer, mas ele j tinha se voltado e se afastado dela.

Quando comearam a se embrenhar mais na parte central do Mxico, Ginny notou que ele tomava mais cautelas. As terras esquerda pareciam mais planas, mais quentes e mais desertas que as que ficavam junto montanha, mas ele lhe disse que essas eram as melhores terras para pasto em todo o Mxico. Onde est o gado, ento? E o povo? Estou comeando a pensar que o Mxico uma terra de fantasmas e de bandidos e que este um pesadelo que estou tendo! Com toda a luta que se v por aqui, creio que as pessoas que no esto diretamente envolvidas nela procuram se esconder lembrou-lhe. Quanto ao gado, acredito que os fazendeiros faam todo o possvel para que eles fiquem pastando perto de suas sedes. Todos andam com fome hoje em dia...at os franceses! Ginny se lembrou dos seus comentrios sobre o Mxico quando, de repente, se viram cercados por um bando de homens armados de aspecto medonho. Ela freou o animal, aterrorizada, enquanto Alfonso Herrera amantinha uma discusso acalorada com o lder, procurando no notar os olhares lascivos e furtivos dos outros. Finalmente, quando Alfonso Herrera aexibiu um pequeno pedao de papel amarrotado que trazia na bota, o lder dos juaristas comeou a rir abertamente e a conversa se tornou mais amistosa, enquanto os homens que j se haviam aproximado de Ginny recuaram relutantemente. Seu medo comeou a diminuir e ela ps-se a prestar ateno conversa, procurando entender o que diziam. Estavam discutindo sobre os franceses e o movimento de tropas naquela rea. Os franceses estavam recuando, j haviam evacuado Chihuahua o General Escobedo era muito vivo para eles. Ginny no acreditava em nada daquilo! Tambm no acreditou no que Alfonso Herrera alhe contou mais tarde que, a pedido de Bazaine, o Imperador Maximiliano havia assinado um decreto infame condenando morte todas as pessoas suspeitas de serem juaristas, sem julgamento prvio. Ela tinha ouvido falar de torturas e mutilaes por parte dos juaristas; mas, dizer que agora os franceses estavam se rebaixando a fazer isso, e pior, era uma coisa em que no podia acreditar; s podia ser mentira! Ela lhe disse isso, mas ele

s fez encolher os ombros displicentemente. Algumas horas depois, porm, forou-a a subir com ele ao alto de uma montanha, de onde podiam ver um pequeno vilarejo. Acaba de receber a visita dos seus amigos, os soldados franceses disse Alfonso Herrera acom a fisionomia carregada. Faa o favor de olhar bem, minha querida! entregou-lhe o binculo, e o que Ginny viu fez com que comeasse a vomitar, sem poder se conter. Aquelas pequenas figuras parecendo bonecos desconjuntados, grotescamente espalhados e amontoados junto s cabanas, transformavam-se em corpos de homens, mulheres e at crianas. Viu um beb pequeno sem cabea, outro com uma massa disforme onde deveria ter estado a cabea. As aves de rapina banqueteavam-se, enterrando os bicos na carne sangrenta. Viu como pregaram as mulheres em estacas? sua voz continuou inexorvel, enquanto ela se encolhia e no podia reter os soluos. Voc pode fazer idia do que elas sofreram antes de serem assassinadas? E sabe por qu? Porque os malditos franceses pensaram, apenas pensaram, que elas haviam protegido os juaristas.

A cena terrvel que ele a forara a olhar ficou na sua mente por toda aquela noite e no dia seguinte e at na outra noite, quando entraram, cautelosamente, numa pequena aldeia. Como estava escuro, no deu para Ginny ver muita coisa da pequena cidade. O que mais a impressionou foram a escurido total e o silncio. No havia luzes na rua e, sob os cascos de seus cavalos, as ruas tortuosas pareciam poeirentas e esburacadas. Os poucos edifcios que havia acocoravam-se contra o cu escuro sem qualquer planejamento. Davam a impresso de terem sido colocados ali com espaos irregulares entre um e outro, como falhas de dentes numa boca. Ginny estava cansada, mas no tinha coragem de se queixar. Desmontou, quando Alfonso Herrera alhe fez sinal para que o fizesse, e seguiu-o, puxando as rdeas do animal, quando ele penetrou na escurido densa de uma viela que ficava entre dois prdios. Um cheiro de lixo e de vegetao podre fez com que tapasse o nariz com os dedos. A sorte que estava escuro ela no tinha coragem de olhar para ver cm que estava pisando. Se pelo menos ele se apressasse! Alfonso Herrera aencontrara a porta que estava procurando e pusera-se a bater, com os dedos movendo-se num ritmo irregular que era, obviamente, uma espcie de senha. A mulher gorda que abriu a porta, no entanto, f-lo com toda a cautela. Ela acendeu uma lmpada ou vela, e quando a porta abriu para dentro Ginny viu um rpido brilho de metal. Pode guardar sua arma, Mama Vera... Esteban. Esteban? Esteban Alvarado? A princpio a voz da mulher soava incrdula, mas depois comeou a rir. Como , continua o mesmo velhaco de sempre, sempre cheio de surpresas? Mas quem est a com voc? Trouxe uma amiga? Voc vai ver quando entrarmos respondeu Alfonso Herrera alaconicamente. Apareceu de repente uma claridade, por trs da mulher, e um menino pequeno, rindo com todos os dentes, passou por ela correndo. Eu tomo conta dos cavalos, est bem, seor?

Voc toma conta deles ou vai se ver comigo! gritou Vera atrs dele. Arrastando os ps de cansao, Ginny seguiu Alfonso Herrera apara o interior da casa. A cantina de Mama Vera servia tambm de taberna, hotel e prostbulo. Os quartos do andar superior que ela alugava eram pequenos e sem qualquer pretenso de elegncia. A nica janela pequena que dava para a rua tinha venezianas de madeira, e o quarto no continha mais do que uma cama e uma mesa torta, em cima da qual ficavam uma jarra e uma bacia. Mesmo assim, a cama estreita parecia um paraso, quando comparada com o cho esburacado, e as venezianas rsticas e malfeitas deixavam entrar o ar fresco da noite. Tirando a roupa suja e manchada da viagem, Ginny s tirou o tempo necessrio para lavar o rosto e os braos antes de se atirar na cama. Dormiu um sono pesado e sem sonhos e nem soube a que horas Alfonso Herrera achegou.

Captulo Vigsimo Segundo

Ginny acordou com raios dourados de sol tocando seu rosto. Logo que abriu os olhos, teve uma sensao de pnico, sem saber onde estava. Quando a memria voltou, virou-se instintivamente procura de Steve, mas ele no estava na cama. Afastando o cobertor ordinrio de algodo, Ginny correu para experimentar a porta e ficou admirada de ver que no estava trancada. Ficou olhando para ela, pensativamente. Quer dizer que ele tinha resolvido confiar nela, no? Ou seria s porque ele tinha certeza de que ela no tinha a menor chance de escapar? Estava sufocantemente quente no quarto, e Ginny se sentia como que drogada aps o longo sono. Era um sacrifcio pensar no estado em que estava. Encolhendo os ombros, ela se dirigiu jarra com gua e comeou a lavar a poeira do seu corpo, usando um dos lenos de pescoo de Alfonso Herrera apara se esfregar. No se sentia mais encabulada com a prpria nudez e lhe parecia perfeitamente normal estar ali nua se lavando. Havia emagrecido. Exceto pelos seios, que, alis, nunca foram muito desenvolvidos, e pela curva das cadeiras, poderia facilmente passar por um menino. Havia covas na base de sua garganta; quando examinou seu rosto no espelho rachado que estava pendurado por cima da mesa, achou que tambm ele emagrecera; seus contornos ciganos estavam mais pronunciados. Um sbito tumulto na rua fez com que esquecesse as convenincias e corresse para a janela, lutando com as pesadas venezianas at conseguir abri-las. To logo ps o rosto para fora, Ginny se viu frente a frente com os canos de, pelo menos, cinco rifles, empunhados por soldados franceses que pareciam to surpresos quanto ela. Seus garbosos uniformes vermelhos e azuis trouxeram-lhe lembranas da Frana, e quando um soldado com divisas de sargento se dirigiu a ela num espanhol imperfeito, desculpando-se mil vezes por haver pensado que o rudo da sua janela se abrindo fosse uma emboscada, um esprito brincalho fez com que lhe respondesse em francs. Os soldados, com os cavalos indceis escoiceando a poeira da rua, arrancaram seus quepes para saud-la. Mas foi s quando um jovem, usando as insgnias de tenente, chegou galopando pela rua para saber o que estava retendo seus homens, que Ginny se deu conta da precariedade de sua

situao. Havia se esquecido da prpria nudez e dos cabelos que caam soltos sobre seus ombros at que seus olhos a fizeram tomar conscincia disso. Com o rubor nas faces, Ginny se retraiu, tentando ignorar os comentrios elogiosos que estavam sendo feitos pelos franceses. Cerrou rapidamente a janela, na esperana de que fossem embora. Logo a seguir, pensou de forma contraditria que era simplesmente impossvel que esses jovens sorridentes fossem os mesmos que haviam destrudo a aldeia dos ndios. Afinal de contas, ela s tinha a palavra de Alfonso Herrera a em que se basear para acreditar nesse absurdo. Talvez fossem os prprios juaristas os autores do massacre. E agora, de repente, o pensamento a assaltou afastando todo o resto de que estava a salvo, finalmente. Aqueles franceses a salvariam, estava certa disso! Poderia ir com eles at a Cidade do Mxico, e que Alfonso Herrera atentasse impedi-la, se fosse capaz! O mais provvel seria que, quando ela lhes dissesse que ele mesmo era um juarista, eles o executassem. Mal Ginny havia conseguido vestir uma blusa que tirara da sacola, a porta se abriu e Alfonso Herrera aentrou. Voltou-se e enfrentou-o, com o famoso queixo levantado num ar de desafio. Ele fechou a porta com estardalhao e encostou-se a ela; seu rosto era uma nuvem de tempestade. Ele havia deixado crescer a barba durante as semanas que passaram viajando; mais do que nunca, ele lhe parecia um pirata.

Seus amigos soldados esto todos l embaixo disse ele numa voz sarcstica e arrastada. Esto clamando pela nova puta francesa de Madame Vera. Devo mand-los subir ao seu encontro, Ginny? Seu rosto empalideceu um pouco, pois no havia pensado nisso que eles chegariam concluso lgica de que ela era uma das meninas de Vera. Afinal de contas e o pensamento era amargo como fel o que mais poderiam pensar? Ginny, sua idiotazinha! Por mais que eles sejam franceses, ser que voc no percebe que h meses eles no vem uma mulher branca? Ser que voc no sabe o que eles querem de voc? Que diferena faz? a mesma coisa que voc quer de mim, no ? Ginny apanhou um vestido de seda amarelo e o ergueu sua frente, a guisa de proteo. No me olhe dessa maneira! No h nada que voc possa fazer agora sobre isso, Alfonso Herrera a! O que mais, quando eu falar com aquele tenente e explicar as coisas, ele me proteger. Estou certa disso. Quanto a voc... Pelo amor de Deus! ele cruzou os braos negligentemente, enquanto a olhava com um olhar perscrutador. realmente isso o que voc pensa? Ser que to inocente assim? divertimento que estes homens querem agora...no uma tragdia que pode levar meses para se provar verdadeira. Ser que voc est disposta a lhes fornecer esse divertimento? Voc sempre torcendo as coisas! gritou-lhe. E se est pensando em me assustar, perde seu tempo. Prefiro enfrentar os franceses l embaixo a continuar sua puta prisioneira! Para sua surpresa, ele limitou-se a sacudir os ombros, deixando cair os braos desconsoladamente. Muito bem, Ginny. Se isso que voc quer... Mas aconselho-a a se vestir primeiro. Pode haver algum mal-entendido se voc aparecer l embaixo assim. Era difcil acreditar que ele aceitaria os fatos com essa tranqilidade, e Ginny o observava com ar desconfiado quando um grito vindo l de baixo a fez dar um pulo de susto. Acho que seus amigos esto ficando impacientes disse Alfonso Herrera acom voz

mansa. melhor voc se apressar antes que eles venham aqui em cima procur-la. Vendo voc assim... com a cama convenientemente desfeita como pano de fundo... so capazes de no querer esperar pelas suas explicaes... Seu bastardo! Ele ergueu as sobrancelhas. Ginny, voc sabe minha opinio sobre esses seus palavres! Alm do mais, eles tambm no vo entender. Especialmente se voc pretender dar a impresso de que uma mocinha perseguida por bandidos. Maldito seja voc, saia daqui! Com os dedos tremendo de raiva, Ginny enfiou o vestido pela cabea e se afastou quando ele se aproximou dela. Eu no ousaria atac-la, nina. No com todos aqueles soldados franceses l embaixo prontos para virem em seu socorro! No, eu s queria ajud-la; suas mos esto meio desajeitadas hoje tarde.

Antes que pudesse protestar, ele virou-a impacientemente e ela foi forada a ficar quieta enquanto ele abotoava seu vestido atrs, com os dedos tocando sua pele. Seu cabelo... acho que voc deveria fazer alguma coisa com ele. Quer que eu o escove um pouco? Sem esperar pela sua resposta, ele j havia apanhado a escova na penteadeira e, segurando-a na sua frente, entre seu corpo rijo e a mesa, comeou a escovar vigorosamente seus cabelos emaranhados, sem se importar com os gritos de raiva e de dor que dava quando os cabelos eram repuxados com fora. O que...o que voc espera ganhar com isto? falou Ginny furiosamente. Voc mesmo admitiu que no pode me impedir de descer, e certamente no vai conseguir que eu deixe de dizer quele simptico tenente tudo o que eu sei. Se voc fosse to esperto quanto pretende ser j teria fugido! Ele largou a escova e virou seu rosto para ela, as mos agarrando rudemente seus ombros. muito tarde para eu fugir, Ginny. Alm disso, no muito do meu hbito fugir ao perigo. Para falar a verdade, querida, pretendo acompanh-la para baixo... pode at ser excitante! Voc est louco! as palavras saram num sussurro. Eles o mataro! Mas eu posso levar vrios deles comigo, sem dizer que ser melhor que um peloto de fuzilamento ou torturas, embora eu esteja certo de que voc apreciaria bastante isso. No vou permitir que voc me silencie com chantagem, Alfonso Herrera a! Tenho contas demais a acertar com voc! Ento acerte-as comigo, pelos diabos! Diga a eles que eu a raptei, que voc est aqui contra a vontade; mas se voc disser que eu tenho ligaes com os juaristas haver pelo menos meia dzia de pessoas inocentes assassinadas, para servir de exemplo para o resto da cidade. Voc viu o vilarejo? Quer que a mesma coisa acontea aqui? Vou lhe dizer como eles fazem, Ginny. Eles mandam todas as pessoas sair e, de cinco em cinco, eles matam um. Acontece que s vezes eles enlouquecem, esses seus galantes franceses... descobrem que no podem deixar de atirar. E quando tudo terminar voc

estar aqui para diverti-los, no? uma boa tropa... sete franceses e cerca de quinze mexicanos irregulares. Devem mant-la ocupada at o cair da noite, pelo menos. No, no, no! No acredito em voc! Voc est mentindo... sempre mentiu para mim. Eles no faro nada disso. Uma batida rpida e nervosa na porta fez com que Ginny se calasse, mordendo os lbios para conter a raiva. Esteban! Pelo amor da Virgem Maria! Aqueles soldados franceses esto ficando impacientes! Ameaam subir e arrebentar tudo, se a seorita no descer. Pode dizer a eles que ela vai descer j. S est arrumando o cabelo para ficar excepcionalmente bonita, no ,meu amor? No se preocupe, mamacita, diga a eles o que eu mandei voc dizer. Lembre-se: voc no est satisfeita por estarmos aqui! Ginny ouviu os passos da mulher se afastando e viu-se frente a frente com Steve. Ele estava vestido sobriamente, todo de preto, exceto por um colete de brocado vermelho. O casaco era bastante longo para esconder a arma que trazia junto s cadeiras. Voc parece que est vestido para um enterro! falou sem pensar e ficou rubra de dio quando ele riu.

Para o meu prprio, talvez! E, agora, minha querida, por que voc no se apressa e d um jeito nesse cabelo? Nossos pseudoconquistadores, pelo visto, no gostam de esperar. Pegou-a pelo brao e comearam a descer as escadas, e Ginny, j mais acostumada com o seu temperamento, pde perceber a tenso aquele ar de desafio e de destemor que em geral estava associada ao perigo. Ele estava jogando com ela como trunfo, naturalmente; mas, mesmo assim, ela comeava a se convencer de que ele gostava mesmo de correr riscos. Pensou, com um fundo de maldade, que ela tambm estava pretendendo se divertir esta tarde. Pretendia brincar de gato e rato com ele; faz-lo esperar, sem saber quando chegaria o momento; depois, acus-lo quando ele menos esperasse; justamente quando ele comeasse a se sentir seguro... A cantina estava barulhenta, com vozes altas pedindo, em francs e espanhol, mais bebida, msica mais alta e mais mulheres. Havia uniformes por toda a parte nem um nico civil. Num canto, uma pequena banda mariachi tocava furiosamente, como se suas vidas dependessem disso. Os franceses haviam bebido o bastante para estarem turbulentos. J os mexicanos estavam mais interessados na escolha de putas bonitas da coleo de Vera. Ei, sua puta gorda! gritou um dos soldados, em francs, quando Ginny e Alfonso Herrera apararam ao p da escada. Onde est a mulher? Houve uma risada debochada de um dos seus companheiros. A velha at que tem bom tino para negcios, justia se lhe faa! Providenciar uma franguinha francesa especialmente para ns... Sua voz sumiu quando olhou para cima e viu que a pombinha de que falava se dignara finalmente a descer e que segurava firmemente o brao de um americano alto que o olhava com cara de poucos amigos. No silncio que se fez, Ginny no pde deixar de apertar mais o brao de Steve. Havia ouvido os comentrios feitos sobre ela e, agora, via o desejo nu, que no procuravam esconder, no rosto de. cada um dos homens que estavam na sala. Uma voz pausada, um tanto afetada, que de repente adquiriu um sotaque sulista, Ginny ouviu Alfonso Herrera a

dizer: Receio que esteja havendo um engano qualquer. Esta senhora, cavalheiros e ele deu uma inflexo ligeiramente sarcstica palavra "cavalheiros" minha esposa. Ginny prendeu a respirao, o dio cegando-a por um momento, fazendo com que cambaleasse. Foi talvez pura sorte que Madame Vera tenha escolhido esse exato momento para se aproximar, gesticulando, os seios enormes balanando com cada passo sob o quimono de cetim vermelho berrante. Viu? O que foi que eu lhe disse? No queria vocs aqui. Falei que isto no era lugar para um homem com sua esposa. Mas gringos voltou-se para a mesa ocupada pelo esbelto tenente francs e levantou os braos em desespero: Ay de mi! O que eu posso dizer a um gringo, digame? Ele entrou aqui a fora... disse que estavam muito cansados para procurar outras acomodaes... o que eu podia fazer? Espere a! a voz de Alfonso Herrera asoava irritadssima. Eu paguei adiantado, no paguei? E com dlares americanos da melhor espcie. Terra mais danada esta! Aluga-se um quarto por uma noite num pulgueiro, e minha doce esposa ofendida dessa maneira! Bem, meus senhores, deixem-me dizer-lhes. . .

Monsieur! Por favor... um momento... O tenente levantara-se rapidamente e estava se dirigindo a eles, curvando-se diante de Ginny ao chegar mais perto. Fora ele quem a fizera se sentir consciente da sua nudez pela forma como a olhava, e agora, contra a sua vontade, Ginny se sentia enrubescer ao encontrar seu olhar penetrante que a examinava dos ps cabea. Monsieur, o senhor precisa desculpar meus homens...Temos estado viajando h muito tempo. Sabe como , um engano natural...Quando viram a madame na janela, bem espalmou as mos num gesto de desculpas, muito embora o olhar de soslaio que dirigira a Ginny fosse insolente em suas implicaes. "Peo-lhe, monsieur, que aceite minhas desculpas. No houve qualquer inteno menos respeitosa. Estou certo de que compreender! Agora, que tal se sentarem um pouco nossa mesa? Um, champanha? Bem, cavalheiro, um convite interessante, mas no sei se minha senhora... O discurso meio gaguejado do enorme americano fez com que o tenente o tomasse logo por um retardado mental ou coisa parecida. Um americaine tpico, naturalmente! Mas a mulher...ela era bonita demais para ser mulher de algum. Era mais provvel que fosse sua amante e, raciocinando rapidamente, sua frustrao foi diminuindo...Quem sabe? Talvez se pudesse chegar a um acordo... Enquanto pensava, o francs juntou os calcanhares e se curvou graciosamente diante de Ginny. Com a permisso da madame...Estive ausente da Frana por dois anos, estou ansioso por ouvir a voz bonita e suave de uma conterrnea. Garanto-lhe que o champanha bom falou rapidamente, num francs idiomtico, e Ginny hesitou, olhando para Steve. Este a observava, com um meio sorriso no canto dos lbios. No posso entender a metade do que o camarada diz, naturalmente, mas se voc quiser tomar um champanha com ele, meu amor, no vejo nenhum inconveniente. O que ser que ele estava pretendendo? O que ele queria agora? Qualquer coisa que

fosse, ela providenciaria para que no desse certo! Que ator ele era... Gostaria de lhe ensinar uma lio; mostrar que ela tambm sabia representar! Ginny sorriu faceira para o jovem tenente e depois mordeu os lbios encabulada. Bem... desde que o senhor compreenda, e os seus homens tambm, que eu no sou... que. . . Oh! Bon Dieu, madame! Nem pense nisso! Peo-lhe, mais uma vez, mil perdes... Vamos, ou no, tomar essa bebida? Um pouco irritado por ver o seu discurso interrompido, o francs fez um cumprimento curto. Mas, claro, monsieur! Permita que eu me apresente, Tenente Franois d'Argent, s suas ordens, monsieur et madame! O nome Gray. John Gray. E essa pequenina aqui minha mulher, Anahi . Mais uma vez Ginny prendeu a respirao, quase sufocada dc raiva. Ele estava levando as coisas longe demais! Permitiu, no entanto, que o tenente os conduzisse sua mesa, um pouco separada das outras, e sorriu em reconhecimento verdadeira galanteria francesa, quando todos os seus homens se levantaram sua passagem.

Antes que meia hora tivesse se passado, a garrafa de champanha havia se transformado em vrias garrafas, e os outros franceses estavam todos em volta, irritando o tenente com sua presena. Um sargento atarracado, com cara de poucos amigos, ficava o tempo todo enchendo o copo do americano e ele, pateta que era, parecia bem satisfeito em beber tudo o que punham no seu copo e fumar seu charuto, sorrindo um riso idiota enquanto a conversa em francs, sua volta, ficava cada vez mais animada. D'Argent notou que o rosto da mulher estava corado de excitao e de prazer, embora o champanha pudesse ter alguma coisa a ver com isso tambm. Tomou o cuidado de manter sua taa sempre cheia. Mas eles eram, sem dvida, um casal estranho e mal combinado, os dois! Ele j tinha descoberto, por meio de perguntas inteligentes e disfaradas, que o americano grando era do Texas. Era um comprador de gado e tinha praticamente confessado que estava pobre depois da guerra. Estava no Mxico tentando comprar gado com o resto do dinheiro que tinha pretendendo vendlo numa cidadezinha de nome desconhecido l no Kansas, com o que pretendia fazer um bom lucro. Preciso manter minha boneca aqui coberta de sedas e jias falou no seu modo rude, interceptando um olhar que a mulher lhe dirigiu; Franois poderia ter jurado que havia dio nele. Ah! pensou satisfeito quer dizer que as coisas no andam boas por aqui! Madame se que ela Madame Gray no est satisfeita. Quem pode culp-la? E o marido admitiu, mais tarde, que sua mulher havia insistido em acompanh-lo nessa jornada tola. Acho que a minha linda Ginny meio ciumenta disse com um riso idiota. Vai ver que pensava que eu ia ficar andando atrs das seoritas encantadoras e no cuidando dos negcios, se ela no viesse comigo. A linda e pequenina Ginnette havia se engasgado com o champanha naquele momento e, para tornar as coisas piores, o desajeitado do marido tinha lhe dado um tapa nas costas. Boneca, voc sempre bebe essa coisa muito depressa. Pensando nisso, seu rosto est muito

corado. Talvez fosse melhor a gente procurar um, lugar para comer qualquer coisa. Eu j estou morto de fome! Falando rapidamente, d'Argent havia conseguido evitar uma crise domstica, sugerindo que lhe dessem a honra de jantar com ele. Fazia questo! O Sargento Pichon era um excelente cozinheiro ele iria imediatamente mand-lo preparar a refeio. Madame Gray tinha comeado a sorrir dizendo que adoraria aceitar o convite que ele era um homem muito gentil; quando d'Argent, tendo conseguido sentar a seu lado, encostou sua perna dela significativamente, por baixo da mesa, ela continuou a sorrir. Ginny sentia-se excitada com o champanha e com o jogo que estava jogando. Esperava que Alfonso Herrera a estivesse louco da vida. Melhor para ele! Estava na vez dele; agora e a qualquer momento que ela quisesse poderia virar a mesa dizendo a toda essa gente quem ele realmente era. Enquanto isso, estava apreciando poder falar francs de novo, fazer perguntas sobre sua querida Paris e, acima de tudo, ser lisonjeada e tratada como uma mulher bonita deve ser tratada. Foi por causa do champanha, talvez, que Ginny no percebeu que o Tenente d'Argent estava ficando cada vez mais intrigado proporo que a conversa prosseguia. Quer dizer que Madame Gray havia morado em Paris por vrios anos, e na verdade era meio francesa. Com perguntas bem planejadas, havia descoberto que ela no conhecia nada dos bistros

mais populares, que ele e seus amigos costumavam freqentar. Falava de um tio e uma tia e referiase a uma zona residencial onde todas as casas eram propriedade de gente muito rica. No seria possvel que ela tivesse vivido em nenhuma daquelas casas, a no ser, claro, que fosse uma empregada ou governanta. E, nesse ltimo caso, isso explicaria sua maneira de falar como uma dama. Tinha que ser isso, naturalmente. Uma jovem rica e bem-nascida no estaria circulando num pas em guerra com um americano daquela espcie. Nem estaria dormindo numa cantina miservel pertencente a uma mulher de reputao duvidosa. Enquanto o vinho continuava a correr, os mexicanos irregulares iam ficando cada vez mais fanfarres. Alguns deles j haviam subido para o andar de cima com as seoritas de sua escolha. D'Argent percebeu, com desprezo, que o americano comeava a cochilar. Estava claro que ele no estava acostumado com champanha, e que o bom vinho era um desperdcio para ele. A madame era uma coisa diferente ficava mais alegre e bonita a cada minuto que passava. At o vestido barato e sem graa que usava no conseguia diminuir sua beleza. Uma mulher bonita insatisfeita, um marido que era estpido demais para perceber o que estava acontecendo debaixo do seu nariz...O que poderia ser mais perfeito? E ele, Franois, no tinha tido uma mulher h mais de um ms, se no se contassem as poucas que tinha possudo fora umas mexicanas sujas, que esperneavam e gritavam insultos. Esta mulher no lutaria contra ele; estava cada vez mais certo disso! Sorrindo, chegando mais para perto dela e disfarando com tato o que dizia, aproveitando o rudo da conversa que seus homens mantinham entre eles, d'Argent foi deixando que seus elogios ficassem cada vez mais ardentes e suas insinuaes cada vez mais ousadas. Uma ou duas vezes Madame Gray, ou Ginette, como j se habituara a cham-la na sua mente, praticamente enrubescera. Ficou mais ousado ainda, certo que estava de que o bruto e incivilizado do seu marido no compreendia francs. Foi quando ela abaixou os lindos olhos verdes e ele notou que ela olhava sorrateiramente para o marido, sorrindo. Ele adormeceu, o seu marido disse suavemente, em francs embora eu no possa

compreender como isto possvel, com tanta beleza ao lado dele. Ah! Se eu pudesse lhe demonstrar o quanto aprecio a sua beleza novamente, sua perna apertou a dela por baixo da mesa. O senhor est se tornando ousado demais, monsieur! disse bruscamente, acrescentando num tom mais baixo: E se eu fosse o senhor eu no o subestimaria. Poderia ser perigoso. Ser que ela queria dizer que seu marido era ciumento? No parecia s-lo, nem um pouco. Era possvel, tambm, que ela estivesse agindo assim por faceirice. Madame falou d'Argent em tom solene no posso culpar homem nenhum por ter cimes de uma preciosidade dessas! Mas, se me permite uma pergunta, como admirador de sua elegncia e beleza, o que a senhora faz aqui com um homem que parece apreci-la to pouco? Isto no lugar para uma mulher e, principalmente, para uma to bonita quanto a senhora. Na Cidade do Mxico, agora. . . Quando fez uma pausa sugestiva, Ginny pensou confusamente que talvez agora fosse a hora de explicar as coisas. O jovem tenente estaria, sem dvida, propenso a ajud-la, embora ela no apreciasse muito os seus modos ousados. Mas quando ele compreendesse. . . Monsieur comeou vacilante, procurando escolher as palavras talvez eu possa explicar...

Minha querida, est ficando tarde. possvel que o bom tenente aqui no tenha conseguido algum para preparar o jantar. De qualquer modo, acho que devemos deixar os cavalheiros com os seus deveres de guerra e procurarmos um lugar para jantar. Voc sabe como eu fico com sono quando bebo com estmago vazio! O rosto do tenente se fechou com a interrupo indesejada. E alguma coisa no tom de voz do americano deixou-o preocupado, embora no pudesse pr o dedo em cima. Que o americano era um tolo, no havia dvida. No era possvel estar enganado. A arma que portava tambm no foi levada a srio por d'Argent. Todos os vaqueiros americanos usavam armas era parte de seu traje. Alm do mais, o que podia uma arma fazer, contra uma tropa francesa? Ele forou-se a sorrir e falar em tom convincente: Monsieur, no precisa se preocupar, eu lhe garanto! Pichon estar aqui em alguns minutos, ou, melhor, vamos agora para o meu alojamento...tenho uma marca de champanha que gostaria de que provasse. E estou certo de que o jantar ser do seu agrado e do da madame. O olhar que dirigiu a Ginny era lnguido, e ela corou, embora estivesse intrigada e irritada por Alfonso Herrera aa haver interrompido quando ele o fez. Pegou-o olhando para ela com aquele irritante sorriso zombeteiro, uma sobrancelha levantada, como a lhe dizer que a deciso era toda dela. At o tenente a observava atentamente. No como uma refeio decente h meses, como voc sabe muito bem! disse a Alfonso Herrera amalhumorada. Depois, com um rpido sorriso, ps a mo no seu brao, olhando para ele com um olhar suplicante: Por favor, voc no pode me negar isso! Ele compreendeu o sentido do que ela dizia, como ela pretendera que ele compreendesse. Apenas notou que ele mordia os lbios e exultou por dentro. Ele que se equilibrasse na corda bamba por mais algum tempo! Podia denunci-lo quando quisesse e ele sabia disso. Esse pensamento lhe deu uma inebriante sensao de poder.

Minha querida, quo bem voc sabe que no posso recusar-lhe coisa alguma! Mais uma vez, nossos agradecimentos, tenente. Alfonso Herrera ase levantou, empurrando a cadeira desajeitadamente ao faz-lo. Viu Ginny estremecer, e sorriu divertido para ela. A cadelinha estava se divertindo! Mas no podia deixar de lhe tirar o chapu era sua vez de estar por cima, e ela estava tirando o mximo proveito disso! D'Argent estava explicando rapidamente aos seus homens que ele ia voltar para o seu alojamento com os americanos, que seriam seus hspedes. Alguns dos homens lhe deram um sorriso velhaco, que ele fingiu no perceber. L fora, o sol estava fortssimo, e Ginny estremeceu sob os seus raios quentes. Com um olhar de desculpas a Steve, o tenente lhe ofereceu o brao. Ficando um pouco para trs, pretendendo examinar curiosamente o ambiente, Alfonso Herrera anotou um campons mexicano enrugado, sentado na calada, embrulhado no seu serape. O homem, um refugiado ou mendigo, pelas aparncias, parecia estar cochilando. No entanto, Alfonso Herrera aviu o brilho na pupila do homem quando ele o olhou de esguelha, antes de desviar o olhar. Ei, aquele pobre velho parece que no come uma refeio decente em anos! Tome isso, amigo, compre uma coisa para voc comer...

O homem rastejou na poeira para pegar as moedas, e o seu agradecimento foi num obscuro dialeto ndio. D'Argent e Ginny haviam parado e o tenente parecia aborrecido. Francamente, monsieur! O senhor no deveria encorajar essa espcie de gente! D-se um peso a eles, e eles acham que no fazemos mais que nossa obrigao. Depois, voltam-se e enterram uma faca nas suas costas, no mesmo instante. Ah! bobagem...No posso ver um homem faminto e esfarrapado como esse. Alfonso Herrera afalou suavemente. Temos visto demais disso desde que estamos aqui, no verdade, queridinha? Prefiro no falar sobre coisas desagradveis disse Ginny com voz seca, recusandose a fazer o jogo dele, qualquer que fosse. Embora estivesse desagradavelmente consciente de sua presena junto a seu cotovelo, enquanto continuavam a subir a rua, fingiu ignor-lo, reservando seus sorrisos para o francs. O francs havia instalado a sua sede no nico prdio de alvenaria existente ali, e era justamente a cadeia. Porm, como d'Argent explicou rapidamente, ele ocupava o alojamento do jefe, ao lado, e havia providenciado para que tudo estivesse muito limpo e confortvel. Cadeias sempre me do uma sensao esquisita comentou Alfonso Herrera aem tom amistoso. Voc tem alguns prisioneiros aqui? S um falou d'Argent, ligeiramente impaciente. Na verdade, achamos que o preso que temos um espio juarista, uma vez que ele no tem nada a fazer aqui. Amanh o interrogaremos e descobriremos. Oh! O americano pareceu interessado. Acha que vai conseguir alguma coisa dele? Do que eu tenho ouvido falar, esses...como quer que vocs os chamem...so duros. Temos nossos mtodos, monsieur. Se o homem que temos for um juarista sujo, ele ficar muito

contente de confessar quando meus homens terminarem com ele. Suponho que as leis de vocs aqui sejam diferentes das nossas l na minha ptria. E se o homem no for um espio? D'Argent sacudiu os ombros; seus olhos estavam brilhantes. Todos ns cometemos enganos, monsieur. E estamos em guerra. As explicaes do homem no nos convenceram, e depois de certo tempo a gente adquire um instinto terminou a frase com um expressivo encolher de ombros, mas, de qualquer modo, sentiu um alvio quando o americano fumador de charuto parou de fazer perguntas. J estava no Mxico h dois anos, mas ver torturar gente era coisa com que ainda no se acostumara. Havia visto soldados franceses serem mutilados antes de serem assassinados, e no tinha nenhum constrangimento em seguir as ordens de Bazaine de executar qualquer juarista suspeito, sem as formalidades legais. Isto era a guerra, afinal de contas! O peloto de fuzilamento era uma coisa; mas a tortura, embora reconhecesse que s vezes era necessria, era difcil de suportar. Podia orden-la, mas no gostava de assistir.

Felizmente, ele tinha dois mercenrios americanos guardando o preso no momento dois pistoleiros curtidos do outro lado da fronteira que preferiam ganhar um bom dinheiro para combater os juaristas a enfrentar a lei no seu prprio pas. Um deles, um texano alto e plido que se intitulava Tom Beal, faria o "interrogatrio" do preso. O tenente j tinha visto Beal trabalhar antes, e ele parecia gostar do trabalho que fazia. O outro homem, conhecido como Blue, fazia uma boa dupla com ele. Ambos eram rpidos no gatilho e completamente impiedosos; e j haviam provado sua eficincia como batedores, caando bandos de guerrilheiros juaristas que iam e vinham como sombras, preferindo atacar os franceses de emboscada ao invs de enfrent-los numa batalha. O fiel Sargento Pichon havia feito o possvel para arrumar o velho alojamento que pertencera ao jefe. O cho havia sido encerado, e alguns tapetes coloridos, de fabricao local, davam cor ao ambiente. Quanto refeio, no havia do que se desculpar aqui. Pichon havia se excedido, dando seu toque pessoal aos ingredientes de que dispunha. Orgulhosamente, d'Argent serviu um vinho branco seco com o frango, e ficou lisonjeado quando Madame Gray comentou que aquela havia sido uma das melhores safras desse vinho. O americano, seu marido, comia impassvel, concentrado, bebendo seu vinho como se no fosse mais que gua. Um desperdcio, num porco to sem distino pensou d'Argent para si mesmo, fazendo uma careta. Mas Madame Gray Ginette essa era diferente! Tanta beleza e elegncia estavam obviamente, sendo jogadas fora com aquele marido, e Franois d'Argent ficava cada vez mais intrigado, proporo que a refeio prosseguia. Apresentou uma desculpa esfarrapada ao americano, por estar falando em francs, mas o homenzarro apenas agitou o charuto no ar e lhe disse: "v em frente". Que tipo de homem era ele? O tipo que, sem dvida, se rebaixaria a usar a mulher para tirar proveitos comerciais, servindo-se dela como isca. bvio, tambm, era o fato de que as coisas no iam bem entre eles. Por um rpido perodo, a conversa resvalou para a poltica e pareceu que madame, como o prprio d'Argent, tinha esperanas de que o Sul ganhasse a Guerra Civil na Amrica. Seu marido,

por outro lado, tinha se limitado a levantar uma sobrancelha e lhe dizer que poltica no era assunto para mulher. Oh!...mas voc insuportvel! tinha dito, zangada, e o marido rira pacatamente, olhando para o tenente como a pedir aprovao, sacudindo os ombros largos. Mudando rapidamente de assunto e passando para coisas mais pessoais, d'Argent descobriu, num interrogatrio cauteloso, que a jovem era bastante culta, alm dos seus outros predicados. Sua me, francesa, havia morrido enquanto ela ainda era criana; o pai, um americano, vivia ainda. Voc deve ser de Louisiana, no? No, monsieur! Gostaria de ter ficado mais tempo l, especialmente em Nova Orleans, mas papai estava com tanta pressa de chegar ao Texas aqui ela fez uma pausa, como se no quisesse continuar. Oh! E foi l, sem dvida, que encontrou seu marido? perguntou d'Argent de forma encorajadora. ... sim, foi no Texas que eu o encontrei disse laconicamente.

Poderia ter dito mais alguma coisa, pois tinha bebido o bastante para estar muito corajosa, mas justamente nesse momento o idiota do seu marido se levantou bruscamente da cadeira, que caiu ao cho fazendo um barulho tremendo. d'Argent reparou que ele no estava firme nos ps. Voc vai ter que...que me desculpar um instante. Comida danada de boa! Mas eu acho que preciso de um pouco de ar fresco...H algum banheiro a fora? Ginny corou violentamente, seu rosto era uma mscara de encabulamento e vergonha, e d'Argent, ansioso para se livrar do seu marido, ainda que por pouco tempo, interveio jeitosamente. Ah! Monsieur, minhas desculpas! Deixe-me mostrar-lhe onde fica. No, no...no quero incomod-lo, de maneira nenhuma. S me diga onde que eu acho... garanto que fica l atrs, no? Como l em casa... Sorrindo vagamente, tropeando sobre os ps, o americano barbado saiu em direo porta dos fundos que abria para um ptio onde a casa formava um L com a parte de trs da cadeia. O idiota! Deixe-o procurar um lugar para se aliviar. Talvez, com alguma sorte, ele desmaie por l. Pelo menos ele tinha dado uma grande chance a Franois, e este pretendia aproveit-la ao mximo. Sinto muito ter dado tanto de beber ao seu marido, madame disse d'Argent mansamente mas devo confessar que ansiava por ficar sozinho com voc desde o primeiro momento em que a vi! Voc no pode imaginar como a sua beleza me cativou... Poderia ficar horas inteiras olhando para os seus olhos verdes, admirando o contorno de seus lbios... A jovem mulher parecia um pouco confusa, mas d'Argent segurou sua mo, apertando-a com sofreguido. Estou apaixonado por voc! Digo isso to de repente, to cedo, porque estamos em guerra, madame! Talvez eu no volte a ver uma mulher to encantadora como voc... Voc me deixou completamente alucinado. Ele a estava puxando para perto dele quando se ouviu o tiro. D'Argent levantou-se assustado, com ar de culpa, enquanto a jovem dizia algo ininteligvel.

Mon Dieu! Os juaristas! Naquele instante apareceu na porta o americano grando, com um sorriso idiota de embarao espalhado na cara. Sinto muito. Lamento se assustei vocs. No pretendia que esse negcio disparasse. S estava vendo se estava carregada, e a porcaria disparou! No posso compreender... Antes que d'Argent achasse palavras para responder, Ginny falou friamente: E, por favor, por que voc achou necessrio, de repente, ver se a arma estava carregada? Hem? O olhar do americano foi de d'Argent para sua mulher, voltando ao primeiro. Estava com um ar apalermado. Mas, doura, voc sabe muito bem que eu sempre comeo examinando rainha arma quando vejo algum olhando para voc. Olhou para o tenente, que estava apatetado, e disse, sempre sorrindo:

Filho da puta ciumento que eu sou, pergunte s para Ginny! Os homens ficam sempre olhando para ela, e eu vou ficando louco. Embora eu saiba que a minha bonequinha aqui nunca sai do srio. Ela detesta me ver zangado. No mesmo, meu anjo? D'Argent tinha comeado a ficar alarmado e seu rosto enrubesceu. Ser que o homem tinha ouvido demais? Se Alfonso Herrera afosse um mexicano, ele teria mandado mat-lo, mas no se arriscava a mexer com um cidado americano, principalmente um com uma esposa to bonita e bem-nascida se que ela era bem-nascida e no uma simples governanta que se casara por dinheiro ou segurana. A mulher estava furiosa, com os olhos soltando chispas, mas d'Argent conseguiu achar sua voz e ficou envergonhado de ver como ela saa apaziguadora. M...mas, monsieur disse ele gaguejando um pouco o senhor no vai pensar. . . Ora...claro que no! No, voc foi at muito bonzinho para ns, no foi, minha querida? E voc no o tipo da Ginny. O negcio que eu no gostei do jeito de alguns dos seus homens olharem para ela; e, ento, eu costumo ficar remoendo as coisas, de modo que pensei em algumas coisas e fiquei meto louco, eu acho! Monsieur d'Argent falou, agitado j lhe dei as explicaes necessrias sobre os meus homens, mas se o senhor quiser. . . Uma batida imperiosa na porta e a voz alarmada do Sargento Pichon fez com que interrompesse o que dizia, endireitando-se, aliviado. Desconfio, monsieur, que o seu tiro acidental causou algum alarme entre os meus homens. Se me desculpar por um momento, vou acalm-los. Com um cumprimento formal para o americano e um olhar lnguido para sua esposa, d'Argent abriu a porta rapidamente e foi para a sala da frente, onde Ginny pde ouvi-lo reclamar em francs que o estpido amricaine, o imbecil desajeitado, estava brincando com uma arma e...A porta se fechou, no lhe permitindo ouvir o resto, e Ginny se levantou, voltando-se para Steve. Alfonso Herrera a, estou cansada desta miservel impostura! Pretendo. . . Ele se adiantou, segurando seu brao com tamanha fora que fez com que ela gritasse de

dor; no era mais idiota nem estava bbado. John Gray o nome e no se esquea mais disso! Quanto ao que voc pretende fazer, Ginny, bom pensar cuidadosamente primeiro. Eles esto com Paco Davis na cadeia. Sei que ele, com certeza, agora, pois ele chegou janela quando disparei aquele tiro. Pretendo tir-lo de l. Mas isso loucura! A cidade est cheia de soldados, como voc sabe muito bem. Eles vo. . . Ele riu subitamente. Matar-me? Mas isso deve lhe dar prazer, minha querida. No verdade? S o que peo que voc no me impea de tentar. Sc eles me pegarem, afinal, isso ser muito vantajoso para voc. No tenho o menor desejo de ser deixada merc de uma tropa de soldados que no viram uma mulher branca h muitos meses, principalmente se o homem que pensam que meu marido acaba de ser executado como traidor! respondeu. Procure ver as coisas pelo lado cor-de-rosa. Talvez o simptico tenente a conserve s para ele disse suavemente.

Seus olhos sorriram para ela, e ela pensou por uns instantes, que ele fosse beij-la. O momento passou, com o rudo distante da porta da frente se fechando. Ele a soltou e deixou-se cair negligentemente na cadeira, estendendo a mo para pegar o copo. D'Argent desculpou-se pela demora e serviu mais vinho. Havia notado, ao entrar, que Madame Gray parecia agitada e que massageava o pulso quase sem sentir. Ento era isso! Ser que o bruto do seu marido a tinha machucado? Talvez o homem fosse ciumento mesmo; nesse caso, ser que mais vinho o tornaria mais furioso ou o faria dormir? O tenente tentou fazer com que o homem conversasse, mas parece que s sabia falar sobre gado e s respondia s suas perguntas por monosslabos. No havia dvida de que ele parecia sonolento. Tinha bebido uma quantidade enorme de vinho; suas plpebras estavam quase cerradas e ele nem tinha a educao suficiente para pr a mo diante da boca quando bocejava. At a jovem senhora tinha ficado calada e pensativa. Talvez ela estivesse com medo do marido, embora no parecesse, antes, que ela tinha medo dele. Est ficando muito tarde... Acabo adormecendo aqui se no for para a cama disse o americano, de repente, com a voz arrastada. Mas, monsieur, s mais um drink! Veja, a garrafa no est nem no meio ainda e eu detestaria ter que jogar fora um vinho to bom. Depois, monsieur, eu pensei que os americanos se orgulhassem de ser bons bebedores! D'Argent viu que a sua astcia em fazer o desafio dera bons resultados quando viu a expresso no rosto do homenzarro. O que voc quer dizer com "eu pensei"? Claro que eu bebo melhor que qualquer um. Quer apostar? Com ar de triunfo, d'Argent viu o americano pegar a garrafa e encher o seu copo. No pde deixar de olhar para a mulher, e sentiu-se lisonjeado quando notou que ela olhava para ele. Os cantos dos seus lbios se levantaram ligeiramente, num esboo de sorriso e depois baixou os olhos recatadamente. Quer dizer que ela percebera o que ele tinha em mente e concordava! Comeou a se sentir mais esperanoso.

Por isso, quando bateram violentamente na porta, d'Argent ficou muito irritado; mais irritado ficou quando a porta se abriu bruscamente, antes que ele tivesse tempo de responder. Americanos! No tinham a menor idia de tato, de protocolo! O homem que entrou, fechando a porta displicentemente atrs de si, era Tom Beal, um dos homens que deviam estar guardando o prisioneiro. Como ousava ele irromper assim na sua sala? Beal! O que est fazendo aqui? Pensei que houvesse lhe dito... O senhor me disse para avis-lo no minuto em que o prisioneiro resolvesse confessar. Parece que este o momento. S que ele quer falar com o senhor. Beal era muito alto e magro, com uma cara de mas salientes, quase cadavrica. Seu cabelo era cor de palha e estava grudado na testa com leo e suor. Seus olhos eram de um azul plido e inexpressivos, e Ginny no pde evitar um calafrio quando eles se cruzaram com os dela. Deles todos, s Steve, com o copo encostado aos lbios, parecia despreocupado completamente. Por uma questo de hbito, Tom Beal examinou o cmodo primeiro, embora j tivesse estado ali. Ele era um matador profissional, e a cautela era instintiva nele. Trazia uma arma, o coldre preso s

cadeiras, enquanto o rifle, que sempre carregava consigo, havia ficado encostado na porta, onde o pusera depois de verificar quantas pessoas estavam na sala. Era o tipo de cortesia idiota que os franceses apreciavam. Contanto que no houvesse risco, no via por que no atend-los. Afinal de contas, pagavam um bom dinheiro pelos seus servios. Beal notara a mulher primeiro no minuto que entrara na sala percebera a sua presena; soube logo que era americana, nova e muito bonita. Gostaria de conseguir uma coisa assim para mim foi o pensamento que atravessou sua mente. J fazia muito tempo, tempo demais, que no tivera uma mulher americana, principalmente uma assim, que ainda no estivesse gasta. Porque estava no alojamento do tenente francs e por causa da presena da mulher, cometeu um erro que normalmente no cometeria. Deixou cair a guarda, examinando a mulher cuidadosamente enquanto falava com o francs. Por causa disso, no notou seu marido, que estava recostado na cadeira bebendo tranqilamente seu vinho. Tinha ouvido os soldados falarem e j havia formado sua opinio sobre o homem: que era um bbado pusilnime. Era a mulher a mulher que importava. D'Argent viu perfeitamente que os olhos de Beal ficaram mais plidos, mostrando abertamente sua lascvia, e o fato no lhe agradou. O homem no tinha nenhum direito de entrar ali como entrata e, muito menos, de olhar daquela forma para a mulher. Voc me interrompeu, Beal. Falava do prisioneiro? Com alguma dificuldade, Beal concentrou-se de novo no rosto de cenho franzido e um tanto pomposo de d'Argent. Ah! mesmo. Bem, parece que ele decidiu de repente confessar, como eu disse, principalmente depois que eu expliquei a ele todos os mtodos que costumo usar quando quero que algum confesse alguma coisa. Beal sorriu um riso de raposa. Diz que sabe onde eles se escondem aqui nas montanhas, mas diz que s tala pessoalmente com o tenente. Acho que ele pensa que vai conseguir um perdo, sei l...

No costumo perdoar juaristas confessos comeou o tenente com ar compenetrado. Mas, naturalmente, o homem no deve saber disso at que confesse! E acho. . . Entediado cora o discurso de autopromoo do tenente, Beal desviou o olhar novamente. Deixou os olhos vaguearem, passando pela moa, que estava branca e quieta, com a cabea abaixada; foram at o homem barbado, que estava silenciosamente recostado na cadeira, o copo de vinho entre os dedos, como se no pudesse se separar dele. Beal comeou a afastar o olhar displicentemente quando alguma coisa, um toque familiar semiesquecido, mexeu com seu crebro, fazendo com que voltasse a olhar para o outro americano. Beal confiava grandemente no seu instinto, como quase todos os matadores profissionais, e a razo de ainda estar vivo que acreditava em seguir suas intuies mensagens recebidas do seu subconsciente sob a forma de pequenos tremores. O instinto, mais do que a memria, lhe dizia agora que conhecia esse homem, que o havia visto antes, em outras circunstncias. E havia ainda o modo pelo qual o homem estava olhando para ele, agora, observando-o firme e friamente com aqueles olhos de um azul muito escuro que contrastava de forma estranha com o cabelo e a barba pretos. Era isso aqueles olhos! Ele j os vira observando-o antes, sobre o cano de uma espingarda. Foi s uma vez, e h muito tempo; mas Tom Beal nunca esquecia um homem que levara a melhor sobre ele.

Interrompeu bruscamente o discurso do francs, dando alguns passos frente, com a mo se encaminhando para a arma. Voc...J o vi em algum lugar antes, mister. J nos defrontamos em algum lugar, algum dia. Ora, Beal... comeou o francs, fazendo com que o americano grandalho levantasse os olhos surpreso, como se o tivessem arrancado do seu estupor de bbado. Voc falou Beal? A voz do homem se encheu de uma ira de brio. Mas no procurou sacar a arma, como Beal pensava que fizesse. O grito inesperado desconcertou Beal, como os outros, fazendo com que perdesse o segundo necessrio para sacar sua arma. Isso e o rpido movimento da mo do outro, atirando o copo de vinho na cara de Beal O corpo de Alfonso Herrera a seguiu o movimento de sua mo, quando se arremessou por sobre a mesa, caindo sobre Beal enquando a mesa o alcanava na barriga e se estilhaava como se fosse uma caixa de fsforo. Perdendo o equilbrio Beal cara para trs, e agora, antes que pudesse se mover, um punho acertou seu queixo mos seguraram-no pelos cabelos, batendo sem piedade com sua cabea contra o cho duro. Beal, hein? Seu filho da puta miservel! Pensa que eu no reconheceria algum que quis fugir com minha mulher? O nico motivo por que eu no o matei naquela ocasio foi porque ela fezme prometer que no o faria; mas, por Deus, voc continua atrs dela, e desta vez pode estar certo de que eu vou mat-lo! Foi a ltima coisa de que Beal se lembrou antes que a escurido o envolvesse uma escurido mesclada de listras vermelhas e uma dor terrvel. Quando a mesa virou, Ginny gritou apavorada, levantando-se de um salto. D'Argent, completamente perplexo, ficou parado, com a boca aberta, incapaz de compreender, no momento, o que estava acontecendo. Musieur...musieur, pare! Enlouqueceu? Pelo amor de Deus pare...o senhor vai mat-lo!

Abaixou-se, tentando arrancar o americano enfurecido de cima do mercenrio inconsciente. O imbecil ele estava obviamente louco o que ser que havia com ele? Ser que ele tinha mesmo reconhecido Beal ou seria o delrio de um manaco bbado? Com um grito de raiva, o americano virou o brao para trs, que d'Argent puxava, atirando o francs para longe. Antes que ele pudesse se recuperar, o americano tinha se posto de p, agarrado sua mulher, que estava prestes a gritar, segurando-a pelos ombros. Sacudiu-a violentamente, enquanto lhe dizia improprios. Sua traidora vagabunda! Foi voc que o encorajou, flertando com ele, sorrindo aquele riso idiota para ele quando pensa que no estou vendo, como costuma fazer com todos os homens que encontra, como estava fazendo hoje noite, aqui, com o tenente, e no pense que eu no estava vendo o que estava acontecendo, sua puta! A mulher estava engasgada de choque e terror, lutando para recuperar a respirao. Os grampos saram dos seus cabelos, que se espalharam peles seus ombros. No, no faa isso! conseguiu murmurar. Por favor, no faa!

A galanteria francesa de d'Argent estava sendo ultrajada. O bbado idiota! Tinha ficado louco. Louco de cimes, no sabia o que estava fazendo! Pare com isso! Insisto em que pare com isso! M'sieur! Viu, aliviado, que o fiel Sargento Pichon tinha chegado correndo do seu alojamento e estava parado, olhando espantado. Oaf! gritou d'Argent em francs o imbecil do americano enlouqueceu, ele vai matar a madame! Voc no pode fazer alguma coisa, ao invs de ficar a parado com a boca aberta? Venha me ajudar! Juntos, conseguiram finalmente segurar os braos do americano e tir-lo de perto de sua esposa, que soluava. Com um pequena gemido, a jovem se deixou cair na cadeira, levando as mos garganta. D'Argent tinha pensado que ia ter dificuldade em conter o homenzarro, cego como estava de ira; mas no momento em que se sentiu seguro, deixou-se cair contra eles, cambaleando sobre as pernas. No...no minha culpa disse ele desculpando-se. Ela sempre me obriga a fazer isso...s a bebida que ajuda...sempre que ela... No verdade! No acreditem nele, no acreditem em nada do que ele diz! vociferou a jovem, com os olhos verdes faiscando. Ele um homem mau, muito mau. Ele me machucou! Madame... madame, por favor no se agite. Seu marido est alcoolizado, no est raciocinando direito. Receio ter que bot-lo na cadeia, para o seu prprio bem, naturalmente, assim como para o bem de todas as pessoas inocentes desta cidade... meus homens... Para o caso em que o americano resolvesse ter outro acesso, d'Argent tirou a Smith & Wesson, 44, do coldre e colocou-a na sua prpria cintura. Sorriu de forma confortadora para a mulher descabelada, que o olhava agora de uma forma desconcertante. Cadeia! falou Ginny, numa voz esquisita, e o tenente apressou-se a consol-la. No se preocupe, madame, eu lhe peo! S vamos mant-lo l por uma noite, at que ele fique sbrio. Isso lhe ensinar uma lio, madame, de que ele est bem necessitado, a senhora h de convir.

Virou-se para olhar para o americano, com ar enrgico. Quanto ao senhor, monsieur, se me der sua palavra de que no vai criar mais problemas, permito que v at a cadeia andando do meu lado, como um cavalheiro, sem algemas nos pulsos. Fao isso por causa de madame, o senhor compreende? Devo, porm, avis-lo de que sua prpria arma estar apontada para o senhor durante todo o trajeto, de modo que no teremos mais violncia! Cadeia... disse a moa novamente. Parecia assombrada com alguma coisa. Pretende mesmo coloc-lo na cadeia? Creia-me, madame, preciso! Por motivos de disciplina, compreende? No entanto... sua voz baixou de tom e ele talava agora em francs, a mensagem claramente expressa em seus olhos depois que tudo estiver resolvido, voltarei aqui para acompanh-la pessoalmente ao hotel. No precisa se preocupar, cuidarei de tudo. Ela corou, mordendo os lbios, e ele se congratulou mais uma vez por hav-la encontrado. Que beldade! Principalmente agora, com os cabelos todos soltos... ele a deixaria louca com os seus carinhos...seria carinhoso e muito gentil. . .

Sua voz o trouxe de volta realidade. Perguntava-lhe alguma coisa. Se no se importa, eu gostaria de ir com o senhor para ter certeza de que ele est realmente preso. Ele perigoso, e eu gostaria de v-lo por trs das grades! D'Argent riu para si mesmo. timo! Agora ela decidira que odiava o marido. Isto era melhor do que ele esperava. Talvez pudesse convenc-la a ir com ele para a Cidade do Mxico seria bom ter uma amante outra vez, especialmente uma como essa, to linda. Livrar-se do seu marido ia ser fcil, era s entreg-lo a Beal quando ele voltasse a si! Monsieur Gray parecia saber que Morgan estava com problemas. Estava muito quieto e envergonhado; sua cabea pendia abjetamente. Vendo-o cambalear sobre os ps dava a impresso de uma figura pattica. No... no vou dar mais problemas... prometo... murmurou, com voz pastosa. S quero dormir um pouco. Estou com um sono. . . Prometo, monsieur, que o senhor vai dormir muito bem na minha cadeia hoje noite. Ter um juarista por companheiro, e receio dizer que eles cheiram meio mal, mas isto no tem importncia, vamos execut-lo amanh de manh, e o senhor vai poder dormir ate tarde! D'Argent sorriu para a mulher, um sorriso de conspirador, mas ela continuava sria. A raiva tinha tornado seu rosto corado, o que fazia com que ficasse ainda mais bonita. Preciso v-lo na cadeia ela insistia. Venha, ento, madame disse d'Argent. E o senhor, monsieur, no fique muito longe. Ande um pouco adiante de mim, por favor. Ele voltou a cabea e olhou, com irritao, para a mesa de cristal quebrada e seu melhor linho sujo de vinho. Beal jazia de costas, como se estivesse morto, s a respirao leve e entrecortada indicando que ainda vivia. Esse americano bbado ia se arrepender muito de ter atacado Tom Beal. Ora, bem, ele merecia tudo que Beal e seu parceiro fizessem com ele! Pichon, voc fique aqui e limpe essa sujeira toda ordenou o tenente. Faa-o rapidamente, pois eu estarei de volta, to logo escute o que esse juarista tem a confessar. Pode cuidar tambm

de Beal. Uma compressa quente na cabea, talvez... Oui, Musieur le Capitaine. Imediatamente! Pichon fez uma continncia atrasada quando o tenente olhou para ele como se atrevia Pichon a promov-lo? Quando o oficial superior saiu, Pichon no pde deixar de suspirar, olhando para a sala que j havia arrumado de manh. Felizardo esse Tenente d'Argent! Estava com o marido idiota a dois passos de sua arma, andando sua frente e um brao em volta da cintura da linda esposa. Um verdadeiro francs, esse d'Argent!

Captulo Vigsimo Terceiro

A entrada da cadeia, como d'Argent havia dito antes, no ficava a mais de quinze metros da porta da casa do jefe, a qual o tenente havia apropriado para seu uso. No obstante, andando muito

devagar atrs do americano cambaleante, d'Argent conseguiu sussurrar uma srie de cumprimentos ousados no ouvido de sua acompanhante. Ela no respondera, mas tinha permitido que ele pusesse o brao em torno de sua cintura. No achava que ela iria reagir muito, mais tarde, quando ele pretendia se permitir outras liberdades. A senhora bonita demais, madame, para ser desperdiada com um homem estpido como esse! A senhora precisa de algum que aprecie seus encantos, seus lbios e seu corpo maravilhosos. Acrediteme, a senhora precisa se vestir como merece, com vestidos finos, jias nas orelhas e no pescoo. No sou o tipo de homem que bate em mulher. Prefiro atacar a sua cidadela, Ginette, com beijos. Vou lhe mostrar... Eu a farei muito feliz hoje noite, eu juro! Monsieur! sua voz era quase suplicante, e d'Argent riu, apertando sua cintura, certo da vitoria. No h necessidade de fingir comigo, pequenina. Eu a desejei desde que a vi janela, com os cabelos caindo sobre os seios, como agora. Soube naquele instante como seria conosco. Deixando-se levar, d'Argent virou poeta. Voc no ter queixas de mim como amante, chrie. Serei gentil, eu prometo! E, se voc ficar comigo, serei generoso. O americano grando tropeou, de repente, e d'Argent apertou a pistola contra suas costas, esperando que doesse. Percebeu que a jovem tinha se afastado dele e que o olhava com lgrimas de emoo brilhando nos olhos. Quer dizer que voc acredita em todas essas coisas horrveis que esse canalha disse de mim? Voc pensa mesmo que eu sou uma mulher fcil, no acredita? D'Argent procurou acalm-la. Por que as mulheres eram to sensveis? Claro que no, minha querida! Voc no me compreendeu direito. Voc uma dama e eu sempre a tratarei assim, mas acredite me quando digo que ningum pode culp-la por preferir qualquer outro homem a este. Novamente a pistola foi empurrada contra as costas do preso, fazendo-o subir os trs degraus da

cadeia. Esperava que a mulher no lhe criasse problema agora afinal das contas, ela o tinha encorajado abertamente, o que ela esperava? Vamos, vamos, minha pequena disse mansamente voc no deve pensar que eu no a respeito. Hoje noite eu lhe mostrarei quanto respeito e admirao tenho por voc. por esse lindo corpo que voc esconde debaixo dessas roupas que no lhe fazem justia. Ele passou novamente o brao pela sua cintura, rudemente, e puxou a para si, sabendo que algumas mulheres preferiam ser dominadas e tratadas assim pelos homens. Logo a seguir se convenceu de que estava certo, pois ela deixou de reagir e acompanhou-o docilmente. O homem conhecido por Blue abriu a porta, com a arma em posio, um olhar de alvio substituindo o de surpresa ao ver aquele brio cambaleante que o tenente trazia como prisioneiro. A cadeia consistia apenas de dois cmodos um que servia de escritrio e o outro era uma grande cela. As paredes eram grosas, de tijolo, com as grades das portas e das janelas firmemente embutidas nelas. Por trs da poria gradeada, num banco tosco de madeira, sentava-se um homem, todo encolhido, com um serape sujo, jogado nas costas.

Quando o francs e o preso penetraram na cela, o homem se levantou de um salto, dirigindo-se s grades e sacudindo-as violentamente. Americano, gringo... cachorro! No vou dividir minha cela com nenhum gringo sujo comeou ele a berrar. Cale a boca, seu porcaria! gritou Blue, seus punhos levantados ameaadoramente. O que aconteceu a seguir foi um borro foi como um pesadelo e to irreal como um pesadelo, quando o francs pensou na cena mais tarde. O enorme americano caiu, cambaleante, contra a grade, quando d'Argent o empurrou para a frente, caindo e desequilibrando Blue na queda. Um instante depois, Blue estava de p, com a arma na mo, insultando o juarista. No momento seguinte, ele estava deitado no cho duro. segurando a virilha e urrando como um animal ferido. Fora o americano barbado que o fizera, completamente sbrio, levantando o joelho rapidamente e aleijando o outro. E agora, com os olhos frios e duros, a mscara de idiota abandonada, Alfonso Herrera asegurava a arma dc Blue na mo, enquanto, com as costas contra a cela, enfrentava d'Argent. Melhor jogar essa arma que est segurando. Hesite um instante e atiro na sua barriga. Ainda apalermado com o que acontecera, d'Argent deixou cair a arma. A voz brusca, eficiente, continuou dando ordens. Ginny, voc apanhe as chaves e abra aquela porta. E trate de ser rpida, querida, pois estamos sentados num barril de plvora. Silenciosamente, movendo-se como uma marionete, a jovem adiantou-se e se ajoelhou ao lado do homem que se retorcia no cho, tirando-lhe a chave. Sem que fosse preciso repetir a ordem, abriu a porta da cela, e o prisioneiro saiu rindo; displicentemente, apanhou do cho a arma que d'Argent havia deixado cair. Lembre-me de lhe dar um beijo quando estivermos longe desta cidade, Ginny disse suavemente, ao passar pela moa. Ela o olhou com um olhar inexpressivo. D'Argent pensou, mais tarde, que ela estivesse como que em transe.

Alguns momentos depois, deixando d'Argent e Blue amarrados e amordaados, trancados na cela, trs pessoas desceram displicentemente os degraus da cadeia. Uma era uma mulher. Montaram a cavalo e cavalgaram abertamente para fora da cidade. Como o americano e sua mulher eram hspedes do tenente, ningum fez coisa alguma para det-los. Uma vez fora da cidade, comearam a cavalgar rapidamente. Nem Alfonso Herrera anem Paco falavam, embora fosse evidente, depois de algum tempo, que sabiam qual direo deviam seguir. Ginny continuava estonteada. Seu espalhafatoso vestido amarelo no se prestava para cavalgar com uma perna de cada lado do animal, mas a sela do animal no deixava outra alternativa. Suas pernas desprotegidas estavam geladas e, depois de algumas horas, todo o seu corpo estava enregelado. Ainda assim, no se queixava nem pedia que parassem para descansar. E, afinal de contas, se os franceses estivessem em seu encalo,estariam procurando por ela tambm. Parecia uma coisa irreal! Estavam cavalgando novamente para o sop da montanha, embrenhando-se em territrio escuro e assustador. A uma certa hora durante a noite, pararam para descansar os animais sombra de uma encosta de morro, e Ginny mal teve foras para se encostar numa pedra, fechando cs olhos. Alfonso Herrera aa

havia tirado de cima do cavalo, entregue seu casaco preto para ela se agasalhar contra o frio e lhe dado de beber de seu cantil. Agora, ele e Paco, duas sombras escuras mesclando-se com as outras sombras, conversavam baixinho. Ela estava por demais cansada para ouvir, para sequer querer ouvir. O casaco cheirava a charuto, e o cheiro aumentou sua dor de cabea. Sentia-se como se sua cabea fosse explodir se se movesse. Por que no fizera o que deveria ter feito? A atitude de d'Argent em relao a ela teria mudado se ela lhe tivesse dito quem era e que estava prisioneira. Ou teria preferido ele no acreditar nela por sua prpria convenincia? E por que havia seguido to humildemente as ordens de Steve, tornandose assim tambm uma fugitiva? Tentou se convencer de que s o fizera para evitar que Paco fosse torturado e executado. Paco ...mas o que ele estava fazendo ali? claro que ele deveria conhecer os planos de Alfonso Herrera adesde o comeo; ele era um ladro e um fora-da-lei tambm, apesar de ... apesar de ... de repente, ela se deu conta de que Paco estava inclinado sobre ela, agradecendo-lhe, dizendo que estava de partida, que ia seguir outra direo. Talvez nos encontremos de novo, em breve, quem sabe? Voc foi maravilhosa acrescentou sou-lhe grato. Ela murmurou qualquer coisa no se lembrou depois o que havia dito. De repente, ele havia partido e Alfonso Herrera aestava atrs dela, as mos surpreendentemente gentis ao ajud-la a se erguer. melhor pormo-nos a caminho, bb disse-lhe serenamente. Ele a havia chamado de bb ... uma palavra francesa! Mas, afinal, um homem pode aprender uma palavra ou duas de qualquer lngua, com relativa facilidade. Ele a ajudou a montar e ela lhe perguntou, num tom inexpressivo, por quanto tempo daquela vez. Ela o viu encolher os ombros na escurido, enquanto eles punham os cavalos a galope. Depende do ritmo em que viajarmos. Vamos entrar num terreno plano agora e quero botar tantas milhas entre ns e os nossos amigos, l atrs, quanto possvel. Estou com uma terrvel dor de cabea! disse de repente, demonstrando o primeiro

sinal de emoo desde que haviam deixado a cidade. Ele riu sem emoo. Deve ser ressaca, Ginny. Voc bebeu champanha demais. Ela quis gritar, dirigir-lhe uma srie de improprios, mais isso custaria muito esforo. Permaneceu num silncio hostil, fechando os olhos contra a dor que lhe atravessava a fronte com cada movimento do animal. A viagem durante as quarenta e oito horas seguintes obedeceu ao padro a que Ginny fora obrigada a se acostumar. Cavalgavam noite, escondendo-se de dia em algum lugar para dormir, durante as horas de mais calor. Os nicos outros seres humanos que encontraram foram alguns camponeses e um vaquero que guardava um rebanho de gado maltratado e magro. Uma vez tendo deixado para trs o sop da montanha, viram-se numa trilha ondulante que se estendia a perder de vista. Alfonso Herrera aexplicou a Ginny que toda essa terra pertencia aos fazendeiros. A voz dele soara amarga a seus ouvidos, o que fez com que o fitasse com um olhar agudo. Em ocasies como essas, ela se lembrava de que ele tivera uma me mexicana, e ficava pensando por que ele se envolvera com os juaristas. Ser que ele havia sido prejudicado de alguma forma? Ela fez-lhe perguntas sobre o Mxico e sobre Juarez, e, pela primeira vez, ele pareceu lev-la a srio, dando-lhe respostas sensatas. Foram os fazendeiros, querendo reter seus pequenos feudos, que haviam dado ajuda a Maximiliano. Falou-lhe do sistema de trabalho forado, que fazia dos

camponeses escravos de seus patres, trabalhando a vida inteira numa terra que nunca lhe pertenceria. Juarez havia querido que as coisas fossem, diferentes acabara com o poder da Igreja, insistindo em que houvesse escola at para o mais pobre dos ndios. Ele era um perigo para o modo de vida da maioria dos ricos possuidores de terras, grande parte deles de raa criolla. E voc insistiu Ginny qual a sua posio? Voc no se considera mexicano? Por que voc toma partido? A essa pergunta, pelo menos, ele no deu uma resposta direta. Talvez eu quisesse saber como a gente se sente lutando por uma causa disse em tom leve. Da prxima vez em que ela fez novamente a pergunta, ele respondeu: Voc no est se esquecendo, por acaso, de que sou um mestio? Ele continuava a intrig-la. Ela conhecia to bem o feitio e a textura de seu corpo como conhecia o prprio corpo; no entanto, nada sabia sobre ele quem era e o que era. Que ele no era um pistoleiro mestio qualquer isso ela j sabia. s vezes ele falava como um homem culto; outras, como a mais inculta das pessoas. Conhecia os ndios de ambos os lados da fronteira e parecia conhecer o territrio que estavam atravessando, o que significava que conhecia o Mxico to bem quanto os Estados Unidos. Parecia estranho, para dizer pouco, que o homem tivesse viajado tanto. Por outro lado, dizia para si mesma, com uma ponta de desprezo, que ele provavelmente passara grande parte da vida fugindo da lei. Para onde est me levando desta vez? Por Deus, estou to cansada de viajar, de fugir! A plancie, cuja vastido era cortada por barrancas ou pequenos desfiladeiros, parecia derreter-se sob o sol causticante, e Ginny sentia-se indescritivelmente cansada e suja. Para surpresa sua, ele desmontou para traar na areia uma espcie de mapa. Estamos na Meseta Central. Aqui esto as faldas das montanhas, a Sierra Madre de ambos os lados traou linhas pontilhadas e ns estamos aqui, mais ou menos no centro da provncia de Zacatecas. nossa frente, h mais montanhas, a Cidade do Mxico. Mas esta ainda est

longe, e no me olhe assim com esses olhos esperanosos, pois no pretendo lev-la para l, pelo menos no por enquanto. Mas por qu? Por que no? No tenho mais qualquer utilidade para voc, e voc poder viajar muito mais facilmente sem mim. Para que precisa de mim agora? Viu a maneira como ele a olhou, e se encabulou, ouvindo-o rir mansinho. O rubor lhe fica bem, sabia disso? Mesmo com a pele queimada de sol como est. Ora, dane-se voc, Alfonso Herrera a! Afastou-se dele e saiu correndo em direo ao seu cavalo, montando-o, com a saia esfarrapada voando ao vento, sem se importar de olhar para trs para ver se ele a seguia. Enterrou os calcanhares na anca do animal e sentiu-o se atirar para a frente. Um medo sbito e ilgico a assaltou, mesclado com uma sensao de depresso. O que estou fazendo aqui? O que ser de mim? Por que ser que ele no me liberta? Debruou-se sobre o animal e sentiu a brisa bater no seu rosto. O chapu que ele lhe dera para usar voou de sua cabea, ficando pendurado no pescoo, preso pelo cordo.

Cavalgava com uma espcie de fria incontrolvel e sem nexo, sentindo os movimentos do animal em sintonia com seus pensamentos. Foi s quando o animal comeou a se cansar e diminuir a velocidade, que se deu conta de que, por todo aquele tempo, ele cavalgara a seu lado. Levantou a cabea para gritar-lhe todo o seu dio e medo, quando viu que seus braos se estendiam para tir-la do seu cavalo e pass-la para a sela dele. Tenho sentido falta de viajar com voc, sentindo seu corpo junto ao meu disse-lhe ele baixinho no ouvido. Ginny, sua boba, voc pensou mesmo que eu a deixaria fugir? Para onde voc corria? Para longe, para qualquer lugar, no importa onde; para longe de voc e daquilo em que voc est me transformando. As palavras foram quase gritadas, e ela lutava para recobrar a respirao. Ser que voc j no fez o bastante? Ser que preciso ser exibida em tabernas baratas e casas de m fama, como sua prostituta? Por que tenho que ser arrastada atrs de voc aonde quer que voc v, como um trofu de guerra? O que est tentando fazer comigo? No se esquea, nula, de que s tomei aquilo que voc mesma me ofereceu! Depois, h os outros, Carl Hoskins, seu amante francs,e o garboso Capito Remy; ser que ele estar esperando por voc na Cidade do Mxico? por isso que voc est to ansiosa de chegar l? Tinha conseguido, finalmente, que ele ficasse com raiva pensou, e no se incomodou com isso. Ele que odiasse quanto quisesse que mais poderia fazer com ela que j no tivesse feito? O que quer que eu seja, foi voc quem me transformou nisto! E se ser a amante de algum tudo o que me resta agora, ento prefiro ser uma semimundana e escolher meus prprios amantes, ao invs de ser sua acompanhante barata, embrenhada no mato! Nesse caso, Ginny, se sua ambio ser uma puta, ento melhor que aprenda como elas so tratadas! E, lembre-se, nada de se rebelar e lutar, pois um homem espera receber alguma coisa em troca do seu dinheiro! Antes que ela pudesse dizer uma palavra, ele parou o animal e desmontou, carregando-a

com ele. Ela no colaboraria, no desta vez. No ia deixar que seus braos e seus beijos a amolecessem. Talvez se ela se recusasse a lutar, se se recusasse a sentir, ele se cansasse dela e a deixasse em paz. Ele apertava-lhe o brao com toda a fora; mas, pelo menos, teve a idia de estender o cobertor sobre os pedaos de cascalho e folhas secas que cobriam o cho arenoso. Bem, no era a primeira vez que a havia possudo assim, ao ar livre, deitada sobre o cho bruto. Ela sentiu-o empurr-la para trs e ficou deitada, dura e rgida, onde ele a colocara, notando com satisfao o dio no seu rosto, quando ela no tomou conhecimento das suas ordens para que se despisse imediatamente. Se assim que voc quer as palavras dele eram uma ameaa. Quase sem poder acreditar, Ginny viu-o puxar a faca que sempre trazia presa perna. Usou-a no seu vestido e, depois, forando-a a ficar imvel, cortou toda a sua roupa, arrancando-a selvaticamente do seu corpo encolhido. Quando terminou, jogou a faca displicentemente para o lado e ficou em p, por cima dela, comeando a desapertar o cinto. Abra as pernas para mim, puta; vamos ver quanto voc vale disse-lhe quase sem entonao.

Suas palavras, o modo como foram ditas e a sua certeza de poder possu-la com tanta facilidade trouxeram a vida de volta a seu corpo e ela sentiu como se uma fria lquida percorresse suas veias, deixando-a quase enlouquecida de dio. Quando ele se curvou sobre ela, ela levantou os braos num acesso de pura frustrao, e seus dedos tocaram a faca que havia jogado no cho. Quase sem pensar, toda reao, ela apanhou a faca e enterrou-a no corpo dele. Sentiu a carne ser cortada e, com um choque que percorreu todo o seu corpo, percebeu que havia atingido um osso. Cega de dio e de medo, teria atacado de novo, mas desta vez ele estava preparado para ela. Sua mo segurou seu pulso e torceu-o violentamente. Quanto levantou o rosto para ele, viu que todo o lado de sua camisa estava empapado de sangue. Ele estava sentado moda ndia e olhava para ela como se nunca a tivesse visto antes. O pulso de Ginny doa terrivelmente; mas, de repente, quando olhou para ele, perdeu totalmente a conscincia da dor. Alguma coisa se mexeu dentro dela enquanto jazia ali, nua sob o sol, deitada sob a abbada azul do cu alguma coisa estranha, desconhecida e primitiva. Seus olhos ficaram presos aos dele, impenetrveis. Parece que voc deveria mesmo ter sido uma ndia comanche disse de repente. S que, se fosse, eu estaria morto agora. No disse coisa alguma, observando apenas seus olhos. Havia dor neles ela o via agora; tambm espanto, mas no havia dio. O sangue escorria do seu lado, descendo pela perna da cala, mas ele no fez nada para estanc-lo. Ainda quero ter voc disse calmamente. Antes, vai sangrar at morrer! As palavras eram um sussurro e, mal acabara de diz-las, ele se inclinou sobre ela, e o corpo dela se moveu para aceit-lo. Sentiu o calor mido do sangue dele contra seus seios e, quando abriu os olhos novamente, pde ver os urubus sobrevoando pequenos pontos negros contra o azul do cu. Ele se moveu dentro dela, e o seu corpo se contraiu para encontrar o dele. A voz dela

soava drogada e meio entorpecida. Eu poderia t-lo matado. Os urubus sabem disso... Posso v-los contra o cu. Eu prefiro outro tipo de morte, a pequena morte que vem, sempre que estou em cima de voc, Ginny. Falou com ela num francs fluente e ela teve um choque e novo acesso de dio, enterrando as unhas nas suas costas, como uma gata selvagem, at que ele comeou a xing-la em espanhol e depois em francs, comprimindo a boca contra a dela num beijo to violento que ela esqueceu o dio, os improprios que queria lhe dizer, ficando alheia a tudo que no fosse o seu corpo e o dela e a fome selvagem que havia em ambos e que precisava ser saciada.

Captulo Vigsimo Quarto

O ferimento a faca, quando Ginny olhou para ele, mais tarde, deixou-a estarrecida. Um corte profundo, do lado, embaixo do brao, mas Alfonso Herrera adisse-lhe calmamente, enquanto o lavava, que j tinha sobrevivido a ferimentos mais srios do que aquele.

Felizmente, minha costela reteve a lmina, seno voc era capaz de se ver sozinha aqui neste deserto disse, caoando dela. Voc no est zangado? perguntou surpresa, enquanto amarrava tiras de pano no seu peito, em cima do ferimento. Ele encolheu os ombros, fechando os olhos contra a dor. Acho que foi bem feito para mim. Isso me ensinar a ter mais cuidado com a faca no futuro. Deu-lhe um longo e estranho olhar, medindo-a cuidadosamente. E com voc, tambm. Confesso que subestimei voc, Ginny, e essa veia selvagem que voc tem. Afastou-se dele, de cara amarrada, e ficou de costas para ele. Sentia-se ridcula, vestindo apenas uma camisa dele e uma saia improvisada de um pedao de cobertor. Confesso que tambm subestimei voc disse irritada. Voc fala francs, e por todos estes meses me deixou pensar... mordeu os lbios, de raiva, ao se lembrar de algumas das coisas que o tenente francs lhe dissera. Por que Alfonso Herrera afingia? E como falava um francs to perfeito? Que tal, ento, no nos subestimarmos mais? Ele se aproximara e estava por trs dela. Ela sentia-lhe a presena, ao lado do seu ombro, mas recusava-se a se voltar para ele. Ginny sua voz era quase um suspiro, surpreendendo-a. Olhe, se voc tiver um pouco de pacincia, talvez as coisas se ajeitem. Eu ia lhe dizer, quando voc disparou ainda agora como uma louca, que amanh noite voc estar num lugar seguro. No disse rapidamente quando ela se voltou para enfrent-lo no num quarto de taberna ou num lugar como a casa de Lilas. uma casa. Pertence a um amigo meu, mas voc estar l sozinha, cora uma mulher que tomar conta de voc. E voc? Vai me deixar sozinha l enquanto vai... Pensava que voc ficaria contente de se ver livre de mim por algum tempo! a voz dele tinha se tornado inexpressiva outra vez, e ela no podia saber o que ele estava pensando. Ficou

calada, esperando que ele continuasse. Tenho que ir Cidade do Mxico, Ginny. H algumas coisas que tenho que fazer l e no posso lev-la comigo, por motivos bvios. Quando eu voltar... Se voc voltar! gritou Se!! Voc um homem que est sendo caado, Alfonso Herrera a, e eu sei bem disso. Pensa realmente que vai poder simplesmente cavalgar para a Cidade do Mxico e sair de l vivo? Eu voltarei. Mas, mesmo que no volte, meu primo Renaldo tomar providncias para que voc seja enviada, com segurana, de volta a seu pai. Recusou-se a dizer-lhe mais, embora ela alternasse as splicas com os improprios. Nada do que ela queria saber. Pelo menos, garantira-lhe que, quando voltasse, mand-la-ia de volta para o seu pai. No era isso que ela queria? E, caso ele no voltasse, Renaldo o faria. Renaldo no era bem seu primo confessou. Era mais uma espcie de tio, embora fossem quase da mesma idade. No Mxico h o costume de chamar todos os parentes de tio e primo disse-lhe displicentemente.

Bem, pelo menos havia prometido libert-la pensou Ginny, recostando-se a ele na forma habitual. Endireitou-se, porm, rapidamente quando percebeu sua contrao de dor, embora esta fosse quase imperceptvel. Junto com o pensamento da liberdade, porm, veio-lhe uma espcie de temor, uma certa relutncia, que no conseguia ainda analisar bem. Quando ela voltasse, ento...o qu? Como ser que eles reagiriam seu pai, Sonya e todos aqueles que sabiam o que havia lhe acontecido? Voltarei para a Frana pensou por fim, forando-se a no pensar sobre o assunto. As montanhas atrs deles estavam se tornando cor de violeta, com o cair da noite, quando Ginny viu o gado. Era um rebanho grande que pastava serenamente nas longas sombras do crepsculo. E onde havia gado. . . Encolheu-se contra Alfonso Herrera aquando ouviu o som de cascos. Os dois vaqueiros, lenos berrantes e coloridos amarrados no pescoo sob enormes sombreros, pararam os animais a seu lado. Ambos usavam armas, e um deles tinha o rifle apontado, o que significava que eram perigosos. Antes, porm, que pudesse soltar a respirao, tinham arrancado os chapus de abas largas e os estavam agitando no ar como loucos, no rosto um enorme riso de reconhecimento. Dom Esteban! gritou um deles. No sabamos que vinha! Si, mas eu disse a Diego, ningum monta dessa maneira; alm disso, Dom Esteban no iria perder a festa de aniversrio do patrn. J faz muito tempo, no? Olharam para Ginny e desviaram o olhar, delicadamente. Por uma vez na vida, ele no parou para conversar muito, para alvio de Ginny. Sorriu para os homens, fez um comentrio jocoso sobre a festa e sobre a sua sede de aguardiente. No posso me encontrar com meu av e com meus amigos assim, parecendo um bandoleiro, procurarei vocs amanh, meus amigos, para tomar pulque com vocs. At amanh. Hasta manna. As palavras eram bem o retrato do Mxico pensou Ginny. Tudo esperava por amanh. E como seria o dela? Para esconder o embarao que sentira quando os vaqueiros se aproximaram, perguntou

a Alfonso Herrera a rapidamente: Quem eram? Voc os conhece h muito tempo? H muito tempo. Costumava montar com eles e me embriagar com eles, s vezes. So meus amigos. Mas eles o chamaram de Dom Esteban insistiu. Oh! disse, encolhendo os ombros. "Dom" um tratamento de cortesia. como chamar algum de Mister nos Estados Unidos. Voc esperava que eu fosse alguma coisa mais do que um pobre vaquero? Est desapontada? J que me acostumei a esperar o pior de voc, dificilmente voc poderia me desapontar respondeu; mas a curiosidade e a vontade de no pensar no lugar para onde ele a levava fizeram com que continuasse a interrog-lo. De qualquer maneira continuou pensativamente no posso conceber um simples vaqueiro c]ue tenha a instruo que voc tem e que, ,ainda por cima, fala francs fluentemente.

Oh! Ginny! Havia riso escondido embaixo da sua voz. Sinto ser uma decepo para voc. Nunca tive nenhum estudo formal. O que sei aprendi por a, falando com as pessoas e lendo livros. Quanto ao francs, aprendi-o com uma prostituta francesa de Nova Orleans. Isso a satisfaz? Ela no acreditava nele. Ansiava por fazer-lhe perguntas sobre o seu pai americano, mas a ltima frase dele a silenciou. Um homem como ele! Freqentando prostitutas...Era bvio que nunca lidara com moas de famlia, no passado. Suas costas se enrijeceram involuntariamente e ela sentiu o brao dele se apertar em torno de sua cintura. No precisa ficar com cimes, querida; isso foi muito antes de eu a conhecer. E talvez voc possa me ensinar alguma coisa tambm Compreendeu o sentido de suas palavras, mas recusou-se a morder a isca e ficou em silncio at ver o bosque. As rvores eram altas e pareciam muito velhas no azul-escuro do entardecer. Em algum lugar, ela ouviu um cachorro latindo e luzes se acenderem entre as rvores, proporo que se aproximavam. Uma estranha sensao de desconsolo invadiu Ginny, uma espcie de dj vu, e ela se ouviu suspirar. Um bosque, luzes que davam boas-vindas, e, adiante, uma casa. Talvez tivesse sido um lar para Steve, no passado; mas ela era uma estranha. Apesar da estranha sensao de familiaridade, esse lugar no lhe dizia nada. E esse primo, que espcie de pessoa seria ele? Como reagiria sua presena? No havia mais tempo para consideraes. Tinham sado do bosque e seguiam por uma estrada curva que levava casa. Ginny teve uma vaga impresso de arbustos altos ladeando a estrada; o perfume ativo de alguma planta que floresce noite entrava pelas suas narinas. Alguns lanos de escada, iluminados por duas lanternas, davam para uma varanda estreita que circundava todo o prdio de dois andares. Tendo esperado uma coisa menor, Ginny se surpreendeu primeiro com o tamanho da casa e, depois, pela presena inesperada de dois vaqueros armados que surgiram como que materializados na sombra. Dois cachorros, latindo desesperadamente, os precediam.

Pelo visto, mudei de cheiro disse Alfonso Herrera asecamente. Elevando a voz um pouco, ordenou: Sentem-se, ces de uma figa! Os latidos foram diminuindo e os ces se calaram, sacudindo o rabo. Dom Esteban! falou um dos homens. Estvamos esperando o senhor, mas j to tarde e a fiesta comeou ontem. . . Onde o diabo de meu primo est? Renaldo? Ele no est? Alfonso Herrera adesmontou, jogando a rdea para um dos homens que sorriam, e Ginny se viu nos seus braos, quando ele a tirou do cavalo. Oh, pelo amor de Deus! Voc no vai me levar, assim, para conhecer seu primo! A porta se abriu e a luz escoou por ela iluminando a silhueta de um homem alto e um tanto curvado, que ficou parado um instante e depois veio na direo deles com os braos abertos para cumpriment-los. Esteban! Recebi um recado truncado um ou dois dias atrs, e no consegui entendlo. Receava que voc j estivesse na Cidade do Mxico, mas, de qualquer maneira, um prazer revlo. No. posso retribuir seu abrazo, Renaldo. Como v, tenho uma hspede para a casa pequena. Est desocupada?

Agora, o homem j estava prximo deles, mas nem sua atitude nem seu tom de voz demonstravam surpresa ou desapontamento. Est desocupada, claro. Esperava que viesse, de modo que tomei as providncias. Rosa j est l esperando e voc dever encontrar tudo em ordem. Nesse caso, levarei minha amiga diretamente para l. Ela est cansada e um tanto encabulada por no estar muito apresentvel. Mais tarde ela lhe ser apresentada. O rubor de Ginny lhe queimava o rosto e o pescoo. Se no estivesse to abatida, teria chorado de raiva. Como ousava exp-la dessa maneira? Como podia referir-se a ela simplesmente como "amiga"? Um francs, ao referir-se sua amante, diria "petite amie'. Sem dvida, deveria haver um equivalente em espanhol! Quer dizer que esse seria o seu papel! Ento, ver-nos-emos mais tarde para um drink? Vou esper-lo. Ela no pde deixar de notar o olhar embaraado que Renaldo lhe dirigiu. Sem dvida o pobre homem estava indeciso se devia se dirigir a ela ou no. Steve, porm, no lhe deu tempo para isso, pois j se dirigia com seus passos largos para o lado da casa, carregando-a no colo como se no estivesse ferido como estava. La Caseta, a casa pequena. Depois, com a luz do dia, Ginny iria pensar em como o nome lhe ficava bem. Ficava a uma pequena distncia da casa maior, a estncia, situada numa clareira entre as rvores, onde ningum esperaria encontrar uma casa. Havia um caminho, com um calamento louco, ligando as duas casas; Steve, apesar da escurido, pisava firme e conhecia o caminho como um gato. A porta estava aberta, havia uma luz de lamparina iluminando o ambiente; uma mestia gorda, de cabelos negros, afastou-se um pouco, sorrindo timidamente, enquanto Alfonso Herrera aentrava carregando Ginny, atravessava a minscula sala de estar e se curvava um pouco para passar pela porta baixa e penetrar no quarto de dormir. A cama era enorme provavelmente a maior s mais confortvel cama que ela j vira em toda a sua vida. Uma colcha colorida, tecida a mo, estava dobrada de modo a deixar ver lenis de

linho branco. Nas janelas, que tomavam quase toda a parede, viam-se cortinas combinando com a colcha. Este quarto, claro, era o ponto mais importante da casa. Era muito maior que a sala, o cho era todo atapetado e, ao invs de portas, havia um cortinado pesado. Alfonso Herrera aabaixou-se para coloc-la na cama e, de repente, para surpresa sua, Ginny se sentiu nervosa. No queria que Alfonso Herrera aa deixasse ainda! Espere disse-lhe, quando ele se virou para ir embora, notando-lhe, ao mesmo tempo, o olhar intrigado e espantado ao se voltar para atend-la. No est ansiosa para se livrar de mim? Comeou a rir, cerrando os olhos ligeiramente. Ginny, ser que... Deixe de fazer piadas! respondeu irritada. Depois, num tom neutro, disse: Voc est sangrando de novo; melhor deixar eu cuidar desse ferimento. Displicentemente, levantou o brao, dando um gemido ao tocar no local que sangrava e molhava as ataduras. , acho que estou. Bem, Renaldo cuidar diss... H alguma coisa de que voc precise, querida?

Estou com fome, gostaria de tomar banho, e preciso de alguma roupa. Disse isso tudo com voz inexpressiva, apesar de estar zangada consigo mesma e com ele tambm. Rosa lhe dar tudo de que precisar. H um banheiro ali atrs disse, indicando um arco de porta com cortina, que ela pensara tratar-se apenas de uma alcova. Amanh voc poder ver o ptio e o resto da casa, se estiver interessada. Ele parou hesitante e depois curvou-se diante dela num cumprimento cerimonioso e ridculo. Durma bem, Ginny. Rosa, quando chegou afobada, comeou a cuidar dela como se fosse sua me, sorrindo timidamente para esconder sua curiosidade normal. Apesar da sua aparncia despretensiosa e de no saber uma palavra alm do espanhol, ela provou ser uma excelente camareira, e, pela primeira vez, em meses, Ginny se sentiu mimada. O banheiro tinha uma banheira romana embutida que fez com que Ginny arregalasse os olhos de surpresa. to grande que d para dois disse Rosa, fazendo com que Ginny corasse novamente. Ela havia pensado a mesma coisa e o pensamento inesperado fez com que enrubescesse. Rosa ajudou-a a tomar banho, esfregando-lhe as costas com sabonete perfumado, lavando-lhe os cabelos e extasiando-se com a cor e a beleza dos mesmos. Mais tarde, no quarto, Rosa lhe massageou o corpo todo com gua-de-colnia, e Ginny sentiu diminuir o cansao e a rigidez que tanto a incomodavam. O jantar leve, que comeu envolta num cobertor macio, moda polinsia, estava excelente, assim como o vinho branco suave, que achou delicioso. Como sobremesa, havia frutas frescas, servidas com gelo picado, e Rosa ficou todo o tempo a seu lado, insistindo para que comesse mais, pois achava-a muito magra. Mais tarde, no quarto, Rosa lhe escovou os cabelos midos, diante do espelho imenso que estava pendurado na parede, no se cansando de admir-los e comentar sobre a sua beleza. A seorita muito bonita. Que cabelos! Que pele linda! Amanh vou lhe trazer umas

bonitas roupas, o seor vai ficar muito satisfeito. A referncia a Alfonso Herrera afez com que Ginny se recordasse vivamente de que, afinal de contas, no era mais do que sua prisioneira e brinquedinho. No podia deixar de imaginar onde ele estaria e o que estaria fazendo. Ser que tinha ido ver o misterioso av a quem os vaqueros tinham se referido? E por que fazia tanto mistrio sobre os seus parentes? Pensou com amargura que provavelmente eram todos juaristas era impressionante como os franceses eram cegos quando se tratava de fazendeiros. Talvez Rosa lhe dissesse mais alguma coisa. Na verdade, tudo o que queria saber. Mas era preciso ter cuidado. No podia deixar que a mulher suspeitasse de nada. Hoje, porm, estava cansada demais. Talvez amanh de manh. Nem percebeu quando foi que adormeceu. S tinha uma vaga idia da voz de Rosa, vindo de longe, perguntando se queria mais alguma coisa.

PARTE QUARTA Interldio Captulo Vigsimo Quinto

Pela manh Ginny acordou numa cama vazia, piscando contra a luz do sol que invadira o quarto, quando Rosa abriu as cortinas. Tomou chocolate quente com pezinhos frescos, sentada na cama; depois de haver se lavado, a mulher lhe trouxe vrios vestidos, saias e blusas decotadas, para que ela escolhesse o que queria vestir. O seor mandou disse em resposta pergunta que Ginny nem chegou a formular. Acrescentou rapidamente que o seor j estava a caminho de l. E onde quis perguntar Ginny, de mau humor foi que o seor passou a noite? Mas no falou nada e, quando Rosa saiu, escolheu um vestido simples de musselina branca para vestir, imaginando, ao faz-lo, com uma sensao de mal-estar, como e onde ele teria obtido essas roupas para ela, to depressa. Ginny estava prendendo os cabelos quando Alfonso Herrera aentrou no quarto, sem a menor cerimnia, olhando para ela com a testa franzida. Voc parece uma ovelha seguindo para o matadouro comentou secamente. Talvez seja porque voc freqentemente faz com que eu me sinta como uma! respondeu, e ele sorriu, divertido, s com os olhos. Ela voltou-se para olhar para ele e seus olhos se abriram de surpresa. Ele tinha um ar muito espanhol agora, com um charro muito justo, jaqueta curta e a barba mais aparada que de costume. Percebendo sua surpresa, deu um riso significativo. Meu av muito antigo e extremamente convencional. Estou vestido assim para agrad-lo. O que me surpreende que voc saia dos seus cuidados para agradar a quem quer

que seja disse Ginny friamente. Tornou a se voltar para o espelho e continuou a ajeitar o cabelo. E como voc achou seu av? Pelo espelho, viu que ele dava de ombros. Meu av, como sempre, est muito zangado comigo. Tinha me esquecido da festa do aniversrio dele. Enquanto isso. . . Sei tinha se virado novamente para ele. Enquanto isso, o qu? O que pretende fazer comigo? Suponho que continuo prisioneira! De maneira nenhuma, querida. Esta sua casa, por tanto tempo quanto voc deseje permanecer aqui. Como dizemos no Mxico, mi casa es su casa. Minha casa sua. Gostaria de que lhe mostrasse o ptio agora? A esta hora do dia est fresco l e voc vai gostar.

No tente me engambelar com palavras bonitas, Alfonso Herrera a. Ou devo seguir o costume do pas, chamando-o de Dom Esteban? A raiva fazia com que os olhos de Ginny parecessem quase negros na meia-luz do quarto. Suas unhas se enterravam na carne de suas mos, que pendiam ao lado do corpo. Pensei que esta casa fosse do seu primo continuou furiosa. Como voc pode dispor dela desta maneira? E quer fazer o favor de me dizer o que vou ficar fazendo enquanto voc estiver na Cidade do Mxico, ou aonde quer que pretenda ir? Ser que vou me transformar no brinquedinho do seu primo, como as outras mulheres que devem ter usado esta roupa antes de mim? Com os diabos, Ginny! A boca de Alfonso Herrera a se contraiu num ricto de raiva, e ela viu um msculo tremer na sua face. Voc tem o dom de me fazer esquecer todas as minhas boas resolues. Vamos at ao ptio agora para eu lhe dizer umas coisas para variar. Ele lhe havia segurado o pulso, e, querendo ou sem querer, ela o seguiu, passando por um arco que dava para um pequeno ptio sombreado com uma pequena fonte numa das extremidades. Havia uma profuso de flores por todos os lados; pedrinhas mornas sob seus ps, trepadeiras, jasmins e uma flor parecida com uma estrela, que no reconheceu. Havia duas cadeiras de vime e uma mesa tosca, e Alfonso Herrera aa empurrou para uma das cadeiras, sentando-se na outra impacientemente. Ginny esfregou o pulso e ficou olhando para ele. Por que voc sempre to bruto comigo? Voc me puxa para c, me empurra para l, s porque eu no sou homem e voc fisicamente mais forte do que eu... Ele a interrompeu bruscamente, semicerrando os olhos contra o brilho do sol, enquanto se recostava na cadeira. Oh! pelo amor de Deus! Quando que voc vai aprender a no agir de forma to rabugenta? No vim aqui para brigar com voc, Ginny. Na verdade, esperava surpreend-la na cama ainda, num estado de esprito melhor do que ontem, quando voc me enfiou uma faca. S lamento que no o tenha matado! Oh, se voc soubesse. . .

Ia me dizer outra vez o quanto voc me odeia? No se incomode, querida, j ouvi voc dizer isso tantas vezes, que acredito. Mas abriu os olhos lentamente e ela se arrepiou com a chama de desejo, que viu brilhar neles por um instante suponho que se voc fosse sempre dcil e ansiosa pelos meus carinhos eu j teria me cansado de voc. Como as coisas so... seus olhos ficaram opacos novamente e ele mudou de assunto rapidamente, como se estivesse cansado desse. Pensei em apresent-la ao meu primo Renaldo. Acho que voc vai gostar dele; ele no nada parecido comigo. Talvez convenha mencionar que Renaldo no vai esperar que voc se torne a luz de sua vida enquanto eu no estiver aqui. As mulheres no parecem interess-lo, exceto como amigas. Na verdade, foi criado para ser padre. No sei mesmo como no chegou a s-lo. Talvez ele tenha se desiludido com voc respondeu Ginny. Talvez! Mas acredito que voc o achar um bom amigo. Rosa vai nos trazer uma laranjada. Depois disso, vamos ao seu encontro? O fato de que ele a consultou ao invs de ordenar fez com que ela concordasse, fazendo um aceno afirmativo com a cabea.

A verdade que aqui era calmo, apesar de tudo. Brigar com Alfonso Herrera atambm no adiantava nada, pois ele faria sempre o que quisesse, de qualquer maneira. Mais tarde, Ginny iria se alegrar muito com sua amizade com Renaldo Ortega. Pde perceber, logo no primeiro encontro, uma espcie de calma e fora interior que emanava dele. Acima de tudo, descobria que seus modos eram impecveis. Renaldo Ortega era um cavalheiro, como se entendia que deveria ser um cavalheiro antigamente; sua gentileza e cortesia em relao a ela eram infalveis. Na primeira ocasio em que se encontraram, ele estava na sala e se ergueu, assim que Alfonso Herrera aa introduziu, afastando com um aceno o empregado que deveria anunci-los, informal como costumava ser. Renaldo era um homem alto, quase to alto como Steve, de quadris estreitos e ombros largos. No usava os cabelos escuros muito longos e partia-os do lado, o que lhe dava um ar de intelectual. Ginny pensou, admirada, que, com sua pele clara e seus olhos cor de mbar, poderia bem passar por um francs ou italiano. O certo que no se parecia com qualquer mexicano que ela j tinha visto. Quem sabe, talvez ele fosse um espanhol puro da raa criolla a que Alfonso Herrera ase referira to desrespeitosamente. Ela estava rgida e bastante apreensiva quando Alfonso Herrera aa trouxera ali; mas agora, encontrando os olhos de Renaldo e vendo neles calor e compreenso, comeou a se sentir mais vontade. Ele se curvou corretamente para lhe tocar as pontas dos dedos com os lbios. Ginny ouviu novamente as palavras que Alfonso Herrera ausara anteriormente: "mi casa es su casa"; mas, apesar do tom formal em que foram ditas, teve a certeza de que Renaldo Ortega as dizia de corao. Depois do primeiro cumprimento, passou a conversar com ela em ingls, com um sotaque quase imperceptvel. Com o mais perfeito tato, procurou ignorar a estranha posio em que se encontrava, tratando-a com o mesmo respeito com que trataria qualquer hspede de honra. Os modos antiquados de

Renaldo encobriam um grande corao e uma inteligncia que a maioria das pessoas tendia a subestimar. Era considerado uma espcie de eremita, preferindo os livros da biblioteca aos esportes comuns aos seus contemporneos. As mulheres nunca o interessaram profundamente porque ele as considerava frvolas e vazias pelo menos aquelas que o seu tio-av insistia em lhe apresentar, na esperana de encontrar uma esposa adequada para ele. A culpa no era das mulheres, naturalmente. Renaldo sabia que, desde a infncia, eram ensinadas a se considerarem um tanto inferiores aos homens; eram ensinadas apenas a sonhar com o casamento, as crianas e os afazeres do lar. A instruo para as mulheres era considerada um desperdcio, e as que ousavam pensar pela prpria cabea e tentar dirigir seu destino no eram consideradas bom material para esposa. Esse era um sistema com o qual Renaldo no concordava, mas que procurava ignorar mergulhando na leitura e nos seus escritos. Era um revolucionrio terico. Desprezava-se por isso, mas o derramamento de sangue era totalmente contra a sua natureza. Enquanto ele sempre fora um pensador, seu primo Esteban, agora e sempre, era homem de ao, parecendo adorar o perigo, a aventura. Talvez por serem, por natureza, to diferentes, que se tivessem tornado to amigos. Renaldo era o nico membro da famlia de Alfonso Herrera aque sabia a espcie de vida que ele levava e qual era a sua profisso. Ele invejava, de certa forma, sua liberdade, embora no fosse uma espcie de

liberdade que ele, Renaldo, escolheria para si. Esteban sempre fora selvagem, desde que Luisa, prima de Renaldo, o havia trazido para c em criana. Desde ento tinha havido muitas batalhas, com Renaldo protegendo o primo, sempre que podia, da disciplina rgida e inflexvel de seu av! Quando pensava em Dom Francisco, Renaldo no podia deixar de suspirar. O que ser que ele iria pensar das ltimas aventuras do seu neto? Ele j ficara bastante aborrecido quando Alfonso Herrera achegara atrasado para a festa graas a Deus, ele no sabia que o fato de ele estar ali era pura coincidncia! Mas quando ele descobrisse o que era praticamente inevitvel sobre a senhorita... Pela primeira vez, em muitos anos, Renaldo estava realmente zangado com Steve, embora, na presena de Ginny, nada deixasse transparecer. Tinham tido uma discusso na vspera, quando Alfonso Herrera achegara em casa extremamente plido, sob o queimado do sol, e com o sangue escorrendo de um ferimento a faca. Renaldo, que havia aprendido tudo quanto os seus livros podiam lhe ensinar sobre medicina, havia cuidado pessoalmente do ferimento. Quer dizer que voc est com problemas novamente? Habilmente, ps dedos de Renaldo iam fazendo o curativo, enquanto falava, e os lbios do seu primo se comprimiam para suportar a dor. Envolvido com uma gata selvagem. Mostra as garras quando eu menos espero. Oh! as sobrancelhas de Renaldo se ergueram. No comum voc ter uma amante contra a vontade, no mesmo? E, pensando bem, no hbito seu trazer mulheres para c. Voc conhece seu av... Sei como ele se sentiria sobre o assunto, se chegasse a saber, mas no tive escolha. Voc sabe que tenho que estar na Cidade do Mxico em breve e no posso levar Ginny comigo. Raios! Se pelo menos eu tivesse pensado nas conseqncias! Perdi a cabea... No parece coisa sua. No podia deix-la onde a apanhou? Ou fazer algum arranjo diferente? Quando, porm, Alfonso Herrera alhe contou a histria toda, muito a contragosto, Renaldo primeiro se

surpreendeu e depois se enraiveceu. Meu Deus, Esteban! vociferou. Desta vez juro que voc foi longe demais. At para voc, isto passar das medidas! Raptar uma jovem de bero e boa formao e transform-la numa puta. O que voc estava pensando? Haviam discutido at tarde da noite, mas Alfonso Herrera apermaneceu irredutvel. Jurou que no havia planejado o rapto, que o que se seguiu foi totalmente desonesto e no apresentou qualquer desculpa. O fato que a jovem estava l. Queria que Renaldo lhe prometesse que ela continuaria l, sob sua proteo, at que retornasse da Cidade do Mxico. E, depois, o qu? Renaldo o interrogava, furioso, andando de um lado para o outro do quarto. Ser que voc no pensa nas conseqncias para ela? No se importa? Como ela vai enfrentar o mundo e seus pais depois disto? Droga! Vou pensar em alguma coisa! Ela quer voltar para a Frana, ningum l precisa saber o que aconteceu, e garanto que o Senador Portilla no vai estar muito interessado em falar sobre o assunto. Vou providenciar algum dinheiro para ela, para que ela possa ser independente. isso

mesmo que ela quer! Ela me detesta, me despreza e diz que gostaria de escolher os seus prprios amantes. Voc . que o culpado, Esteban! O que queria que ela dissesse? "Muito obrigada por ter estragado a minha vida"? Vou lhe dizer uma coisa: Se no estivesse ferido acho que o desafiaria, embora saiba que voc atira muito melhor do que eu! Pelo amor de Deus, por que voc fez isso? Como pde faz-lo? Vou apresent-la a voc amanh. Talvez voc compreenda melhor. Foi o que Alfonso Herrera adisse, de modo estranho. Depois, ao encontrar Ginny Portilla no dia seguinte Renaldo ficou sem saber se havia compreendido ou no. Ela era bonita. Bonita, inteligente e uma dama. Como poderia Esteban, ou outro homem qualquer, no dar o devido valor a essa mulher? Como poderia admitir a hiptese de perd-la? Renaldo se surpreendeu consigo mesmo. Raramente se deixava impressionar por uma mulher. Sempre respeitara as mulheres, achando-as bonitas e ornamentais. Mas essa tinha mais alguma coisa. Sentia nela uma jovialidade, combinada com certo orgulho e uma indomvel coragem. Se havia uma mulher talhada para Esteban, era essa. Esteban, por causa da beleza do seu rosto e das suas maneiras arrogantes, havia sempre conseguido conquistar facilmente as mulheres. Aqui, porm, estava uma que ele no conseguira domar. Renaldo comeou a conjeturar sobre a situao, pensando qual seria o fim de tudo, pois sabia que depois de hav-la conhecido, faria o que Alfonso Herrera alhe pedira, em considerao a ela, e no a ele. Durante o pouco tempo em que Alfonso Herrera apermaneceu l, depois de haver feito as apresentaes, com a informalidade de sempre, Renaldo ficou observando os dois. O rosto moreno do seu primo era impenetrvel, e seus modos em relao jovem eram quase afetuosos. Havia ali, porm, alguma coisa sob a superfcie. Alfonso Herrera anunca deixava transparecer o que ele no queria que transparecesse, salvo por uns acessos de ira de vez em quando. Ginny Portilla era mais transparente. Estava tremendamente encabulada no incio, embora tivesse feito tudo para disfar-lo. Mais tarde, Renaldo pde perceber que ela ficava mais

vontade; uma ou duas vezes at sorriu para ele, timidamente, e ele sentiu seu dio pelo que Alfonso Herrera afizera voltar tona. Nos dias que se seguiram, Ginny e Renaldo ficaram juntos muito tempo. Alfonso Herrera aestava hospedado oficialmente na casa de seu av, embora, vez por outra, conseguisse fazer "uma visita ao primo Renaldo", quando passava a noite com Ginny. De vez em quando levava-a a passear a cavalo, insistindo sempre para que Renaldo os acompanhasse. Hostilizavam-se como dois estranhos que se detestassem. No entanto, estava perfeitamente a par das noites que passava na pequena casa. No se ouviam gritos; Alfonso Herrera ano aparecia com cicatrizes novas, e Ginny sempre dava a impresso de estar mais calma no dia seguinte, as plpebras pesadas e um ligeiro colorido na pele transparente. Quer dizer que ela aceitava a situao... Por outro lado, perguntava-se irritado, que mais podia fazer? O seu imprevisvel primo a havia tomado ainda virgem e ensinara a seu corpo quem sabe que sensualidade. Ele tinha um jeito todo especial com as mulheres. E agora, embora o seu raciocnio o detestasse, estava certo de que o seu corpo feminino, apaixonado, no abriria mo dos seus direitos. Que situao! s vezes se perguntava se, apesar da atitude corajosa que aparentava, ela no estava apaixonada por Steve. Pobre menina! Esperava sinceramente que no fosse assim. No momento, porque ela era uma coisa selvagem, no domada ainda, Alfonso Herrera aa desejava. E mais tarde? O que seria dela?

Ginny h muito deixara de se fazer essa pergunta, exceto quando via os olhos escuros, cheios de simpatia, de Renaldo fixos nela, e sentia que ele se preocupava com ela. Deixou-se levar pela rotina sonolenta da pequena casa, dia aps dia, sem querer pensar no futuro. No era mais a pressa que regia seus dias tinha todo o tempo do mundo. Renaldo parecia estar sempre ali quando precisava de companhia; nas outras ocasies, havia os livros da biblioteca, discusses que abrangiam os assuntos mais diversos, jogos de xadrez. Era como se tivessem feito um pacto de no tocar no seu relacionamento com Steve, embora de vez em quando Renaldo relatasse incidentes da infncia dos dois. Perguntava-se amargamente, de vez em quando, se Renaldo tinha esperanas de conseguir fazer com que ela entendesse melhor Steve. Se ele soubesse como isso era impossvel e sem finalidade! Alfonso Herrera alhe dissera que tinha que ir Cidade do Mxico, em breve, mas acabara ficando mais de uma semana dez dias, para ser preciso. Tinha sido por causa desse misterioso av, naturalmente. Ele parecia ser a nica pessoa na terra por quem Alfonso Herrera aparecia ter alguma considerao. No entanto, no podia conciliar isso com o que Alfonso Herrera alhe havia dito sobre a severidade de Dom Alvarado e a questo que fazia de manter a disciplina; as constantes fugas de Alfonso Herrera ade casa, em criana. Por que, agora que era um homem, havia voltado? Tinha uma grande curiosidade sobre o av de Steve, mas tinha medo de fazer perguntas, at mesmo a Renaldo, que se tornava cada dia mais seu amigo. Imaginava o velho como sendo uma pessoa de cara sria e assustadora e ficava pensando como que ele concordara em que sua nica filha se casasse com um americano. Quanto a Alfonso Herrera a, no podia deixar de notar que, de uma forma sutil e quase impondervel, ele havia mudado. Vinha raramente durante o dia e quando chegava noite ela em geral j estava dormindo acordava para encontr-lo a seu lado, seus lbios sobre sua fronte ou seus seios. Estava em geral por demais com sono para reagir, e ele sabia disso. Com as reservas de energia diminudas, seu corpo respondia ao dele quase que instintivamente. Quando abria os olhos pela manh, pronta para brigar, ele j havia sado. Quando estavam juntos, ele era delicado com ela, mas tratava-a displicentemente. Sabia

que deveria se sentir feliz por ele a deixar tanto tempo sozinha e livre das humilhaes que antes lhe impunha; mas, proporo que os dias passavam, longos e lnguidos, Ginny comeou a imaginar o que seria que ele fazia o dia inteiro e aonde ele ia. Onde a casa de seu av? perguntou-lhe certa vez, enquanto cavalgavam juntos, e ele lhe indicou ura ponto qualquer atrs deles. Fica a vrias milhas daqui. Levo um tempo enorme para voltar. Suponho que eu devia me sentir honrada? perguntou asperamente. Viu as rugas de sua face se acentuarem, quando ele riu. Voc no conhece meu av. Preciso usar muitas evasivas c mentiras para escapar dele. Na verdade, ele tem insinuado que eu deveria ficar por aqui para ajud-lo com algumas das tarefas que tem para fazer. Voc bom de mentiras e evasivas. Mas sempre bom praticar um pouco. Desta vez ele riu com vontade. Touch!

Com um movimento dos joelhos, aproximou seu cavalo da gua que havia pedido emprestada ao primo para ela. Mas eu vou sentir sua falta quando partir amanh, isso a pura verdade. Amanh! Por alguns instantes ela se esqueceu de ficar na defensiva e sua voz traiu alguma coisa parecida com decepo. Voltarei dentro de duas semanas, se tudo correr bem. Trate de sentir um pouco a minha falta, Ginny. Ps a mo na parte de trs de sua cabea e, virando-a para si, deu um beijo na sua boca entreaberta. Mais tarde, depois que ele havia partido, lembrou-se de que seu beijo havia sido carinhoso, e suas palavras, embora ditas em tom de brincadeira, pareciam lamentar alguma coisa. O que ser que ele lamentava?

Captulo Vigsimo Sexto

Depois que Alfonso Herrera afora para a Cidade do Mxico, numa viagem misteriosa, Ginny se viu com tempo demais em que pensar e se torturar com indagaes e dvidas. Ela o odiava! Ela lhe dissera isso, chorando de raiva, quando ele passara pela casa pequena, de manh cedo, vestido como um campons mexicano. Por que ele tinha que ser sempre to misterioso? E se esse assunto dizia respeito a ela, por que ele no lhe dizia do que se tratava? Que pretendia fazer com ela? Fez-lhe mil perguntas, sem que ele tivesse respondido a uma nica. Disse-lhe para ser paciente e, finalmente, num acesso de raiva, disse-lhe friamente que ela estava se transformando numa mulher rabugenta e que ele ia se sentir muito feliz quando se livrasse dela. Infelizmente disse com os dentes cerrados meu primo Renaldo me lembrou que sou, em

parte, responsvel por voc. Concorda com voc em que eu seja um tratante, desonesto, por t-la raptado, em primeiro lugar. Bem, acredite que j me arrependi mil vezes dessa ao precipitada! Acho que meu mal que vivi por muito tempo longe da civilizao e me acostumei a me apossar de tudo que quero. As mos dele feriam os ombros dela. Assim que voltar, Ginny, tratarei de levar voc de volta. Voc estar finalmente livre e, por Deus, eu tambm! Nem a presena calma de Renaldo servia de consolo a Ginny naquele dia. Ela detestava Alfonso Herrera a esperava que ele nunca mais voltasse e odiava seu prprio corpo pela sua sensualidade e fraqueza. Ele a detestava tambm, claro! Obviamente, era s o desejo fsico que formava esse lao estranho e detestvel que os unia. Havia sido isso e nada mais que a atrara para ele, logo no incio. Mas como ele podia deposit-la ali, como um fardo, e ir embora? Por que decidir solt-la s depois de j a haver trazido para o corao do Mxico? Em que planos secretos pretendia ele us-la?

Na tarde do segundo dia, o tumulto no crebro de Ginny havia se acalmado e fora substitudo por uma tcita resignao. No havia o que fazer agora, seno esperar. Como a enraivecia ter que aceitar tudo o que ele lhe impunha. Voltaram-lhe cabea aqueles dias sem fira que fora obrigada a passar em El Paso, presa num pequeno quarto por cima da taberna de Lilas. Aqui, pelo menos, ela tinha uma espcie de liberdade e a companhia de Renaldo; mas quando isso tudo iria terminar? Ginny havia levado um livro para ler no ptio, mas era impossvel se concentrar na leitura; alm do mais, j lera esse livro de Alexandre Dumas. Precisava de movimento, de ar fresco batendo-lhe contra o rosto. Se ao menos ela conseguisse convencer o velho Manoel a selar a gua! Ginny franziu a testa, pensando com uma ponta de irritao que ele, provavelmente, iria gaguejar, baixar a cabea e dar uma desculpa qualquer. Na certa ia lhe dizer de novo que era muito perigoso, que ela no conhecia o pas e, alm disso, o seor tinha proibido terminantemente que ela sasse cavalgando sozinha. J lhe tinham dito isso antes e, quando ela foi se queixar a Renaldo, este pela primeira vez concordara com Steve. No fica bem uma jovem sair sozinha. Sinto muito, mas este um pas de duennas. S em considerao a Renaldo, Ginny deixou de replicar asperamente que ela dificilmente seria considerada uma dama se conhecessem aqui a sua real situao. Agora, gostaria de que Renaldo estivesse em casa. Ele, porm, j lhe havia avisado de manh, como que se desculpando, que estaria fora o dia todo, revisando umas contas. Ela o vira sair e ficou pensando, com curiosidade, que espcie de contas seriam aquelas. Por outro lado, Renaldo tinha um timo corao e vivia ajudando a todo o mundo. Era s ver o quanto ele j fizera por ela, para levantar-lhe o moral! Acredito que, se eu procurasse bem, deveria haver uma poro de coisas em que pudesse me ocupar pensou Ginny. Logo em seguida, pensou com impacincia que era realmente muito preguiosa; alm disso, fazia muito calor.

Vou acabar gorda e lerda, dormindo a sesta todos os dias, se isto continuar por muito tempo! Colocara o livro sobre a mesa de madeira junto sua cadeira e, agora, tomando coragem, comeou a ler. Em pouco tempo, porm, sua mente j divagava novamente. Renaldo tinha muitos livros escritos em francs na sua biblioteca. Lembrou-se de que ele lhe havia dito que visitara a Frana h alguns anos atrs. Tive que fazer a grande viagem disse depreciativamente. Meu pai era vivo nesse tempo e insistiu nisso. Ginny se perguntava se havia sido Renaldo quem ensinara francs a Steve. De uma certa forma, Alfonso Herrera alhe lembrava a figura de D'Artagnan; ele no era to cavalheiro e muito menos to galante. Ele no tinha nada de cavalheiro; suas boas maneiras eram um verniz finssimo, que rachava com facilidade para mostrar a verdadeira selvageria que ficava por baixo. O som de cascos de cavalo num galope furioso, aproximando-se cada vez mais, fez com que Ginny deixasse cair o livro novamente. Seus olhos se abriram com curiosidade ao ver um cavalo penetrar na pequena clareira e quem o montava dar uma demonstrao de tcnica ao controlar o animal com as mos enluvadas, fazendo-o parar a apenas alguns passos de Ginny, que havia se levantado instintivamente.

A jovem, que o montava sorriu-lhe brejeiramente. Voc teve medo de que Ilario a amassasse com seus cascos? perguntou-lhe num ingls carregado. Um olhar ligeiramente desapontado apareceu no seu rosto quando Ginny sacudiu a cabea friamente, estudando a visitante com alguma curiosidade. Era para eu ter me assustado? Voc parece uma excelente amazona e perfeitamente capaz de controlar o animal. , eu realmente monto bem. Todos dizem isso! Sorrindo satisfeita, a jovem desmontou graciosamente, e ficou de p diante de Ginny, estudando-a sem constrangimento. Alguma coisa de rude no seu modo ousado de encar-la fez com que Ginny se sentisse pouco vontade em vista da aparncia desarrumada que devia ter essa manh, pois, devido ao calor que fazia, achara mais confortvel vestir a blusa solta e a saia colorida, do tipo usado no Mxico, que suas saias volumosas e blusa de mangas compridas. Nos ps, usava huaraches, o que de mais confortvel achou para calar. J sua visitante estava excessivamente bem vestida, num traje de montaria cor de prpura, bastante justo, que lhe desenhava um corpo voluptuoso. No entanto, vista de perto, a jovem era muito mais nova do que parecia distncia. Devia ter uns quinze ou dezesseis anos, olhos bem separados e cabelos castanho-escuros, lisos, presos nuca por uma fita que combinava com o traje. Pessoalmente, Ginny considerava a cor muito pesada para uma jovem daquela idade... Quase que por autodefesa, estudava agora a jovem to meticulosamente quanto ela a havia estudado. Sou Dona Ana disse a menina bruscamente. Deu um riso inesperado e, naquele momento, pareceu mais com uma menina. Fugi de propsito de minha duenna, s para poder v-la! Sentou-se, sem a menor cerimnia, no espaldar de uma cadeira, no procurando disfarar a curiosidade que lhe transparecia no rosto.

Voc no nem um pouquinho como eu esperava que fosse prosseguiu, tirando o pequeno chapu de veludo da cabea e jogando-o descuidadamente sobre a mesa. Para falar a verdade, vou logo lhe dizendo que voc muito diferente do que eu tinha imaginado! Ginny esforou-se para sentar e responder menina calmamente, fingindo uma compostura que estava longe de sentir. Ah, ? E posso perguntar o que voc esperava achar? A menina inclinou a cabea e deu a impresso de estar pensando. Bem, para comear, voc um pouco mais nova do que eu imaginava. E voc no pinta o rosto. Mas acho que o Renaldo no gostaria disso. Ele to antiquado e convencional! deu uma risadinha significativa. Pelo menos o que todos pensavam at agora...Quem diria isso do Renaldo! Os dedos de Ginny se apertaram uns nos outros para vencer o desejo de dar uma bofetada no rosto sorridente e atrevido da garota. No entanto, esforou-se para falar calmamente. Voc parece saber muita coisa sobre mim. Suponhamos que voc me diga quem voc ! S o que posso ver que voc deve ser muito nova, realmente, e que veio aqui por qualquer outro motivo que no por mera curiosidade. Vai me deixar nesta dvida por muito tempo?

Um pouco desconcertada pelo sbito ataque de Ginny e o tom controlado de sua voz, Ana comeou a enrubescer e a ficar irritada e sem jeito. J lhe disse meu nome e por que vim. Renaldo no lhe disse coisa alguma sobre sua famlia? Devo dizer que ele surpreendeu e chocou todo o mundo! Quem diria que o Renaldo, de repente, ia resolver arranjar uma amante, alm de tudo, uma gringa! Por uns instantes, Ginny ficou to. zangada que no conseguia falar. Seus olhos verdes se semicerraram ameaadoramente, e suas mos assemelhavam-se a garras fechadas. A menina no era apenas rude e mal-educada, mas as suas insinuaes eram demais para suportar! Pensar que ela achava que Ginny era a flama do pobre Renaldo! E como isso era prprio de Steve, arranjai: as coisas de modo que todos pensassem isso! Ana pareceu ficar satisfeita com o sbito e inesperado silncio de Ginny. claro que ela pensou que havia conseguido confundi-la com suas palavras agressivas e diretas. Agora, ela se inclinou um pouco, dizendo com voz condescendente: No precisa ter medo de eu dizer a el patrn. s vezes sei ser discreta! Depois prosseguiu displicentemente estou certa de que ele no concordar com o fato de eu ter vindo aqui. Nem ele nem minha duenna. E quem Ginny mal conseguia controlar a voz e sentia que seu rosto estava rgido de dio el patrn? Viu a surpresa estampar-se no rosto de Ana. Voc me pergunta isso? Ora, todos conhecem Dom Francisco! Afinal, voc est vivendo nas terras dele e a sua sorte que...oh! Como toda criana, sua ateno era facilmente atrada para outras coisas, e ela havia apanhado o livro que Ginny lia e olhava para ele, com a testa franzida. Voc est lendo um livro em francs? sua voz soava incrdula; levantando os olhos, deu com o olhar chamejante de Ginny, e os seus demonstravam inveja. Oh! talvez voc tenha sido uma... uma governanta, no passado. Foi assim que Renaldo a encontrou?

Talvez, se voc tivesse tido uma governanta, voc fosse um pouco mais bem-educada disse Ginny, controladamente. Ps-se de p, num salto, zangada demais para permanecer sentada. Voc realmente uma menina provocadora prosseguiu, sem se importar com o fato de que os olhos da jovem estavam quase fechados, felinamente. Acredito que voc veio aqui deliberadamente para me provocar. Por qu? No ensinam boas maneiras s crianas daqui? Como ousa falar comigo assim? Como um felino irritado, Ana tambm se ps de p. Encarou Ginny com a fria nos olhos. No sabe quem eu sou? Eu no sou criana, j estou at noiva do herdeiro de el patrn. Fique sabendo que serei a mulher mais rica e mais invejada em toda a provncia quando nos casarmos, o que mais voc pode esperar, uma mulher do seu tipo? Sua pirralha desaforada! preciso uma mulher para poder conhecer outra mulher; quanto a se casar, sinto uma pena enorme do pobre-diabo que for obrigado a se casar com voc!

Ginny sentia as faces rubras de dio e no teve o menor receio quando viu as mos da menina se crisparem em torno do cabo do seu chicote de montaria. A voz da menina tremia de dio incontrolvel. Ora, sua... sua puta! Sim, isso mesmo que voc . Ouvi a tia di2er! Uma mulher perdida, foi o que ela disse, e, ainda por cima, uma puta gringa. E pensar que eu estava comeando a ter pena de voc... Pois no gaste sua pena, menininha replicou Ginny. Inspirou profundamente e tentou se acalmar. Estou deveras surpresa de que uma jovem aparentemente bem-educada use essa linguagem, sobretudo, para uma hspede prosseguiu, muito mais calma do que aparentava. Por que no procura se certificar dos fatos antes de sair espalhando suas insinuaes ridculas por a? Eu posso chamar voc de vagabunda, pois est aqui desacompanhada, demonstrando completa falta de educao e de boas maneiras! Oh! Oh! Como ousa? a voz de Ana tremia de dio e ela parecia uma tigresa enfurecida. Quando eu contar a Dom Francisco, ele vai mandar chicote-la! E o seu precioso Renaldo tambm vai se dar mal, por trazer voc aqui e afrontar a todos com a sua presena como sua amante. A ira da menina deu vantagem a Ginny, que procurou tirar o mximo de proveito, dizendo, com um sorriso irnico nos cantos dos lbios: J que eu no sei quem esse misterioso Dom Francisco, no vejo nenhuma razo para ter medo dele! disse com bastante lgica. Mas, j que voc parece apavorada ao pensar na ira dele, melhor ir logo para casa antes que algum venha aqui busc-la e dar-lhe a surra que voc merece. Sua...sua porcaria! No fale comigo dessa maneira! Quase soluando de dio, Ana chegou a levantar o chicote, mas Ginny arrancou-o de suas mos e viu o pavor estampado no rosto da menina e nos seus olhos rasos d'gua. Eu sou mais alta e mais forte que voc disse Ginny entre dentes e no estou com disposio de aturar mais desaforos.

Ana deu um grito agudo quando Ginny a empurrou com uma das mos, fazendo com que se sentasse; ficou em p sua frente, segurando o chicote com as duas mos. Voc no ousaria me bater! sussurrou. Dom Francisco iria...oh, diria ao meu novio tambm; ele muito bravo e sempre usa uma arma, e a mataria sem piscar um olho; ele pode ficar uma fera! Pois eu no tenho o menor medo nem de Dom Francisco nem do seu idiota e enfurecido noivo continuou Ginny. E voc vai ficar muito quietinha a por uns minutos e ouvir tudo o que eu quero dizer, sem interromper, pois do contrrio vou usar este chicote! Sei ser to feroz como qualquer homem. No vou ouvir, no h nada que voc queira me dizer que me interesse ouvir disse a menina, amuada. melhor voc deixar-me ir embora at o Renaldo no vai gostar de saber disto! Ento me diga, por que voc est aqui? porque gosta de ouvir fofocas de empregados e veio ver se pode acrescentar mais alguma coisa a esses mexericos? Ou foi mandada por algum? No fui mandada...no fui! E no costumo escutar os criados e suas fofocas! Mas, Renaldo... Ningum podia esperar isso do Renaldo! Precisava vir me certificar por conta prpria.

Principalmente porque o meu prprio noivo tem vindo aqui disse a garota, com um olhar de dio e ouvi dizer que ele tem sado a cavalo com voc. Queria saber que espcie de mulher voc era. Uma terrvel suspeita comeara a se formar no crebro de Ginny; sentia-se como se estivesse comeando a ter um pesadelo. De qualquer maneira, no podia deixar que essa pestinha de garota percebesse o choque e a decepo que estava sentindo; por isso, controlou-se ao mximo, com um esforo ingente. Pois voc viu que espcie de mulher eu sou, no sou ningum que possa ser subestimada e no sou a amante de Renaldo; no importa os mexericos que voc ouviu a respeito. Quanto ao seu novio, quem quer que ele seja, deixe-me dizer-lhe que o nico outro homem com quem tenho sado a cavalo aqui um fora-da-lei, desprezvel, que me raptou e trouxe para c fora! No posso imaginar que uma menininha como voc tenha a permisso da famlia para ficar noiva de um homem como Alfonso Herrera a Morgan. Um pistoleiro profissional, assassino, ladro e coisa pior! Simplesmente no possvel! Ele pior do que uma fera e engoliria voc de uma garfada s! Cale a boca! Cale essa boca logo! No vou ficar aqui ouvindo suas mentiras! Ficando de p de um salto, Ana praticamente sapateava no cho, de tanta ira. Como ousa falar assim sobre Esteban? Como pode dizer essas coisas horrorosas sobre ele? S porque ele no est aqui para se defender, que voc diz essas coisas; ele nunca traria uma mulher de sua espcie aqui, desde crianas que todos sabem que devemos nos casar algum dia. E noutro dia mesmo Dom Francisco estava falando com meu pai sobre isso... Ele disse...ele disse... Oh! voc uma mulher horrorosa, uma mentirosa ordinria e eu no quero olhar para a sua cara nem mais um minuto! Ento v embora de uma vez, antes que eu perca a pacincia, e lembre-se de que no fui eu quem a convidou a vir aqui. Ginny atirou o chicote para a menina, que deu um grito de medo e de dio. Segurando-o, ela saiu correndo em direo ao seu cavalo, soluando de dio e de frustrao.

Voc vai se arrepender, voc vai ver s! gritou por cima dos ombros. Ginny, porm, j tinha se virado e corria em direo casa, quase sem poder respirar, pelo dio que lhe enchia o peito. Mesmo depois de chegar ao santurio do seu quarto e se atirar na cama, no conseguiu controlar seus sentimentos. dio, humilhao e, acima de tudo, um dio mortal de Alfonso Herrera a, que a trouxera ali, colocando-a nessa situao horrvel, sem pensar nas conseqncias. Batia com os punhos contra o travesseiro, com vontade de gritar. Corno era tudo srdido! Ele estava noivo...Steve, que tantas vezes dissera que no tinha a menor inteno de se prender a uma determinada mulher, E ele tivera a coragem colossal de traz-la ali, com a noiva morando a dois passos. O que ele pretendia ganhar com isso? Por que o fizera? Ela estava se deixando ficar num estado lastimvel e sabia disso, mas no se importava. Pensar que ele me contou tantas mentiras. Ele no pensou duas vezes para tirar a minha virgindade, mas aposto que nem tocou naquela pirralha estragada. No resta dvida de que seus pais devem ser muito ricos. Ele mesmo o tipo de homem para procurar um dote substancial. Mas por que ele me trouxe aqui? S para mc humilhar mais ainda? E, para tornar as coisas piores, ele foi embora, ningum sabe para onde, deixando-me aqui sozinha para enfrentar tudo sem ele. Oh! Deus, o que fao agora? Onde est Renaldo? Por que ele no chega?

Ginny no chorava h bastante tempo, mas agora as lgrimas desciam de seus olhos, sem que pudesse control-las, e o seu corpo todo tremia com os soluos a que no conseguia reprimir. Rosa entrou correndo, cheia de perguntas, tentando consol-la, mas era impossvel. Com o rosto preocupado, a mulher sentou-se a seu lado, at que Ginny parasse de soluar e casse num torpor causado pela exausto. Muito gentilmente, Rosa a despiu. Trouxe toalhas, uma bacia com gua fria e comeou a esfregar-lhe o rosto mido de lgrimas e o corpo suado. Que pena! Que vergonha! Apesar da sua lealdade aos Alvarados. Rosa comeou a resmungar baixinho. Dom Esteban no devia ter feito isso! Era fcil de ver que esta era uma dama e to bonita! No podia trat-la assim! Ela sabia, claro, da visita de Dona Ana. Uma pestinha de menina que ela era, estragada pelos pais. Por el patrn tambm, pois fora ele quem tinha arranjado o casamento entre ela e o seu neto. Rosa no podia deixar de pensar no que el patrn faria quando descobrisse. Mesmo porque claro Dona Ana iria diretamente contar a ele. O que ele faria?

Captulo Vigsimo Stimo

Depois que Ana j havia deixado seu gabinete, ainda chorando histericamente. Dom Alvarado continuava de p, com a testa franzida, junto porta, o chicote firmemente preso entre os dedos. Apesar dos seus sessenta e oito anos, era um homem bonito, de ar distinto. Os cabelos de Dom Francisco eram totalmente brancos, mas seu porte era ereto e no havia o menor trao de senilidade em qualquer uma de suas aes. No entanto, ele era um homem habituado a mandar, to orgulhoso quanto seus ancestrais conquistadores, e, como eles, arrogante; no restava dvida de que ele ouvira algo de que no gostara. Seus lbios eram um trao fino sob o bigode branco, e seus olhos, a2uis como os do neto, olhavam ferozmente por sobre o nariz aquilino. Jaime! No precisou erguer a voz. Jaime estaria do outro lado da porta, como sempre, esperando. Ficou conjeturando sobre quanto o homem sabia. Quase tudo, naturalmente! Os criados, os

vaqueiros, todos deveriam saber mas isto no era assunto para discutir com criados. Patrn? O homem movia-se silenciosa e cautelosamente, como era seu hbito. Dom Francisco quase no se dera conta de que ele j havia entrado no gabinete. Informe ao Seor Renaldo que preciso falar com ele. Imediatamente, por favor. S, patrn. Quando Renaldo entrou, Dom Francisco estava sentado sua escrivaninha, com um copo de vinho frente. Olhou para seu sobrinho e fez um cumprimento quase imperceptvel. No me fez esperar muito. Quase que se pode dizer que h alguma esperana ainda para a nova gerao! Desejava me ver para falar sobre algum assunto urgente? A voz de Renaldo era controlada. Na sala sombria, seu rosto tinha uma expresso preocupada e um tanto dura. Pode sentar-se. Um copo de vinho? Renaldo sacudiu a cabea. No, muito obrigado, senhor. Na verdade, eu estava de sada quando Jaime me chamou. H algumas coisas a fazer l em casa.

Parece que voc tem tido muito mais do que o normal para fazer nestas ltimas semanas! Dom Francisco segurava o copo de vinho contra a luz de forma contemplativa e parecia estar dizendo frases banais. Na verdade, tenho-o visto muito pouco ultimamente. Sempre que Esteban nos honra com sua visita, noto que coisas estranhas comeam a acontecer. Dom Francisco ergueu os olhos, de repente, e notou o ar ligeiramente preocupado do sobrinho. Espero que meu neto no o tenha envolvido em mais uma de suas estrepolias?! Ouvi dizer que Esteban est na Cidade do Mxico ou a caminho de l disse Renaldo solenemente. De qualquer modo, vi-o muito pouco durante a sua ltima visita. Bem...Acho bom que qualquer coisa que ele tenha ido fazer l seja bem-sucedida. Dom Francisco tomou um gole de vinho e continuou, olhando ligeiramente para o sobrinho, no mesmo tom de voz inexpressivo: - O que me admira que ele tenha resolvido deixar aqui a mulher que trouxe com ele. Ana me disse que ela bastante atraente, se bem que de uma beleza um tanto agressiva. Renaldo no conseguiu disfarar o rubor da clera que subiu a seu rosto. Quer dizer que ele sabia! De uma forma ou de outra, Dom Francisco sempre acabava sabendo de tudo o que se passava em volta. Estava desagradavelmente consciente dos olhos azuis que o mediam e tomavam conscincia do seu estado de agitao. Senhor! Eu...Eu... Renaldo estava zangado consigo mesmo por gaguejar e titubear entre as palavras como fazia quando era menino. E j naquela ocasio era sempre por tentar defender seu primo Esteban das conseqncias de alguma ao irrefletida. Que vergonha, meu sobrinho! Uma pessoa culta como voc, no consegue achar palavras? Esperava que voc pudesse me dizer mais alguma coisa sobre o novo "brinquedo" de Esteban. Parece que ela perturbou muito a minha pobre Ana. Fico admirado de voc ter-lhe permitido ser to indiscreto. Como voc pode permitir que uma mulher dessa espcie ocupe sua casa de hspedes e, ainda por cima, goze tanto da sua companhia tambm? Ela to fascinante assim? O senhor no compreende! No sei como Ana conseguiu se encontrar com Ginny... Miss Portilla , quer dizer...mas eu lhe garanto que ela no em absoluto o que o senhor est

insinuando. Ela uma dama, senhor... e de boa famlia. Esteban no tinha o direito de coloc-la nessa situao constrangedora. Alis, eu disse a ele... E desde quando meu neto ouve o que se diz a ele? havia um toque de ironia na voz de Dom Francisco, finalmente, e seus olhos se haviam semicerrado um pouco. Quer dizer que essa mulher uma dama? Nesse caso, o que ela faz aqui como amante do meu neto? Pelo que vejo, ela no exatamente uma prisioneira, embora tenha dito uma bobagem qualquer a Ana sobre rapto. Com os diabos! Dom Francisco bateu no brao da cadeira com o cabo do chicote, fazendo com que Renaldo desse um pulo. Por que no sou informado das coisas que acontecem nos meus domnios? Por que tenho de cham-lo aqui e me dar a todo este trabalho para conseguir a verdade? No e sua voz se tornara sarcstica no faa essa cara, nem aperte os lbios com esse ar resignado. Imagino que v me dizer que algum dever de lealdade a Esteban o impede de dizer o que se passa. No admito isso, entende? Lembre-se de que a mim que deve a primeira lealdade! Quero ouvir toda a histria de voc agora, sem evasivas, por favor! Renaldo Ortega se lembraria dessa entrevista com Dom Francisco como sendo uma das coisas mais desagradveis que j lhe haviam acontecido na vida. Seu tio estava com a razo, claro; ele tinha realmente um certo senso de lealdade em relao a Esteban, mas, ao mesmo tempo, sentia mais do

que isso por Ginny embora no soubesse bem definir o que sentia; sentia pena dela, sim, mesclada com uma tremenda admirao por sua fibra e coragem indomvel; mas, haveria alguma coisa a mais, alm disso? Enquanto seu tio ia tirando dele toda a srdida histria, ficava vendo-a na mente a pele cor de mel, os enormes olhos verde-mar, bem separados, no rosto sensual de cigana; sua inteligncia viva e aquele sorriso... Como ousara Esteban trat-la como uma mulher qualquer apanhada na rua, deixando-a para ser insultada e vilipendiada por Ana? No! Era a ela que devia lealdade e, mais do que isso, proteo. Surpreendeu-se quando Dom Francisco deu por terminada a entrevista, abruptamente, anunciando que pretendia ver por si mesmo visitaria a casa de hspedes e conversaria com Miss Portilla . Quando seu tio resolvia fazer alguma coisa, no havia nada que o fizesse mudar de idia. Apesar de saber disso, Renaldo tentou protestar. Mas, senhor... Eu lhe peo... Continue seu trabalho, Renaldo a voz de Dom Francisco era comedida e seca, mas Renaldo sentiu uma ameaa velada e estremeceu. Ainda sou capaz de resolver os assuntos que me dizem respeito, da minha propriedade e da minha famlia, e farei aquilo que achar que deva ser feito. Jaime, traga meu cavalo para a frente da estncia, por favor. E prepare-se para cavalgar comigo. Quando Dom Francisco virava el patrn e despedia algum, no havia mais nada a fazer seno ir embora. Quase incapaz de suportar a frustrao, Renaldo fez um ligeiro cumprimento e retirou-se. Enquanto, porm, revisava cs livros de seu tio num pequeno quarto que dava para o ptio, deu-se conta de que parecia ver o rosto de Ginny sua frente. Fazia uma prece muda para que seu tio no a maltratasse! No precisaria ter se preocupado. Ginny, aps a tempestade emocional pela qual passara desde a visita de Dona Ana, havia perdido qualquer sensao de medo ou de outro sentimento. Como um autmato, deixou que Rosa a banhasse e, depois, a vestisse com um dos vestidos mais bonitos que lhe haviam trazido. Rosa at lhe atara uma fita verde aos cabelos, deixando que as pontas lhe

cassem soltas s costas. Tomou um copo de suco e serviu-se de fruta mamo gelado com gotas de limo. Para qu? protestou. Para que voc est me preparando? Ginny j havia percebido que Rosa estava do seu lado, mas contra quem? Esperava que o Renaldo aparecesse a qualquer momento; seu querido e gentil Renaldo lhe diria o que fazer, iria ajud-la. Ela s sabia que precisava ir embora; recusava-se a ficar ali esperando humildemente at que Alfonso Herrera avoltasse. Ela no queria pr os olhos em cima dele nunca mais; ele era um monstro, mentiroso e traidor! Durante todo o tempo em que ficou ajudando Ginny, Rosa resmungava e fazia tudo para que ela comesse. Ela no falava castelhano, claro, e Ginny tinha dificuldade em compreend-la, sobretudo quando falava depressa. Dona Genia era assim que ela insistia em cham-la a senhora precisa estar muito bonita hoje. Qualquer coisa que acontea, bom estar preparada. Mas o que pode acontecer? No tenho medo das ameaas de uma menininha. At mesmo se essa pessoa que vocs ficam chamando de el patrn resolver me matar, no me importo nem um pouco! Talvez fosse at bom.

Ay de mi! Rosa se benzeu rapidamente. No fale desse jeito! D azar. Mas el patrn, apesar de severo, um homem justo. Ele faria justia, embora... no sei... dizem que Dona Ana uma das suas pessoas favoritas. Foi el patrn, naturalmente, que arranjou tudo isso. Quem arranjou o qu? Ser que voc est tentando me dizer, a srio, que Dom Esteban deixou que esse el patrn arranjasse um casamento para ele? Mas Dona Genia! Rosa olhou para ela como se ela tivesse perdido o juzo. o costume nesta terra. Entre os grandes fazendeiros, os casamentos so sempre arranjados pelas famlias. Ouvi dizer que, quando Dona Ana ainda era um beb, o seu pai falou com Dom Francisco e, naturalmente... Espere. Espere a! Ginny comprimiu o rosto com as mos. Rosa, voc est me fazendo ficar toda confusa. Quem Dom Francisco? Ele o av de Esteban? Ento, por que vocs todos o ficam chamando de el patrn? Porque ele el patrn. Rosa estava de olhos arregalados pela ignorncia de Ginny, mas havia uma nota de orgulho na sua voz: Ah! Dona Genia, pensei que a senhora soubesse... todo o inundo conhece Dom Francisco Alvarado! Ora, diz-se que ele um dos homens mais ricos do Mxico; a sua fazenda a maior, cora certeza. Nem os juaristas ousam atacar estas terras... at os franceses, esses assassinos, so cheios de respeito... uma vez o imperador e a imperatriz estiveram de visita aqui, e Dom Francisco j se hospedou no palcio em Chapultepec. Ginny tinha estado de p, examinando sua imagem pensativamente no espelho, mas agora sentara-se bruscamente. Lembrou-se da voz esganiada de Ana dizendo, toda orgulhosa: "Vou me casar com o herdeiro de Dom Francisco!". Alfonso Herrera a, o homem que ela chamara desdenhosamente de mestio o homem que ela pensara no ser mais que um pistoleiro profissional e um ladro era o herdeiro de milhes, e neto de um dos homens mais importantes da Espanha! No, isto era inacreditvel!

Quer dizer que ele era rico! murmurou alto. Poderia ter sido um cavalheiro, ficado aqui e se casado, como era, obviamente, o desejo de seu av; mas, ao invs disso... notou que Rosa a olhava preocupada e mordeu os lbios. Teve novo acesso de ira, acompanhado de uma sensao de ultraje. Ele no pode fazer uma coisa dessas impunemente! Trazer-me aqui, fazer-me passar por sua amante, tratar-me abominavelmente como fez, quando todo o tempo no havia um motivo vlido para o que fez! Por que precisou roubar o dinheiro do meu pai? Por que se tornou um fora-dalei? Por que me raptou e me tratou pior do que trata seu cavalo, quando estava noivo de Ana, que , sem dvida, to rica quanto ele e que vai lhe levar um grande dote? Qual o motivo de tudo isso? Estava to furiosa que passou como um raio na frente de Rosa, ganhando a sala. No sabia o que fazer. Talvez procurar Renaldo e enfrent-lo com sua recente descoberta e suas novas acusaes. No ficaria ali, nem mais um minuto; tinha que ir embora, fazer alguma coisa! Qualquer coisa para pr fim quela farsa e recobrar o brio perdido. Dona Genia, Dona Genia! Rosa saiu choramingando atrs dela. Naquele instante, quando Ginny, em sua fuga desesperada, j havia alcanado a porta, esta se abriu subitamente, pelo lado de fora, e um homem entrou na sala.

O que est havendo aqui? Por que ningum veio abrir a porta? Ficaram olhando um para o outro, o velho senhor alto e a jovem, perturbada. Os olhos azuis frios de Dom Francisco absorveram todos os detalhes de sua aparncia antes de se tornarem impenetrveis. Seu rosto marcado de rugas tinha um ar srio e implacvel, apesar do risinho sarcstico que lhe afinava os lbios. El patrn! Antes que Rosa pudesse pronunciar as palavras, com uma voz apavorada, Ginny j sabia quem era. O av de Steve. Havia uma certa semelhana; talvez a forma como seus olhos a analisaram sem parecer que o estavam fazendo. Inconscientemente, Ginny havia levantado os ombros e erguido o queixo, num gesto quase infantil de desafio e orgulho. Sinto muito, Dom Francisco, que no houvesse algum para receb-lo. Rosa estava ocupada, cuidando da minha toalete, e eu no estava, realmente, esperando visita. Sinto no ter tido tempo de avis-la formalmente de minha visita, Miss Portilla . Infelizmente, no tinha idia, antes, de lhe fazer esta visita. No quer sentar-se? Gostaria de conversar com a senhora em particular seus olhos de guia fitaram Rosa. Pode ir, mulher. No tenho a inteno de fazer qualquer mal sua patroa. Gentilmente, Dom Francisco conduziu Ginny at uma cadeira; suas maneiras eram to corteses como as de Renaldo. Ela estava assombrada, sentindo-se cada vez mais como uma marionete, ou como um peo num jogo de xadrez. O que ele queria com ela? O que iria dizer? Surpreendentemente, no tinha medo. J passara dessa fase. Estava, porm, resolvida a no dizer uma nica palavra antes que ele falasse. Havia sempre uma jarra com vinho sobre a mesa baixa, e Dom Francisco dirigiu-se para l e serviu dois copos de vinho, com a tranqilidade de quem estivesse em sua prpria casa. Toma um copo de vinho com um ancio, mademoiselle? Mais uma vez Ginny se surpreendeu por ver que ele sabia tanta coisa sobre ela, inclusive que havia sido criada como uma

francesa. Muito obrigada disse calmamente, observando-lhe o rosto enquanto ele lhe passava o copo e erguia o seu para apreciar o buqu. Um vinho excelente. Meu neto tem bom gosto, pelo menos para algumas coisas, o que bom. Pena que para outras coisas ele no passe muito de um selvagem. Ginny no pde esconder o rubor que lhe subiu s faces. Tomou um gole de vinho para disfarar seu embarao diante do meticuloso exame a que ele a submetia. Ser que ele esperava alguma resposta ao seu comentrio ligeiramente ferino? No, ele havia vindo aqui de propsito para v-la, pois ento que conduzisse a conversao. Dom Francisco virava o p da taa entre os dedos vagarosamente, pensando no que iria dizer. Ela fora uma surpresa, essa Miss Portilla . Uma surpresa agradvel, felizmente. Bem, ele costumava acreditar em Renaldo, que dizia sempre a verdade, mas preferia formar sua prpria opinio, sem depender de ningum. Neste caso, porm, sua intuio j lhe dissera que Renaldo estava certo. Do momento em que a vira, observara seus enormes olhos verdes se abrirem, chocados, e vira o esforo que fizera para se

recompor logo em seguida, percebera que essa no era uma mulher qualquer que seu neto selvagem havia trazido para ali. Quer dizer que havia sido rapto? Por Deus! pensara Dom Francisco enfurecido o pilantra havia voltado Idade da Pedra! Raptara uma dama e tratava-a como a uma prostituta. Por qu? Ser que ele, sempre to displicente com suas conquistas, havia se apaixonado por essa jovem? Ela estava, naturalmente, a par de que estava sendo observada pelo seu olhar penetrante. Parece que, inteligentemente, tinha decidido ficar calada, esperando que a iniciativa de falar partisse dele. Para surpresa sua, Dom Francisco parecia antecipar, com prazer, a batalha de palavras que se seguiria. Que essa mulher no era nenhum beb choro, isso ele j havia notado. Alm do mais, de acordo com a opinio do seu sobrinho, era inteligente e encantadora. Dom Francisco se permitiu dar um sorriso para a deliciosa mademoiselle. Seus olhos de longos clios olhavam firmemente para ele, mas vira que apertava as mos que estavam no colo. Gostava de mulheres com fibra. Era bvio que Esteban ainda no havia conseguido dom-la poderia rir sozinho ao pensar no que Renaldo lhe dissera sobre a faca que enfiara no seu atrevido primo. Bem, mademoiselle disse alto, com a voz suave e persuasiva no acha que j tempo de eu ouvir toda a histria de sua prpria boca? Precisa desculpar minha franqueza...sou um velho e j passei da idade de apreciar os prembulos. Devo dizer-lhe que ] ouvi uma histria longa e um tanto incoerente da minha neta Ana e que conversei com meu sobrinho Renaldo, que parece t-la em alta conta. Quer me dizer a sua parte? A que histria est se referindo, Dom Francisco? Estou certa de que Ana antipatizou violentamente comigo e sinto dizer que perdi a pacincia. Mas, quanto a Renaldo, creio que ele meu amigo. No sabia que Alfonso Herrera atinha...Pobre Renaldo, como deve estar se sentindo culpado! Mademoiselle, espero que no me desaponte brincando com palavras. A sbita aspereza na voz de Dom Francisco fez com que os olhos de Ginny faiscassem. Seu olhar era de desafio. Palavras, senhor? Precisa perdoar-me. Se hesito e fico com rodeios simplesmente porque estou

confusa e embaraada tambm. Afina! de contas, o motivo de eu estar aqui to srdido e, ao mesmo tempo, to simples! Seu neto, o homem que eu conheci como Alfonso Herrera a, trouxe-me aqui. Eu sou sua... sua... ia dizer claramente que era sua amante e ver a que concluses o velho chegaria, mas o certo que as palavras ficaram presas na sua garganta e ela mordeu os lbios, baixando os olhos involuntariamente. Ginny sentiu, mais do que viu, as mos de Dom Francisco se moverem impacientemente. Miss Portilla ! Mais uma vez peo desculpas. Sei que este assunto desagradvel para a senhora, mas, se resolver confiar em mim, ver que nem todos os homens da famlia so totalmente destitudos de honra! Havia um tom de dio reprimido na sua voz que fez com que ela levantasse a cabea e olhasse para ele com ar inquiridor. Mas o que pode o senhor fazer? tarde demais agora, at eu posso ver isso. Alfonso Herrera ame raptou... Oh! No comeo ele disse que eu era uma espcie de refm...para garantir a fuga de seus amigos com o dinheiro que roubaram... Oh! No, no suporto falar sobre isso! Por favor, pense qualquer coisa que o senhor queira, no me importo! S o que quero ir embora, para to longe que ele no me encontre nunca mais e onde eu possa esquecer tudo, tudo!

Quando Dom Francisco se irritava, suas sobrancelhas cerradas e brancas se juntavam, e ele parecia uma nuvem de tempestade. Neste caso, porm, o cenho franzido no era dirigido a Ginny, mas a seus prprios pensamentos. O qu? Voc diz que meu neto roubou? E que ele a tratou mal? Vamos, Miss Portilla , no me decepcione, faa jus impresso que tive da senhorita quando a vi parada a com os olhos faiscando perigosamente. Preciso saber de tudo e no por mera curiosidade vadia, como ver quando me conhecer melhor. Sou o chefe da minha famlia, senhorita, e honra para mim no uma palavra vazia. uma forma de vida, a minha vida! O que afeta a qualquer membro da minha famlia afeta a mim...talvez eu seja antiquado...mas h algumas coisas que no posso tolerar! Precisa me contar tudo ... eu insisto! Seus dedos se fecharam firmemente sobre os pulsos. Olhando para baixo, Ginny viu a mo cheia de veias de um velho, mas os dedos eram duros como ao to firmes quanto os de Steve. De repente, Ginny sentiu a fora desse homem, o poder que emanava dos seus olhos fixos nela. Compreendia agora por que todas as pessoas com quem havia falado naquele lugar lhe tinham tanto respeito. No, o que tinham era medo dele! Sentiu-se como que hipnotizada. Numa voz inexpressiva, titubeando sobre as palavras, comeou finalmente a falar, no escondendo nada, nem poupando a si mesma. Contou tudo, at da sua fraqueza e a culpa que lhe cabia por ter se entregue quela primeira paixo virginal que sentia pelo homem que aprendera a desprezar to completamente. Terminara por fim contara-lhe tudo e tinha a garganta to seca que no poderia pronunciar uma s palavra mais. Deixou-se cair na cadeira, mantendo os olhos desviados dos de Dom Francisco e bebendo avidamente do copo de vinho que ele lhe oferecera, como se fosse gua. O que ele faria agora? Talvez mandasse mat-la, ou faz-la desaparecer por qualquer outro mtodo para lavar a mancha da honra da famlia! Podia esperar tudo dele, pois ele era o av de Steve. afinal de contas, e a sua insistncia brutal para que continuasse falando, mesmo quando a voz lhe tremia e tinha os olhos cheios de lgrimas, era to inflexvel como os atos de Alfonso Herrera ao

haviam sido. Dom Francisco era como um rei ali, no meio do seu povo; a lei no o atingia, nada podia toclo! Pensando bem, quem mais sabia que estava ali? Que importncia poderia ter ela para ele em comparao com o filho de sua prpria filha, seu herdeiro? Por que ele no fala alguma coisa? Por que pensava ela ele no faz alguma coisa para pr fim a essa tenso, de uma vez por todas? Afinal, no me importo com o que possa acontecer, de uma forma ou de outra. Estou cansada, to cansada mentalmente que nada me importa mais! Muito bem, ento pior at do que eu havia imaginado. Ele foi longe demais desta vez e no posso permitir que essa loucura v mais adiante. Dom Francisco falava tranqilamente, como se falasse consigo mesmo, mas a caracterstica do ao havia sido acrescentada sua voz, e Ginny estremeceu. O que ele queria dizer? Antes que pudesse lhe perguntar, ele continuou, no mesmo tom baixo e duro, numa voz de homem que nunca havia encontrado oposio na vida e que estava acostumado a conseguir tudo o que queria. No sei em que espcie de esquema estpido e irresponsvel Esteban se envolveu, mas vou descobrir quando ele voltar. Sabe, Miss Portilla ? Quase no conheo meu neto! Desde que minha filha Luisa o trouxe para c, criana ainda, venho tentando transformlo num cavalheiro; mesmo em criana ele me opunha resistncia! Corrigi-o, chicoteei-o nas costas at sair sangue; no entanto, sempre ele me resistiu. Mais tarde, quando estava mais velho, comeou a fugir de casa. Era achado, traziam-no de volta, mas fugia sempre outra vez. Finalmente, cheguei

concluso de que, como o falco, ele precisava de espao para experimentar as asas, precisava de que a vida lhe ensinasse as lies que eu no conseguira ensinar. Vejo agora o resultado. Ele no aprendeu mais do que se satisfazer a si prprio, tomar tudo o que quer, sem se preocupar com as conseqncias. Por Deus que desta vez ele ter que enfrentar algumas conseqncias! Ele cumprir seus deveres de cavalheiro e de meu neto, ou ento eu o matarei pessoalmente, antes que as leis do seu pas ou o seu pai o faam! A voz de Dom Francisco tinha ficado mais forte; ele bateu com o chicote no lado da cadeira e Ginny ps a mo diante da boca para sufocar um grito quando o sentido de suas palavras conseguiu penetrar no seu crebro confuso. Voltou-se para ela rapidamente, tomando-lhe as mos geladas entre as suas, fortes e speras. Voc muito bonita, minha criana. forte, tem fibra e eu gosto disso. Bem, no posso desfazer o que j foi feito, nem compens-la suficientemente pelos danos que sofreu, mas posso oferecer uma soluo que poder lhe poupar futuras humilhaes. Meu neto se casar com a senhora assim que voltar. Por um longo momento, Ginny olhou para ele estupefata, como um animal acuado, sem poder acreditar no que ouvia. A seguir, com um grito, tentou retirar as mos das suas, mas ele as reteve firmemente. No! O senhor no sabe o que est dizendo! Alfonso Herrera anunca ... nunca... oh!, mas o senhor no o conhece! Ele nunca se submeteria a um casamento forado. Afinal, estamos no sculo dezenove; alm disso, eu o odeio! terminou com um toque quase infantil. Escute aqui, Anahi ! a nota grave na voz de Dom Francisco fez com que Ginny olhasse para ele, com os lbios entreabertos, pronta para continuar com seus argumentos. Voc precisa botar de lado sua reao natural e procurar compreender que a soluo que eu ofereci a nica possvel, para seu prprio bem. para salvar sua reputao que estou propondo isto. Gente demais sabe que Esteban fugiu com voc, mas se voc aparecer para a sua famlia, mais tarde, como sua esposa, a

situao ser outra, no percebe? Uma fuga sentimental...haveria falatrio, sem dvida, mas voc e sua famlia poderiam continuar de cabea erguida. Em breve, todos estaro comentando como tudo foi romntico. Acredite, minha filha, eu conheo a natureza humana. Voc seria uma respeitvel senhora casada...e rica, posso garantir. Estabelecerei um dote para voc que ser mais do que razovel e, mais tarde, se voc resolver voltar para a Amrica ou mesmo para a Frana, voc ser independente. Compreendeu? No repetiu fracamente. No, impossvel! O senhor precisa compreender isso! Mesmo que eu concordasse, Alfonso Herrera anunca concordaria... ele no o tipo de homem que pode ser forado a fazer qualquer coisa contra a vontade. Ele me faria sofrer. Nestas circunstncias, Esteban far tudo aquilo que eu lhe ordenar que faa! Voc est se esquecendo, minha querida, de que isto aqui o Mxico e no os Estados Unidos. Ele compreende os nossos costumes, embora se rebele contra eles. Ele o far...porque no lhe deixarei outra alternativa. E tomarei as providncias para que ele a trate com a considerao e o respeito devidos a uma esposa. No, desta vez Esteban no fugir s suas responsabilidades com a facilidade com que o tem feito no passado. Ginny continuava a fitar esse homem estranho, dominador, e que chegava a assustar; sentia-se, ainda, como se estivesse sonhando.

E se ele recusar? Se recusar, no ser mais meu neto e ter que arcar com as conseqncias. Voc se d conta, minha jovem, de que j mandei matar homens na minha hacienda por muito menos do que isto? Acredito que Esteban me conhece bem, desse ponto de vista. Quando eu explicar as coisas para ele, compreender perfeitamente que a nica outra alternativa que lhe deixo a morte por traio! O tom inexorvel na voz de Dom Francisco veio acordar Ginny da sensao de irrealidade que a envolvia, e ela sentiu o sangue fugir do rosto. Quer dizer que ele falava srio mesmo? Era verdade cada palavra que dissera! Sonhei com a vingana, quis v-lo sofrer. Sim, desejei at a sua morte e quase que a provoco, mas isto demais! J vi violncia demais e no quero ser a causa de mais nenhuma. Ento voc se casar com ele. Deixe Esteban comigo, ele no a magoar mais ou vai se ver comigo. Ele me dar sua palavra; apesar de seus modos irreverentes, nunca o vi faltar com a palavra, uma vez dada. Se voc sonhou com a vingana, filha, esta a sua chance. Voc ser sua esposa e, no importa o que acontea depois, usar seu nome, legalmente. Ele lhe deve isso... e mais. No sei o que dizer! Voc concordou, no? Pois, ento, venha comigo agora. Dar-lhe-ei um apartamento na hacienda e uma duenna. No precisa se preocupar com o falatrio aqui, pois, uma vez que eu der minha palavra que voc a futura esposa do meu neto, no se ouvir mais uma palavra sobre o assunto. No aceito argumentos. Voc est exausta. Rosa cuidar de arrumar as coisas. Arrogante, sem dar a menor importncia aos dbeis protestos, Dom Francisco foi afastando tudo que havia sua frente, e, ao cair da noite, Ginny j se encontrava instalada na hacienda uma hspede de honra do prprio el patrn.

Captulo Vigsimo Oitavo

Toda a extenso da fortuna e poder de Dom Francisco Alvarado foi revelada a Ginny durante os dias que se seguiram sua inesperada remoo da casa pequena para a chamada casagrande. Da sua primeira viso da propriedade cercada de muros de pedra, altos, das alamedas sombreadas de rvores que pareciam no ter fim e que seguiam at encontrar uma cena que poderia ser a ilustrao de um livro de histrias, a descrio de uma manso medieval; Ginny sentia-se com que sob o efeito de uma magia. Num momento ela vivia praticamente em clausura, como se estivesse envolta numa nuvem,e no outro, era a futura esposa do neto de el patrn e nada era bom demais para ela. Parecendo estar sendo levada pela mo, naqueles primeiros dias Ginny se assombrava com a rapidez com que os fatos se sucediam, e era como se estivesse sendo levada pelos acontecimentos, sem poder evitlos. Deram-lhe os amplos apartamentos que haviam pertencido a Dona Luisa, me de Steve. Eram totalmente independentes, mas abriam para o mesmo ptio da casa-grande. Ginny se viu naquela noite percorrendo os amplos quartos, embevecida, admirando a belssima moblia espanhola e os tapetes caros. J tinha sido apresentada Seora Armijo, conhecida na famlia como Tia Alfonsa. A Seora Armijo teria a funo de sua duenna no-oficial a idia fazia Ginny rir histericamente.

Deveria tambm ter duas camareiras particulares mocinhas de pele morena, que viviam rindo e que, no restava a menor dvida, assustavam-se com a funo. Vou acordar amanh de manh e descobrir que sonhei isto tudo o que Ginny ficava se dizendo. O dia seguinte, porm, s trouxe mais surpresas. Foram tiradas suas medidas e ela foi levada pela Seora Armijo para um compartimento onde eram guardados fazendas e vrios outros materiais de cores variadas e feitios diversos. Foram trazidos figurinos alguns deles vindos de Londres e Paris e espalhados sobre a mesa, com a presena at do austero Dom Francisco que, junto com os outros, dava opinies sobre a roupa que deveria ser providenciada para Ginny. Pudemos estar um pouco afastados aqui do que se considera a civilizao, mas as mulheres da minha famlia sempre se vestiram no rigor da moda disse a voz seca. Alm disso, minha cara Genia, voc ver que haver vrias festas e reunies a que ter de comparecer. Todos a chamavam de Genia, o nome soando bem espanhol, da forma pela qual o pronunciavam. As camareiras davam risadinhas sempre que discutiam seu prximo casamento ( os vestidos lindos que estavam sendo feitos para ela. Tia Alfonsa se dignou dizer que as esmeraldas que Dom Francisco lhe deu combinavam com a cor dos seus cabelos e de sua pele. verdade, havia jias tambm. Ginny protestara, no comeo, s para ver seus protestos serem postos de lado sem discusso. Foi informada de que as jias eram suas. Durante todos estes anos ficaram guardadas num cofre, para serem usadas pela esposa de Don Esteban. Foi providenciado para que ela tivesse tudo quanto quisesse tudo. Se queria montar, era s avisar e logo aparecia uma gua rabe, trazida pelo seu criado particular. s vezes Ginny tinha a impresso de que havia sido tirada de dentro de um chapu, por um passe de mgica. Toda essa gente os parentes que viviam na estncia e os numerosos amigos e companheiros de negcios de Dom Francisco, todos esperavam que Ana Valdez se casasse algum dia com o seu herdeiro. E, de repente, como que tirada do espao, ele apresentou uma mulher estranha americana, alm do mais como a noiva do seu neto. Ela foi aceita sem discusso;

mais do que isso, com genuno carinho e considerao. No foi difcil para Ginny se adaptar forma de vida agradvel e luxuosa que lhe foi oferecida. S o que precisava fazer era se deixar levar, flutuando atravs do tempo, gentilmente guiada nesta ou naquela direo por pessoas que se interessavam por ela e cujo nico desejo era agrad-la, Fazia todo o possvel, pela paz do seu esprito, para no pensar no que tudo aquilo iria dar no dia em que Alfonso Herrera a voltasse, esperando, sem dvida, encontr-la na pequena casa onde a deixara e encontrando preparativos para um casamento. A afirmao de Dom Francisco de que seu neto faria o que lhe fosse dito para fazer no lhe parecia nada estranha depois de ter vivido uma semana nesta casa. J havia descoberto que ele tinha um poder de vida ou morte sobre as pessoas que trabalhavam para ele. Coisa que Alfonso Herrera alhe tinha dito sobre as grandes haciendas e os hacendados que as possuam voltavam sua memria, e longas conversas com Renaldo e o prprio Dom Francisco completavam o quadro de uma sociedade ainda feudal. Mas, com essa criao, como conseguira Alfonso Herrera ase libertar? E por que quisera faz-lo? Sentia que o odiava ainda mais pelo que ele se tornara. Ele se transformara num fora dalei, no porque precisasse sobreviver, mas porque era inquieto c aventureiro o bastante para gostar desse tipo de vida. Para tornar as coisas piores, ele era hipcrita como podia criticar os fazendeiros e

os franceses, que estavam l a convite, quando ele prprio era um deles? Ele falava como se ele fosse um campons. Apoiava Juarez, roubava e matava pela causa quando sabia que ele tiraria tudo desses fazendeiros para dividir entre os camponeses, os pees e bandidos que eram seus seguidores. Ela nunca chegaria a entender isso! Ginny no queria pensar em Steve, mas no conseguia evit-lo. De vez em quando, uma das mulheres que a cercavam fazia um comentrio jocoso, observando-a para ver sua reao. Oh! Dona Genia, essas camisolas com rendas e fitas so capazes de deixar qualquer marido louco falou uma das costureiras, erguendo a pea que havia sido confeccionada da mais pura seda vinda diretamente da China. As camareiras, conversando uma com a outra, todas as manhs quando arrumavam a cama, comentavam timidamente sobre o dia em que a Seora Armijo deixaria de dividir o quarto com Dona Genia. Carmencita, que era a mais saliente das duas, revirava os olhos Aquele Dom Esteban... my macho hombre! Sempre dissemos que quando ele casasse seria com uma americana. A Dona Ana no to bonita quanto a senhora, e tem uma lngua! Embora no ousassem falar sobre isso em voz alta, todas as mulheres da casa achavam o fato muito romntico, como se fosse uma coisa sada de uma novela que o jovem Esteban tivesse fugido com a mulher de sua escolha. Bem debaixo do nariz do seu tirnico pai! At Renaldo, habitualmente to discreto, fizera vrios comentrios sobre o casamento. Os convites j haviam comeado a ser enviados e ele ajudava Dom Francisco a expedi-los. Tinha ela alguns amigos a quem gostaria de convidar? Contra a vontade, Ginny sentiu-se enrubescer; titubeava como uma colegial. No, disse-lhes. No haveria tempo. J tinha conversado cm particular com Dom Francisco e dito que no pretendia escrever a seu pai antes do casamento. Ele no precisava saber a data. S o fato de que tinha havido um casamento j ia ajudar muito. Mais tarde, quando encontrasse seu pai e Sonya, novamente, explicaria melhor. Havia ocasies, porm, em que no podia tirar da cabea um pensamento que a preocupava. Quando

ele voltasse, quando descobrisse, como ser que reagiria? Lembrando-se de como ele era bruto quando se zangava, no podia deixar de estremecer. Agora, estava sob a proteo de Dom Francisco, mas, e depois? O dote que ele lhe prometera ia permitir que viajasse, indo e vindo a seu prazer; mas, e se Alfonso Herrera apensasse diferente? No podia se esquecer de que o casamento tornava a mulher uma verdadeira prisioneira, caso o marido resolvesse exercer todos os direitos que a lei lhe dava. Lembrava-se tambm do que ele lhe tinha dito no dia em que ela o ferira com a faca: "No vamos subestimar um ao outro mais." Ela no ousava subestimar Alfonso Herrera a no o conhecia bastante! Acordada na cama, numa noite excessivamente quente, Ginny pensava que tinha medo de Steve. Ele era totalmente imprevisvel e capaz de qualquer coisa. Tinha medo da vingana que ele poderia preparar. No entanto, dizia a si mesma, furiosa, que nada daquilo era culpa sua. O fato de ela estar ali e a situao incrvel em que se encontrava, tudo era obra dele. Ele que sofresse as conseqncias, que visse como bom perder a famosa liberdade de que tanto falava. Odeio-o pensou novamente. Ele vai descobrir quanto. Nunca mais cederei nem deixarei que ele me intimide. No entanto, havia noites em que o perfume do jasmim e das gardnias invadia seu quarto pela janela aberta, e ela atirava longe as cobertas, sentindo o corpo em chama, sem poder dormir. Repetia mil vezes para si mesma que era s o calor a sensualidade lnguida e embriagadora de um clima com o

qual no estava acostumada. Era seu corpo que traa sua mente, ansiando pelos carinhos que ele a forara a aceitar, acordando sua virgindade para a realidade da paixo fazendo com que conhecesse o desejo e a necessidade de saci-lo. No importa quanto o odiasse com a mente e estremecesse lembrana das vezes em que a subjugara sua vontade; ainda havia noites quando era torturada pela necessidade de sua carne junto sua, suas mos sobre seu corpo, seus lbios sufocando os seus protestos dbeis e o j familiar peso do seu corpo sobre o dela, que a fazia esquecer tudo, menos a necessidade de satisfazer os seus desejos. Havia ocasies, durante essas noites, em que Ginny pulava da cama, incapaz de suportar a direo que seus pensamentos estavam tomando. Enchia, ela prpria, a banheira com gua fria e se deitava nela at que os dentes comeassem a bater uns nos outros. O que h comigo? perguntava-se depois. Serei eu uma criatura desprezvel como ele, guiada pelo instinto ao invs de s-lo pela razo? Condenava-se pela sua fraqueza, pois chegava concluso de que realmente o odiava, no entanto, quando ele a beijava ou tocava, ela reagia como um animal os seus sentidos a dominavam, e ele sabia disso sabia que podia fazer o que quisesse com ela! Ser mulher uma injustia! No havia ningum com quem pudesse conversar sobre esses seus pensamentos secretos com certeza nem o padre, que a ouvia em confisso nem mesmo Renaldo, por mais compreensivo e amigo que fosse. Lia livros sobre filosofia e cincia da razo at o prprio Dom Francisco caoar dela, dizendo-lhe que passava a maior parte do dia na sua biblioteca sombria. No, ironicamente, a nica pessoa no mundo que poderia compreender talvez o seu dilema era o prprio Steve. Trincou os dentes ao pensar no sorriso cnico e nos comentrios mordazes que fazia de vez em quando sobre o sexo feminino e sobre ela em particular, s ltimas palavras que lhe dirigira antes de partir para a Cidade do Mxico foram que gostaria de se ver livre dela. O que pensaria ao voltar? O pensamento que martelava na sua cabea durante esses longos dias e longussimas noites era que, de todos os homens que conhecera, s ele o homem a quem detestava e com quem ia se casar a havia realmente compreendido. Ele a vira como uma mulher, no como um modelo de virtudes ou uma cara

bonita apenas, e a usara como tal. Dez dias haviam passado desde que Dom Francisco a trouxera to inesperadamente para a casagrande; apesar da rotina preguiosa a que sucumbira, Ginny sentia s vezes os nervos tensos como cordas de violino quando pensava no futuro. Estava lendo na biblioteca de Dom Francisco, quando ouviu um tumulto l fora e, por um momento, sentiu-se enrijecer de temerosa expectativa. Ele chegara! Tinha finalmente resolvido voltar! Continuou escondida na biblioteca, fingindo que lia, as letras do livro se embaralhando diante de seus olhos. Podia ouvir, agora, os passos de Dom Francisco e de algum que o acompanhava. Sua voz, seca como de costume, dizia: "Ela est aqui, tenho certeza. Passa a maior parte do tempo lendo." Mas, quando a porta se abriu e ela foi obrigada a olhar para cima, no era Alfonso Herrera aquem precedia o velho senhor, mas uma mulher gorda, ricamente vestida e coberta de jias. Dom Francisco apresentou a senhora como Seora Maria Ortega, me de Renaldo e sua nica irm viva. Minha irm mora na Cidade do Mxico. Veio para assistir ao seu casamento, Genia disse Dom Francisco, com sua cortesia do velho mundo. Acrescentou, um pouco secamente: Ela est ansiosa por conhec-la ... vou deix-las sozinhas um pouco. verdade ... estvamos todos curiosos por conhecer a mulher que conseguiu conquistar essa figura difcil que o meu sobrinho-neto!

Ginny se sentiu apertada num abrao mido e perfumado, enquanto os olhos escuros da mulher a examinavam detidamente, detalhe por detalhe. Antes que pudesse dizer uma palavra, Ginny sentiu que puxavam sua mo e a arrastavam para fora da sala, e Dona Maria no parava um minuto de falar. Francisco, vamos sentar no ptio. Tenho certeza de que est mais fresco l. E no se esquea da minha laranjada, est bem? Estou certa de que a querida Genia me acompanhar. Por favor, menina prosseguiu com um sorriso rpido no fique com tanto medo de mim! No vou mord-la ...voc j vai descobrir que sou apenas uma velha que gosta de falar. Prepare-se, pois tenho muitas perguntas! Em breve estavam sentadas confortavelmente no ptio, com o silencioso criado de Dom Francisco trazendo uma enorme jarra de laranjada geladinha para Dona Maria. No parava de falar um minuto, exceto para tomar ar ou beber um gole de laranjada, e Ginny, meio tonta, ficava aliviada por ver que no precisava contribuir muito para a conversao, salvo um "sim" e um "no" de vez em quando. A Seora Ortega, embora Ginny no pudesse imaginar que ela fosse a me de Renaldo, era bastante franca. Foi logo dando sua opinio sobre os norte-americanos. No eram, a seu ver, nada civilizados, salvo uns poucos exilados do Sul. Mas perdoava a Ginny por ser gringa, porque sua me havia sido francesa. Os franceses ficam bastante prximos da Espanha, o que os torna tolerveis disse delicadamente Dona Maria. Acariciou a mo de Ginny, dizendo: Voc realmente bonitinha e devo admitir que estou agradavelmente surpresa. Aquele diabo selvagem, que o Esteban, sempre demonstrou propenso para o tipo errado de mulher, e ns vivamos tremendamente preocupados! Mas, quando Renaldo nos escreveu dizendo que voc era filha de um senador, uma moa quieta e bem-educada, senti um alvio! Foi o que disse minha querida Sarita, minha nora. Eu falei:"Minha querida, Francisco nunca acolheria uma moa a quem ele no aprovasse..."

Voc sabe, minha querida, meu irmo, apesar de ter se tornado um eremita ultimamente, um homem de gosto refinado e de opinies muito positivas. E ele gosta de voc. Vi isso, logo que cheguei aqui. Meu filho mais novo tambm, por falar nisso. Alis, estou surpresa, pois Renaldo sempre foi muito exigente em relao a mulheres e ele tem voc na mais alta conta! Dona Maria mudava de um assunto para outro com tanta rapidez que a cabea de Ginny estava girando; s pde murmurar: Renaldo? Ele gosta assim de mim? claro que falo de Renaldo. De quem mais poderia falar? uma pena ele no a ter conhecido antes desse tratante do Esteban. Voc no pode imaginar que decepo o Renaldo tem sido para mim. Ele, o mais quieto dos meus filhos, que eu esperava que no me desse problemas! Primeiro, foi o seminrio ... dois anos num seminrio e depois ele mudou de idia! So esses livros todos que ele l, que ficam botando idias radicais na cabea dele. Ca em pranto quando ele me contou. Falei: - Mas filho, voc sempre disse que sua ambio era ajudar as pessoas, principalmente os camponeses!" Sabe o que ele disse? Que podia ajudar muito mais como professor. Voc pode imaginar meu filho sendo professor? Depois, claro, tentei fazer com que ele se casasse. Voc no pode imaginar quantas jovens casadoiras eu apresentei a ele, mas ele no quis saber de nenhuma delas! E agora... azar!

Mas, madame ... eu no compreendo sussurrou Ginny. Que mal pode haver em Renaldo querer ser . . . Ora, menina! claro que voc compreende! Renaldo to fcil de se ler como qualquer um dos seus livros. Ele est apaixonado por voc, naturalmente. Descobri isso com um olho fechado e antes de conhec-la. No a condeno por preferir o Esteban, ele vistoso, presumo. Aquele rosto bonito, o andar insolente, no de admirar que ele vire a cabea de tantas mulheres. E, alm disso, ele rico, ou ser algum dia, quando resolver botar a cabea no lugar. Ginny, com o rosto rubro, comeou a protestar vigorosamente. Francamente, madame, a senhora me encabula ...Tenho certeza de que ... A Seora Ortega limitou-se a fazer um gesto com a mo, os anis faiscando ao sol. Nada disso, querida filha! Sei que voc no uma aventureira que est atrs do dinheiro do meu irmo. Na verdade, estou certa de que voc tambm tem uma boa fortuna, no? Depois, o Esteban sempre teve jeito com as mulheres. Tanta preocupao que ele tem dado ao meu pobre irmo e minha querida Luisa tambm, antes que ela se fosse. Estou muito contente que ele tenha resolvido se acomodar e com uma jovem to meiga e bonita como voc, mas h uma coisa sobre a qual vou ter que falar srio com ele, se meu irmo no o fizer: por que ele no est aqui? Com os proclamas j sendo lidos para o seu prprio casamento, o que esse pilantra tinha que fazer em outro lugar que no aqui? Ele sempre teve a mania de correr mundo, e voc vai ter que botar um fim nisso, aceite o conselho de uma velha ... os homens tentam tudo, se a gente deixar! Quando que voc espera seu novio de volta? Ginny trincava os dentes de raiva, mas forou um sorriso e disse rapidamente que Alfonso Herrera ahavia prometido voltar dentro de quinze dias. Ele tinha algumas coisas importantes para tratar, mas estou certa de que estar de volta para a festa dos Sandoval disse num tom leve, desprezando-se por estar tentando justificar o procedimento imprevisvel de Steve. Depois, para evitar que Dona Maria fizesse mais perguntas, acrescentou: A senhora ir conosco tambm, no, madame?

Por favor, chame-me de Tia Maria, minha querida; voc ho deve fazer cerimnia, agora que vai fazer parte da famlia! claro que vou. Dom Jos um velho amigo, e as festas que ele d so excepcionais...muito mais classe e elegncia, minha querida, do que qualquer festa a que j fui na Cidade do Mxico e at no palcio em Chapultepec. Dona Maria havia produzido um leque de marfim e se abanava vigorosamente enquanto falava. Eis a um lugar onde voc tem que ir algum dia. Precisa ser apresentada ao imperador e imperatriz. Seu palcio um lugar alegre; a imperatriz gosta de se rodear de pessoas jovens e est sempre cheio de gente l, jovens oficiais de todas as partes do mundo, as mais bonitas mulheres, como borboletas. Estive l com meu filho e a mulher dele num grande baile, na noite antes de vir para c, e voc precisava ver que multido! Alis, foi l que eu poderia ter jurado que vi o Esteban com aquela bonita e vistosa condessa francesa de que esto falando tanto. Lembro-me de que tomei um susto, quando olhei de novo, eles tinham desaparecido em direo ao jardim! Foi s por causa do convite de casamento, naturalmente ... meu filho Alberto me explicou tudo. Ele tem uma mente to racional. Sabia que no poderia ser o Esteban. Deveria ser algum aventureiro norteamericano, pois a corte est cheia deles, e dizem que a Condessa Danielle, quando seu marido est combatendo os juaristas, prefere os americanos para seus amantes. Valha-me Cristo ...

Dona Maria se interrompeu e olhou para Ginny: Tem certeza de que no a perturbei com este meu falatrio tolo? claro que no era Esteban, no podia ser! Voc est se sentindo bem, minha querida? O sol no est muito quente para voc? Ah! Sim ...No estou muito acostumada ainda a este sol, mas no estou preocupada. Nem um pouco. Por que estaria? Claro que voc no tem com que se preocupar! Voc vai se casar em breve, e isso uma coisa que toda moa deseja, no mesmo? Talvez voc esteja com problema de nervos, isso muito comum, minha querida, pouco antes ... Lembro-me de que . . . A voz de Dona Maria continuou se fazendo ouvir, enquanto Ginny se mantinha sentada a seu lado, fisionomia composta e atenta e o rosto uma mscara sorridente. Escondidas pelas dobras da saia, suas mos se abriam e fechavam nervosamente no colo; por dentro, tremia de dio, que mal conseguia disfarar. Claro que tinha sido ele! No podia ser outra pessoa. "A Condessa Danielle, a bonita e vistosa condessa francesa de que esto falando tanto ..." Tinha um encontro com uma mulher, e era por isso que estava com tanta pressa de ir Cidade do Mxico e por isso que insistira tanto em que ela no fosse! Ele no mais que um espio juarista se eles soubessem! um vil traidor ...Como teve a coragem de ir a um baile no palcio do imperador, quando todo o tempo est trabalhando contra o pobre homem? Eu devia denunci-lo. Devo estar louca em pensar em me casar com um homem dessa espcie! Os pensamentos de Ginny corriam em todas as direes e, na hora do jantar, ela estava com uma terrvel dor de cabea, o que lhe serviu de desculpa para permanecer no seu quarto. Fechou os olhos enquanto Dona Alfonsa se curvava sobre ela, aplicando-lhe compressas frias testa. Irritantemente, ficava vendo o rosto de Alfonso Herrera acontra a cortina das plpebras fechadas, a boca repuxada por aquele familiar riso de mofa, to detestvel.

J no temia a sua ira pelo contrrio, esperava ansiosa a sua volta, com um prazer mrbido. Voc no perde por esperar, Alfonso Herrera a disse silenciosamente sua imagem que lhe habitava a mente. Voc vai se arrepender de me ter conhecido. Vai pagar por tudo quanto me fez, tudo! Adormeceu, finalmente, com aquele pensamento servindo de consolo.

Captulo Vigsimo Nono

Alfonso Herrera a s chegou fazenda de seu av no dia exato da festa de Dom Jos Sandoval. Nesta altura dos acontecimentos, Dona Maria j havia transformado a pacata casa de Dom Francisco em um perptuo caos. Havia assumido a direo da casa, e os empregados corriam em todas as direes cumprindo ordens. Cada cmodo precisava ser limpo, de cima a baixo, o cho encerado e os mveis removidos de um local para outro. Alm disso, insistira em cuidar pessoalmente de Ginny. Todos os seus vestidos tinham que ser cuidadosamente examinados, para que no houvesse o menor defeito, e ela tinha que

passar menos tempo na biblioteca e mais tempo aprendendo a dirigir uma grande casa. Precisava usar mais jias. Tinha que pentear os cabelos mais vezes e com mais sofisticao. Dom Francisco passou a se trancar no seu gabinete fazendo contas, e at Renaldo, perturbado com a presena da me e seus constantes comandos, diminuiu suas visitas casa-grande. Ginny sentia-se completamente perdida, mas, de uma forma estranha, aliviada por no ter mais que tomar as decises do seu dia-a-dia. Dona Maria praticamente no lhe deixava tempo para ficar a ss com seus pensamentos, embora, at que Alfonso Herrera ativesse resolvido voltar, houvesse ouvido tantas vezes pronunciar seu nome, sempre num tom de voz desaprovador, que achava que enlouqueceria se o ouvisse mais uma vez. Sentiu-se totalmente fria por dentro um frio nascido de um misto de raiva e desespero quando uma das camareiras, ofegante, invadiu seu quarto, com os olhos quase fora das rbitas. Ele chegou! Dom Esteban acaba de voltar! Caindo em si e lembrando-se de suas boas maneiras, a jovem se curvou num cumprimento e disse: Dona Genia, ele vir v-la brevemente, tenho certeza! Agora ele est no gabinete com el patrn. Quer que eu a ajude a se vestir? Ginny respondeu mais asperamente do que pretendia. De maneira nenhuma! O que h com o vestido que estou vestindo? J troquei de roupa tantas vezes hoje, que estou cansada. Quando a menina saiu, Ginny comeou a andar em volta do quarto. Viu-se refletida no espelho rapidamente o vestido novo que Tia Maria havia insistido que ela vestisse ficava-lhe muito bem, com aquele interessante "apanhado" atrs. No que isso importasse pensou furiosa, pois ele nunca reparava no que ela vestia, sua nica preocupao era, no passado, arrancar-lhe a roupa do corpo! No ajudou em nada o estado de nervos de Ginny ver sua duenna, a tmida Seora Armijo, chegar toda perturbada. Acabou sendo ela quem teve que acalmar a seora, assegurando-lhe mil vezes que

no estava nervosa, que estava perfeitamente calma. Por que no estaria? Apesar disso, ficou bastante aliviada ao ouvir que Dona Maria tinha sado de manh para visitar seu filho e que s voltaria tarde. Que pena! Ela vai ficar muito triste por no estar aqui para a chegada de Esteban ficava repetindo Tia Alfonsa a cada instante sei que ela vai ficar muito aborrecida! Ginny se sentara com um bordado na mo, mais para acalmar sua duenna do que para fazer alguma coisa. Ficava repetindo para si mesma, energicamente, que no tinha medo e no estava perturbada mas, quando ouviu aqueles passos familiares do outro lado da porta, ps-se rapidamente de p, com o sangue fugindo do rosto. Voc no precisa sair disse ela, quase implorando afinal ns no somos crianas romnticas ou estranhos um para o outro! Mas ele seu novio! Dom Francisco disse que vocs tinham permisso para se ver sozinhos respondeu a mulher, admirada. Assim que Alfonso Herrera aapareceu na porta, ela se desculpou e saiu.

No havia mais como escapar. Tinha que enfrent-lo agora e esperar que seu rosto no trasse o seu estado emocional. Ouvi dizer que vamos nos casar foram as primeiras palavras que ele disse; embora sua voz soasse extremamente suave, Ginny no se iludiu vira o olhar zombeteiro, quase maligno, dos seus olhos, enquanto ele a examinava detalhadamente, antes de baixar os clios ridiculamente longos. Recostou-se displicentemente porta, aparentemente vontade, mas ela notara logo que seus lbios estavam contrados e brancos de ira contida, e que ele no conseguia esconder a preocupao que as suas sobrancelhas contradas denunciavam. Trazia um pacote qualquer, que jogou, ento, descuidadamente sobre a cadeira. Trouxe-lhe um presente, um vestido novo. Vejo que no era necessrio, mas voc pode vesti-lo hoje, se quiser. Como falava educadamente e como parecia calmo! Mas por dentro ele tremia de dio, uma raiva mal controlada ela j o vira assim antes e sabia muito bem o que significava aquele brilho dos olhos azuis, faiscando como pedras...e as narinas...oh, ele estava furioso! Por outro lado, via que ele fazia tudo para se controlar, e a certeza de que no corria perigo, de que ele no levantaria a mo para ela, fez com que Ginny levantasse ligeiramente o queixo e o enfrentasse corajosamente, fixando seus olhos nos dele. Muito obrigada! Voc precisa desculpar minha surpresa, que no estou acostumada a esses gestos de considerao de sua parte. isso que meu av parece pensar tambm, que tenho tratado voc de forma desumana. Posso comear a me redimir? Talvez deva fazer-lhe a corte, usando toda a espcie de palavras doces e frases de amor, possvel que seja esse o caminho para o corao de uma mulher! Seus olhos se apertaram odiosamente, e ele mostrou os dentes num sorriso que nada tinha de agradvel. Voc est muito calada hoje, Ginny. Est desapontada porque ainda no a cumprimentei devidamente? Antes que percebesse o que estava acontecendo, Alfonso Herrera ahavia atravessado o

cmodo com suas passadas largas e a tomava nos braos. Encostou seu rosto ao dela, e Ginny fechou os olhos, defendendo-se do brilho de dio que via nos dele. Ou seria apenas a expectativa do seu beijo? No sabia, estava apenas consciente da sua prpria fraqueza, do poder quase hipntico que seu abrao ainda tinha para ela. Ele ainda no a tinha beijado, mas j podia sentir, como uma coisa fsica, o ardor dos seus olhos sobre seu rosto, seus lbios, ombros e seios. O que ele estava esperando? Como podia mant-la nessa tenso, enquanto a examinava, detalhe por detalhe, como se nunca a houvesse visto antes? Ginny conseguiu foras para dizer: No, no faa isso! Solte-me! Com as mos, procurava afast-lo de si. Mas seus braos a apertavam cada vez mais, segurando-a com tanta fora, que ela tinha dificuldade para respirar. No acha bom ir se acostumando com os meus abraos, minha querida? assim que se trata um futuro marido? Disseram-me o quanto voc estava ansiosa pela minha volta. Por que no prova isso? Seus olhos se abriram, por fim, e o fitaram. Acabe com isso! Eu o detesto!

Ele deu breve riso sarcstico, que a silenciou. Ah! claro! disse zombeteiramente como que eu posso ter me esquecido? E eu que pensava que voc tinha mudado de idia e ia se casar comigo por amor! Tem certeza de que no tem uma paixo oculta por mim, Ginny? Trate de retribuir o meu beijo. Saiba que vou esperar muito mais de voc depois que estivermos casados! Comeou a lutar contra ele, que j se curvara e a estava beijando violentamente, quase que dolorosamente, segurando seus cabelos com os dedos, para que no pudesse mover a cabea, soltando-os e atirando os grampos pelo quarto em todas as direes. Havia quase se esquecido de como ele beijava; como sua boca parecia tomar posse da dela, ferindo seus lbios, abrindo-os, enquanto sua lngua se apossava de sua boca, forando-a a corresponder ao beijo. Seus braos apertavam-lhe a cintura; quando sua cabea caiu para trs sob a fria do seu beijo, teve a sensao dolorosa do seu corpo rijo e musculoso contra o seu. Por que tinha que ser sempre assim? Era humilhante, degradante ser forada a tomar conhecimento da prpria fraqueza e da quase srdida sensualidade que lhe invadia o corpo ao mais leve toque das mos do rapaz. Ginny estava beira da insanidade quando o beijo terminou, e ele soltou-a to abruptamente quanto a havia tomado nos braos. Ela estava sem flego, como se houvesse corrido lguas, e, a fim de permanecer ereta, tinha que se apoiar com as duas mos ao espaldar de uma cadeira. Levou algum tempo para perceber que Steve, por outro lado, no demonstrava emoo alguma. Tinha recuado um passo e observava-a criticamente. A raiva se apossou dela, substituindo o langor de poucos minutos antes. Seus cabelos caam at a cintura; o rosto tinha um rubor febril, e os olhos, que at h pouco estavam nublados, de um verde sereno, pareceram escurecer como o mar quando se prenuncia uma tempestade. At sua voz era tempestuosa e embargada de emoo. O que foi que tentou provar com isso? Que ainda fisicamente mais forte do que eu? Voc me enoja!

Tinha colocado os polegares no cinto um gesto que ela sempre detestara. E agora ele escarnecia dela, a voz sarcstica e arrastada. Nem sempre eu a enojei, como voc deve se lembrar muito bem. Na verdade, voc parecia bastante ansiosa para descobrir o que estava perdendo durante todo o tempo em que era uma virgenzinha assustada! O que no posso compreender por que voc quer casar-se comigo. Ser que voc d tanto valor respeitabilidade? Pense em todas as experincias que voc deixar de ter, Ginny, nada mais de amantes, de aventuras excitantes. Ser que no vai ficar entediada? Voc uma mulher muito passional, embora ainda seja muito puritana para admiti-lo; to fcil excit-la, minha querida! No se lembra da facilidade com que voc se voltou para Carl Hoskins depois de mim, e, depois, para o seu galante capito francs? Vamos l, sei que voc poderia ter feito coisa melhor do que escolher a mim para marido. No pretendo me acomodar a uma vida pacata, sou um fora-dalei e um desprezvel mestio, lembra-se? Como foi que voc mudou de idia? Teria sido melhor se ele a esbofeteasse. Suas palavras de escrnio fizeram com que Ginny ficasse alucinada de dio. E ele continuava ali, com seu riso zombeteiro na boca, espera de uma reao. Voc ousa me dizer essas palavras? sua voz se elevou e teve que usar toda a sua fora de vontade para control-la.

Voc ousa acusar a mim? Oh! Deus! Que espcie de hipcrita voc? Pensa que eu no sei sobre a sua misteriosa viagem urgente Cidade do Mxico? Ou que seu nome Danielle? Oh! sim! continuou furiosamente, ao ver que a seta tinha acertado o alvo e que seu sorriso tinha desaparecido no sou to ignorante e tola como voc pensa! Eu sabia exatamente o que estava fazendo quando disse a seu av que me casaria com voc. Eu no lhe dizia sempre que um dia me vingaria, que faria com que voc se arrependesse de me tratar daquela maneira? Ser que voc imaginou que iria perdo-lo pela forma brutal, odiosa, como me tratou? No, Alfonso Herrera aquerido, uma vez pelo menos voc vai ver como bom ser forado a fazer uma coisa que no se quer, voc vai se casar comigo e libertar a mim; no pense que quero continuar vivendo com voc e sendo sua prisioneira! Pretendo viajar, para onde quiser e quando quiser, se desejar amantes, eu os arranjarei. No vai ser bom ver voc usando chifres, para variar? Eu o manterei informado, naturalmente, mas voc no vai poder fazer nada, arranje quantas amantes voc quiser, no me importo, mas eu serei esposa e eu usarei o seu nome! Ela estava sem flego, quando terminou de falar, os olhos apertados de raiva e brilhando como os de um gato. Que cadela que voc me saiu! sua voz era calma, em tom neutro, mas ela sabia exatamente a extenso da sua ira. Era como se uma mscara houvesse sido colocada no seu rosto, onde todos os msculos estavam esticados e tensos. que voc foi meu professor, Steve, um professor excelente! propositadamente, olhou-o quase como se flertasse com ele e se sentiu recompensada ao ver como trincava os dentes. Por um momento, pensou que tivesse ido longe demais e que ele iria apertar sua garganta. Mas ele respirou fundo e, de repente, lhe deu um sorriso. Qualquer dia destes, minha querida, voc precisa me dizer o que voc e meu av planejaram para mim. Entrementes, talvez fosse melhor aproveitarmos o tempo que temos juntos. Voc fica realmente maravilhosa quando est zangada, sabia disso? Como ele era irritante! Num momento parecia que saam chispas dos seus olhos e, no momento

seguinte, parecia perfeitamente dono de si, com a voz serena e ligeiramente divertida. Como podia controlar suas emoes com essa facilidade? Por favor, no se preocupe em me elogiar nesta altura dos acontecimentos disse Ginny arrogantemente. Acho que ns dois sabemos como esto as coisas! Bem, no tenho tanta certeza quanto a isso disse pensativamente. Voc uma cadelinha, no resta a menor dvida, mas acho que podemos dar um jeito nisso. Talvez eu tenha usado a tcnica errada! De qualquer maneira, recebi minhas ordens. Devo trat-la com o maior respeito, dizer palavrinhas doces sua linda orelha, meu av diz que j no sem tempo que eu comece a me comportar como um futuro esposo. Se devemos nos casar, acho que devemos procurar tirar o melhor proveito disso, no acha? Estendeu a mo e tocou de leve seu rosto, rindo quando ela se encolheu toda. Voc est corada como se estivesse com febre, querida! Tem certeza de que est se sentindo bem para ir festa hoje noite? Por falar nisso, passarei para busc-la s sete em ponto. Trate de estar pronta, pois meu av detesta esperar e temos um longo caminho nossa frente. Voc insuportvel, mesmo! disse numa voz gelada.

Voc parece uma cigana, assim com esses cabelos cados nos ombros, e seus olhos ficam escuros como uma floresta sem sol disse, caoando dela. Voc v, voc consegue at fazer com que um pecador convicto como eu fique poeta! Na verdade, voc mais desejvel quando est enfurecida e desarrumada, assim; pena que ainda no estejamos casados! Oh! protestou Ginny. No quero ouvir mais nada sobre isso! Quer fazer o favor de ir embora? No suporto mais! Virou as costas e saiu correndo, como uma covarde, para o refgio do seu quarto, continuando a ouvir seu riso cnico. Ginny bateu a porta com toda a fora, na esperana de se trancar no quarto com seu silncio, mas foi obrigada a tapar os ouvidos com as mos para no ouvir as batidas do seu corao. Foi s mais tarde, quando sua duenna voltou ao quarto trazendo um pacote nas mos, com um ar de reprovao no rosto, que Ginny se lembrou do presente que Alfonso Herrera alhe trouxera. No queria abri-lo. Preferia ter podido rasgar em mil tiras o vestido que estava ali dentro, lindamente acondicionado em papel de seda. Mas, sob o olhar atento da Seora Armijo, teve que dar uma desculpa qualquer, que os lbios feridos quase no conseguiam pronunciar, e comear a desatar os fios. No entanto, quando o pacote estava desfeito e o vestido levantado em todo o seu esplendor, Ginny no pde reprimir uma exclamao de deleite. Era um vestido de baile, o mais lindo que j havia visto realmente fabuloso! Parecia verde, mas, quando a luz brilhava sobre o tecido de que era feito, outras cores comearam a aparecer, como por mgica iridescentes, mudando constantemente de tonalidade e mesclando-se umas com as outras. Nunca havia visto nada parecido. Como que um pedao de tecido podia conter tantas cores diferentes e tantas nuanas? At o rosto normalmente impassvel da Seora Armijo parecia transfigurado de admirao ao contemplar o vestido o lindo e esvoaante vestido que se achava sobre a cama, para que pudesse ser visto e admirado, Como decotado! Foi isso que Ginny pensou que ele no ia esconder muito! No entanto, estava certa de que, vestindo-o, iria se sentir como uma princesa! Nesse momento, a voz de Tia Alfonsa atravessou seus pensamentos.

Oh! Nunca vi nada mais adorvel! Voc causar inveja a todas as mulheres, Genia! muito bom que voc esteja noiva, pois do contrrio no iria conseguir manter todos os caballeros afastados de voc. Que gosto aprimorado...como o caro Esteban deve pensar em voc! O nome de Steve, mencionado assim de repente, fez com que Ginny voltasse realidade com um salto e uma sensao desagradvel. Ao mesmo tempo, seus dedos no podiam deixar de acariciar o tecido macio e transparente. Alfonso Herrera a... Por que deveria ter sido ele a lhe dar esse vestido to especial? E onde, no mundo, encontrara ele um tesouro igual a esse? Era possvel pensou maldosamente que ele o houvesse furtado. Talvez tivesse pertencido Condessa Danielle oh, Deus! Talvez ele tivesse chegado perfeio de roub-lo da prpria Imperatriz Carlotta! Ele capaz de qualquer ao, no importa quo baixa e desprezvel pensou raivosa. No entanto, apesar de todas as dvidas que a assaltavam, Ginny sabia que no resistiria ao prazer de usar aquele vestido naquela mesma noite. verde ... No entanto, de qualquer forma, me d idia de uma opala, uma opala de fogo. Estava decidido. Usaria o vestido naquela noite e, com ele, as magnficas opalas de fogo que Dom Francisco lhe dera. Eram as nicas jias que poderia usar com esse vestido.

Us-lo-ei esta noite falou Ginny em voz alta, observando como a Seora Armijo segurava o vestido, quase reverentemente. Vou pass-lo eu mesma disse a velha senhora. No confiaria a nenhuma dessas meninas estpidas uma tarefa destas. Trago-o de volta em seguida e penduro-o para voc. Enquanto isso, voc deve procurar descansar um pouco, Genia, pois o baile deve se estender at a madrugada! Ah! sim, o baile pensou Ginny um tanto desanimada, depois que a sua duenna havia sado. Sentia-se estranhamente sem vida, mas bastante curiosa. Que tipo de papel estaria Alfonso Herrera ainterpretando desta vez? E que mtodos teria Dom Francisco usado para que seu voluntarioso neto se submetesse sua vontade? Seria interessantssimo descobrir por que Alfonso Herrera ahavia cedido to facilmente, sobretudo quando havia declarado que no gostaria de se casar com ela. Pensar nele sempre fazia com que ficasse furiosa! Com uma exclamao de contrariedade, Ginny se atirou sobre a cama disposta a, pelo menos desta vez, seguir o costume da terra e dormir uma sesta. Ficaria mais do que surpresa se soubesse que, nesse exato momento, Alfonso Herrera a pensava tambm nela seus pensamentos to amargos quanto os dela. Ele tinha voltado a seu quarto e se preparava para tomar banho, mas, por algum motivo, achou que devia beber qualquer coisa primeiro. Vinho! Era s isso que seu tio guardava no grande aparador da sala. Precisava era de scotch ou bourbon, mas o vinho teria que servir. Morosamente, Alfonso Herrera aolhou para sua prpria imagem no espelho e esfregou o queixo pensativamente. Precisava fazer logo a barba ...Por dois vintns teria dito ao av que resolvera deixar crescer a barba novamente, mas, ao pensar numa nova entrevista desagradvel logo depois da que acabara de ter com o av, preferiu no criar caso por coisas sem importncia. Raios, pois estarei barbeado esta noite pensou selvaticamente. Talvez isto at agrade mais a ela tambm. Pensar em Ginny no melhorou nada o seu humor. Intrigantezinha, dissimulada que ela era!

Ofereceram-lhe a chance de se vingar e ela aceitou correndo no tinha a menor dvida de que pretendia cumprir todas as ameaas que lhe fizera. Tirara-lhe a virgindade e ensinara-lhe que o sexo era uma coisa boa. Ela, prontamente, resolvera variar at que ele, como um idiota, a raptara. Dispensando o copo que vinha usando, Alfonso Herrera alevou a garrafa boca e bebeu a metade do contedo, em trs goles. Desde que conhecera Ginny Portilla , as coisas comearam a andar mal. Embora tivesse que admitir que a culpa no era s dela. Deveria ter seguido a primeira resoluo que tomara, de se manter afastado dela. Em segundo lugar, nunca deveria t-la mantido com ele este tempo todo. No fora difcil se livrar dos seus perseguidores, e ele poderia t-lo feito muito melhor sem ela para atrasar a viagem. Por que, ento, a arrastara consigo todo este tempo, principalmente sabendo que estava vindo para casa? Deveria saber que seu av descobriria tudo e que, sendo o homem que era, faria tudo para conversar com a mulher que seu neto irresponsvel ousara trazer para casa. Tinha obrigao de saber o que iria acontecer e se acautelar contra isso. Mais do que tudo, nunca deveria ter se envolvido com uma criatura como Ginny Portilla ! Alfonso Herrera aimprecou contra si mesmo, e a indiazinha que trazia mais gua para o seu banho deu um salto como se uma cobra a tivesse picado. Sorriu distraidamente para ela e fez-lhe sinal para continuar

com o que estava fazendo. Ela respondeu com um risinho tmido e, baixando a cabea, saiu para buscar mais gua. Alfonso Herrera aficou olhando pensativamente para a porta que a menina acabara de fechar atrs de si. Que situao! Voltara da Cidade do Mxico assim que pudera, com todas as informaes de que Bishop precisava. Na verdade, o prprio Bishop, sob o disfarce de um rico comprador de gado americano, ia estar na hacienda de Sandoval aquela noite, a convite de Diego Sandoval, filho de Dom Jos e amigo de infncia de Steve. Diego, um ardente, embora secreto, seguidor de Porfirio Daz, fazia parte do movimento juarista. Ele que havia conseguido esse encontro, ao voltar de uma viagem que fizera a San Francisco e tinha, alis, avisado a Steve, antes de partir, que Bishop tinha outra misso importante para ele quando voltasse. O que poderia dizer a Bishop, agora? "Meu av me trata como uma criana; botou guardas tomando conta de mim e me arrumou um casamento!" O pensamento fez seu rosto escurecer de dio. No haveria briga por causa do seu mtodo no seu ramo de servio, homens como Alfonso Herrera apodem usar qualquer meio para chegar ao fim desejado. Neste caso, porm, acontece que ele havia cometido um erro, um erro estpido e que podia custar caro! Graas a Deus, tinha obtido a informao de que tanto precisavam. Mesmo sem ele, poderiam continuar agindo, coordenando cuidadosamente suas aes de ambos os lados da fronteira. Apesar da raiva e da contrariedade que sentia, Alfonso Herrera ano pde deixar de sorrir, ao pensar na fria de Danielle ao perceber que ele desaparecera. Ficaria ainda mais furiosa quando descobrisse que o seu rico vestido de baile, feito em Paris pelo prprio Worth, de material importado da ndia, havia desaparecido tambm! Havia sido um presente que recebera de um importante admirador ingls nada menos que um duque! , Dani deveria estar tendo um ataque histrico neste preciso momento. Que fera que ela era, principalmente na cama! Ela era insacivel ora se amuando, pedindo, arranhando, ora gritando estmulos em palavras que aprendera em todas as lnguas imaginveis. O certo que ele j estava cansado das suas exigncias e crises histricas, e foi mais ou menos por vingana, pelo que teve de aturar dela, que se apropriou do seu belo vestido. Talvez ela agora tivesse mais cuidado ao escolher os seus amantes. Seu marido devia at lhe ser grato por

isso. A idia do marido de Dani, longe e combatendo na guerra de Maximiliano enquanto ela aparecia em pblico com seus amantes, fez com que Alfonso Herrera afranzisse a testa outra vez. Juana voltara com o ltimo balde de gua e estava cm p, esperando para ajud-lo em seu banho. Esse era um velho costume na ala dos solteiros da casa de Dom Francisco. Pelo menos, devia concordar em que o velho tinha a devida considerao pelas necessidades fsicas normais dos jovens de sangue quente. Mas, quanto ao resto, no. Seu av ainda vivia num mundo autocrtico, fechado, que j deveria ter acabado h muito tempo. Adulto ou no, seu neto ainda era seu neto, e a voz de el patrn era lei. Era impossvel! Seu av precisava compreender que no podia conserv-lo prisioneiro como fazia com qualquer um dos seus pees que cometiam infraes! Franzindo inconscientemente as negras sobrancelhas, num gesto que assustou a pobre Juana, Alfonso Herrera a comeou a tirar a roupa, atirando o traje manchado da viagem displicentemente para a pequena, que enrubesceu, deu um risinho e comeou a segurar as peas que lhe eram atiradas. Pensando distraidamente na possibilidade de escapar, Alfonso Herrera aolhou para a porta e encolheu os ombros. Imaginava que Perez ainda estaria montando guarda porta. O grande e taciturno Jaime Perez, que era o guarda-costas do seu av e que lhe ensinara pacientemente a atirar com um rifle. O

fato de que Jaime o vigiava era prova suficiente de que seu av no confiava nele, o que, alis, Dom Francisco lhe havia dito sem rodeios. Qualquer parente meu, que esquece seus deveres de honra e faz o que voc fez, no merece confiana era o que o velho lhe havia dito friamente. A mistura de raiva e desprezo na voz do seu av fizera com que Alfonso Herrera ase sentisse, por um momento, como uma criana estpida e idiota novamente, e no pde evitar o rubor que lhe subiu s faces. A entrevista fora mal, desde o comeo, e, sem levantar a voz, Dom Francisco havia dito tudo o que pensava, sem esconder seu desprezo e toda a extenso da sua raiva. Fez Alfonso Herrera aver o que poderia acontecer se Ginny no houvesse concordado com o casamento as mesmas conseqncias que ele teria que enfrentar se no concordasse em dar sua palavra de que se casaria com ela e mais ainda trat-la com o mximo de respeito e considerao. Ela merece coisa muito melhor, sinto dizer foi o que falara Dom Francisco com desdm mas, uma vez que voc arruinou a moa, precisa reparar o mal. Espero que voc ainda tenha um pouco de senso de dever e honra de famlia, que venho tentando incutir em voc h muito tempo! Cautelosamente, Alfonso Herrera adera sua palavra, pensando que as coisas terminassem ali. Ele se casaria com ela, como se o seu nome pudesse restaurar sua honorabilidade, por um passe de mgica! Que importncia poderia ter, afinal de contas? Ele no pretendia ficar com ela para o resto da vida. Mas seu av, como se lesse seus pensamentos, tinha outras exigncias a fazer, e elas eram verdadeiras ordens. Alfonso Herrera aouviu quase incredulamente, enquanto teve que entregar suas armas. Levantou os olhos casualmente e viu que Jaime estava ali, com o rifle apontado para baixo, mas Alfonso Herrera asabia com que rapidez ele seria capaz de ergu-lo e apont-lo na direo certa. Pela frao de um segundo, numa fria cega, pensou em se virar e tentar pegar sua arma, mas o raciocnio voltou a tempo e foi obrigado a se certificar de duas coisas: que Jaime no hesitaria em atirar, mesmo que fosse s para aleij-lo, e que seu av atiraria, com certeza, para aleijar ou matar!

Alm disso, ele gostava de Jaime; este sempre fora gentil e paciente com ele quando em criana; era quase como um pai. Teria ele coragem de atirar em Jaime Perez? Silenciosamente, com uma ira que mal conseguia controlar, Alfonso Herrera atirara suas cartucheiras e as entregara ao av, com o cinturo. timo. Agora, sua palavra de que no procurar obter outra arma ou usar uma at que eu lhe d minha permisso para o fazer. Com os olhos azuis faiscando de um dio que desafiava o de seu av, Alfonso Herrera arecusou. Eu lhe dou minha palavra de que me caso com a moa e de que a tratarei com respeito daqui por diante. Mas agora o senhor est indo longe demais! Recuso-me a ser tratado como um menino que no pode usar uma arma. E eu lhe digo, Esteban, que agiu como um! Portar uma arma em volta da cintura e o uso que voc deu a ela foram a causa de sua vilania, na companhia de outros bandidos e assassinos da pior espcie, que usam arma s para o fim de matar! Voc teve todas as oportunidades na vida que eu pude lhe proporcionar, mas isto no bastou para voc. Voc era teimoso demais para aprender qualquer coisa, at a viver como um cavalheiro. E voc enlameou a honra de nossa famlia pelo tratamento que dispensou a uma jovem que foi confiada sua guarda, uma jovem inexperiente a

quem voc seduziu; e, como se isso no bastasse, raptou-a de sua famlia e exibiu-a nos lugares mais infames, como sua amante! Como espera que eu o trate, seu maroto? A ira do seu av fez com que Alfonso Herrera aempalidecesse de dio e tenso, mas ficou ali de p, silenciosamente, at que o velho terminasse sua diatribe. Seu orgulho no o deixou fazer qualquer tentativa de defesa ou oferecer explicaes; alm do mais, o que poderia dizer sem trair seus "empregadores"? Havia coisas que seu av no entenderia nunca! Sua palavra, por favor repetiu Dom Francisco, quando Alfonso Herrera ase manteve calado. Sinto muito, senhor. No posso d-la. Alfonso Herrera anotou como os dedos de seu av se apertavam no cabo do chicote que sempre trazia consigo e se lembrou, de repente, das vrias surras disciplinares do passado, sempre dadas metodicamente. Seus olhos buscaram a figura de Jaime, ainda em p junto porta. Deliberadamente, Alfonso Herrera acontrolou a raiva que poderia transparecer em sua voz, suavizando-a at chegar a um toro de exagerada pacincia. Por mais irresponsvel que o senhor me considere, eu jamais levantaria minha mo contra o senhor, meu abuelo, nem contra meu velho amigo aqui, ou qualquer dos seus homens. Acho que o senhor sabe disso. Mas preciso dizer-lhe... sua voz endureceu ligeiramente, apesar de todas as suas resolues que na primeira oportunidade que se apresente pretendo obter outra arma e usla, se achar que preciso faz-lo. Os olhos de Dom Francisco eram dois pedaos de gelo. Acho-o atrevido, alm de irresponsvel. Voc no me deixa outra alternativa seno tomar as medidas necessrias para faz-lo obedecer s minhas ordens, quer queira, quer no! Alfonso Herrera adeu um risinho amargo. Que pretende fazer comigo, meu av? Entregar-me justia? Acorrentar-me? Ou ser que prefere atirar em mim? Vai ser difcil eu fazer o papel de marido nessas circunstncias, no? Guarde sua lngua, seu rprobo! Dom Francisco bateu violentamente com o chicote

no espaldar da cadeira. Seus olhos frios e irados no se afastaram dos de Alfonso Herrera aenquanto falava, muito pausadamente desta vez. H outra alternativa, se voc insistir na sua teimosia. Posso arranjar as coisas para que voc sofra um acidente. Na sua mo direita. Voc no ficar aleijado, mas nunca mais poder sacar uma arma com a rapidez necessria para matar um homem ... parou no meio da frase, ao ver que no era preciso continuar, pois Alfonso Herrera aempalidecera e prendera a respirao. Quer dizer que seu av iria at a esse ponto? Ele, porm, estava zangado demais para poder recuar. Faa, isso. Pode at me matar a voz de Alfonso Herrera aera fria e inexpressiva. Ter de faz-lo, antes de ao menos tentar a outra alternativa. Seus olhos se fixaram nos de seu av, numa batalha de foras, e Jaime Perez, parado pouco adiante, pensou o quanto eram iguais, em certas coisas, aqueles dois. Comeou a desejar que, pelo menos desta vez, seu patrn no fizesse o que havia ameaado ... Era uma pena que Esteban fosse to revoltado e teimoso. Jaime no podia saber disso, naturalmente, mas, por ma instante, ao olhar nos olhos do seu neto, Dom Francisco- viu sua filha Luisa, com os mesmos olhos azuis de clios longos, desafiando-o depois

que ele lhe dissera, numa crise de dio, que mandaria matar seu amante ianque. Isto acontecera quando ele e seus vaqueros, depois de persegui-los por vrias milhas, tinham finalmente alcanado os dois fugitivos. Como seu filho estava fazendo agora, Luisa o enfrentara desafiadoramente e sem medo. Se o senhor matar o Daniel, pode matar a mim tambm ela lhe disera com voz macia. Ele meu marido e a minha vida. Tire a sua vida e eu lhe juro que a minha tambm termina. Olhando nos seus olhos, percebeu que ela no era mais sua e que estava dizendo a verdade. Ele a deixara ir, a ela e a seu marido, e, quando ela finalmente voltara para ele, mais tarde, com o filho, pde constatar, com profunda tristeza, que ela realmente falara a verdade naquela ocasio sua vida terminara. Agora Dom Francisco ps-se a pensar que talvez ele estivesse ficando muito velho ou muito mole. Este era seu nico neto, como Luisa tinha sido sua nica filha sobrevivente. E Esteban sempre fora teimoso demais para ser domado. Nem mesmo as inmeras surras que recebera em pequeno haviam mudado sua natureza rebelde. Como homem, ele continuava to teimoso e decidido como em criana. ! O orgulho c a teimosia de Esteban no perdiam em nada para os dele. Ele no recuaria, mesmo que isso significasse a morte. Para esconder a sua emoo, Dom Francisco bateu com o chicote no cho, entre os ps, com tanta fora, que pareceu uma exploso. Continuou de cenho franzido. J que voc no me d sua palavra, lamento dizer que voc ser considerado um prisioneiro aqui, de agora em diante disse, impetuosamente. Ser vigiado durante todo o tempo, para eu estar certo de que no obter outra arma, e no lhe ser permitido sair daqui at que faa por merecer o direito de ser solto no meio da humanidade inocente. Sei! Serei vigiado tambm na minha lua-de-mel, para se ter a certeza de que estou desempenhando bem minhas funes de marido? Ou no me ser permitido segurar minha jovem esposa nos braos para no causar nenhum mal inocente criatura? Apesar da sua idade, Dom Francisco podia se levantar de uma cadeira com a agilidade de uma pessoa

mais moa, sem ranger de ossos. Levantou-se agora, o rosto enrugado, branco de ira. Entre outras coisas, voc vai ter que aprender a controlar sua insolncia na minha presena e na dos outros tambm. Talvez isto lhe sirva para se lembrar de que ainda sou o chefe desta famlia. Dom Francisco ergueu o brao, e o chicote, que manejava com tanta habilidade, desceu duas vezes com violncia, aoitando o peito de seu neto e fazendo jorrar o sangue atravs da camisa fina, quadriculada. Alfonso Herrera aesperava, de certo modo, que isso acontecesse, mas o orgulho no deixou que tentasse evitar o aoite ou que fugisse a ele. Seus lbios se apertaram e ele estremeceu imperceptivelmente, mas foi s. Seus braos permaneceram ao lado do corpo, punhos cerrados, e os olhos no se desviaram dos olhos do av. Dom Francisco sorriu-lhe friamente. Um lembrete de que seus modos precisam ser corrigidos, meu neto. E, enquanto estamos tratando do assunto, deixe-me lembr-lo de que dever tratar sua noiva sempre com o maior respeito e considerao, tanto em pblico como em particular. Voc no ser vigiado no seu leito nupcial, mas penso que nem voc ter coragem de submet-la brutalidade da sua paixo, a no ser

que ela o queira! Um homem que um homem no deve violar sua prpria esposa. Ou ser que voc no consegue que uma mulher se entregue a voc por sua livre e espontnea vontade? As palavras de Dom Francisco cortaram mais que o chicote, e Alfonso Herrera apermaneceu em silncio sob o impacto das mesmas. Sentia cada nervo do seu corpo tenso como uma corda, no esforo de se controlar. Quanto ainda teria que suportar? Pelo visto, seu av no terminara com ele ainda. Agora sua voz destilava sarcasmo. Presumo, j que voc me deu sua palavra quanto a isto, pelo menos, que no haver nenhuma tentativa tola de fugir antes do casamento, no ? Apesar de sua raiva e amarga frustrao, Alfonso Herrera acomeou a descobrir um certo humor macabro na situao, que o fez dar um riso seco, surpreendendo com isso o av. No deixava de ser ridculo que ele, um homem feito, que adorava sua independncia e liberdade acima de todas as coisas, ficasse ali humildemente, deixando que um velho o cobrisse de insultos e, o que mais, lhe dissesse como devia viver sua vida! Por que iria eu querer fugir de minha bela esposa? perguntou, sacudindo os ombros. Acha que ela to destituda de encantos que eu iria tentar escapar do prazer de dormir com ela outra vez? Os olhos de Dom Francisco brilharam por um instante, mas respondeu relativamente calmo. Estou surpreso de que, neste caso pelo menos, voc tenha demonstrado bom gosto. Conhecer Ginny no foi s uma surpresa, mas um prazer. Embora, no tivesse diminudo sua vigilncia, Jaime Perez achou que j podia relaxar um pouco por fim. Ah! esses dois! Era sempre assim. Primeiro, palavras acaloradas e tenso. Depois, a calma que surgia quando ambos reavaliavam seu mrito como adversrios. melhor voc ir se tornar um pouco mais apresentvel antes de encontrar sua novia disse Dom Francisco, servindo-se de um copo de vinho.

Curvando-se cerimoniosamente, Alfonso Herrera avirou-se para sair, mas seu av o reteve, j na porta, com uma ltima pergunta. Estou curioso por saber por que voc trouxe essa jovem para c. Voc sempre foi mais discreto, ou devo dizer cauteloso?, em relao aos seus pecadilhos. Voc parou para pensar que, desta vez, pode estar apaixonado? Os olhos de Alfonso Herrera ase apertaram ligeiramente ante o inesperado da pergunta, mas seu rosto permaneceu inexpressivo. No tinha pensado nisso, senhor. Como vamos nos casar, prefervel talvez que eu sinta alguma afeio por ela do que antipatia. Talvez fosse at mais conveniente que Ginny sentisse a mesma coisa, no acha? disse Dom Francisco, terminando a conversa. Nu, com o corpo imerso em gua at a cintura, Alfonso Herrera aMorgam no estava com disposio de apreciar esse banho ou as atenes da formosa Juana. A certeza de que Jaime estava guardando a porta era bastante desagradvel o pensamento de que seria tratado como um prisioneiro, sem liberdade de movimentos, era insuportvel. Para tornar as coisas piores, tinha havido o encontro com Ginny. O

que havia com ela que fazia com que sempre perdesse a pacincia? Hoje tarde teria adorado espanc-la, faz-la se calar a bofetadas e, depois, atir-la de costas sobre a cama, levantando sobre sua cabea a combinao nova, cheia de babados, enquanto ele extraa do seu corpo rebelde, contra a vontade, o prazer que ele sempre lhe dava e a sua concordncia. Isso o que ele deveria ter feito e faria, se no fosse a situao ridcula em que seu av o deixara. Como Ginny devia estar se divertindo! Trincou os dentes ao pensar nas coisas que ela lhe dissera. A voz macia e piedosa de Juana veio interromper seus negros pensamentos, ao se comover com as duas marcas que atravessavam seu torso nu. Curvou-se sobre ele, com os grandes olhos negros cheios de piedade e o busto solto, aparecendo fartamente pelo decote da blusa que usava. Juana no usava seno o mnimo necessrio de roupa e no se importava que ele soubesse disso. Seus dedos alisavam as marcas no peito de Steve. Ah! seor! Isso deve doer, no? Vou buscar uma pomada, num instante... No de pomada que eu preciso murmurou atravs de seus dedos, sentindo-os tremer, antes que retirasse a mo rindo nervosamente. Seor! O senhor to prximo de se casar! Teve uma imprecao muda. Quer dizer que estava prximo? Parecia que todos ali sabiam mais sobre o seu casamento do que ele prprio. Sentiu-se preso numa armadilha e muito zangado tinha que haver um meio, um meio de sair disso! Alto, falou persuasivamente: Esse "prximo" est longe de hoje, de agora, coisa bonita. E voc tem uns lindos olhos negros, um homem pode perder sua honra nas suas profundezas. Ela riu de novo, mais nervosa do que antes, e aproximou-se dele imperceptivelmente. Alfonso Herrera ariu para ela com os lbios, mas seus pensamentos eram amargos. Honra! Por que aquela palavra viera aos seus lbios? "Sem honra", havia dito seu av, e ele estava certo, claro. Honra no era mais do que uma palavra vazia usada pelos velhos para encobrir suas fraquezas. Um homem fazia o que tinha que fazer ou o que queria fazer, desde que estivesse disposto a enfrentar as

conseqncias de suas aes. Talvez ele conseguisse persuadir essa pequena Juana a lhe conseguir uma arma. Seria fcil para ela traz-la escondida para ele. De qualquer modo, ela era uma mulher atraente, e seus seios eram bem bonitos ... Quase sem sentir, suas mos iam baixando a blusa que usava, deixando mostra seus seios magnficos. Ouviu-a suspirar quando ele colou os lbios no vo entre os dois seios. Sua pele era morna, e uma pequena veia pulsava sob os seus lbios. Por que voc no tira essa roupa desconfortvel e vem aqui na banheira comigo? H espao para ns dois ... Oh!... seor! Nenhum dos dois percebeu, depois, que a gua se esfriara, nem que o cho estava todo molhado pelos respingos que eles espadanaram.

Captulo Trigsimo

A carruagem de Dom Francisco era grande e confortvel, mas a jornada at a hacienda dos Sandoval levou quase duas horas, e o caminho parecia longo e cansativo. Durante a maior parte da viagem, Alfonso Herrera a permaneceu num silncio impenetrvel, com a cabea reclinada no encosto traseiro e os braos cruzados no peito. Respondia polidamente, sempre que seu av ou a Seora Ortega lhe dirigiam alguma pergunta, mas, fora isso, conservava os olhos cerrados, como se estivesse extremamente exausto ou entediado. J havia dito, rapidamente, que cavalgara o dia inteiro e estava muito fatigado. a mesma coisa com todos vocs jovens, hoje em dia! exclamou Tia Maria, sem acrescentar qualquer outra explicao. Muito moles, levando uma vida fcil! Nos meus tempos, um caballero no achava nada demais cavalgar cem milhas, s pelo prazer de uma dana com a namorada. Naquele tempo, as damas de companhia tambm eram muito mais severas, e a nica oportunidade que uma jovem tinha para conversar com seu namorado era enquanto danava. Mas ns tirvamos o mximo proveito disso, pode crer! Danvamos at a madrugada, sem demonstrar o menor cansao! Tia Maria continuou falando sem cessar, conduzindo a conversao praticamente sozinha, com a Seora Armijo acrescentando uma palavra ou outra, de vez em quando. Dom Francisco, sentado ao lado de Steve, olhando para fora durante todo o tempo, com o cenho carregado, para esconder sua raiva crescente das senhoras e de Ginny, que estava deslumbrante no seu vestido novo, no dizia uma palavra. Sob a capa de sua loquacidade, Dona Maria conjeturava sobre o que haveria de errado entre os dois jovens. Sem dvida agiam de forma estranha para um casal de noivos. Tivera at que insistir para que Genia pusesse alguma pintura no rosto para lhe dar um pouco de cor; quanto a seu sobrinhoneto, este no era o rapaz descuidado e alegre que ela conhecia. Ficava pensando se Esteban no estaria zangado porque no o deixaram sentar-se perto de sua novia... sem dvida, era muito esquisito que seu irmo o tivesse sugerido, mas ele se sentara logo ao lado do neto, com determinao. Havia qualquer coisa estranha acontecendo ali, algo que ela no podia pr

o dedo em cima. Por exemplo, por que havia dois vaqueros de Dom Francisco, armados at aos dentes, acompanhando-os hoje noite? Ser que se esperava algum tumulto? De qualquer modo, tinha tato demais para perguntar e, assim, continuou sua conversa frvola. Steve, embora fingisse estar cochilando, estava perfeitamente consciente da escolta armada. Seus guarda-costas, Jaime Perez e Enrico, outro vaquero do seu av, tinham sido a sua sombra, desde que pusera os ps na casa. O gosto de dio era amargo como fel na sua garganta, quando pensava que at l, na festa, eles o estariam vigiando como falces. Como iria ele explicar o fato de se encontrar nessa estpida e inconcebvel situao? E, alm do mais, ele precisava falar em particular com Bishop; como iria consegui-lo? A nica coisa boa desse dia tinha sido Juana. A doce, apaixonada e til Juana. A faca que ela lhe dera era a sua prpria, que ela usava para se proteger. Os homens daqui... eles esto sempre tentando me agarrar! tinha lhe dito enfurecida. Arre! Eu os desprezo... porcos! Agora eles sabem que os matarei se tentarem, ento me deixam em paz. S vou com quem quero! A faca que ela lhe dera estava escondida no forro de suas botas altas, ornamentadas de prata. Podia senti-la contra a panturrilha direita. Isso resolvia o problema de ele no poder usar uma arma de qualquer espcie.

Encolhendo os ombros mentalmente, Alfonso Herrera areadquiriu sua autoconfiana e resolveu que cuidaria dos problemas proporo que cada um surgisse. Ele j havia, afinal de contas, fugido mais de uma vez da priso e, em algumas, at de linchamentos. Quando estivesse pronto, saberia como se livrar de seus guarda-costas. No momento, seu outro problema era Ginny. Sem que ela percebesse, Alfonso Herrera aabriu os olhos ligeiramente e observou-a por baixo dos clios. Tinha que admitir ela estava incrivelmente desejvel nesta noite. O vestido roubado ficava muito melhor nela do que na adorvel Danielle. E havia reconhecido as opalas de sua me faiscando nas suas orelhas e em volta do seu pescoo. Ela era realmente uma mulher bonita; pena que se tivesse transformado numa megera resmungona. Por outro lado, ser que podia culp-la por isso? Tinha que admitir, com toda a honestidade, que a maior parte da culpa era sua. O mesmo pensamento que o perseguira o dia inteiro voltava a atorment-lo agora: Por que ele a trouxera para c? Por que ela, entre todas as mulheres, tinha o dom de irrit-lo a tal ponto que ele perdia a calma e o autocontrole, e, por vezes, tinha a impresso de que poderia facilmente estrangul-la com as mos nuas? E por que, raios, continuava a desej-la, apesar disso tudo? Ela trazia tona o seu pior lado e, aparentemente, o fato era recproco. Ela era encantadora, faceira e at afetuosa com os outros homens. Tinha visto como ela se preocupava com Carl Hoskins, atirava os braos em volta do pescoo de Michel Remy e oferecia a boca para o seu beijo. Seria a mesma coisa com o Tenente d'Argent, se ele no tivesse interferido. Inconsciente, Alfonso Herrera acomeou a franzir a testa. Os diabos levem Ginny! E a sua astcia e falsidade! Uma hora era uma gatinha mansa e, na outra, uma gata selvagem. Vigiara-a minuto a minuto, e, no momento em que virara as costas, ela tinha conseguido obter as boas graas do seu av, concordando humildemente, sem dvida, em casar com ele, s para se vingar. Alm disso, tinha ousado amea-lo com a vida escandalosa que pretendia levar, uma vez sua esposa. Bem, quanto a isso, faltava constatar pensou contrariado. Ele se casaria com ela, porque havia prometido fazlo, mas pretendia deix-la no altar. A noiva abandonada. Ela que enfrentasse o escndalo. O seu maior erro foi deixar que ela ficasse a seu lado tanto tempo, que se transformara num hbito

mas hbito a gente muda, e o mundo estava cheio de mulheres bonitas mulheres que no viviam gritando para um homem que o detestavam, que o odiavam, para, depois, como tinha que ser, apreciarem o inevitvel. Ginny estava excepcionalmente calma nesta noite, quando, pelo contrrio, deveria estar excitada e triunfante. Mais uma vez Alfonso Herrera aolhou em sua direo. Como Dom Francisco, ela parecia estar apreciando a paisagem pela janela da carruagem. Seu rosto parecia tranqilo e repousado, e a pintura nos lbios e nas faces lhe ficava muito bem. Lembrou-se, porm, de repente, como suas mos estavam frias quando as estendera, contrariada, a ele mais cedo. Mesmo quando ele as beijara cerimoniosamente, cumprimentando-a entusiasticamente sobre sua aparncia, para provoc-la e ver se perdia a calma, ela se recusara a morder a isca, murmurando um "muito obrigada, Steve... voc to gentil!" Um pensamento repentino e extremamente desagradvel fez com que se endireitasse no assento, provocando um comentrio de Dom Francisco no sentido de que deviam sentir-se todos honrados por ter seu neto resolvido lhes dar alguma ateno. Mas tudo que o senhor diz sempre merece minha maior ateno, senhor respondeu Alfonso Herrera a mecanicamente, recebendo de volta um olhar estranho do av, por baixo das espessas sobrancelhas.

Tia Maria olhou de um para outro com um olhar agudo e comeou a falar novamente, dirigindo-se sobretudo a Ginny, que, assim, teve de se virar e dar toda a ateno senhora. Grato pela trgua, Alfonso Herrera avoltou a se entregar aos seus pensamentos, mas a terrvel suspeita que lhe viera mente, h pouco, continuou a perturb-lo. Deus do cu! Seria possvel que ela estivesse grvida? Seria por isso que ela se deixara convencer to facilmente pelo seu av a casar com ele? E seria essa a causa das suas constantes mudanas de humor? A transformao de amante apaixonada a antagonista cheia de dio? Olhou para Ginny mais uma vez, abrindo vagarosamente os olhos, observando-a to meticulosamente que ela no pde deixar de notar. No, sua cintura estava to fina como sempre e os seios no haviam aumentado de tamanho. Estava imaginando coisas quase riu alto conscincia pesada? Talvez, se que ele tinha conscincia. A carruagem reduziu a marcha, e avistaram-se luzes adiante milhares de pequenas chamas danantes que pareciam vaga-lumes, suspensas contra o azul-anil do cu noturno. Ginny levou alguns segundos para perceber que as cintilaes eram pequenas luzes de parafina enfileiradas na parte superior das paredes de que se aproximavam. Duas enormes lanternas pendiam de um portal de ferro, e os vaqueros sorridentes e de trajes coloridos que ali se encontravam saudavam-nos alegremente, enquanto a carruagem se aproximava. Ginny quase no conseguia acreditar no que via diante dos prprios olhos a propriedade inteira estava iluminada por lanternas japonesas, fazendo com que a paisagem fosse a de um conto de fadas. Mais luzes saam profusamente de cada janela e porta do casaro. Havia uma multido imensa que se dividia em pequenos grupos. Quando a carruagem parou e eles desceram, Ginny comeou a ouvir msica. Pequenos bandos de Mariachi tocavam seus instrumentos entre as pessoas e, de longe, ouviu o som de canto flamengo. Mais para a esquerda, viam-se entre as rvores luzes maiores e mais brilhantes que as das lanternas, e Ginny avistou algo que lhe pareceu uma enorme arena. Notando sua surpresa, Dona Armijo explicou-lhe que aquilo era uma praa de touros, e que talvez, mais tarde, alguns

dos convidados mais jovens quisessem mostrar suas habilidades com os animais. verdade, e, s vezes, do demonstraes de sua destreza com os cavalos, para impressionar as damas falou Tia Maria, fazendo um muxoxo. Acrescentou, num tom de desaprovao, que antigamente havia duelos tambm, pois a juventude tinha o sangue muito quente. Cabea quente, seria mais correto replicou Dom Francisco. Estavam junto escadaria de pedra que levava estrada principal da casa, e ele ofereceu galantemente o brao a Ginny. Antes, porm, que pudesse aceit-lo, ela ouviu a voz zombeteira de Steve. No acredito, senhor, que v me negar a oportunidade de conduzir minha novia para dentro de casa? Talvez o saber que ela me pertence mantenha afastados alguns dos jovens de cabea quente. Sob o tom brincalho, havia outras implicaes e, normalmente, Ginny teria recuado, se no fosse o fato de Alfonso Herrera aa ter tomado firmemente pelo brao e comeado a subir as escadas. Dom Francisco tomara sua irm pelo brao, seu rosto uma mscara de dio, enquanto Dona Armijo seguia-os atrs. Estavam agora no meio do salo, e Ginny viu-se envolvida pelas apresentaes, abraos das senhoras e beija-mo dos homens. Parecia estar sendo levada, como uma pequena rolha de cortia, por um

mar de rostos, todos sorridentes, alguns invejosos. Vozes batiam nos seus ouvidos, congratulando-a e congratulando Alfonso Herrera apor haver escolhido to bem. Ali se encontravam as pessoas mais ricas da provncia as famlias mais antigas. L fora, na atmosfera de carnaval criada pelas luzes e pela msica, os ptios tambm estavam repletos, mas de pessoas mais novas visitantes de locais to longnquos como a Cidade do Mxico. Uma vez, ao passar por uma janela aberta, Ginny teve at uma viso de uniformes franceses, austracos e belgas. Sentiu seu corao falhar e, depois, comear a bater mais rpido. E se Michel estivesse ali? Ou o horrvel e pomposo Tenente d'Argent? Inconsciente, endireitou-se e ergueu a cabea. Afinal de contas, por que deveria ter medo? Era Alfonso Herrera aquem tinha tudo a recear, no ela. Estava aliviada por ver que, proporo que se movimentavam no meio da multido, Dom Francisco e sua irm no saam do seu lado. Quando a Seora Armijo sugeriu que Ginny lhe entregasse seu xale para que ela o levasse para cima, Dona Maria saiu do lado do irmo e puxou Ginny pelo brao. Venha c, minha querida, voc pode se afastar de Esteban por alguns minutos. Quero apresentla a algumas das senhoras que considero minhas amigas mais antigas. Esto todas ansiosas por conhec-la! Durante todo este tempo lhe parecera que ela e Alfonso Herrera atinham se movimentado, sorrido e falado como dois atores num palco. Ele havia dito todas as palavras certas, demonstrando, na voz, orgulho e considerao, Houve at ocasies em que lhe parecera que ele apertara seu brao de forma possessiva, principalmente quando algum homem mais Jovem, seu amigo, lhe dirigia excessivos cumprimentos. Mas isso era ridculo! Alfonso Herrera aera apenas um bom ator e adorava representar. Agora, Ginny era conduzida por Dona Maria que, alternadamente, explicava coisas ou imprecava contra outras. Olhando para trs, por cima do ombro, Ginny viu Dom Francisco pondo a mo no brao de Steve. Ser que estariam tendo alguma discusso? No teve mais tempo para pensar nisso. A Seora Ortega estava lhe explicando que as pessoas de mais idade, as famlias mais convencionais,

preferiam ficar dentro de casa. Os hspedes mais graduados de Dom Jos e os seus amigos mais ntimos, ao invs de jantar ao ar livre, jantariam dentro, na enorme sala de jantar da casa. Mais tarde, danariam ao som de msica mais tranqila do que a que se ouvia no ptio. Se Esteban tivesse algum juzo, ele iria l para fora com voc, comentou Tia Maria. No sei o que est havendo com aquele jovem, hoje noite; receio que o seu comportamento esteja indo de mal a pior Talvez voc possa mudar isso, estou certa de que voc uma tima influncia, querida. Oh! Sim, espero que sim murmurou Ginny acatando-a. Mal sabia o que estava dizendo. Mesmo quando estava sendo apresentada a uma legio de cavalheiros mais velhos, todos de ternos escuros, que se reuniam nas salas menores, Ginny sentia a mente em polvorosa, com um mundo de perguntas sem resposta. Naquela tarde, atirara-se na cama, na esperana de dormir; mas fora impossvel descansar. Depois, chegara Carmencita, a mais falante das suas camareiras, trazendo-lhe um copo de refresco e as ltimas novidades, que passou a contar, com os olhos brilhantes. Tinham visto o vestido de baile de Dona Genia; ele era to deslumbrante que todos os empregados estavam comentando a sua magnificncia. Don Esteban estava de mau humor: tinha tido um encontro com el patrn a portas fechadas... e ela mesma tinha ouvido da Juana que el patrn estava to zangado a ponto de ter aoitado seu neto com o chicote que sempre trazia consigo... Dona Genia sabia que seu novio fora proibido de portar qualquer espcie de arma? E que Jaime e Enrico o seguiam a todos os lugares para onde ele ia?

Ele muito brabo, aquele Don Esteban! Ouvimos dizer que ele j matou uma poro de homens com suas armas. El patrn no gostaria de saber disso! Vendo a expresso de Ginny, Carmencita falou, calmamente, que pensava que ela j soubesse de tudo aquilo e que devia perdoar seu falatrio. No pare, agora que comeou! disse Ginny, sentando-se ereta na cama. Quem Juana e como ela sabe de tanta coisa? Estava zangada demais para se importar se demonstrava cimes. Os olhos de Carmencita se arregalaram, mas brilhavam com uma espcie de malcia. Ela trabalha na casa, Dona Genia. A senhora j a viu. Os homens acham que ela bonita, mas ela mais selvagem que uma cigana. Seu pai no era mais que um bandido, mas ele era um dos vaqueiros de Dom Francisco at que matou um homem e teve de fugir para as montanhas. Foi a me de Juana quem a trouxe para aqui e implorou a el patrn para ficar com ela... Ela sabe de tudo que se passa nesta casa! No fim, Ginny conseguiu descobrir que a jovem no era s bonita, mas ambiciosa tambm. Ela se achava boa demais para os pees e vaqueros e adorava trabalhar na ala dos solteiros, e tinha muitos presentes dados por caballeros que ocuparam aquela ala. Juana achava Dom Esteban o homem mais bonito que j tinha visto e muy macho. Depois, Ginny ficou pensando se Carmencita estava tentando faz-la ficar com cime ou se apenas a estava prevenindo. Estava mais zangada do que nunca, com Steve. Era bem do feitio dele isso tirar vantagem da oportunidade de experimentar os encantos tempestuosos de Juana. Com certeza no via mais encantos nela, agora, depois que lhe mostrara que no era um simples joguete, para ser usado e empurrado para onde ele quisesse! Um pouco mais tarde, quando sua ira tinha diminudo, Ginny ps-se a pensar sobre as razes da briga violenta entre Alfonso Herrera ae seu av o motivo da presena constante dos dois vaqueros, que o acompanharam discretamente at prpria estncia de Dom Jos. E era verdade que no estava usando suas armas. Como Ginny se lembrava bem dessas armas! Enquanto viajava, ele

sempre usou duas... Quando acordava de manh, a primeira coisa que fazia era prender as armas e as cartucheiras no cinturo. Ele era um homem violento um homem que vivia pelas armas. Fora um choque v-lo desarmado. Seria possvel, realmente, que ele estava sendo obrigado a se casar com ela? Seria a idia de se casar com ela to repulsiva para ele que fora necessrio seu av desarm-lo e vigi-lo para evitar que ele fugisse? Deveria estar contente com o fato de que, pelo menos por uma vez, Alfonso Herrera a estava sendo obrigado (como tantas vezes ele a obrigara) a fazer alguma coisa contra a sua vontade. Ao invs disso, o fato a irritava sobremodo. Ele deveria ter calculado que no poderia se sair to facilmente do que fizera e deveria estar preparado para enfrentar as conseqncias da maneira mais honrosa possvel. Afinal, este no seria um casamento normal s de convenincia; ela, certamente, no iria esperar nem querer que ele permanecesse a seu lado. Suponhamos, porm, que Dom Francisco tivesse outras idias a respeito. Ginny estava com um pressentimento estranho, quase uma sensao de medo. Quando Dona Maria finalmente a conduziu de novo para a sala, no tinha a menor idia do que havia dito s pessoas a quem fora apresentada nem o que elas haviam dito a ela.

A cena aqui era mais animada e colorida, O baile j comeara e os casais se cruzavam no salo, ao compasso da valsa. Sem saber como nem por que, seus olhos se cruzaram com Steve, que estava no outro extremo da sala, onde havia sido armada uma mesa para servir bebidas. Ele estava de p, com um copo na mo, conversando com um rapaz magro, de pele morena, a quem ela se lembrava vagamente de ter sido apresentada e que se chamava Dom Diego Sandoval. Viu quando Renaldo, que estava excepcionalmente elegante, ento, no seu traje de gala, juntou-se a eles. Por um momento a conversa do grupo lhe pareceu bastante animada; depois, quando Dona Maria a conduziu gentilmente mais para dentro do salo espaoso e de teto alto e majestoso, os olhos de Alfonso Herrera adesviaram-se dos amigos e a seguiram. Por um momento ela teve a impresso de que o azul-escuro dos seus olhos cortara uma trilha no meio da multido, petrificando sons e movimentos, at encontrar os olhos dela. Ele disse alguma coisa a Renaldo, que sorriu para ela; colocando seu copo sobre a mesa, caminhou em sua direo. No minuto seguinte, estava sorrindo, gaiato, para sua tia-av, dizendo-lhe que ela j tomara bastante tempo de sua novia. Dona Maria sorriu e concordou com um aceno, enquanto ele passava a mo pela cintura rgida de Ginny, arrastando-a quase que fora para os compassos e o ritmo da valsa. Lembre-se de que devemos parecer um casal de noivos felizes. Tente pelo menos me dirigir um dos seus sorrisos cativantes, minha doura! Inexoravelmente, seus braos foram trazendo o corpo da moa para mais perto; a dana mal tinha comeado, e Ginny j se sentia sem respirao. Ser que voc precisa me segurar com tanta fora? Mas sorriu ao diz-lo e viu nos seus olhos um brilho de apreciao. Que excelente atriz voc me saiu, Ginny! Mal posso esperar para descobrir que outras surpresas voc tem para mim! Quase sem interrupo, sua voz continuou macia: Voc a mulher mais bonita aqui, hoje. Onde tem andado? Flertando com algum caballero para me fazer cime?

Dom Francisco passava ao lado, danando com uma senhora robusta vestida de brocado vermelho, e seus olhos frios se detiveram neles. Na sua maneira convencional, inclinou a cabea para Ginny, quando passou por ela. Alfonso Herrera acurvou a cabea e roou os lbios nas suas tmporas, o que fez com que ela estremecesse de raiva. Pare com isso! Voc no precisa gastar seus cumprimentos galantes e seus beijos comigo. No pde deixar de acrescentar ferinamente: Pode guard-los para as serviais bonitinhas, como Juana! Ele atirou a cabea para trs e riu. Com cimes, minha querida? No deveria estar. Afinal de contas, um homem tem que se divertir de vez em quando, no acha? E por que ficar me recriminando por uma amante ocasional quando voc pretende escolher seus prprios amantes? Se ela pudesse faz-lo sem criar um escndalo, teria se arrancado dos seus braos e fugido dele e do seu riso zombeteiro. No me importa o que voc faa ou deixe de fazer murmurou ela acintosamente. Mas pelo menos voc podia me poupar das fofocas das empregadas!

Fala como se j fosse minha esposa! Mas, Ginny, querida, por que haveria eu de querer lhe poupar alguma coisa? J que anda ouvindo mexericos da cozinha, estou certo de que j ouviu tudo. Sua voz se tornou deliberadamente exagerada: Eu no sou apenas prisioneiro da sua beleza e dos seus demais encantos, querida. Meu av resolveu que tambm devo ter minha liberdade cerceada. Como v, somos companheiros de infortnio. Ginny podia ver, com toda a clareza, que a noite ia ser um desgaste. Eles no faziam nada, seno brigar; estavam comeando a se odiar e, no entanto, eram forados a continuar com a farsa fazer o papel de apaixonados. Por que essa msica no terminava? Estava sem ar e parecia que estava danando h horas. Seria melhor pensou Ginny se no respondesse s suas provocaes. Procurou ignorar o fato de que ele a segurava cada vez mais prxima e que, de quando em quando, curvava a cabea e beijava-a levemente na testa ou nas tmporas; sabia que as pessoas os estavam observando e que, provavelmente, estavam chocadas. claro que por isso que o fazia para chocar a todos e fazer com que ela provocasse uma cena desagradvel. Ela no lhe daria essa satisfao, pelo menos! A dana terminou finalmente, mas Alfonso Herrera asurpreendeu-a outra vez, ficando a seu lado, com os modos falsamente solcitos. Voc est muito corada, minha cara. No gostaria de dar uma voltinha l fora? A atmosfera l muito menos abafada que aqui dentro, e Dom Jos encomendou at uma lua. Vamos ver se conseguimos escapar dos olhos de guia de sua duenna? Vejo Tia Alfonsa daqui, ela est procurando por voc; francamente, gostaria de evitar que meu av tambm nos visse...ele est com um ar ameaador, hoje, no acha? Ela no poderia fugir do seu brao que a prendia sem chamar muita ateno. No entanto, Ginny estava achando muito suspeito esse seu repentino interesse em ficar a seu lado. O que estaria passando pela sua cabea? Sentiu-se muito mais segura ao ver os dois homens se

afastarem discretamente da multido de empregados que apreciavam a festa e que agora os seguiam, sem parecer faz-lo. Reconheceu um deles como sendo Jaime Perez, guarda-costas de Dom Francisco. Quem mais teria notado? Se Alfonso Herrera aestava morrendo de raiva no ntimo, no deixou que ela o percebesse. Suas atitudes eram normais, afveis e at parava, de vez em quando, para apresent-la a convidados retardatrios e a amigos seus que ainda no lhe haviam sido apresentados. Um deles era americano, um comprador de gado do Texas o tipo da pessoa que ningum notaria numa festa ou de que no se lembraria depois... Alfonso Herrera asentiu seu humor melhorar um pouco, depois que falara com Diego e com o prprio Bishop por alguns minutos. Diego tinha achado muito divertido, e Bishop havia reprovado, mas a informao que Alfonso Herrera atrouxera havia iluminado o rosto de Bishop com um raro sorriso. Foi preciso puxar muitos cordes para persuadir Mr. Seward a apoiar o Presidente Juarez to fortemente e to depressa quanto o fez admitiu Bishop particularmente. No entanto, temos nossos mtodos! Foi melhor ainda ter ouvido que algumas tropas francesas estavam sendo evacuadas! Falou numa voz mais baixa: Est certo sobre Lopez? a resposta de Alfonso Herrera apareceu satisfaz-lo, pois sorriu novamente. Muito bem, ento talvez esteja na minha vez de lhe dar umas informaes que, possivelmente, no chegaram ainda ao seu conhecimento. Parece que o seu futuro sogro andou espalhando que sua

filha est visitando amigos no Mxico. Acho que ele pensa no poder se dar ao luxo de ter um escndalo na famlia. Nem uma palavra sobre o ouro, tambm. Mas devo preveni-lo, Morgan, voc est na lista de quase todos os pistoleiros dos dois lados da fronteira. Seu preo, vivo, de vinte e cinco mil dlares. Alfonso Herrera aassoviou, e Bishop, com o rosto impassvel, acrescentou secamente: Esta talvez seja uma boa hora para voc ficar fora de circulao um pouco. Talvez seja at uma boa oportunidade para voc gozar uma lua-de-mel. J acostumado ao tipo de humor de Bishop, Alfonso Herrera alimitou-se a encolher os ombros. J lhe contei as circunstncias desse casamento; alm disso, j tivemos nossa lua-demel. Bishop ergueu as sobrancelhas. Quer dizer com isto que continuar a trabalhar conosco? O casamento costuma fazer com que as pessoas fiquem excessivamente cautelosas... Voc viu o que aconteceu com Dave Madden? Alfonso Herrera adeu um meio sorriso. ...Eu vi! Dave era bom, e gostei muito de t-lo perto de mim em algumas enrascadas em que estivemos juntos. Desde que ele encontrou Renata est tentando produzir gado naquela capoeira, esforando-se por sobreviver ... se que se pode chamar isso de viver, No para mim... Pensou nisso novamente enquanto apertava o brao nu de Ginny, sentindo a maciez de sua pele. Ele precisava de aventura, de correr riscos, das novas experincias que as viagens sempre lhe davam. E se havia alguma coisa de que tinha medo era de limitaes estar preso frustrao da mediocridade. A idia de passar o resto de sua vida com uma mulher s o assustava tivera mulheres demais para se conformar com uma s. Chegara agora fresca varanda coberta que dava para o ptio principal, e, por fora do hbito, os olhos de Alfonso Herrera apercorreram rapidamente a multido, detendo-se num pequeno grupo de oficiais franceses na outra extremidade. Trs americanos, provavelmente mercenrios, estavam um pouco afastados dos franceses conversando entre si e com um destes...Alfonso Herrera

axingou por dentro. No havia como confundir aquele nariz de gancho e perfil de ave de rapina. Que diabo estava Tom Beal fazendo ali? E o que estaria fazendo naquele preciso local? Steve! Voc est me machucando! Sinto muito murmurou automaticamente. No mesmo instante, soltou-lhe o brao e prendeu suas mos nas dele, fazendo com que ela se virasse. Antes que pudesse protestar, Ginny viu-se puxada para a sombra, com as costas para uma coluna macia, coberta de hera, que sustentava a galeria. O que h com voc? Por que. . . Inesperadamente, para assombro seu, ele a estava beijando; no lhe deu nem tempo de se preparar para resistir. Por cima dos seus ombros, Alfonso Herrera aviu que Beal e seus companheiros estavam se dirigindo para uma mesa preparada l fora com comida e bebida. Usavam armas, todos os trs. J havia notado o volume causado pelas armas embaixo do palet escuro que estavam usando como concesso conveno. E hoje, de todas as noites, ele no tinha uma, graas a seu av!

Uma coisa era certa no estava disposto a fugir de Beal e se esconder pelo resto da noite. Pensaria em alguma coisa. Apanhada desprevenida, os lbios de Ginny estavam macios sob os seus, entreabertos. Ele a apertou mais, sentiu o volume dos seus seios contra o peito e, por alguns momentos, esqueceuse de Beal. Os olhos dela estavam enormes, misteriosos como lagos na floresta, quando ele a soltou. Por que voc. . . Se voc no ficar calada um pouco, vou beij-la outra vez ameaou, e a suavidade dos seus olhos desapareceu e os lbios se comprimiram. Ele deu um suspiro. Ginny, temos que conversar. Que tal uma trgua? Olhe prosseguiu com impacincia, diante do seu mutismo teimoso voc sabe to bem quanto eu que esta situao toda ridcula! No podemos continuar brigando como co e gato, se vamos nos casar dentro de poucos dias. Isso no vai nos levar a nada. E h uma coisa que preciso lhe dizer. Estava esperando para ver quando que voc ia resolver falar sobre o assunto disse numa voz sumida. Eu tambm o vi. Aquele homem horrvel que me olhou como se estivesse tirando toda a minha roupa e a quem voc quase matou naquela sua exibio ridcula! Ela tinha visto Beal quase ao mesmo tempo em que Alfonso Herrera ao vira, quando seus olhos foram atrados nostalgicamente para os uniformes franceses. Ela se sentira fraca e morta de medo quando Alfonso Herrera a lhe agarrara as mos e a arrastara para ali. Seria por isso que ele a beijara com tanto ardor? Para que ela ficasse quieta e no fosse vista nem reconhecida? Ele olhou para ela, sorrindo, mas havia uma expresso de pasmo em seu rosto. Oh! Ginny, amor! Que rabugenta voc ! Voc a criatura mais teimosa e sem lgica que j encontrei. O que eu vou fazer com voc? No comigo que voc tem que se preocupar, Alfonso Herrera a ... com aquele homem l. O que voc vai fazer com ele? Ele encolheu os ombros displicentemente.

No resolvi ainda. Como ele ainda no viu nenhum de ns dois, o elemento surpresa est do meu lado. De qualquer maneira seus braos a envolveram e ele a comprimiu contra a coluna no momento, a nica coisa em que consigo pensar na vontade que tenho de am-la. Voc tem a boca mais sensual e excitante que j vi em qualquer mulher. Mesmo quando seus olhos esto expelindo chispas, como agora, sua boca desmente tudo. Antes que pudesse responder, ele a estava beijando de novo, os seus braos apertando-a contra si. Ela pensou vagamente que ele era totalmente inescrupuloso, impossvel de se suportar e completamente louco! Como sempre, porm, quando ele a beijava dessa maneira, seu corpo parecia adquirir uma determinao prpria. Sentia-se incapaz de resistir, quando seus lbios se inflamavam sob os dele. Ser que voc se d conta murmurou quando ele finalmente levantou a cabea de que h outras pessoas aqui? E aqueles dois homens ... eles esto nos vigiando! O que eles vo pensar? Voltou-lhe a sensao de raiva e disse com mais firmeza: Voc to hipcrita! Por que voc tem sempre que estar fazendo trapaa comigo?

A hipcrita voc, doura. Por que voc no aceita o fato de que, por mais que briguemos, ainda h isto entre ns? Os lbios dele procuraram os seus novamente e ela estremeceu, como sempre fazia. Eu no o compreendo! E eu no compreendo voc, querida. Mas voc pode ver, por si mesma, que no podemos continuar nos agredindo assim a vida inteira. por isso que estou pedindo uma trgua. Pelo amor de Deus, Ginny! Sua voz tinha se tornado impaciente, urgente. Mesmo que este nosso casamento parea ser a nica maneira prtica de sairmos da situao ridcula em que eu a coloquei, sim, est bem, aceito a culpa por isso, voc no v que ainda h coisas sobre as quais temos que conversar? E seria bom que pudssemos falar sensatamente, sem recriminaes. Que tal? Ginny quase no podia acreditar que ele estava falando srio que queria realmente entrar numa espcie de acordo com ela e que no havia outros motivos excusos para a sua sbita mudana de atitude. De qualquer modo, o que teria a perder, simplesmente ouvindo o que ele queria lhe dizer? Ficou pensando, durante aquele instante em que hesitou, olhando nos seus olhos, se ele pretendia inventar desculpas ou tentar convenc-la a no se casar com ele. Sacudiu a cabea, concordando, na esperana de que pelo menos ele a soltasse. Por que precisava dar uma exibio de ardor to grande, em pblico? As palavras lhe chegaram ponta da lngua, mas ela as engoliu. Teve, no entanto, a impresso de que ele havia lido seu pensamento, porque lhe deu aquele costumeiro sorriso de mofa. Ginny! Ser que eu realmente a assusto tanto assim? Voc parece algum que vai para o altar dos sacrifcios! Ginny no conseguiu se lembrar, depois, o que respondera, ou mesmo se respondera alguma coisa. A voz de Tia Maria acabara de soar a seus ouvidos, aguda e ofegante. A est voc! Tenho procurado por todo lugar, e a pobre Seora Armijo est torcendo as mos! Esconder-se em cantos romnticos est muito bem, mas vocs dois tero muito tempo

para fazer isso mais tarde! Ginny, est aqui um cavalheiro que se diz muito ansioso para conhec-la, desde que mencionei seu nome. No precisa olhar para mim com essa cara, Esteban, o Coronel Devereaux casou-se tambm recentemente. Ele diz que conhece o pai de Genia. No uma coincidncia interessante? Ginny sentiu que seu rosto ficava branco como o papel e, em seguida, rubro. Os dedos de Alfonso Herrera a pareceram queimar-lhe os ombros, numa advertncia, antes que os deixasse cair e fizesse um cumprimento ligeiramente irnico. Minha querida tia! Que olhos a senhora tem. Pensei que ningum nos achasse aqui. Senhor, um prazer. Ginny quase no percebeu que estavam sendo feitas apresentaes. Estendeu a mo mecanicamente, com um sorriso fixo nos lbios, e sentiu o bigode do coronel ro-la, ao lhe beijar o dorso das mos. Quando ele se endireitou, ela se viu diante de um homem forte, de altura mdia e cabelos castanho escuros onde se viam alguns fios brancos. Foram os seus olhos que lhe chamaram a ateno eram cor de mel e inteligentes e ele a olhava detidamente, o olhar retendo uma pergunta, e estava tambm um tanto curioso.

Miss Portilla , tenho finalmente o prazer de conhec-la. Seu pai realmente me disse que a senhorita estava planejando uma viagem ao Mxico, quando falei com ele pela ltima vez. Mas no deixa de ser uma surpresa encontr-la aqui. Teria ele dado nfase ltima palavra, ou era impresso sua? Continuou, com a sua voz grave e pausada: Tenho o prazer tambm de conhecer seu tio ... um homem encantador e cuja opinio o imperador respeita muito. Ser que... voltou-se para Alfonso Herrera acom um sorriso sem jeito com sua permisso, monsieur... Esteban o neto do meu irmo, Dom Francisco Alvarado. Tenho certeza de que j o conhece! Tia Maria parecia satisfeita consigo mesma; Ginny no ousava voltar o rosto para ver a expresso de Steve. Ah! Sim, claro! Monsieur Alvarado, ser que o senhor me permitiria uma dana com a sua encantadora noiva? Caso ela no faa objeo, claro! Tolice, claro que Esteban no se importa! E estou certa de que Genia adorar falar sobre conhecidos comuns. Vocs dois tero a noite toda juntos. No devem ser egostas! Minha tia acaba de remover todos os obstculos, como o senhor pode ver, Coronel! a voz de Alfonso Herrera aparecia esconder um riso divertido, nada mais. V e se divirta, minha querida. Tia... curvou-se num cumprimento sua tia. A senhora no me deu a honra de uma dana durante toda a noite. Posso ter a honra? Sentindo-se apalermada, incapaz de pensar direito, Ginny viu sua mo presa do coronel, que conduzia a moa ao salo de baile, armado no ptio. S o que pedia a Deus agora que o tal de Beal no a reconhecesse e que ele e seus amigos tivessem resolvido ir para outro local. No teve coragem de olhar na direo onde os vira antes. Esperava que Alfonso Herrera ativesse tido o juzo e a cautela de levar sua tia para danar l dentro, no salo. Apesar da sua irritao com ele, um pensamento estranho acabava de se formar na sua mente no

queria que Beal o visse e atirasse nele e o matasse, antes que ele tivesse a chance de se defender!

Captulo Trigsimo Primeiro

O Coronel Raoul Devereaux era um excelente danarino, e a sua mscara de polidez no caiu, por um instante; mas para Ginny aquela foi uma das piores experincias de sua vida. Minha querida mademoiselle foram as primeiras palavras do coronel, ditas num tom jocoso, mas como que ralhando voc no imagina o quanto estou contente por encontr-la aqui, salva e feliz. Deu uma ligeira nfase ltima palavra, e dessa vez Ginny teve que reconhec-lo; ele continuou, antes que ela pudesse responder alguma coisa. Voc sabe, seu pai tem estado louco de preocupao! E desde que o Capito Remy voltou Cidade do Mxico, ele tem estado numa ansiedade tremenda. Na verdade, ele at escreveu para seu tio ... sabia que agora temos telgrafo para Paris? Recebi um recado dele h alguns dias atrs no sentido de procur-la e achla a qualquer custo. Felizmente, a famlia de minha mulher tem uma hacienda aqui perto. Recebemos convite para o seu casamento e, quando fui convidado para esta festa hoje, tive esperana de encontr-la aqui.

Ginny sentiu que estava empalidecendo; sabia que suas mos haviam comeado a tremer porque o Coronel Devereaux segurou-a mais firmemente. Senhor, eu no sabia que ... isto , tudo aconteceu to de repente, que eu ... Vamos, vamos, mademoiselle, no pretendia perturb-la de nenhuma forma! Deixe-me tranqilizla de que tudo foi feito para evitar um escndalo. Ningum sabe o que aconteceu. Seu pai fez constar que a senhorita estava visitando amigos no Mxico, e s o Chefe Bazaine, o Capito Remy e eu estamos a par de que ...desculpe-me por mencionar um assunto to delicado ... a senhorita foi raptada pelos rebeldes, liderados por um espio americano. Espio? Ginny ficou repetindo a palavra, estupidamente. Para evitar o constrangimento que estava sentindo ao ouvir tudo aquilo dito de maneira to normal, agarrou-se numa palavra, para tentar pr em ordem seus pensamentos tumultuados. O senhor disse espio, monsieur? Pensei que fossem bandidos atrs do ouro...Eles o dividiram entre si e desapareceram nas montanhas. Mas eu ... eu ... Compreendo, mademoiselle! No tenho a menor inteno de perturb-la. Mas estou naturalmente preocupado, a senhorita compreende, no? Suspeito que os homens que a senhorita tomou por bandidos nada mais so do que seguidores de Juarez. Quanto ao homem que era seu lder, o homem que a senhorita to corajosamente desmascarou, incorrendo na sua ira ... sei de quem se trata, naturalmente. Um mercenrio ... um pistoleiro itinerante. Sim, ele faria uma coisa dessas por dinheiro. Creio, porm, c{ue ele deveria ter acompanhado a caravana que a trouxe para El Paso; no entanto, ele a abandonou bruscamente quando a senhorita tambm o fez. Depois, ele voltou liderando um grupo de bandidos para roubar o ouro. Estranho! Sim, ele pode muito bem ser um espio. Sinto dizer que o seu Governo no aprova a sua permanncia aqui. O Secretrio Seward deixou isto bem claro. uma pena. H certas pessoas capazes de tudo. E a senhorita, o que acha? O seu discurso longo e pomposo tinha dado tempo a Ginny de botar as idias no lugar. Estava

disposta a no titubear na sua frente como uma menina de colgio, mas sua pergunta repentina a apanhou de surpresa. O que eu penso? Mas, monsieur, isso no deve ter a mnima importncia! No entendo nada de poltica, passei por uma experincia terrvel, atravessando o pas como refm de um homem pior que um animal e mais perigoso ainda. Francamente, custo a acreditar que esteja salva! Graas a Deus, fui libertada. Tenho passado as ltimas semanas tentando esquecer o que passei! Vendo seus olhos, brilhantes de lgrimas, olhando para ele com ar suplicante, at o corao duro do Coronel Devereaux se comoveu. Sacre bleu, mas ela era uma beldade, essa Ginny Portilla . No tinha imaginado, antes de v-la, que ela fosse to "bonita. Isso explicava muitas coisas pensou mas no tudo, no o suficiente! O que estava ela fazendo ali? Como havia encontrado o neto de Dom Alvarado? Todos sabiam quem era Dom Francisco, claro, quem podia evit-lo? Diziam que ele era o homem mais rico do Mxico. Quanto a seu neto, esse era um mistrio. Ia e vinha, e diziam que possua um rancho na Califrnia. Onde haviam se encontrado? Como a Senhorita Portilla aparecera ali de repente? Mademoiselle, como posso resistir ao seu olhar suplicante? At um homem bem casado como eu pode se sentir fraco como gua. No entanto...

Ginny falou rapidamente: Sei que o senhor precisa cumprir seu dever, Coronel, mas por favor, procure compreender! muito penoso para mim, falar sobre isso ainda. Tenho estado to envergonhada, to infeliz! Depois, Dom Francisco foi to gentil comigo! No quero estragar esta noite, sendo forada a me lembrar de coisas desagradveis do passado. Por favor, no podemos falar mais tarde? Estava preso na armadilha! No sabia se ela o fizera de propsito ou no, mas o Coronel Devereaux se sentiu aprisionado por dois olhos verde-mar, que olhavam tragicamente para os seus. Persistir com o interrogatrio transform-lo-ia num grosseiro ou num impertinente, ou ambos! Galantemente, conformou-se com a situao pelo menos por enquanto. Podia, no entanto, sair fazendo perguntas. Havia muitas coisas estranhas ali, que no se encaixavam bem com os fatos. Muito bem, mademoiselle! Como posso estragar sua noite? Mais tarde, porm, promete que conversa comigo? importante ... queremos ver esse homem enfrentando a Justia; e no podemos facilitar com os juaristas, eles precisam saber que no podem ganhar e que no devem continuar com essa estpida resistncia! No sei nada sobre poltica, principalmente neste pas, Coronel Devereaux! Mas, certamente, terei prazer em conversar com o senhor, mais tarde; sei que algum dia vou ter que enfrentar o que me aconteceu! Certo, mas vamos l, d-me um sorriso, Miss Portilla , seno seu noivo vai pensar que eu a deixei terrivelmente entediada. O Coronel Devereaux, por sua vez, dirigiu um sorriso simptico a Ginny e ela comeou a compreender como ele conseguira uma mulher mais nova do que ele o homem tinha, sem dvida, seus encantos, quando no estava tentando extorquir resposta de uma pessoa. Ela lhe deu o sorriso que ele pedira, e os olhos cor de mel do coronel faiscaram de satisfao. Assim melhor, muito melhor! Diga-me, Miss Portilla , o que seu pai pensa do seu prximo casamento? Estou certo de que est contente e aliviado. Um partido to bom... afinal, os Alvarados so gachupnes da melhor descendncia espanhola, embora, naturalmente, seu noivo

fale um excelente ingls! Quero crer que o senador estar aqui para o casamento! Antecipo o prazer de me encontrar novamente com ele. Se todos os senadores americanos fossem to simpticos nossa causa aqui, no teramos dificuldade em acabar com essa revoluo to sem sentido! Mais uma vez Ginny ficou gelada de apreenso. Que homem astuto e insidiosamente manhoso era esse! No devia se esquecer disso...No parou para pensar o que a fazia proteger Steve, porque era exatamente isso que estava fazendo suas evasivas eram dadas por puro instinto. Detestava o modo como o coronel preparava armadilhas para peg-la. Quanto ser que ele sabia? De que, exatamente, suspeitava? Ela murmurou qualquer coisa sobre haver escrito a seu pai. No estou certa se ele chegar aqui a tempo, pois dizem que o correio anda muito lento. De qualquer modo, devo voltar aos Estados Unidos em breve...j estou com muita saudade! Oh! Mas isto perfeitamente natural. Estou certo de que seu noivo compreender. Se eu puder ser de alguma ajuda... talvez telegrafando a seu pai... s me avisar! Escreva um texto, mademoiselle, que eu usarei os meus contatos para que seja transmitido... no se compreende que seu pai no esteja aqui para entregar a sua nica filha!

Ginny estava comeando a imaginar que esse homem era uma espcie de Maquiavel. Sob aquela aparncia gentil e polida, ele estava suspeitando dela e fazendo todo o possvel para que ela casse em alguma contradio! A idia a irritou mas permitiu-lhe enviar-lhe o seu melhor sorriso. Mas que idia brilhante a sua, Coronel Devereaux, e to atenciosa! Como foi que eu no pensei em telegrafar para papai! No tenho papel e lpis aqui, no momento, mas tenho certeza de que conseguirei uns emprestados l na casa, depois que comer alguma coisa. Eu estava to excitado com a festa que no consegui comer nada, o dia inteiro, e agora estou absolutamente morta de fome! No uma confisso terrvel de fazer? Olhou para ele de esguelha e viu que, desta vez, ele estava um tanto desconcertado. Desculpe-me, mademoiselle! Fui totalmente irrefletido. Se me permitir ... Uma mo tocou no ombro do francs, e Ginny se viu frente a frente com os olhos sorridentes e o sorriso fascinante e branco de Diego Sandoval. Desculpe-me, coronel, mas o privilgio meu! Dona Genia, tenho-a procurado por toda a parte. Como pde esquecer que me prometeu esta dana? Estou desolado! Habilidosamente, antes que o coronel pudesse protestar, tomou Ginny nos braos e saiu com ela, murmurando uma desculpa entre dentes para o senhor mais velho. Tomada de surpresa, Ginny no pde dizer nada, mas estava desagradavelmente consciente de que o Coronel Devereaux os observava com ar pensativo. Estava certa de que ele provocaria uma outra oportunidade para conversar com ela, para continuar com as perguntas. O que lhe diria? Por favor, no fique to preocupada! Devereaux um homem infernalmente astuto, mas Esteban estava certo de que voc se sairia admiravelmente bem. Ser que cheguei na hora certa? Por favor, diga que sim, sempre foi minha ambio salvar a bela da fera Esteban no merece tanta sorte! Diego Sandoval, que tinha seis irms, tinha adotado um tom leve, lisonjeador, ao qual Ginny achou impossvel resistir. Quando deu conta de si, estava sorrindo e viu que ele tambm sorria, um sorriso de menino grande.

timo! Fiz com que sorrisse, e isto um bom comeo. Diga-me, Dona Genia, a senhora confiaria em mim? Por favor, diga "sim", pois preciso pedir-lhe um favor. Continuou a sorrir para ela, mas seu tom de voz se tornou mais srio, e Ginny se chegou para mais perto dele, de modo que ele tinha que se abaixar um pouco para lhe falar. Se me seguir, danaremos at chegarmos beira da plataforma esquerda dos msicos, e desapareceremos nas sombras, quando ningum estiver nos observando. uma vergonha que a senhorita ainda no tenha visto os jardins ornamentais do meu pai; se algum lhe perguntar, pode dizer que eu os estava mostrando senhorita com a permisso de Esteban, claro! Por um momento, Ginny pensou que estivesse sonhando. O que ele estava lhe dizendo? Qual era o significado daquilo? Inclinou o rosto para olhar para ele, os olhos de esmeralda faiscando perigosamente. Francamente, Dom Diego! Devo ter entendido mal! Por que o senhor me pede que confie no senhor?E aonde devo ir com o senhor? No posso acreditar. . . Por favor, Genia! Em virtude da urgncia do assunto, deixou de lado a formalidade com que a vinha tratando e apertou-lhe a mo na sua. Esteban me disse que voc reagiria, mas pensei que meu

poder de persuaso fosse suficiente! Estou levando-a ao seu encontro, acho que ele j teve tempo suficiente para se livrar dos ces de guarda que o tm vigiado ininterruptamente. Acontece que h um homem aqui, um americano, que no tirou os olhos de voc durante todo o tempo em que voc danava com o coronel. No gostaria de que eu a salvasse desse? Ginny no pde evitar um suspiro de apreenso, embora conservasse o autocontrole necessrio para no se voltar e olhar para o homem. Sabia quem era, claro, mas, enquanto estivera ocupada esquivando-se do seu parceiro anterior, esquecera-se completamente de Beal! Muito bem, ento disse, sentindo ressurgir aquela velha irritao contra os mtodos prepotentes de Alfonso Herrera a eu vou com voc, mas devo dizer que estou surpresa com a sua escolha de amigos! Ser que Alfonso Herrera apensa que est brincando de esconde-esconde, como as crianas fazem? Primeiro, o pobre do Jaime e o Enrico, agora este homem perigoso, Beal, sem falar no Coronel Devereaux, que voc mesmo disse ser um homem infernalmente astuto! Quer fazer o favor de me dizer o que vocs esto pretendendo fazer? Oh! Genia! sua voz estava exageradamente severa, mas seus olhos tinham um brilho maroto. Aqui estava eu, felis de poder danar com voc, de poder estar ao lado da mulher mais bonita da festa, e voc comea a ralhar comigo, como as minhas irms fazem. Estou arrasado! Estou comeando a pensar que todos os amigos de Alfonso Herrera aso bem iguais a ele! replicou Ginny. Diego fez uma careta to engraada ao ouvir isso, que ela no pde deixar de rir dele, e ele imediatamente se animou. Ela se conformou, fechando os olhos quando ele comeou a conduzi-la, atravs da multido de danarinos, at chegarem beira da plataforma. Agora! disse-lhe Diego urgentemente, segurando-a pela mo. Erguendo as saias volumosas da melhor maneira possvel, Ginny se sentiu arrastada atrs dele. Sentia-se completamente perdida e um pouco nervosa na escurido do jardim, que parecia duas vezes mais escuro depois que saram das luzes e ficaram na sombra das enormes rvores. O luar, l no alto, s se filtrava atravs das folhas, o suficiente para produzir uma espcie de luminosidade

sinistra que punha faixas de luz no caminho que seguiam. Ginny deu um grito de desespero quando sua saia ficou presa num galho, e ela teve que solt-la, mas Diego pareceu no se preocupar com isso e pediu-lhe que tentasse acompanh-lo. Por que estar ele com tanta pressa? pensou contrariada e sentindo novamente apreenso por no saber aonde ele a estava levando. Estaria ela sendo raptada outra vez? Teria Alfonso Herrera aconseguido a ajuda do amigo para se livrar dela? Logo em seguida, no teve mais oportunidade de pensar. Tinham deixado o caminho em que vinham e estavam penetrando numa densa capoeira. Cansada de caminhar, Ginny s desejava que Diego parasse um pouco e a deixasse se refazer j no podia correr mais. De repente, viram-se numa clareira, de onde avistaram o contorno de um pequeno prdio. Sem a menor pausa ou hesitao, Diego tomou-lhe firmemente a mo e entrou com ela. Havia ali um indefinvel odor de mofo que, sem razo plausvel, a assustou. Tambm se sentia um leve aroma de incenso. No havia qualquer luz, mas to logo Diego fechou a pesada porta atrs deles, sentiu um brao na sua cintura. S o som da voa de Alfonso Herrera aevitou que gritasse. Nada de gritos de pnico, minha querida, por favor. Neste momento devem estar todos nos procurando.

Ela deixou cair, contra ele, o alvio que sentia mesclado de raiva. Diego estava lhe dizendo, cm voz baixa e apressada, que voltaria num instante, com os outros. Para provar como sou bonzinho, darei a vocs dois minutos juntos disse com um sorriso na voz, que deixou Ginny louca de raiva. Ginny ouviu a porta se abrir e fechar novamente; em seguida, Alfonso Herrera aestava puxando-a para baixo, apesar da sua reao. Viu-se sentada num banco duro de madeira, com um encosto alto, e o brao de Alfonso Herrera acontinuava na sua cintura, apesar da resistncia que lhe opunha. Ginny, pelo amor de Deus! Nunca vi uma mulher que soprasse contra e a favor do vento com tanta facilidade como voc. O que voc pensou que eu ia fazer? Estupr-la? Alfonso Herrera a, no h nada, nada de que eu no o considere capaz de fazer! declarou numa voz carregada de dio. O que voc pretende, fazendo seu amigo me trazer aqui? Que trabalho sujo est planejando agora? Fale baixo, sua megera! E pare de reagir, s quero falar com voc em particular. Eu lhe disse antes que queria uma trgua, no se lembra? Sim, eu me lembro! Mas... Ginny! uma nota spera na sua voz fez com que parasse a frase no meio e mordesse os lbios em sinal de rebeldia. Se eu tivesse tempo, faria o papel do amante apaixonado, beijaria voc para calar sua boca, ou tentaria, com jeito, convenc-la das coisas. Acontece que no tenho tempo, voc compreende? melhor voc ouvir, antes que eles voltem. Tenho muita coisa a explicar. Nisso voc est certo! Voc tem mesmo muita coisa a explicar, Alfonso Herrera a! Voc sabe a situao em que est? Aquele Coronel Devereaux, por exemplo, s o que ele queria era me fazer perguntas. Estou certa de que sabe tudo, tive a impresso de que ele estava brincando comigo! E aquele outro homem... Ser que voc est preocupada com a minha segurana, querida? Devo dizer que esse repentino interesse por mim me comove. Em qualquer outra ocasio, eu talvez... parou bruscamente, e ela

sentiu que ele tomava as suas mos nas dele sinto muito, Ginny. Quando pedi a Diego que a trouxesse aqui, eu estava cheio de boas intenes. De algum modo, voc tem a capacidade de fazer com que as esquea todas. Quer fazer o favor de ouvir o que eu tenho a dizer, antes de continuar com as recriminaes? Sua dvida, sua sbita mudana de atitude a surpreenderam e fizeram com que se calasse. Um sbito raio de luar atravessou a janela empoeirada, como se a luz tivesse sado de dentro de uma nuvem, e Ginny tomou um susto, arregalando os olhos. Estamos na capela da famlia. Pareceu-me um bom lugar para nos encontrarmos, e acredito que no nos procurem aqui ainda. O que h? A idia de estar aqui a perturba? Sei que tolice murmurou Ginny mas quase um sacrilgio. Virou o rosto para ver se captava a expresso de Steve: Steve, o que voc est fa2endo aqui? O que est acontecendo? Como voc j deve ter percebido, minha querida, parece que eu entrei num ninho de vespas! sua voz era brusca e aparentemente normal, mas ela sentiu aumentar a presso dos seus dedos na sua mo.

Beal sabe que estou aqui, Devereaux sabe quem eu sou, e meus ces de guarda continuam me seguindo para ver se eu no saco uma arma e se no consigo escapar! Como v, tudo pode explodir nos meus ouvidos, dentro de muito pouco tempo. Quase que inconscientemente, sua voz tinha adquirido um tom amargo que a comoveu estranhamente. No estava acostumada a ouvir uma admisso de fracasso por parte desse homem, nem mesmo quando se vira cercado pelas tropas francesas e ela segurava a sua vida entre as mos. Por que ele no escapava agora? Ia comear a diz-lo. Mas voc j os iludiu a todos. Voc pode . . . Sim, posso fugir. Acontece que eu dei minha palavra a meu av de que no fugiria at cumprir certas obrigaes, pelo menos...e j descobri que meu av estava com a razo. Se voc concordar, Ginny, podemos nos casar hoje noite. Diego foi buscar Renaldo e o padre; devem estar de volta em breve. Outra vez, Ginny teve a impresso de estar sonhando. Sentia-se incapaz de falar, como se tivesse levado uma pancada estonteante. Com um movimento rpido, puxou a mo que ele segurava e tentou levantar-se, para sair correndo, mas ele a pegou pelo brao e f-la sentar-se novamente, com uma exclamao de impacincia. Quer deixar de tirar concluses com tanta pressa? Fique quieta, sua gata selvagem, e deixe-me terminar! No quero ouvir mais nada! disse, quase soluando de humilhao. Mudei de idia, nada no mundo far com que me case com voc agora! Voc est livre para partir, Alfonso Herrera a, v, fuja! No sou mais uma obriga que voc tem que cumprir! Ginny, cale a boca! Voc estava to firme e prtica, hoje tarde! O que h com voc, agora? sua voz endureceu, e ele a agarrou pelo pulso, com fora. Deixe de agir como uma histrica, como se eu lhe tivesse feito o pior insulto, s estou pensando no seu futuro, raios! Sempre segurando seu pulso, puxou-a para mais perto de si. A mscara de civilidade e de pacincia controlada caiu de seu rosto, e ela teve a impresso de que ele voltara a ser ele mesmo outra vez: selvagem, brutal,

disposto a conseguir tudo quanto quisesse. Fique calada, agora, e oua. No tenho a inteno de fugir, pelo menos enquanto no souber o que eles sabem, Beal e o seu amigo Coronel Devereaux. Agora, no caso de me acontecer alguma coisa, casando-me com voc ficarei certo de que voc estar cuidada. Talvez eu no tenha muita conscincia, nem muita noo de honra, mas voc no merecia o que fiz com voc. Na verdade, minha querida, foi muito ruim para ns o fato de nos termos conhecido; estou certo de que concorda! Isto agora no vem ao caso, melhor voc deixar de agir como uma criana mimada e aceitar as coisas como elas so, assim como voc aceitou os fatos quando voc e meu av fizeram esse acordo entre si. Vamos, reaja. Bolas! Por que voc est chorando? A nota de aborrecimento na sua voz fez com que ela levantasse a cabea em ar de desafio. Estou chorando de ... de raiva! O que voc acha? Tenho certeza de que nenhuma outra mulher pode se vangloriar de ter recebido uma proposta de casamento to romntica! Voc est ansioso para se casar comigo para me deixar viva! Bem, uma vez que voc se acostume com a idia, vai ver que at interessante! disse secamente. No entanto, quero preveni-la de que no pretendo me suicidar. J estive em enrascadas piores, mas ...

Naquele tempo voc no tinha uma mulher com quem se preocupar, tinha? Ginny procurou fazer de sua voz a mais ferina possvel. Pois saiba que no vai ter que se preocupar comigo, mesmo que eu precise me casar com voc para poder manter a cabea erguida na sociedade, no pretendo me preocupar nem um pouco com voc, pode estar certo disso! Que alternativas voc mc oferece, a de ser a viva de um criminoso ou a mulher de um fora-da-lei perseguido! Mas no pense que vou me enterrar em algum lugar para esconder minha vergonha continuou, furiosa. Pretendo fazer tudo que lhe disse que ia fazer antes. Vou voltar para a Frana e vou ... A porta da capela havia sido aberta silenciosamente, e Ginny se assustou, mas Alfonso Herrera aj a estava erguendo. Uma vez que voc concordou em se casar comigo, doura, vamos comear logo, est bem? Sem dvida, quando tudo terminar, estaremos livres um do outro, de uma forma ou de outra! Vamos, no vamos deixar o Padre Benito esperando.

Captulo Trigsimo Segundo

Estavam casados. A rpida cerimnia, realizada em voz baixa, estava terminada, por fim. Quando Alfonso Herrera ase curvou sobre ela, seus lbios meramente tocaram os de Ginny, num beijo respeitoso; ela se sentiu fria como o gelo e como se estivesse ainda em transe. Como tinha sido tudo irreal, afinal de contas! No podia acreditar, to pouco tempo depois, que aquilo houvesse realmente acontecido! Ela estava casada, cercada de estranhos at o homem que servira de padrinho, um americano inexpressivo, amigo de Diego, era um estranho total. Ginny ficou imaginando se ele no estaria tambm envolvido com os juaristas at o Padre Benito era um revolucionrio. Um velhinho curvado, macilento, numa batina surrada; ele estivera escondido na casa de Renaldo h mais de um ms, porque, certa vez, liderara um pequeno povoado numa revolta contra os Mexicanos Irregulares. Contra a luz bruxuleante das duas velas no altar, a figura magra e curvada do Padre

Benito pareceu misteriosa e, de certa maneira, assustadora. Contrastando com sua aparncia, sua voz, embora baixa, era sonora, e o seu latim, puro e sem sotaque. Ginny se lembrou, depois, de que, em certos trechos da cerimnia, a mo de Alfonso Herrera asegurara a sua. Como estavam quentes seus dedos e que frio o anel que colocara em seu dedo. Nem lhe perguntara onde o obtivera; era pequeno demais para ser seu . . . De qualquer maneira, estava casada. Usava um nome que no era mais o seu, mas pertencia a um homem de quem no gostava e em quem no confiava. Foi quase com alvio que levantou o rosto para receber o beijo dos outros homens. Diego, impossvel como sempre, dera-lhe o beijo mais longo, dizendo que tinha esse privilgio porque fora o homem que a salvara. O beijo de Renaldo foi ura beijo estranho, quase triste. Mais tarde, segurou-lhe firmemente a mo e disse-lhe que sempre seria seu amigo que poderia recorrer a ele em qualquer situao. Quando Renaldo desapareceu na escurido com o padre, Ginny se sentiu perdida. Acompanhou-o com os olhos, sentindo que ele era o nico amigo que tinha em todo o mundo, at que Alfonso Herrera apassou o brao nela sua cintura. Estou comeando a pensar que voc est apaixonada pelo Renaldo! murmurou-lhe sarcasticamente. Pense que poderia ter se casado com ele em vez de se ter casado comigo. Como

as coisas esto acrescentou num tom de zombaria voc vai ter que se conformar com o que o destino lhe reservou, creio. Mas no olhe com esse olhar to trgico, minha doura... no vou mais lhe exigir tudo quanto lhe exigia. Estou certo de que vai preferir ser minha esposa a ser minha amante. Comearam o caminho de volta para a casa, com Diego e seu amigo americano conversando em voz baixa, atrs deles. Pela primeira vez, Ginny no se sentia inclinada a dar incio a uma batalha de palavras com Alfonso Herrera a sentia-se to estranha, to vazia por dentro! J nem se importava com o que iria acontecer quando voltassem para perto dos outros ou com o que Alfonso Herrera aplanejava fazer. Ao luar, o rosto de Alfonso Herrera aparecia esculpido em granito. Suas feies tinham aquela expresso fria, implacvel, que j aprendera a reconhecer to bem; mas agora ele no a assustava. Ficava apenas imaginando como ele ia explicar tudo isso a Dom Francisco e como ela iria explicar a sua concordncia com um casamento to repentino e no planejado. Por que o fizera? Por que se deixara ser manipulada? De repente, ocorreu-lhe o pensamento de que, como esposa de Steve, no poderia depor contra ele. Fora por isso, sem dvida, que ele apressara assim as coisas. Que decepo para o pobre Devereaux! E agora no precisava mais telegrafar a seu pai s se fosse para comunicar que j se casara. Voc est muito calada! As palavras lhe soaram speras, como se lhe tivessem sido arrancadas fora. Na verdade, a viso do rosto branco e contrado de Ginny, na luz fantasmagrica, havia lhe dado uma impresso m, pouco familiar. Francamente! Poder-se-ia dizer que ela esquecera todos os seus planos de se casar com ele para fazer da sua vida um inferno. Dir-se-ia que era exatamente o contrrio e que ela quem estava sendo atormentada. Lembrou-se de que, mesmo quando tentara fazer com que ela se irritasse, logo depois do casamento, cia se recusara a dizer uma palavra. Agora parecia uma rainha trgica! O que estava acontecendo com ela? Ginny olhou para cima e respondeu, numa voz calma e contida:

O que h para se falar? De qualquer modo, eu no tenho nada a dizer. Teve o impulso louco de parar no meio do caminho e sacudi-la, ferir-lhe os ombros e espalhar seus cabelos em volta do rosto, para ver se acabava com aquela calma e se conseguia fazer com que gritasse de dio. Como podia estar agindo assim? Afinal, fora ele quem havia sido forado a essa situao peculiar, desde o comeo, e, agora, ela estava se fazendo de mrtir. Que mulher mais impossvel e ilgica! Foi s a lembrana da voz inexpressiva de Bishop, dizendo-lhe que talvez ele precisasse tirar umas frias foradas que as mulheres tinham o dom de embotar o crebro dos homens, ocupando-lhes a mente quando eles mais precisavam pensar direito, que evitou que ele a tomasse nos braos, limpando do seu rosto aquela expresso fria e trgica. Controlando-se com dificuldade, Alfonso Herrera aretirou o brao da cintura de Ginny e comeou a caminhar sua frente, o rosto escuro de raiva. Se estiver arrependida agora, melhor tratar de escond-lo disse sobre seu ombro. muito tarde para arrependimentos agora, minha cara, e bom voc ir se acostumando com a idia, antes de nos encontrarmos com meu av. Tenho a impresso de que ele deve estar, hoje, num dos seus piores dias.

Sentindo-se subitamente perdida, Ginny teve quase que correr para acompanhar suas longas passadas de pantera. Segurou-lhe o brao, fazendo-o diminuir o passo. O que aconteceu com voc? perguntou, quase sem ar. O que lhe deu, de repente? Uma hora voc est fazendo perguntas, preocupado com o meu silncio, e, outra, fica sarcstico e ... horrvel! Ser que no quer a minha proteo quando tiver que enfrentar Dom Francisco? prosseguiu, enraivecida com o olhar que ele lhe dirigiu, como se ela no passasse de um lixo. Afinal de contas, ele parece ser a nica pessoa de quem voc tem medo! E agora, naturalmente, voc se certificou de que eu no posso dizer nada contra voc, de modo que voc est a salvo, pelo menos quanto a Devereaux. Isso deve causar-lhe prazer. Ficou admiradssima quando ele deu uma enorme gargalhada. Quer dizer que est de volta ao seu normal, hem? No levou muito tempo! Ele lhe segurou a mo e comeou a balan-la diante dela, alegremente; a moa percebeu que sua expresso fechada tinha-lhe abandonado o rosto, e ele sorriu para ela gaiatamente. Sua surpresa com a repentina mudana de atitude dele foi to grande que lhe custou achar uma resposta ferina qualquer, e ele adiou mais essa resposta ao lhe dizer que, realmente, iria precisar de proteo para enfrentar seu av e a sua clera. Mas claro que vou botar toda a culpa em voc. Vou dizer a ele que voc no queria nada parecido com uma festa de casamento e que no podia esperar mais para se enroscar na cama comigo com todas as bnos da Igreja... As faces de Ginny ficaram vermelhas quando ouviu um riso atrs de si, logo transformado por Diego num acesso de tosse. Alfonso Herrera a comeou furiosa voc ... parou subitamente quando deixaram a proteo das rvores e chegaram a uma rea iluminada ao lado da enorme vivenda. Ali tambm havia uma varanda larga, sombreada, com degraus que levavam a um ptio menor, privativo. Havia cadeiras e algumas mesas espalhadas em volta, e, sombra de um grande carvalho, trs tocadores mariachi produziam msica para uma jovem com saia vermelha e pente de

marfim nos cabelos. O pequeno crculo de homens e mulheres em volta dela batia palmas ritmicamente, acompanhando o toque incessante de suas castanholas. Ela era linda; a rosa vermelha que usava atrs da orelha contrastava-lhe com os cabelos negros como a noite, e ela danava com movimentos graciosos e naturais. De repente, um homem pulou para dentro do crculo para acompanh-la; sua jaqueta preta, curta, aberta, mostrava uma camisa muito branca, ornamentada de fios prateados nas mangas e na lapela, onde a luz se refletia. A respirao de Ginny ficou presa na garganta e a moa esqueceu-se do que ia dizer. Qualquer coisa de primitivo e telrico na qualidade dessa dana prendeu sua ateno. Ali estava a paixo sem palavras, a secular relao homem-mulher; do sexo mais cru ao flerte mais romntico; tudo sob a forma de dana. Seu nome Concepcin... uma cigana. A dana uma segunda natureza para ela. Aqueles so seus irmos, tocando guitarra, e provavelmente seu amante que dana com ela. Aquele homem com a carranca feroz, ali adiante, seu pai, o de enormes bigodes. Ele o lder deles. Dizem que so comancheros.

Diego e seu amigo tinham se aproximado e estavam atrs deles, e a voz de Steve, normalmente inexpressiva, tinha um tom sonhador enquanto ia dando as explicaes a Ginny. Teve a impresso, mesmo sem se voltar, de que seus olhos estavam presos, hipnoticamente, na menina cigana. Uma vez que estavam ali, no seria prprio irem embora logo tinham pelo menos que esperar a dana terminar explicava Diego. Com Alfonso Herrera acalado agora, mas ainda segurando a mo de Ginny, foram at a parte de fora do crculo de aficionados e ficaram apreciando. Depois de algum tempo, Ginny sentiu o brao de Alfonso Herrera aem volta dos seus ombros, mas ele o fizera distraidamente. Quando o olhou, ele estava olhando fixamente para os danarinos, com um sorriso no canto dos lbios. Oh!, poder danar assim! Aquela mulher personalizava todas as mulheres caoava e escarnecia, alternadamente, ora demonstrando paixo, ora gelo; chegava to perto de seu parceiro que seus seios lhe tocavam a frente da camisa; depois, virava-lhe as costas. Brincava com ele, encorajando-o, e depois, repelia-o. s vezes sorria, os dentes brancos brilhando como prolas; outras vezes, assumia ela um ar de no-me-toques. A dana chegou ao clmax, com um crescendo de acordes, as guitarras soando dissonantes. A mulher se encostou no parceiro, rosto voltado para cima e os braos como hastes brancas envolvendo-lhe o pescoo. Mas s por um instante, no outro, havia se voltado, repudiando-o. Ele recuou, perdendo-se no crculo dos espectadores, e a jovem ficou danando sozinha, outra vez sorrindo, agora para todos os homens que a cercavam. A msica tornou-se mais lenta, mais queixosa; ela parecia se oferecer a todos os que estavam ali. As castanholas estavam silenciosas agora, e ela se movia como uma folha ao vento, em todas as direes. Suas mos subiram aos cabelos, que estavam presos, como uma massa brilhante, pelo pente de marfim, e logo eles lhe caam pelas costas, longos, lisos e brilhantes, batendo-lhe no rosto, proporo que ela se virava para um lado e para o outro. Segurava a rosa entre os dentes, e quando, de sbito, a dana terminou, segurou-a e atirou-a, direta e com violncia, no rosto de Steve.

Isso ridculo, o que Ginny pensava minutos depois. Quantas mulheres h no seu passado? E quantas mais haver no futuro? Sua mente traioeira lhe respondeu. No sabia o que pensar se estava estarrecida ou zangada. Depois de atirar a rosa, a cigana seguiu a esta em pessoa, seu passo firme e determinado como o de qualquer homem, o cabelo a balanar-lhe nos ombros, como uma juba. Houve um sbito silncio e a multido afastou-se para ela passar. Por um instante, Ginny chegou a pensar que essa mulher louca ia fazer uma violncia qualquer; instintivamente, recuou um pouco. Tinha sentido o brao de Alfonso Herrera a deixar-lhe os ombros, e, agora, ele estava ali, segurando a rosa e sorrindo. Como ela conhecia bem aquele tom zombeteiro na sua voz agora, ela estava irritada por ver que desta vez ele era dirigido a outra pessoa. Voc dana to bem como sempre, Concepcin, e est cada vez mais bonita. Mas, onde est seu marido? Os olhos da moa se alongaram como os de uma gata raivosa, e ela parecia prestes a arranhar, ali, de p, descala, diante de Steve. Ah! E voc, meu belo caballero! Desde quando uma coisinha -toa como um marido faz com que voc deixe de visitar velhos amigos? Marido! Havia um mundo de desprezo na palavra. Voc sabe muito bem que eu s casei com ele porque estava louca com voc, seu... a menina soltou uma

srie de imprecaes em dialeto que fizeram as orelhas de Ginny arder e Alfonso Herrera adar uma boa gargalhada. Surpreendentemente, no entanto, mesmo enquanto continuava a xing-lo, Concepcin se atirou contra Steve, os braos subindo para puxar-lhe a cabea ao encontro de sua boca sequiosa. Ele lhe devolveu o beijo, calorosamente. Louca de dio, que mal podia conter, Ginny cerrou as mos, e deve ter feito algum gesto ou emitido algum som que alertou Diego, pois subitamente ele pegou-a pelo cotovelo e comeou a sussurrar para ela que precisava compreender que Esteban conhecia Concepcin desde a infncia... eram simplesmente velhos amigos... Oh! Sei! insistiu. Posso ver a espcie de amigos que so; ele a est beijando h mais de dois minutos. Que espcie de idiota pensa que eu sou? Virou-se para o pobre Diego, com os olhos verdes atravessando-o como adagas: E o seor, quer fazer o favor de parar de defender esse homem desprezvel que chama de seu amigo? Deixe que ele se defenda, para variar! Olhe s para ele; em vez de estar encabulado, ele est se divertindo. Oh! parou para respirar e notou um grupo de homens que, em silncio, se dirigiam para Alfonso Herrera ae a moa, como um bando de anjos vingadores. Um deles, ela notou com satisfao, era o pai da moa, o dos longos bigodes. O seu amigo um tanto irresponsvel, no? falou o americano, calmo, por trs deles. Ginny, apesar da raiva, pde ver com prazer que seu rosto fino denotava contrariedade. Ser que eles querem encrenca? Diego j estava bastante atrapalhado, segurando firmemente o brao de Ginny e tentando, ao mesmo tempo, acalmar-lhe os brios feridos. Ele disse qualquer coisa baixinho que ela no pde entender, parecendo-lhe que, momentaneamente, ele estava perdido. Oh! Gostaria de v-lo se defender deles! falou Ginny, com ar triunfante. Eles parecem suficientemente ferozes para dar conta de um exrcito sozinhos! Sua alegria durou pouco, s o tempo de ouvir o mais velho dos homens gritar ameaadoramente:

Concepcin! Amuada, a moa se desembaraou dos braos de Steve, e Ginny no pde deixar de levar a mo boca para sufocar um grito, quando viu os homens se encaminhando para Steve, ameaadoramente. O que havia com Steve? Ser que ele no tinha juzo nenhum ou ser que a menina tinha transtornado a cabea dele? Por que ele no procurava se salvar? No, em vez disso, ele estava rindo e estendendo os braos. Sanchez, meu amigo velho! No esperava encontr-lo aqui. Estou vendo! esbravejou o homem, perigosamente. E, de repente, deu uma enorme gargalhada. Seu pilantra! Sempre com seus velhos truques, hem? Venha c cumprimentar direito um velho amigo...eu o deserdo se souber que adotou muitos desses costumes americanos! Sem acreditar, Ginny viu os dois trocando abraos e, depois, os outros todos se aproximando, os irmos guitarristas de Concepcin rindo de orelha a orelha enquanto envolviam Alfonso Herrera aem verdadeiros abraos de urso. S o homem que estivera danando com Concepcin ficou um pouco arredio, mas depois forou um sorriso e tambm se adiantou.

Como se s agora tivesse se lembrado da sua presena, Alfonso Herrera ase adiantou de repente e puxou Ginny para o centro do grupo. Estou esquecendo minhas boas maneiras. Esta Ginny, minha mulher. Com que tranqilidade o dissera, sempre sorrindo como se estivessem casados h anos, e o casamento j tivesse virado rotina. E h alguns minutos atrs apenas estivera beijando a cigana, com o maior entusiasmo, como se ainda fosse solteiro; como se eles, ele e ela, no tivessem se casado h uma hora! Bem, mesmo que essa fosse sua inteno, no ia conseguir humilh-la assim to facilmente, como ele veria em breve! Com um sorriso no canto dos lbios, Ginny aceitou os ruidosos cumprimentos. Sanchez beijou-a ousadamente nos dois lados do rosto, com o bigode fazendo ccegas na sua face. No pde deixar de ver como os olhos de Concepcin se arregalaram, o olhar chocado da moa, que foi imediatamente substitudo por um sorriso ligeiramente zombeteiro. Ento, malandro, aconteceu com voc tambm, ? Nunca o esperaria, mas voc teve sorte... ela muito bonita. Por um instante, o rosto morno e ligeiramente suado pelo esforo da dana se colou ao de Ginny. No ligue para o beijo murmurou Concepcin ns nos conhecemos desde crianas, Esteban e eu. Sua aparente compostura s foi desmentida pelo olhar brejeiro que lanou a Steve. Havia perguntas de todos os lados. Quando tinham se casado? H quanto tempo? Estavam certos de que os convites datavam de uma semana. Quando Alfonso Herrera aadmitiu, rindo, que tinham acabado de se casar, Sanchez deu um urro. timo! Ento temos uma comemorao de casamento, antes de vocs entrarem para perto dos amigos distintos l de dentro, s? Diego Sandoval encolheu os ombros e disse que providenciaria para que mandassem bebidas ali para fora. Lanou um olhar ardente a Concepcin e pediu-lhe que reservasse uma dana para ele. Rindo, ela concordou. Parecia agora completamente senhora de si, dando apenas um sorriso e

um encolher de ombros, quando Tomas, o homem com quem danara, beijou Ginny na boca, guisa de congratulao. Ginny foi, a princpio, tomada de surpresa, mas depois resolveu mostrar a Alfonso Herrera aque ela tambm sabia jogar qualquer jogo. O homem a beijou ardorosamente e de forma desesperada; nos poucos instantes em que a tivera em seus braos, pde sentir o calor do seu corpo e o estremecimento que o percorria, o que procurara esconder com o ardor do seu beijo. Quer dizer que estamos ambos nos vingando pensou Ginny. Seu dio por Alfonso Herrera avoltou com toda a fora pelo seu autocontrole, pela forma com que ria para Concepcin, curvando a cabea para lhe sussurrar qualquer coisa no momento exato em que sua mulher estava sendo beijada por outro homem a alguns metros de distncia! Seu bastardo! dizia Concepcin, em voz baixa, enquanto os olhos expeliam chispas. Por que voc fez isso? Voc no o tipo de se casar, assim como eu. O que deu em voc? Sua sobrancelha levantada a enfureceu, como sabia que aconteceria.

Chica, cachorrada no fica bem para voc. E no banque a ciumenta, lembre-se de que voc se casou primeiro, est bem? Ora! Concepcin bateu o p, a saia voando. Ela era do tipo que no se importava que algum a visse, nem com o que fazia. Voc sabe to bem quanto eu que me casei com aquele porco s para deixar voc louco. J me livrei dele h muito tempo, agora fao o que quero. Mas voc. . . Pare de me xingar. Essa linguagem, vindo de uma boca to encantadora...Por que as mulheres sempre xingam quando no acham uma coisa sensata para dizer? Quanto minha mulher... Alfonso Herrera a estremeceu ligeiramente quando viu que Ginny estava sendo beijada por outro homem, um estranho por completo, que, provavelmente, estava aproveitando a oportunidade para beijar uma mulher bonita. Parece que ela estava disposta mesmo a tirar a forra. Com que abandono ela estava se entregando ao beijo, os olhos cerrados, a cabea jogada para trs...Teve um sbito e inesperado desejo de arranc-la do homem e esbofete-la com toda a fora. J est com cimes, meu caro? o tom ferino de Concepcin no concorreu em nada para melhorar o seu humor, mas Alfonso Herrera aconseguiu dar um sorriso divertido. Como eu estava dizendo, sobre minha mulher continuou tranqilamente trata-se de um casamento de convenincia para os dois. Foi idia de meu av, para falar a verdade, mas vai haver algumas convenincias, e uma delas que eu no posso ser apanhado por ningum mais para casar outra vez! V danar com ela! disse Concepcin bruscamente, comeando a se afastar. Depois disso, pode vir me tirar para danar e ento conversaremos, preferia meter as unhas na sua carne, seu co, mas vou deixar isso para outra ocasio! A msica tinha comeado outra vez, e assim que Jaime Perez, o rosto carrancudo, comeou a descer as escadas da casa, Alfonso Herrera apegou Ginny pela mo e puxou-a para o crculo que havia sido preparado para as danas.

A msica era selvagem e ritmada; quando outros casais vieram se juntar a eles, ela percebeu que no estava tendo dificuldade em acompanhar os passos. Talvez sua raiva a ajudasse a se entregar ao ritmo primitivo, a abandonar seu corpo msica. Talvez fosse o vinho, que estava sendo servido at aos pares que danavam. De qualquer forma, Ginny achou mais fcil se perder na dana do que falar. Voc tambm deveria ter nascido cigana murmurou Alfonso Herrera aquando a dana os juntou. Ela riu para ele, um riso sonhador e brejeiro, mas havia qualquer coisa de perigoso nos seus olhos verdes apertados. Ele comeou a pensar que esta noite prometia ser memorvel. Eu vou lhe mostrar... Sim, eu vou lhe mostrar! era o que Ginny estava pensando. Seu corpo parecia se mover por si mesmo, os ps acompanhando o ritmo alucinante da msica, o som grave das guitarras. No tinha comido nada, e o vinho que ficavam lhe dando j tinha subido cabea. Sabia disso, mas no se importava. Danava com um copo de vinho na mo, o esgotava, e, depois, atirava-o por detrs dos ombros, como os outros estavam fazendo. Vou mostrar a ele que posso fazer tudo que ele faz posso virar a cabea dos homens to bem quanto aquela mulher. Ela no mais do que uma namoradeira, claro, mas os homens parecem gostar disso. Eu sou sua esposa agora todo o mundo sente pena de uma mulher enganada, mas, quando um homem enganado pela mulher, vira motivo de chacota vamos ver se ele gosta disso!

Havia mais gente danando ali fora, agora. Talvez fosse o som sensual das guitarras, os gritos e as palmas dos danarinos e espectadores que atraam mais e mais pessoas para longe das valsas pacatas e melodiosas. Os ps de Ginny tinham aprendido o ritmo do corrido, e agora ela o dominava completamente. Viu o olhar de surpresa de Concepcin quando passaram por ela. Ginny estava danando com Tomas. Tinha observado Concepcin, sem que ela a visse, e, agora, moveu tambm os braos para cima, sobre a cabea, enquanto o corpo se contorcia provocadoramente, os olhos verdes semicerrados. Dios mio! Voc dana como um anjo! murmurou Tomas. Seus olhos estavam mais quentes e escuros e passeavam vagarosamente sobre o seu corpo. Ela riu mansamente. No dano to bem como Concepcin, claro murmurou. Voc nasceu para danar, tem certeza de que no tem sangue cigano? Caramba, por que voc tinha que se casar? Ele tinha se esquecido de que era uma dama, uma das convidadas, e que ele era apenas uma das pessoas contratadas para animar a festa. Com seus lbios cheios, sensuais, o sorriso e os movimentos naturalmente sexuais de seu corpo fizeram com que ele esquecesse tudo para se lembrar apenas de que ela era uma mulher, e ele um homem. Ela no era como Concepcin, cuja lngua cortava como uma lmina, tirando a virilidade de um homem, brincando com ele. . . Danava bem no centro da multido, e os seus cabelos e olhos j eram suficientes para fazer com que ela sobressasse, se a ateno de cada homem do local no estivesse sendo irresistivelmente atrada por outra coisa. Seu corpo, a brancura leitosa de seus ombros que se moviam sinuosamente, seu inconsciente, mas total abandono msica, e, acima de tudo, a expresso de seu rosto olhos semicerrados, lbios sorridentes, era o rosto de uma mulher que estava sendo possuda por um homem sonhador, langoroso, num momento e, depois, provocador e ousado. No havia um homem ali que no a desejasse que no ansiasse pelo seu corpo, nu e contorcido, sob o seu. Voc no se casou com uma dama! disse Concepcin bruscamente. Ela estava danando com Steve, mas nem ela conseguia tirar os olhos de Ginny. Ora ...Ela to ordinria quanto

eu! sua voz tinha um tom de admirao, embora involuntrio. Voc vai aturar a forma como ela est se comportando? O prprio Sanchez tinha afastado Tomas e estava rodopiando com Ginny, fazendo com que sua saia esvoaasse. Ambos riam. At meu prprio pai, o bode velho, olhe s para ele! Voc devia acabar com isso, arrast-la daqui. O que seus amigos vo pensar? Que eu me casei com aquela mulher. E voc tem razo, chica, ela to ordinria quanto voc. No acredito que ela tenha nos perdoado aquele beijo. Quer dizer que ela est tentando fazer voc ficar com cime? Que danada! Concepcin riu, com raiva. Oh! Ginny cheia de truques foi o que respondeu, um tanto secamente. A maioria deles, sujos. No momento, estamos em p de guerra. Ento voc tambm precisa combater, no?

Talvez! Mas tenho a impresso de que, no momento, estou em minoria seu olhar se dirigiu significativamente ao furioso Jaime Perez, que o estava vigiando. Logo atrs dele, a Seora Ortega e Dona Armijo tinham acabado de sair da casa, e os seus rostos estavam escandalizados. Seguindo o olhar de Steve, os olhos de Concepcin se arregalaram. Creio que compreendo. H mais problemas com o seu abuelo, no? Bem, se precisar de aliados, sempre pode recorrer a mim passou por ele estalando os dedos e com o rosto provocador. Talvez v precisar de consolo algum dia, se chegar concluso de que no pode lidar sozinho com a sua tigresa de cabelos vermelhos! Cadela! comentou baixinho, mas seus olhos estavam divertidos, e a palavra soou mais como uma carcia. Eles eram bem parecidos mesmo, ele e Concepcin, compreendiam-se perfeitamente. Concepcin sorria. Acho bom voc ir em seu socorro disse suavemente. Ela est danando com Tomas outra vez, e ele um homem muito passional, eu que o diga! Acho que ela est s jogando um joguinho, brincando de ser como eu, mas ela no pode lidar com um homem ... porque, se ela pudesse, hombre, voc no estaria olhando para mim dessa maneira! Dona Armijo estava com as mos entrelaadas, para no torc-las. Sua voz era um gemido manso. Oh! Se eu no tivesse visto isso com meus prprios olhos, eu no ... O que ser que deu na Genia? Uma moa to quieta, uma dama, e, agora, olhe s como ela est danando! Com esses vaqueros broncos...e como olham para ela. . . O rosto de Dona Maria estava vermelho de irritao, mas ela tinha cruzado os braos sobre o peito largo, com ar digno e os olhos faiscando. No adianta torcer as mos e reclamar agora. No podemos descer l e arrast-la para c! Alm disso acrescentou inesperadamente acho que ela est s tentando fazer cimes a Steve. Eu notei, se voc notou, no sei, o modo como ele estava danando com aquela sujeita comanchero...no aquela a mesma a quem ele costumava, fugindo de casa, visitar quando era menino?

A magra duenna permaneceu perturbada. Ele est se dirigindo para ela, agora. Se pelo menos ele a levasse embora ... horrvel ele deixar que isso acontea! Fico pensando s o que pode acontecer, se Dom Francisco vir isso ... A pobre mulher quase desmaiou quando ouviu a voz de Dom Francisco atrs de si. At sua irm deu um pulo e depois soltou uma exclamao, irritada. Parece que ningum aqui se preocupa em contar as coisas para Dom Francisco! Tenho que contar com o meu fiel Jaime e, neste momento, estou bastante irritado com ele tambm! Francamente, Francisco. Voc podia deixar as pessoas saberem quando voc se aproxima! E voc eAlfonso Herrera ade mau humor a noite toda... a Seora Armijo e eu queramos apenas lhe poupar maiores aborrecimentos ... Ah! sei! a voz de Dom Francisco era seca. Que gentileza de sua parte, minha querida Maria acrescentou, praticamente para si prprio, num tom de voz mais duro. Aquele cozinho! incorrigvel! Fez todo o possvel para me irritar hoje noite, desafiando-me o tempo todo. Primeiro, ele desaparece, diante dos olhares dos meus mais eficentes vaqueros; depois, tem a ousadia de se mostrar de novo...logo aqui!

Francisco! a voz de Dona Maria estava alarmada. No vai me dizer que voc ... No pretendo causar um escndalo; no precisa ter medo, minha cara irm. Mas tenho vrios assuntos a tratar com aquele meu neto, quando ele conseguir se afastar destes festejos primitivos! sua voz era severa e sua expresso ficou mais irritada quando a Seora Armijo deu um grito assustado. No sei o que est acontecendo com Genia! Veja, ela est soltando os cabelos; deu tanto trabalho para prend-los hoje noite! Ela estava fazendo exatamente isso, sob o olhar zangado de Alfonso Herrera ae um acompanhamento de palmas e aplausos dos espectadores. Estavam danando um de frente para o outro, e um sorriso provocador e brejeiro aparecia nos lbios de Ginny, enquanto ela ia removendo, vagarosamente, todos os grampos do seu caprichoso penteado e jogando-os fora, displicentemente, um por um. Tinha o ar concentrado e sonhador de uma mulher que se estivesse despindo para o seu amado. S o sorriso a traa, e Alfonso Herrera alutava entre a raiva e a vontade de rir. Que diabo voc pensa que est fazendo? Est dando um espetculo! falou baixinho, por entre os dentes cerrados. Meu querido, voc est dizendo coisas de marido ciumento! Estou fazendo isto para voc, pensei que voc gostasse mais de mim com os cabelos soltos. Concepcin, que danava com Tomas, ficou ao lado de Ginny e soltou uma gargalhada, que s foi diminuindo quando viu o olhar feio de uns olhos azuis, que a fuzilavam. O ltimo grampo caiu, e Ginny sacudiu a cabea quando o cabelo se soltou todo uma nuvem lustrosa e ondulada que lhe chegava at a cintura; e no havia um s homem ali que no desejasse mergulhar nela seu rosto. como um fogo plido murmurou Tomas, sua voz impressionante, e sob o coro de milhares de ols que se seguiram; Concepcin pisou com toda a fora o peito do seu p. Bastardo...filho da puta! comigo que voc est danando, lembra-se? Rindo, Ginny se virou.

Estou com vontade de tirar os sapatos tambm murmurou Ainda no, sua gatinha dos infernos! Voc j causou bastante dano aos coraes e aos nervos dos homens daqui. Eu devia lhe dar uma surra! Ginny fez um muxoxo, os olhos rancorosos. s isso que voc sabe pensar? Voc me desaponta, Steve, O movimento da dana a aproximou dele, e ela moveu deliberadamente o corpo, de modo que ficou quase encostada cm Steve. Seus braos subiram, em movimentos lentos e sinuosos, afastando a massa de cabelos do seu pescoo e, depois, deixando-a cair novamente. Com isto basta! sua voz estava ameaadora e raivosa. Se voc quer me seduzir, prefiro que procure um lugar mais prprio para isso. Agora voc foi longe demais. Antes que ela pudesse evit-lo, ele lhe havia segurado o pulso, apertando-o com tanta violncia, de forma to dolorosa, que ela teve que morder os lbios para no gritar em sinal de protesto.

Sem lhe deixar outra alternativa, Alfonso Herrera aa conduziu por entre a multido de danarinos, sorrindo de vez em quando em resposta a cumprimentos que eram dirigidos a ambos. A ela, disse num sussurro, por entre os dentes: Voc estava dando um espetculo to bonito ainda agora, que eu gostaria de que voc o continuasse para alegria de nossos amigos aqui. Eu no comeou esquentada; mas ele a atalhou. Nesta parte do mundo, minha querida, espera-se que as esposas sejam obedientes, mais do que tudo. Uma qualidade que lhe falta totalmente. De qualquer maneira, mais do que tempo de nos aproximarmos dos outros convidados aqui. Agora estavam ao p da escada, e Ginny enfrentou o olhar estranho de Dom Francisco enrubescendo. No ousava ainda, por falar nisso, olhar na direo de sua duenna ou na dc Tia Maria. Foi com alvio que viu Alfonso Herrera aenfrentar a situao, a voz suave, com uma inteligente mistura de gracejo e desculpa. Sinto que a culpa seja toda minha de ter preocupado vocs. Eu convenci Ginny de sair comigo, para que pudssemos ficar sozinhos um pouco ao luar ele curvou-se um pouco diante de sua tiaav estarrecida, dizendo: Tia Maria, gostaria dc que a senhora e Dona Armijo acompanhassem Ginny at l em cima para ela poder arrumar o cabelo outra vez. Eu as encontro, depois, no ptio, novamente Ginny sentiu que ele lhe soltava o pulso, com um aperto que fez com que ela tivesse vontade de esbofete-lo, mas ele j se dirigia ao seu av, com um sorriso encantador. Senhor, gostaria de saber se posso ter uma palavra em particular com o senhor. Diego j me disse que podemos usar o escritrio do seu pai. Ginny teve a impresso de ter ouvido Dom Francisco dizer qualquer coisa entre dentes, uma frase explosiva, que comeava com "Seu cozinho insolente!" mas ela j estava sendo levada por duas damas raivosas, ambas ralhando e perguntando, alternadamente. Resolvendo que o melhor era ficar calada, foi friccionando o pulso, disfaradamente, enquanto subiam as escadas. Um rpido olhar, ao descer novamente, certificou-a de que nem Dom

Francisco nem Alfonso Herrera aestavam por ali, vista. No podia deixar de conjeturar sobre como Dom Francisco receberia a notcia.

Captulo Trigsimo Terceiro

Com o rumo que as coisas tomaram, depois de ter sido levada para um dos quartos de cima, Ginny no teve mais tempo para se preocupar com as reaes de Dom Francisco. Estava sentada, em silncio, com a cara fechada, enquanto Dona Armijo penteava seus cabelos e procurava prend-los novamente; todo o tempo sacudindo a cabea ou concordando com alguma coisa dita pela Seora Ortega. E a boa senhora tinha muito o que dizer em relao ao comportamento de Ginny. Sem agentar mais estar ouvindo tudo aquilo, Ginny disse que havia sido tudo culpa de Steve. Ele a encorajara a se afastar um pouco da multido; depois, fora ele quem a levara at onde estava a danarina cigana.

Ele beijou aquela cigana bem na minha frente, sem fazer a menor cerimnia murmurou, apertando os olhos de uma modo que fez com que Dona Armijo pensasse que ela tambm parecia uma cigana. Por que no mostrar a ele que eu tambm poderia ser popular, se danasse como ela? Sinto muito, tia, se no correspondo aos padres de uma jovem espanhola, mas que eu no sou espanhola e no posso me sujeitar a ser tratada assim com essa displicncia! Quase todos os homens que encontrei aqui so uns namoradores e olhe que so todos casados, ou quase todos! Parou para tomar ar, e a Seora Ortega, que estava de cara feia enquanto Ginny fazia seu discurso, sacudiu a cabea desanimada. Minha cara Genia! Receio que voc s tenha visto a nossa vida como ela parece ser, na superfcie. Voc realmente pensa que as mulheres aqui tm uma vida to ruim assim? Claro que no, elas esto perfeitamente satisfeitas com a maneira como as coisas so, posso lhe garantir. Elas so mimadas e estragadas, e nada lhes negado. No h nenhuma razo para uma jovem senhorita, especialmente uma que oficialmente noiva, como voc, achar que ela precisa...vamos dizer as coisas sem rodeio... competir com uma cigana qualquer. Seu lugar, minha cara, num pedestal. Os homens se divertiro sempre onde puderem, isso verdade; mas voc deve reconhecer que at na Frana assim. No, Genia, h algumas coisas que voc tem que aprender a aceitar... at a fingir que no v. Afinal, em breve voc ser a esposa de Esteban; mesmo considerando que ele foi um pouco selvagem, estou certa de que em breve tomar juzo e assumir suas responsabilidades... meu irmo cuidar que seja assim! Mas Tia, eu no quero... A Seora Ortega simplesmente sacudiu a mo vigorosamente, refreando os protestos de Ginny. Voc tem tanto que aprender, minha filha! No o que voc quer, mas o que tem que aceitar. Receio que seja o destino das mulheres. Mas os homens podem ser dirigidos...veja o exemplo da minha prpria nora...parece uma coisinha to calma, submissa, e est sempre consultando Alberto, pedindo conselhos, pedindo que ele tome as decises por ela; e ele a adora! No h nada

que ele no faa por ela; no fim, as coisas so sempre feitas como Sarita quer, embora Alberto pense que foi ele quem tomou a deciso! Mas Alfonso Herrera a diferente! Por favor, Tia, perdoe-me dar minha opinio... acho que isso tambm no muito de acordo cora as normas! Contudo, no posso me ver o tempo todo fingindo ser uma coisa que no sou, Sou uma mulher, mas tambm sou uma pessoa humana... sim, eu tenho crebro, sei pensar; no poderia nunca, nunca, agir como uma idiotazinha s para aumentar a auto-estima de um homem e o seu senso de protecionismo. E, alm disso... Ginny fez uma pausa e mordeu os lbios preocupada, pensando que talvez tivesse ido longe demais de quaquer maneira, Alfonso Herrera ano esse tipo de homem tambm. arrogante e mando e, se eu no o freasse um pouco, ele ia andar em cima da minha cabea! Na verdade, ele teve a audcia de me dizer que o nico motivo pelo qual ainda no tinha se enjoado de mim porque eu tinha uma opinio prpria! Dona Armijo, horrorizada com o rumo que a conversa tinha tomado, deu um ltimo jeito no cabelo que acabara de pentear e recuou um pouco para olhar a jovem, que se ps de p, num salto, com as faces coradas, o que lhe ficava muito bem. Devo dizer que no sei realmente o que deu em voc, hoje noite, Genia resmungou Tia Maria. O que sei que no adianta falar com voc quando est com essa espcie de humor. Vamos descer, ento, e s posso pedir que seja um pouco mais discreta, minha cara. No ficaria bem as pessoas comearem a falar de voc agora, faltando to pouco para o casamento.

Ginny estava a ponto de dizer que no ia haver mais necessidade de nenhum casamento pomposo. J estava casada...Mas s de pensar a tempestade que se desencadearia sobre seus ombros, se o fizesse, fez com que engolisse as palavras. Alfonso Herrera aque desse a notcia e agentasse as conseqncias da reao violenta que sem dvida se seguiria. Segurou-se ao corrimo curvo da escada, enquanto descia lentamente os degraus, tomada, de repente, por uma estranha e inexplicvel sensao de relutncia. Voc est sendo ridcula disse a si mesma. De que estava com medo? Dom Francisco no vai se zangar muito, tenho certeza ... e, depois, quando Ginny j havia chegado quase embaixo, viu o Coronel Devereaux esperando por ela; um ar extraordinariamente srio, e seus olhos castanhos-claros refletindo a luz e olhandoa de forma assustadora. Por uma vez Ginny sentiu alvio pelo fato de a Seora Ortega estar a seu lado. Lembrarase, de repente, como num relmpago, das palavras displicentes de Alfonso Herrera aalgumas horas atrs: "Beal sabe que estou aqui e Devereaux sabe quem eu sou". Como podia ter se esquecido? Apesar do susto e das batidas desordenadas do seu corao, teve um dio irracional dele. Como podia agir com tanta displicncia? Ele tinha se casado com ela uma vez cumprida sua obrigao, poderia ter fugido. Sabia que seus amigos o ajudariam. Em vez disso, preferira ficar e enfrentar o perigo; tinha beijado sua amiga cigana, danado e flertado com ela, e, depois, tinha sado calmamente para conversar com seu av, aps mand-la l para cima. Onde estaria ele agora? Ginny viu confirmarem-se suas piores suspeitas o Coronel Devereaux estava esperando por ela; queria falar-lhe disse-lhe numa voz grave sobre um assunto de extrema gravidade. O que se seguiu depois pareceu um sonho to distante da realidade que Ginny teve muita dificuldade em acreditar no que estava acontecendo. Sentira-se assim um pouco antes, durante o casamento; aquela pequena cerimnia, fria e estranha, que a transformara em segundos de amante em esposa. Agora se perguntava alucinada se aquilo tambm no havia sido uma miragem algo criado pela sua prpria imaginao. Estava sentada numa cadeira confortvel, no escritrio de Dom Jos Sandoval, com as

mos entrelaadas no colo, a face plida como um lrio e os enormes olhos verdes brilhando com um brilho diferente. E ela se limitava a sacudir a cabea e dizer "Eu no sei, eu no sei", a todas as perguntas que o Coronel Devereaux lhe fazia. De repente, o corpulento coronel francs, aquele homem do mundo, fleumtico e guapo, transformou-se num homem de negcios, frio e duro um soldado com um dever desagradvel a cumprir. Precisa compreender, mademoiselle, que estamos em guerra! Tenho obrigaes que jurei cumprir e no posso deixar que nada... nem amizade, nem meus prprios sentimentos, nem mesmo a piedade...fique no meu caminho. Pense, por favor, na gravidade da sua situao! Recusando-se a falar, est se colocando na posio de cmplice. No est a par de que, como soldado, tenho poderes para julgar sumariamente e executar qualquer pessoa suspeita de ajudar os rebeldes? Para alvio de Ginny, no comeo, Dom Francisco havia insistido em estar presente a esta "entrevista" que o coronel havia solicitado. At aqui, no entanto, enquanto o coronel andava de cima para baixo, parando de vez em quando para fazer outra pergunta, Dom Francisco falou muito pouco. Estava de p, junto lareira, como se precisasse do fogo que crepitava ali embaixo, e seu rosto enrugado estava inexpressivo, como se fosse esculpido cm madeira. Apesar dos seus prprios problemas, viu-se imaginando o que ele estaria sentindo ao saber que seu neto estava sendo acusado

de revolucionrio, ou at coisa pior, espio americano ou mercenrio. Para um homem orgulhoso como Dom Francisco, toda esta entrevista no deveria ser s humilhante, mas degradante tambm. Ele sempre apoiara o movimento liberal, o Imperador Maximiliano e seu governo; agora ...Ginny ficava pensando quanto Dom Francisco sabia na verdade das atividades do seu neto. Teria Steve, finalmente, sido honesto com seu av e seria essa a razo pela qual ele conseguira "escapar" to misteriosamente? Quando o coronel francs lhe perguntara, desconfiado, se Dom Francisco podia lhe informar onde se encontrava seu neto, o velho Dom se erguera majestosamente, a boca um fio de linha sob os bigodes brancos. Sinto muito, mas meu neto sempre foi e veio quando e como quis. Nunca achou necessrio confiar em mim com referncia vida que levava do outro lado da fronteira. Compreendo, senhor... por favor creia que muito a contragosto que trago este assunto ao seu conhecimento. No pretenda, de forma alguma, pr em dvida a sua lealdade ao governo, Dom Francisco, e lamento muito que tenha sido eu a pessoa lhe informar da infeliz ligao do seu neto com os juaristas. Dom Francisco no havia feito nenhum comentrio Ginny tinha a impresso de que ele estava se contendo a custo; que ele estava muito mais perturbado e aborrecido do que deixava transparecer. Agora, quando o coronel terminou sua arenga com uma ameaa velada, Dom Francisco o interrompeu por fim, limpando a garganta antes de falar, a voz seca e cortante. Coronel Devereaux, um momento! No quero que ningum incomode minha nora. Quaisquer que sejam as atividades escusas de Esteban, estou certo de que ela no sabe de nada. Ele no o tipo de homem para contar seus negcios a ningum, nem mesmo sua mulher. Mulher, o senhor disse? Realmente no quero parecer teimoso, mas lembro-me de ter recebido um convite para um casamento, apresentaram-me mademoiselle como a noiva de seu neto... como... como pode ser isto? O Coronel Devereaux tinha ficado vermelho como um pimento suas sobrancelhas pareciam

tremer de frustrao. O senhor pergunta como pode ser isto? Bom, em uma palavra, meu neto s recentemente me informou do seu casamento secreto com esta jovem. No entanto, sabendo como as pessoas falam, insisti em um segundo casamento, numa cerimnia formal, para dar uma satisfao a todos. O senhor deseja ver a certido de casamento, Monsieur le Colonel? Ainda tem alguma dvida? Havia o mais leve toque de sarcasmo na voz de Dom Francisco, o que fez com que o coronel torcesse as mos atrs das costas, controlando-se com grande dificuldade. Isso no ser necessrio, tenho certeza. A palavra de Dom Francisco Alvarado o bastante at mesmo para um simples intermedirio francs. Haveria uma nota de amargura aqui tambm? Ginny tinha a impresso de estar assistindo a uma pea de teatro seria tudo inofensivo, uma simples tempestade num copo de gua, se no fosse pela presena de um soldado francs armado junto porta um legionrio de cabea raspada, que usava orgulhosamente a insgnia de capito e que olhava fixamente para o espao, como se fosse surdo. Nesse caso ...

Dom Francisco estava ereto, em toda a sua altura, uma figura imponente, apesar do torvelinho interior que deveria estar ocultando. No deve haver mais razo para o senhor interrogar Ginny. certo? Ela j lhe disse que no sabe de nada. O Coronel Devereaux parecia estar tentando se situar. Parou de andar, e seus olhos adquiriram um brilho que fez correr um tremor de apreenso pelo corpo de Ginny. Sinto lhe dizer, senhor, que isso no ser assim to fcil. O coronel voltou sua cabea na direo de Ginny, e parecia haver agora uma nota de triunfo na sua voz. O casamento de madame com o seu neto faz dela uma mexicana. Ela agora est sujeita s nossas leis e no pode gozar das imunidades de uma americana. E, embora possa compreender seus sentimentos neste caso, Dom Francisco, sinto dizer que meu dever como oficial francs tem precedncia sobre meus sentimentos particulares. Por favor ... ergueu a mo como se quisesse afastar qualquer interrupo, e continuou severamente. Preciso e vou obter mais informaes de madame. O senhor j me ouviu falar de um contraguerrilheiro americano chamado Thomas Beal. Ele reconheceu perfeitamente a adorvel Madame Ginny como sendo a mesma mulher que ajudou um pistoleiro americano chamado Alfonso Herrera a Morgan a tirar um homem do xadrez...um juarista rebelde, confesso! E sabemos tambm agora que esse homem no outro seno o seu neto, que se chama Esteban Alvarado, quando est no Mxico. Voil... madame tem viajado pelo mundo com o seu ... marido. Madame ajuda rebeldes a escaparem. Devo eu ser to idiota que acredite que madame no sabia o que estava fazendo? Que aqui est uma mulher to cegamente obediente ao seu marido a ponto de arriscar a vida sem fazer perguntas s porque ele mandou que o fizesse? No, no! Desculpe-me, mas preciso fazer mais perguntas e desta vez quero respostas, madame. A senhora compreende? O senhor est indo muito longe, coronel! A voz de Dom Francisco era como uma trovoada. No tinha idia de que os nossos aliados, os franceses, estavam numa situao to ruim que recorriam ao processo de intimidar senhoras em nome da lei. Pode me prender, se achar que

estamos sonegando informaes quanto ao paradeiro do meu neto. E pode estar certo de que estarei em contato com o Marechal Bazaine em pessoa, discutindo as suas tticas duvidosas. Estou agindo de acordo com as instrues do marechal. Na verdade, sou seu representante para esta provncia. E, se posso lhe lembrar o fato, foi o prprio imperador que assinou certos decretos h alguns meses, concedendo-nos autoridade para interrogar todos os revolucionrios suspeitos... para interrog-los com a maior severidade, senhor; o senhor sabe o que isso representa? E podemos execut-los, tambm, sem julgamento, se eu achar que isso necessrio como exemplo! Creia-me, minhas perguntas de hoje visavam apenas a poupar a essa senhora muitos aborrecimentos. Acha que somos assim to delicados quando interrogamos as camponesas? voltou-se para Ginny to bruscamente que ela deu um pulo, fitando-o com os olhos muito abertos e um ar de desafio. Madame, peo-lhe que pense, que seja razovel, para o seu prprio bem. Se ficar calada por um falso senso de lealdade, deixe-me lembr-la de que meio francesa... a Frana foi o seu lar pela maior parte de sua vida, no foi? E a senhora se d conta de quantos franceses esto morrendo por dia pela causa do imperador? Sabia que cada arma contrabandeada na fronteira usada contra ns? E homens como Alfonso Herrera a so os piores...ele um mercenrio... um espio, que no tem nem a desculpa de sentir alguma espcie de patriotismo. E a senhora, madame, ser que preciso lhe dizer

das emboscadas covardes que esses rebeldes preparam? Das torturas e mutilaes? Ou preciso amea-la de priso e execuo para que a senhora fale? Coronel Devereaux havia uma chispa de ira nos olhos verdes e sua voz era fria e desafiadora o senhor est me ameaando, eu jamais gostei de ameaas. E o senhor pode me executar, mas no vai levar nenhuma vantagem. Temos muitos conhecimentos comuns, no temos, coronel? H o meu pai, o senador. O senhor sabe perfeitamente como Washington ficaria contente de ter uma desculpa para interferir aqui. Nosso Secretrio Seward no gosta da sua presena aqui, gosta? E h o meu tio Albert...ele tem o ouvido do seu imperador, como o senhor sabe muito bem. Lamento, mas no vai ser to fcil para o senhor se livrar de mim como o seria de uma camponesa qualquer. Ameaas, ameaas! Minha cara madame, ser que a senhora pensou mesmo que eu executaria uma dama to adorvel e inteligente como a senhora? Ou que eu a torturasse, talvez? Ah, no. A senhora descobrir, quando me conhecer melhor, que meus mtodos no so assim to rudes. Mas, madame... o rosto do homem tinha readquirido seu aspecto quase benevolente e era sorrindo que se dirigia a ela agora. O que faremos com a senhora? A senhora est sendo realmente muito teimosa...No sabia que era to apaixonada por seu marido. Na verdade, a julgar pela carta que recebi do seu pai, a senhora foi raptada, sob a mira de uma arma, logo depois de um ataque contra alguns dos meus homens. Havia um jovem capito que foi seriamente ferido e, alis, quase morreu tentando defendla. J se esqueceu disso? Ser que todo o seu amor e lealdade Frana j se evaporaram? Ser que agora nos considera a todos monstros? Aquela rpida volte-face confundiu Ginny, o que o coronel esperava que acontecesse. Ele encolheu os ombros e dirigiu um olhar quase de apelo a Dom Francisco, que estava olhando com um ar divertido e um sorriso no canto do lbio. Dom Francisco, o senhor no quer tentar fazer madame ver a lgica? Ela sabe muito mais sobre os movimentos do seu neto do que quer nos dizer. Tenho executado gente por muito menos do que isto. O senhor precisa ver que eu no posso deixar que ela leve a melhor num desafio tolo como

este...sem mais nada, minha carreira estaria arruinada se algum descobrisse que deixei de cumprir o meu dever por causa de um pedacinho de mulher; o senhor um homem de honra, e, portanto, compreende, no? Se seu neto no tem nada a temer, por que fugiria deixando sua esposa? Estou lhe pedindo que coloque o seu patriotismo e a sua lealdade ao imperador acima dos seus sentimentos pessoais ... sei que difcil. . . J chega, coronel! O senhor exps brilhantemente seu ponto de vista. Agora quer jogar com a minha honra, isso? O que gostaria que eu fizesse? Ordenar a Ginny que traia seu marido? O que isso? O que devo fazer? O senhor sabe, Coronel Devereaux, que uma esposa no pode depor contra seu marido. . . Visivelmente agitada, agora, Ginny no conseguia permanecer sentada. Levantou-se bruscamente, as mos alisando as pregas da saia. Ah, quer dizer que admite que existe alguma coisa que se recusa a contar? Na guerra, madame, ningum se preocupa com pequenos detalhes, estou certo de que a senhora sabe disso! Com que rapidez se atirou s suas palavras! Era como se quisesse confundi-la e assustla com essa rpida mudana de ttica. No admito coisa alguma! Se meu marido tudo isso que o senhor est dizendo, ele no me falou nada.

Mas a senhora chegou s suas prprias concluses, certo? Vamos, madame, a senhora j provou que tem a mente gil. No me desaponte agora! A senhora uma mulher inteligente e de classe...por que se recusa a nos dizer o que sabe sobre um homem que no s a raptou e a forou a fazer tudo o que queria, mas tambm a abandonou quando se viu descoberto, deixando-a para enfrentar as conseqncias? Onde est seu orgulho, minha jovem? Receio muito que ele esteja certo, Ginny. A voz de Dom Francisco soava cansada e velha, de repente; como se cada palavra dita fosse um sacrifcio. Ginny no podia esconder sua surpresa, voltou-se para ele com os lbios entreabertos, os olhos pareciam chamas verdes, implorando que ele no a abandonasse agora. Mas ele continuou, implacvel, encostado lareira, como se ficar de p fosse demais. Ela se deu conta, com um n na garganta, de quanto lhe custava dizer o que estava dizendo agora, principalmente em face da expresso de triunfo que se via no rosto do Coronel Devereaux. Voc precisa pensar em voc agora, Ginny, como Esteban fez. Ele meu neto e eu o amo, mas isso no faz com que eu fique cego para os seus defeitos, para sua natureza selvagem e irresponsvel. Se ele for realmente um traidor ou um espio, ento... os lbios do velho se contorceram, como se sentisse dor, mas continuou, inexorvel ele precisa estar preparado para sofrer as conseqncias dos, seus atos. Voc deve lembrar-se de que j falamos sobre isto antes. Seus olhos fitaram os dela, sombrios, e sua expresso de desnimo, totalmente desconhecida para ela, fez com que mordesse os lbios de frustrao. Mas Dom Francisco, Alfonso Herrera a...oh! gritou por entre os. dentes cerrados, olhando com olhar suplicante para o implacvel francs. Ele pode ser um fora-da-lei, sim, at um mercenrio, mas no um traidor! Traidor de qu? O senhor me diz, coronel, que ele um espio americano...eu o nego! E, se for, minha lealdade est com a Amrica! E no importa o que vocs digam sobre Juarez e seus seguidores, ele o representante eleito do povo do Mxico. Assim como Lincoln o era...e ele teve que usar a fora para que os Estados Unidos permanecessem unidos! O senhor v, ele a converteu. Ela fala como uma revolucionria, ela apia Juarez!

Eu no apoio ningum, por que precisa torcer sempre as minhas palavras? As mos de Ginny estavam geladas e ela as batia, uma contra a outra, procurando aquec-las e adquirir coragem. Eu amo a Frana, sempre tive orgulho de ser meio francesa, mas no estou orgulhosa do nosso papel aqui no Mxico... de conquistadores e opressores. Ginny! A voz de Dom Francisco soou como uma advertncia. Voc est muito empolgada... Cuidado com o que diz! Ela j disse o que realmente pensa disse o Coronel Devereaux severamente. Est muito claro, infelizmente, que ela acredita nessa revoluo suja. Pena que o marido a tenha arrastado para isto e depois a abandonado! E a senhora, madame sua voz agora era de ao ser que se d conta de que acaba de se condenar? E diante de testemunhas? Deu um passo curto em sua direo e parou, tentando, obviamente, controlar sua ira. Entristece-me, madame, achar-me na deplorvel contingncia de lhe dar voz de priso.

A cena se tornou cada vez mais irreal. A luz iluminava a fisionomia descomposta e prematuramente envelhecida de Dom Francisco e, desviando os olhos dele para o rosto do francs, Ginny viu seus lbios se movendo proporo que ele recitava, pomposamente, o pargrafo e a linha do decreto do imperador que lhe dava autoridade para prender, interrogar e, se necessrio, executar qualquer pessoa considerada rebelde. Ela comeou a rir, descobrindo o humor que se escondia naquilo tudo, e todos olharam para ela, como se tivesse enlouquecido. Pelo amor de Deus, Coronel Devereaux! O senhor no v que ela est histrica? Ela no sabia o que estava dizendo. No posso deix-lo fazer isso! Assumo a responsabilidade por qualquer coisa que meu neto tenha feito. Insisto em que o senhor me prenda. No h necessidade de fazer guerra contra mulheres. Dom Francisco, o seu senso de honra o enobrece, mas lamento dizer que no o senhor, mas a esposa de seu neto que temos que prender. Ela pode dar informaes que nos levem a prender alguns desses rebeldes, ou at o seu prprio marido. Assim que ela fizer isso, ser libertada. Compreenda que eu no gosto de lutar contra mulheres e posso at, s vezes, tornar a lei um pouco mais flexvel. Mais uma chance, madame. Peo-lhe que no me deixe fazer isto! De repente, sentiu que sua cabea estava lcida; o frio havia se espalhado das suas mos para o corpo todo, enrijecendo-o, de modo que ela se sentia como um bloco de gelo, at os lbios. Olhou de novo para o robusto coronel, e ele viu o brilho dos seus dentes, quando eles morderam o lbio inferior seus olhos brilhavam com uma chama inusitada e ele pde ver o arfar de sua respirao, que fazia subir e descer os seios, que apareciam pelo decote amplo. Que mulher! pensou, sem poder esconder a admirao que sentia. Que coragem, que fibra, e, quando estava zangada, como ainda h pouco, ma foi! Que beleza magnfica e selvagem! E uma pena mesmo. Ele esperou, dando-lhe tempo para pensar, seus olhos tentando ler os pensamentos que deviam estar passando pela sua mente. Ser que ela no percebe a terrvel situao em que se encontra?

Ser que ela est disposta a correr o risco de ser presa e at mesmo executada pelo seu marido? Comeou a fazer conjecturas sobre o que teria realmente acontecido entre eles essa jovem e bela mulher, por quem o Capito Remy parecia ter ficado alucinado, e o homem que a raptara e a levara consigo por tantos lugares. Havia at rumores de que ele a tinha levado a uma casa de tolerncia, para, no fim, aparecer casado com ela! Era inacreditvel sentiu-se como um tolo quando pensou que, antes, acreditara na histria fantstica que ela lhe contara; no conseguia imaginar onde o neto de Dom Francisco Alvarado a encontrara e como a levara consigo. Depois, Beal a havia visto e descrito o seu "marido", trazendo luz toda a srdida histria. Era uma pena! Devo pensar... disse Ginny lentamente, surpresa ao ver que suas palavras emergiam to claras dos seus lbios frios e enrijecidos. Viu o coronel se inclinar formalmente. Vou lhe dar trs minutos, madame. Nada mais. A senhora j desperdiou muito do meu tempo. Ginny, minha querida criana, voc deve dizer tudo o que sabe. No pense que traio. Pense em voc, no seu futuro. Se eu soubesse, quando Esteban foi embora, que ele ia lhe deixar para enfrentar esta situao, teria evitado que partisse. Eu o teria entregue. Ela quase no reconheceu aquela voz rouca e envelhecida como sendo de Dom Francisco. J no conseguia ouvir nada que no fosse os seus prprios pensamentos. Andou lentamente at a pequena janela que dava para o ptio e ficou ali olhando para fora.

Aos seus ouvidos, chegava esmaecido o som de msica e de risos. O que era real, aquela alegria de que participara at h pouco ou isto? Este quarto pequeno e quente e o gordo e pomposo coronel, a quem h pouco tempo atrs no levara a srio e que agora a ameaava com priso? Teve vontade de rir novamente. Por que estou fazendo isto? No sei muita coisa, verdade, mas o que eu sei j basta. S o que tenho a fazer dizer que ele confessou para mim que era juarista e tudo estaria terminado afinal de contas, ele j partiu e ningum o pegar mais agora. Sentiu uma chama de dio dentro do peito, quando se lembrou da forma displicente com que a tratara desde o comeo. E, hoje noite, casara-se rpida e secretamente cora ela s para cumprir uma promessa que fizera ao av ...Partira sem mesmo se despedir, deixando-a nesta situao desagradvel. Devo ser louca, pensou. Por que o estou defendendo? Tudo o que tem feito me usar; nunca me deu a mnima ateno e, agora, deve estar mais do que contente de se ver livre de mim. Que diferena faria para ele, afinal, se eu terminasse na priso? Madame! Quer dizer que seu tempo terminara. O coronel queria uma resposta. Que poderia lhe dizer? Nunca deixarei que ele me force a trair mais ningum pensou rapidamente, com dio. Ginny se voltou lentamente e o coronel, que estava impaciente no centro da sala, teve a impresso de ver um ar de riso no canto dos seus lbios, o que lhe dava um estranho jeito sensual e fascinante. Seus braos e ombros pareciam refletir a luz da lareira, como seu vestido cor de opala sua pele era cor de bronze e os olhos eram duas esmeraldas. Ele sentiu uma espcie de mgoa por no a ter conhecido antes. Casara-se com sua jovem esposa por uma simples questo de convenincia e porque sua famlia tinha posses. Se as circunstncias fossem outras, talvez tentasse fazer desta mulher sua amante. Sim, ela era bem o seu tipo. Tinha o ar de uma cortes nata; um jeito natural para seduzir. Nascera para ser amante e no esposa. . . Bem, madame? repetiu o Coronel Devereaux impacientemente, afastando de si, irritado, seus prprios pensamentos. Pareceu-lhe que ela se curvava um pouco, como se estivesse carregando um peso.

Mesmo, porm, que tivesse feito ura gesto de desnimo, sua voz tinha soado clara e orgulhosa como sempre. Muito bem, coronel! Devo dizer que o senhor conseguiu me assustar com todas as suas ameaas sujas. Diga-me, o que quer que eu diga? Sentiu-se tomado por uma irritao surda. Ser que ela estava insinuando que ele pretendia pr palavras na sua boca e for-la a uma "confisso" que no seria confisso nenhuma? Por que no comeamos pelo princpio? Quando foi que seu marido lhe confessou pela primeira vez que estava trabalhando com os juaristas? Ele alguma vez lhe deu a entender que podia haver outros elementos por trs dele? Quantas perguntas. Devo respond-las pela ordem? Bem, ento . . . Ela continuava janela, com o cotovelo sobre o peitoral, de modo que parte do seu perfil estava na sombra. O coronel se sentiu tremendamente irritado, pois no conseguia acompanhar a expresso do seu rosto. Sua voz continuou, ligeiramente zombeteira, ao que lhe pareceu. Alfonso Herrera anunca me disse que estava trabalhando com os juaristas. Sei que simpatizava com a causa deles. Quanto a outros elementos, acho que o senhor est tomando o bonde errado, coronel. Ele parecia saber o que fazia, mas nunca me deu a impresso de algum que trabalhasse para qualquer pessoa que no fosse ele prprio.

Madame, a senhora est brincando com as palavras! E, como j lhe disse antes, no tenho mais tempo para perder, No quero suas impresses, por favor, quero fatos! Nomes, locais. O nome dos vilarejos onde vocs se ocultaram. Nomes de pessoas que os esconderam. Nomes de pessoas que consideravam amigas. Na verdade, madame, tudo que nos possa levar a prender o maior nmero possvel de revolucionrios e simpatizantes dos juaristas. Conseguiu, finalmente, quebrar sua reserva, e ela levantou a cabea e o fitou com olhos que brilhavam raivosamente. Em outras palavras, o senhor est me pedindo que faa o papel de carrasco, e com base simplesmente em suspeitas! No, coronel, eu no me lembro de coisa alguma. Nomes de vilarejos no me dizem nada e no costumo sequer me lembrar de fisionomias. Mas estou comeando a compreender cada vez melhor por que o povo deste terra abomina tanto a presena de vocs aqui como opressores! No lhe diria mais nada. Sua atitude hostil, por outro lado, fez com que o coronel tomasse a determinao implacvel de quebrar o seu orgulho e for-la a ceder. S mudou sua ttica no ltimo momento, depois de lhe haver informado que ela estava com ordem de priso e que ele tinha que exigir, infelizmente, que o acompanhasse ao QuartelGeneral de Zacatecas. Nem as ameaas e a ira de Dom Francisco conseguiram mudar a deciso do Coronel Devereaux, embora ele tenha assumido um ar paternal e prometido que tentaria evitar qualquer escndalo. Com a concordncia de Dom Francisco, sairiam calmamente na prpria carruagem do Coronel Devereaux. Ele apresentaria suas desculpas aos Sandoval, alegando que a jovem tinha ficado com uma terrvel dor de cabea e que estava passando to mal que fora mandada para casa. Entrementes... Pode estar seguro de que eu no sou exatamente um monstro sem corao. Ela no ser colocada numa cela, claro. Ocupar os meus prprios alojamentos, que so bastante confortveis, posso lhe garantir! A atitude paternal do coronel tinha voltado e seus olhos brilhavam, enquanto o tom de voz

era mais baixo. Talvez um pequeno susto, a certeza de que no estou brincando, ajude a diminuir a sua teimosia. E claro que, se seu marido resolver se entregar, isso nos poupar muito trabalho, no? Providenciarei pessoalmente para que a jovem seja libertada logo, se tal acontecer. O senhor compreende a minha situao, Dom Francisco? No h como no a compreender respondeu o velho amargamente. Nada mais disse ao coronel e abraou, com sincera afeio, a jovem silenciosa e plida. Voc no deve se preocupar. O assunto no termina aqui e eu prometo mover cus e terra para solt-la o mais cedo possvel. No se preocupe. No estou com medo. Disse isto calmamente e surpresa, ao mesmo tempo. Porque no estava mesmo. No naquela hora.

PARTE QUINTA La Soidadera" Captulo Trigsimo Quarto

Alfonso Herrera a tinha simplesmente trocado de roupa no quarto de Diego Sandoval, com a concordncia de Diego, escondendo um novo par de revlveres sob o serape. Em seguida, descera pela escada dos fundos para se juntar aos ciganos e, disfaradamente, se misturar cora eles. Saiu da fazenda ao mesmo tempo em que eles saram. A entrevista com seu av no fora muito agradvel, como era de esperar e como Alfonso Herrera ano ignorava que fosse. Tinha informado ao seu av que se casara com Ginny legalmente e, na presena irada de Dom Francisco, sentara-se escrivaninha e preparara um testamento deixando tudo o que possua para sua esposa. Isso deve resolver o assunto disse num tom displicente que s serviu para enfurecer mais Dom Francisco. Voc parece estar esquecido da nossa conversa anterior! gritou o velho. Eu disse que voc tinha que assumir suas responsabilidades. Que espcie de trapalhada voc est pretendendo fazer agora? Se eu no partir esta noite, ento ser provvel que todos os seus problemas terminem, quando me colocarem diante de um peloto de fuzilamento respondeu Alfonso Herrera acalmamente, olhando firme nos olhos do seu av. Na mesma voz calma, contou-lhe que na verdade estivera envolvido em algumas atividades revolucionrias e que, infelizmente, havia um homem aqui que o reconhecera como seu alter ego. Ginny sabe, claro acrescentou. Isto levou Dom Francisco a dizer, numa voz cida, que talvez tivesse sido melhor se ele casasse

Ginny com Renaldo, pois certamente o casamento com o seu neto no tinha sido um bom negcio para a pobre moa. O velho tinha gritado e esbravejado tanto que Jaime Perez piscou vrias vezes, quando pensou que era chegada a hora de atirar no Seor Esteban. Foi a inesperada chegada de Diego Sandoval que salvou a situao. Acima de tudo, el patrn tinha um enraigado senso de orgulho e honra familiar no importa quanto ele mesmo criticasse e castigasse um membro da famlia, no admitiria o mais leve comentrio partido de uma pessoa de fora. Num sussurro meio divertido, Alfonso Herrera ahavia dito a seu av que, num caso de emergncia, Diego saberia onde encontr-lo pelo menos nos prximos dois dias. A seguir, passou o brao pelo pescoo do seu amigo e saram juntos do quarto. Quando deixou a fazenda Sandoval, sentado abertamente ao lado da bela Concepcin, com o rosto escondido pelo enorme sombrero que usava, Alfonso Herrera acomeou a sentir o sangue correr mais apressado nas veias. Comeou a pensar, divertido, que gostava cada vez menos da vida elegante e que, mais e mais, se tornava um rufio. O peso das duas armas sobre os quadris era uma sensao familiar e agradvel e, a seu lado, seu ombro se encostando no dele com cada sacudidela da carruagem,

Concepcin intercalava imprecaes com suspiros e perguntas sobre quanto tempo iria ficar com ela desta vez. Assim que saram dos portes e ganharam alguma distncia, as carruagens mudaram de direo, abandonando a estrada cheia de marcas de patas de cavalo e de rodas de carruagens. Concepcin estava calada e emburrada, encostada a Alfonso Herrera ae insistindo para que ele pegasse as rdeas. Ele colocou um brao em volta dela e sentiu as mos da jovem passeando por todo o seu corpo. Conheciam-se h muito tempo, afinal, e Concepcin no era tmida. No entanto, embora seu corpo reagisse como ela esperava que ele fizesse, sua mente estava estranhamente abstrata. O que havia com ele? Estava livre novamente, como no se sentira nos ltimos meses, quando tinha que carregar Ginny com ele para onde fosse, suportando o seu mau humor e as suas constantes crises de rebeldia. Ela havia at mexido com a sua conscincia, e como o perturbara! Bem, j se reabilitara, no? Na escurido, sua boca teve um ricto sardnico. Reabilitao honrosa, como dizia seu av. Tinha-lhe dado seu nome para torn-la respeitvel, fizera um testamento em seu favor e a deixara livre para fazer o que bem quisesse. Ela devia estar sentindo alvio. Lembrou-se da sua ameaa de escolher os seus prprios amantes e ficou se perguntando por que no achava mais graa nisso. Bem, depois de casados, ele no tocara mais nela. No via razo pela qual qualquer um deles no pudesse pleitear mais tarde a anulao do casamento, se quisessem faz-lo, embora ele, certamente, no tivesse qualquer plano de se casar outra vez! Ser forado a casar uma vez j era mais do que o bastante; Deus, como as mulheres cansavam quando comeavam a se agarrar num homem e exigir sua ateno! Sua prpria mente se assustou com a veemncia do pensamento que a assaltou. Lembrara-se de repente de que nunca sentira tdio a seu lado. Aquela gatinha selvagem de olhos verdes... conseguia sempre fazer com que ele perdesse totalmente o controle. E, mesmo inconsciente, ela seduzia escarnecia, tentava, recuava. Lutava, gritava seu dio e desprezo, e, logo em seguida, transformavase numa tigresa faminta. Uma feiticeira, deixando sua marca num homem. Pensou na noite em que ela tinha desaparecido dentro da carroa com Carl Hoskins, para

reaparecer em seguida, desavergonhadamente desarrumada. Odiou-a ento e se desprezou por no a ter possudo muito antes e sem o carinho com que o fizera. Embora fosse virgem, ela era uma dessas mulheres que nascem passionais e, uma vez que se excite uma mulher assim, ela incapaz de controlar seu desejo violento. No entanto, sentia que se contradizia. Nunca fora capaz de dom-la completamente. Quando pensava que o tinha conseguido, ela se virava contra ele. Que fera! Devia ter pena do seu prximo amante! Mesmo depois de terem parado para pernoitar, protegido por uma barranca, tendo Concepcin nos seus braos e ambos cansados momentaneamente depois do amor, Alfonso Herrera ase deu conta de que continuava a pensar em Ginny, mesmo a contragosto. Ela deveria estar esperando essa sua partida repentina. Ela mesma o encorajara, antes, a partir. Teria, no entanto, sido justo abandon-la assim, publicamente, com os convites de casamento j expedidos? Havia muitas lnguas ferinas que iriam se divertir com aquele casamento precipitado e o seu sbito desaparecimento. E desde quando ele se preocupara com o que era e o que no era justo? Incrvel! a verdade o atingia como uma lmina e ele se xingou violentamente. Idiota! Uma vez que ainda a desejava, devia t-la trazido consigo. Ela era sua, mesmo que resolvesse no querer mais nada com ela depois que seu desejo fosse aplacado; e ele mataria qualquer um que ela resolvesse tomar como amante!

Quando chegou a esse ponto nos seus pensamentos, Alfonso Herrera apercebeu que estava franzindo a testa terrivelmente, na escurido. Isso era ridculo e, do ponto de vista da lgica, fora melhor mesmo que a tivesse deixado l. Ela tinha se tornado um hbito, era s isso! E de todas as mulheres que conhecera, usara e esquecera, s ela ficara como uma ameaa. Pois estava tudo acabado. Reconhecera a armadilha em que estava caindo e resolvera evit-la. A idia de que ele, entre todas as pessoas, estava acordando de noite, pensando numa mulher e sem poder dormir, como um debilide qualquer, era insuportvel. Alfonso Herrera ase ergueu um pouco e Concepcin se mexeu meio adormecida, tentando prend-lo entre os braos novamente. Querido, aonde voc vai? Estou com frio. . . S estou com sede, pelo amor de Deus! Todo aquele vinho e tequila que tomei ontem noite, acho. Ento ande depressa! J estou acordada de novo. No uma pena? Voc vai me dar alguma coisa para me fazer dormir? Voc a cadela mais gulosa que j vi. Ser que nunca chega para voc? Mas ele estava sorrindo quando voltou para ela. Antes que ele pudesse se deitar de novo, Concepcin ficou de joelhos, com um movimento felino do corpo, seus braos segurandoo pela cintura. Seus longos cabelos fizeram ccegas nas suas coxas e era inevitvel sua reao quela provocao. Humm... murmurou Concepcin depois de algum tempo, com um sorriso sublinhando as palavras que grande! Hombre, voc to guloso quanto eu, si? Sentiu a respirao mais rpida. Como amante, Concepcin superava qualquer mulher que tinha conhecido. Ela no tinha a menor inibio. Alfonso Herrera ase viu pensando que esse era o tipo de mulher que lhe servia. Ela sabe o que quer e vai busc-lo. bem como eu. Depois de algum tempo, ele segurou seus cabelos com os dedos e empurrou sua cabea para trs. Na fraca c difusa luz da noite mexicana, podia ver seus olhos brilhando com uma espcie de brilho de ao. Ela ps a lngua para ele e ele comeou a rir, empurrando-a para trs, sentindo a

imediata reao do seu corpo morno e selvagem. No havia qualquer complicao aqui. Ela era natural como um animal com sua fmea ou seu macho e, gradativamente, no decorrer daquele amor meio selvagem, meio brincalho, Alfonso Herrera afoi desligando a mente e deixando que o corpo assumisse o primeiro plano. J era quase de madrugada e Alfonso Herrera ase sentia como se tivesse acabado de adormecer, quando ouviu o rudo de cascos de cavalo se aproximando. Tinha se afastado de Concepcin, pois estavam ambos cobertos de suor, e tinha adormecido de bruos, sabendo que Concepcin era bem capaz de acordar dentro de alguns minutos querendo repetio. O hbito fez com que mantivesse a cabea perto do cho e, assim, ouviu o cavalo e ficou sabendo que era apenas um cavaleiro que se aproximava, de modo c]ue j estava vestido quando Jaime Perez, um dos maiores batedores da provncia, desceu a barranca. Alfonso Herrera aouviu, quase com incredulidade, a histria impressionante que o homem lhe contou, sem flego e num arranco. Seu primeiro pensamento foi que era um golpe do seu av para faz-lo voltar, por bem ou por mal. Impossvel! Nem aquele bastardo astuto e maneiroso do Devereaux ousaria uma coisa dessas. Mas, proporo que Jaime falava, Alfonso Herrera afoi sentindo crescer dentro dele uma clera fria que quase o cegava. At que aquilo fazia sentido. Devereaux era mais esperto do que qualquer um deles imaginara que fosse. Sua lgica era bela e inapelvel. Ginny seria solta, se ele se

entregasse. Passou a ser, em ltima anlise, uma questo de honra. Que mais poderia ser, nesse pas meio espanhol? E, se cie no o fizesse, o Coronel Raoul Devereaux providenciaria para que todos soubessem que Esteban Alvarado tinha se escondido atrs das saias de sua mulher e deixado que ela sofresse as conseqncias dos seus crimes. E, de qualquer maneira, ser que ele suportaria a idia de que ela era prisioneira merc de homens como Tom Beal? Devereaux apresentava uma fachada de benevolncia e galanteria sofisticada, mas Alfonso Herrera aconhecia o bastante dos mtodos do homem, desde que ele fora designado governador da provncia de Zacatecas, para saber que era totalmente sem escrpulos. Deu-se conta de que havia afivelado o cinturo das armas enquanto Jaime falava, e o homem olhava para ele com uma expresso estranha no rosto. O que ser que ele estava pensando? Seor ... havia uma ligeira hesitao na voz de Jaime e seu rosto se contorceu. Eu no queria lhe trazer este recado. Hesitou mais uma vez e depois as palavras saram numa torrente. No v, seor! Eles no ousaro fazer mal seora, um blefe! Mas se apanharem o senhor... De algum lugar por trs, Concepcin se atirou contra ele, segurando-o com os braos, e Alfonso Herrera apde perceber o tremor do seu corpo, embora os olhos estivessem brilhantes fitando os seus. Ser o peloto de fuzilamento, isso que eles fazem com as pessoas consideradas revolucionrias. Seu tolo! Idiota! Est to cansado assim da vida? Voc sabe que este homem est certo, eles no faro nada a uma seora. Voc est to louco por ela que vai em sua defesa com o risco da prpria vida? No vou deix-lo ir. Olhou em volta, alucinada, para os homens que os cercavam. Como ? Vocs so seus amigos, no? No vo det-lo? Concepcin! Para silenciar sua ira, Alfonso Herrera abeijou-lhe a boca entreaberta e se surpreendeu ao sentir o gosto de sal das lgrimas que lhe desciam pelas faces. Comporte-se disse-lhe com voz severa.

No me comporto! Dane-se! Se nenhum desses olhou com desprezo para o rosto dos homens volta fizer alguma coisa para det-lo, eu o farei! Deixe de histerismo. Voc sabe que isso no funciona comigo. Alfonso Herrera atirou os braos dela do seu pescoo e comeou a recuar cautelosamente. Ela parecia to furiosa e ao mesmo tempo to desolada que ele lhe sorriu ternamente. Querida, eles no me executaram ainda. Vou v-la de novo. Deixe-o ir! a voz de Sanchez se fez ouvir, forte e brusca. Puxou o brao de sua filha e segurou-a firmemente, apesar da sua reao. No o deixem ir, no o deixem ir! gritava Concepcin. Alfonso Herrera aj estava selando o cavalo e at Jaime estava silencioso, embora se visse a dor estampada em seu rosto normalmente inexpressivo.

E como voc o deteria, nin estpida? disse Sanchez com sarcasmo. Voc pretendia atirar nele antes que os soldados franceses o fizessem, ? Continuou rispidamente: uma questo de honra, muchacha, voc no compreenderia. Alfonso Herrera acontinuou ouvindo os gritos e as imprecaes de Concepcin muito tempo depois de ter deixado a barranca. Honra, merda! Cuspo nessa honra! Ele vai atrs dela, aquela mulher de olhos verdes que mais cadela e puta do que eu! S, eu sei, senti isso na primeira vez que a vi! Seu idiota, seu idiota, ela no merece. Voc vai descobrir isso, espere s para ver. Ele voltou para a estrada, aquela trilha esburacada e poeirenta que fazia as vezes de uma estrada para Zacatecas. De l, ela continuava para sudeste, at Salinas e San Luiz Potos, que era para onde pretendia ir quando se ps a caminho. De repente, assaltou-o o pensamento de que, provavelmente, no iria mesmo alm de Zacatecas, e um sorriso amargo lhe entortou o canto da boca por um instante. Bem c'est la guerre. E um peloto de fuzilamento era melhor que ser enforcado. Alfonso Herrera adeu rdea ao animal e deixou que ele o fosse levando no seu prprio passo. Por que no aproveitar essa cavalgada, enquanto durava? "Ele vai atrs dela, aquela mulher de olhos verdes". Ginny...Ginny ela tinha se tornado uma obsesso para ele. Por que no o admitir? Ginny em todos os seus estados de esprito, como um mar que ele talvez no voltasse a ver, s vezes pior que uma tempestade de vero, e outras, calma, profunda, sonhadora e insondvel como o prprio oceano em dia de calmaria. Meu Deus! pensou de repente eu estava em perigo de me apaixonar por aquela mulher e nem sabia.. Que armadilha! Alfonso Herrera a, que sempre se vangloriara de no se envolver emocionalmente com mulher alguma, pensava agora, enquanto galopava para Zacatecas, que a perspectiva de ver Ginny outra vez quase que valia enfrentar um peloto de fuzilamento. Se fossem execut-lo, provavelmente lhe permitiriam ficar alguns momentos a ss com ela. Poderia tom-la nos braos e provar a doura sublime dos seus lbios mais uma vez e sentir seus seios pequenos e perfeitos

comprimidos contra seu peito. Ele lhe diria sim, que importncia tinha isso agora? Antes que o matassem, ele lhe diria que a amava.

Captulo Trigsimo Quinto

Ginny no tinha conseguido dormir nada, apesar de o alojamento do coronel ser luxoso e a cama ampla e macia. O Coronel Devereaux, alis, tinha se mostrado extremamente delicado e gentil to logo abandonaram a fazenda Sandoval. Ela no devia se preocupar muito, disse-lhe, dando-lhe umas palmadas na mo com jeito paternal. Ns todos perdemos a calma, mas essas coisas sempre encontram uma soluo. No pense que a culpo, minha cara senhora, sua lealdade quele rufio, que no vale nada, realmente louvvel tinha acrescentado mais baixo. Mas ser que ele o merece? Ser que ele aprecia a mulher valente que tem? Quase falando consigo mesmo, o coronel sussurrou:

Veremos, isso ns veremos. Ele manteve uma conversa amvel durante todo o tempo, intercalando apenas, de vez em quando, algumas admoestaes no sentido de que ela deveria ter juzo e reconhecer que o seu senso de lealdade estava errado e que precisava compreender que o tinha deixado numa posio muito incmoda recusando-se a falar. Alm disso, foi na frente daquele capito dos legionrios. Foi muito ruim mesmo, madame, a senhora no me deixou alternativa. Tenho certeza de que compreende isso, no? Durante o resto do tempo, fez-lhe apenas perguntas que a boa educao obrigava-a a responder coisas sobre o seu pai, sua madastra e pessoas que havia conhecido em Nova York e Washington. Certa vez, dirigiu-lhe um olhar penetrante, quando mencionou que Michel Remy, seus ferimentos cicatrizados, havia obtido a custo a permisso do Marechal Bazaine para se juntar a um regimento em combate; deixara, pois, a relativa segurana e o luxo da Cidade do Mxico para ir dar combate a Daz e Escobedo. Ginny se mexia, inquieta, tendo tirado as cobertas de cima do corpo, que fora percorrido por um calor sbito. A cabea lhe doa terrivelmente. Que horas seriam? H quanto tempo estava deitada aqui com seus pensamentos torturando-a? Toda a noite ou o que restara da noite ao chegarem a Zacatecas. Quando chegaram ao alojamento do Quartel-General francs, aquela sensao de irrealidade e de transe que a isolava das circunstncias desagradveis que enfrentava comeou a desaparecer. O mximo que conseguia fazer era evitar que os lbios tremessem e tentar manter um ar distante. Por mais de uma vez sentira o desejo de chorar desesperadamente. Felizmente, porm, tinha conseguido manter o autocontrole por ura supremo esforo e apoiada no seu orgulho. Tinha at conseguido agradecer ao Coronel Devereaux pelo uso do seu alojamento e pela camisola que sua jovem esposa lhe emprestara. s vezes ela me surpreende cavalgando at aqui para passar uma ou duas noites comigo confessou, piscando o olho uma jovem bastante impetuosa para a sua idade, minha

pequena Dona Alicia . . . Ginny no estava com disposio para fazer qualquer comentrio. Agora, pensando que estava deitada na cama do coronel, uma cama que ele compartilhara com sua esposa tantas vezes, sentiu ura indefinvel mal-estar. O que ir acontecer? O que ser que ele pretende fazer? Raios de sol brancos e oblquos invadiam o quarto pela veneziana fechada e, pensando no calor l fora Ginny comeou a se sentir mal. O reflexo do sol aumentou sua dor de cabea, e ouvir os clarins dos franceses algumas horas atrs, quando os soldados se exercitavam no ptio, s fez aumentar a sensao de que estava abandonada, presa aqui nesse pequeno quarto. Ginny se sentou com esforo e apanhou uma garrafa com gua que uma mexicana malencarada deixara ao lado da cama. A gua estava morna e seu gosto era horrvel, mas serviu para diminuir a secura na sua garganta. Como isto tudo teatral! pensou Ginny de repente. A qualquer momento vou acordar e ver que estava sonhando e, ento, rirei e direi a mim mesma que tive um sonho absurdo. Lembrou-se das peras a que assistia em Paris e daqueles enredos melodramticos que sempre faziam com que

sorrisse ao pensar o quanto era improvvel que aquilo tudo acontecesse. No entanto, aqui estava ela envolvida num enredo que no perdia nada para aqueles a que assistira! De ontem para hoje, casara-se, fora abandonada pelo marido e presa como revolucionria! Era realmente muito cmico! Ps de lado, por absurda, a idia de que talvez Alfonso Herrera aresolvesse se entregar para salv-la. Alfonso Herrera ano era o tipo nobre e altrusta. Ele era frio, duro, insensvel e totalmente calculista. Nesse momento, deveria estar a milhas de distncia, congratulandose por ter resolvido as coisas to bem. Tinha se casado com ela e se livrado dela e se, por acaso, viesse a saber o que acontecera depois, provavelmente acharia graa. , sem dvida, ele acharia muito divertido ver como as coisas tinham virado contra ela. Que seria ela quem iria pagar por seus crimes. Ginny comeou a pensar novamente no que seria dela. Estaria este quarto destinado a lhe servir de priso? Iriam interrog-la novamente? Teria o Coronel Devereaux a coragem de executla, para servir de exemplo? No no, claro que ele no ousaria! Dom Francisco na certa entraria em contato com todos os seus amigos influentes e com seu pai tambm. Ela seria salva mas ser que o corts coronel lhe daria tempo para isso? Veio-lhe mente, de repente, sem que ela a conjurasse, uma viso de Steve, do seu rosto srio de como seus duros olhos azuis se amansavam, quando ele estava meigo, e de como ficavam duros e penetrantes, quando se zangava. Ele estava zangado ontem noite e lhe dava prazer o fato de que poderia t-lo feito sentir cimes. Um pensamento ridculo. No significava nada para ele, nada mais que um brinquedo conveniente um objeto para saciar seus desejos masculinos, nada mais. Houve uma batida na porta e Ginny jogou a perna para fora da cama, tentando apanhar o roupo que deixara sobre a cadeira. Seora, con su permiso... A mulher mexicana entrou rapidamente no quarto e disse a Ginny que ela devia se apressar, pois o coronel desejava a sua presena l embaixo.

Mas...ainda no estou vestida! Onde est meu vestido? O vestido tinha sido levado para passar e o coronel no podia ficar esperando. O roupo serviria e a seora devia vir imediatamente. Ginny se deu conta, fora e desagradavelmente, de que, afinal, era uma prisioneira. Olhou para as feies duras da mulher e notou, pela primeira vez, que ela parecia um guarda masculino. Aquele corpo forte, atarracado, os braos musculosos...No havia dvida de que seria arrastada para baixo como uma criminosa comum, se hesitasse. Melhor se agarrar aos restos de dignidade e orgulho que ainda existiam. Embora seu rosto estivesse rubro de humilhao e raiva contida, Ginny se levantou silenciosamente e amarrou a faixa do roupo na cintura. S teve tempo para passar os dedos pelos cabelos desalinhados quando a mulher a pegou pelo brao com seus dedos ossudos e a levou para fora. Os soldados franceses que estavam bem do lado de fora da porta ficaram cm posio de sentido quando ela passou por eles, desviando os olhos dos seus trajes ntimos. Ginny podia ouvir suas pesadas botas pisando na escada, atrs dela, e o rudo repercutia nos seus ouvidos. A mulher abriu uma porta, empurrando Ginny na sua frente, e ela se encontrou num pequeno quarto, surpreendentemente claro e alegre, onde o sol penetrava pelas janelas. Quo incongruente tudo aquilo! Aqui estava o coronel, vontade num roupo de brocado chins todo bordado com drages

ferozes. Sorriu para ela por cima de uma mesa posta tipicamente francesa, com um desjejum que trouxe gua boca de Ginny. Brioche, manteiga amarela fresquinha, um caf quentssimo e cheiroso c uma enorme omeleta, que parecia ter acabado de chegar mesa. No podia acreditar! Ah, entre, madame, sente-se, por favor! Espero que tenha dormido bem! Ginny se adiantou sobre ps de chumbo, ouvindo a porta se fechar suavemente s suas costas. O que significava tudo isto? Por que a trouxeram aqui com toda esta urgncia? Ocorreu-me que a senhora poderia estar com fome, minha cara jovem. Fiquei pensando que talvez no tivesse tido tempo de jantar ontem noite. Vamos, no fique to preocupada! Sentese, por favor, e teremos uma conversa bastante informal depois de comermos, certo? Deu a volta mesa para puxar uma cadeira para ela; to galantemente como se estivessem num jantar de gala. Com os olhos fixos nele, sem acreditar no que estava vendo, Ginny se sentou, as mos puxando automaticamente o roupo sobre o peito. O Coronel Devereaux tinha um olhar divertido. Minha cara madame! Por que esconder tais tesouros? Garanto-lhe que, se eu no fosse to bemcasado, faria mais do que simplesmente olhar para a sua beleza, mas, como as coisas so, pensei que pudssemos ser amigos. Coronel Devereaux! Ginny ps todo o desdm que pde na sua voz. Estou surpresa, senhor, que tenha pensado isso. Mas no tirei concluses apressadas, minha senhora, posso lhe garantir! A senhora uma francesa, sim, no h como no o perceber esta manh... est excepcionalmente sedutora com seus cabelos soltos, devo diz-lo. Vamos, cara madame, falemos com toda a franqueza, certo? No adianta tentar disfarar o fato de que a senhora no mais do que uma pequena americana ingnua. Ns, franceses, somos uma raa muito mais inteligente e sofisticada, no verdade? Poderamos nos ajudar mutuamente. Acredite-me, achar a corte em Chapultepec um lugar muito mais excitante que a hacienda de Dom Francisco, onde ser sempre seguida por uma duenna. . . Os olhos de Ginny comearam a brilhar com lgrimas de dio e ela comeou a se

levantar; se no fosse o fato de a bainha do seu roupo ter ficado presa sob o p da cadeira, teria deixado o quarto. Acho essas suas sugestes impossveis de acreditar, monsieur! Mesmo partindo do senhor! Se me desculpar, estou sem fome. Sente-se, madame! Levantou-se e sua voz adquiriu o tom do ao. Devo lembr-la de que minha prisioneira? Preferia uma refeio de tortillas e gua com o resto do pessoal? Ah, aquela canaille faria voc em pedaos...um petisco desses! Sente-se e seja razovel. No me decepcione, por favor, com essa sbita demonstrao de inocncia. No vou viol-la, no, eu sou um francs e nenhum francs que se preza precisa tomar uma mulher fora. Sente-se, madame, ou precisarei mandar amarr-la na cadeira? Suas ameaas a assustaram mais do que gostaria de confessar. Mordendo os lbios para sopitar o dio, Ginny voltou a sentar-se, desviando os olhos. Assim melhor. Ver brevemente que temos muito em comum. Acredite no que digo, voc pode confiar em mim! Vai descobrir isso tambm. Agora coma, vamos, no seja teimosa, ma chre, isso no fica bem para o tipo de mulher que voc .

Oh, Deus, ele a estava torturando! De repente, Ginny se deu conta de que no conseguia se lembrar de quando comera pela ltima vez, e o aroma e o aspecto de toda aquela comida faziam com que quase desmaiasse de fome. A parte prtica do seu crebro veio em seu socorro, fazendo com que pensasse se fazia alguma diferena o fato de comer ou no. D tudo na mesma, ele pode fazer o que quiser comigo de qualquer maneira e, se eu comer, ficarei mais forte. E preciso ser sensata, no vai fazer diferena nenhuma. Deixar que o orgulho me empate de comer uma refeio da qual eu realmente preciso estupidez! No pense tanto no assunto! Vamos, coma! J quase meio-dia e estou certo de que deve estar com fome. Pensa que eu sempre tomo um caf to sofisticado? No, mandei preparar tudo isso para voc. Como v, no sou assim to mau, afinal de contas, sou? Coma, e no conversaremos sobre qualquer assunto que voc ache desagradvel at depois da refeio, est bem? Ginny comeou a sentir cibra no estmago e ficou mortalmente plida, o que fez com que o coronel se inclinasse para a frente e a servisse de caf, com uma boa quantidade de creme. Minha cara, assim no d! Trate de comer. Onde esto aqueles olhos brilhantes que atiravam chispas em mim ontem noite? Voc nunca ter fora para resistir aos meus carinhos se no se alimentar bem! Ginny tinha que se controlar para no comear a comer imediatamente, como um animal faminto. Como era fcil quebrar suas resistncias, pensou miseravelmente. Tudo o que tinha que fazer era deix-la passar fome, e ela capitularia que coisa mortificante! Ao mesmo tempo que fazia essas consideraes, sua mo se estendia para pegar um brioche quentinho, e o coronel, rindo com benevolncia, punha uma fatia de omeleta em seu prato. Com um suspiro, Ginny se resignou. Comeou a comer e, cumprindo a promessa, o coronel no disse uma s palavra que pudesse perturb-la enquanto comia. Limitou-se a pr mais comida no seu prato, proporo que ele ia ficando vazio. Quando disse que no podia comer mais uma garfada e estava terminando sua segunda xcara de caf delicioso, o coronel resolveu diverti-la com as ltimas anedotas de Paris.Apesar da antipatia

que tinha pelo homem, Ginny teve que reconhecer que era um contador de histrias nato. Era to divertido fazia com que tudo parecesse to engraado! Deu-lhe mais uma xcara de caf continuou a contar anedotas, e, por fim, Ginny ria s gargalhadas. O que h comigo? pensou alarmada. Devo estar completamente louca! Esse homem no s me insultou e ameaou, mas me fez uma srie de propostas indecorosas, e aqui estou eu, como uma idiota, rindo ao ouvir suas anedotas imprprias! Uma suspeita atravessou sua mente c cia olhou por cima da mesa para o seu divertido acompanhante. Eu no costumo ser idiota assim! Tem certeza de que no colocou nada neste caf? No me admiraria nada, vindo do senhor! Ah, Ginny, Ginny! Estou desolado de pensar que voc me atribui uma coisa dessas! Pensou que eu desceria a ponto de colocar algum afrodisaco no seu caf? No, s Kahlua, um licorzinho que fazem aqui no Mxico. Sempre ponho um pouco no meu caf. O que acha? Sem poder evit-lo, Ginny riu novamente. Acho que voc cheio de truques, mas muito engraado tambm! No vai me contar mais anedotas?

Piscou um olho para ele, maliciosamente, enquanto parte da sua mente olhava aquilo tudo estarrecida. Ou ser que vai tentar me seduzir novamente? Devo preveni-lo, coronel, que isso completamente impossvel! Ah, ? impossvel? Voc no disse isso ontem noite, ma petite, quando se enroscou toda em mim na cama. Que malandra que voc ! Adiantou-se e segurou-a pela cintura, uma mudana na sua voz alertando-a antes que sua mente embaralhada pudesse entender as palavras. Tudo foi como um pesadelo. Seu roupo se abrindo na frente quando ela se inclinou sobre a mesa, tomada de surpresa, ainda rindo numa espcie de estpida ao reflexa. Depois, a tosse encabulada na porta fazendo-a voltar a cabea o cabo francs desculpando-se por no ter batido bastante alto o riso mau de Tom Beal e poderia acreditar nos seus olhos? Steve. O que estava ele fazendo aqui? Por que estava olhando para ela com aquele olhar frio, assassino? Ginny sentiu o sangue fugir do seu rosto, ficou tonta e caiu para trs na cadeira, sempre olhando para ele sem conseguir dizer uma palavra. O coronel estava dizendo alguma coisa num tom de voz calmo c triunfante no entendeu logo o que foi porque estava reparando que Alfonso Herrera atinha as mos algemadas atrs das costas, havia um ferimento no seu rosto, e, oh, Deus, nunca imaginara, nos seus piores pesadelos, que iria ver tanto desprezo e tanto dio naqueles olhos azuis que sabiam rir to zombeteiros para os seus. Devo congratul-la, madame. O nosso plano, sua sugesto, devo dizer, funcionou perfeitamente, no? Por outro lado, qual o homem que no viria em socorro de tanta beleza? Levemno. Vocs sabem o que fazer. Ginny cobriu a boca com as mos. Estava petrificada. O que havia com ela? Atravs dos olhos embaados, viu Alfonso Herrera ainclinar a cabea sardonicamente, um sorriso frio e torto nos lbios. Adios, minha adorvel esposa. Fico muito feliz por ver que no sofreu maus-tratos nas mos dos seus carcereiros.

Steve! gritou desesperada. Oh! Deus, no! Steve, por favor! Mas era tarde para sua voz ser ouvida, a porta se fechara h alguns minutos. Quando Ginny se levantou cambaleando, os braos do Coronel Devereaux a seguraram pela cintura. Sinto muito, ma chre, precisava ser feito. Talvez, se conseguirmos fazer com que ele fique bastante zangado, ele fale, no? E isso ser tanto melhor para todos ns... Alisou seu cabelo e puxou-a para si. Ela estava to abalada e soluava tanto que mal conseguia respirar. Conversaremos dentro de poucos minutos. Vamos, vamos, chore vontade, voc precisa disso; depois, estar pronta para me ouvir, certo? Ao comear a tossir e vomitar, na fria incontrolvel dos soluos, Ginny se ps a pensar se algum dia pararia de chorar se algum dia conseguiria suportar a total desolao que agora a assaltava.

Captulo Trigsimo Sexto

Que bela recepo, pensava Alfonso Herrera a sardonicamente, enquanto o faziam marchar no ptio ensolarado. Era como se tivessem certeza de que ele viria. "Idiota! Idiota!" era o que Concepcin tinha gritado para ele, e claro que ela tinha razo. Cavalgando para Zacatecas como um heri imbecil um cavaleiro medieval tentando salvar sua dama. Sempre fora um cnico em relao s mulheres; por que no previra que Ginny saberia se cuidar perfeitamente? E por que o pensamento de que ela passara a noite enroscada na cama com o gordo coronel ainda tinha o dom de deix-lo cego de dio? Raios, pensou, sentindo os canos da arma empurrando suas costas quando tropeou, no deixava de haver um humor macabro em toda esta situao! Ele bancara o idiota e a pequena Ginny tirara a sua forra brilhantemente. Imagine, vir salv-la e descobrir que ela no tinha a menor vontade de ser salva! Sem dvida, ela e o coronel combinaram tudo enquanto danavam. Casando-se com ela repentinamente, como fizera, ajudara ainda mais os seus planos. Ela fazia jus sua admirao, por ter esperado o momento certo para agir. E que dio ela devia ter dele sem dvida lhe daria imenso prazer v-lo castigado pela forma como estragara sua vida. "Gostaria de v-lo morrer bem devagar" dissera-lhe certa vez. Fizera muito mal era subestim-la mais uma vez; agora, fatalmente para ele, sem dvida. Tinham chegado quase ao final do ptio, o cho socado pelos passos dos legionrios que tinham tomado Zacatecas. Era impossvel resistir ...Mas, quando olhou para cima e viu o que pretendiam fazer com ele, Alfonso Herrera a no pde evitar um momento de hesitao nem o frio que percorreu sua carne. O que h, Morgan? S olhar j o pe nervoso? O coronel mandou dizer que voc pode se livrar de muita dor-, se resolver falar. Quanto a mim a voz de Beal era macia e zombeteira prefiro que continue teimoso. Vou adorar trabalhar em voc. Os dois legionrios carrancudos que faziam parte da escolta ladearam Steve, segurando seus braos, enquanto Beal soltava as algemas. Sentiu um desejo louco de se soltar e sair correndo, mas

controlou o impulso, sabendo que Beal adoraria isso. No, no adiantava resistir, agora no. O peloto de fuzilamento teria sido melhor, pensou Alfonso Herrera aamargamente, enquanto seus braos eram erguidos para serem presos firmemente com couro na cruz de madeira. Uma correia larga presa logo acima da sua cintura fixou seu torso contra o poste grosso. Os soldados trabalhavam rapidamente, enquanto Beal ficava de lado, rindo seu riso cnico de raposa. No est muito confortvel a, est? Mas no se incomode, dentro de poucos minutos voc estar gritando tanto que vai esquecer todo o resto. Nunca trabalhei num prisioneiro que no quebrasse. Seu bastardo miservel, dentro de algum tempo voc estar rezando para aquele peloto de fuzilamento pr fim sua misria! Deixaram-no sozinho, ento, para pensar um pouco, como Beal dissera. O calor do sol da tarde era como uma chicotada, e subia tambm do solo seco. Alfonso Herrera asentia o suor correndo por todo o seu corpo, descendo pelo rosto, de modo que tinha que piscar para. limpar os olhos. Xingou sua loucura outra vez. Poderia estar agora no frescor das montanhas, circulando para fazer contato com os exrcitos juaristas esfarrapados sob o comando de Escobedo, que estavam se movimentando lenta e inexoravelmente sobre Zacatecas. E, na Cidade do Mxico, soube que Bazaine estava chamando seus exrcitos; puxando-os mais para perto da capital.

No era uma retirada, claro, mas uma concentrao era isso que seu informante havia dito um tanto pomposamente. Por que Devereaux ainda no tinha recebido suas ordens? Uma questo de tempo...e ele poderia ter esperado. Se ele tivesse tido algum juzo, teria pensado com a cabea e no com o resto. Mas no, eu tinha que ser o idiota completo! pensou Alfonso Herrera aferozmente. S podia pensar em Ginny Ginny na priso; Ginny nas mos de homens como Devereaux e Tom Beal com fome, com sede e assustada. Sem querer, relembrou a cena que viu. A mesa de caf, com a loua servida; Devereaux ainda no seu roupo e ela naqueles trajes que no escondiam nada das suas curvas. Estavam rindo, o riso de uma mulher saciada por uma noite de amor. Pelo menos tivera a decncia de ficar plida e fazer cara de culpada quando o viu. Se ele no a conhecesse melhor, pensaria que havia um ar suplicante nos seus olhos verdes muito abertos. A cadela! Por que seria que pensar nela ainda tinha o dom de lhe transtornar a mente e o julgamento? Por que seria que, ainda agora, a desejava? E a odiava to violentamente por ter sucumbido com tanta facilidade s lbias de outro homem? Ainda mesmo que fosse s para salvar a pele; no era desculpa! Ser que ela tinha que se dar sempre a todos os homens que a desejavam? Seria isso que ela quisera dizer quando falara que gostaria de escolher seus prprios amantes? O sol deveria estar lhe fazendo mal, pensou Alfonso Herrera acom raiva. Estava perdendo a noo das coisas, todo o raciocnio que possua. Sim, o que ele achava mais difcil enfrentar era o fato de que, lentamente, sem que ele se desse conta disso, ela se tinha tornado necessria para ele. Ele, que se vangloriava de ser um cnico, de nunca confiar em mulher alguma, havia permitido que ela se transformasse na sua nica fraqueza, e era esse pensamento que achava intolervel! Pelo menos ela no precisava ter a satisfao de saber disso, disse para si mesmo, revoltado. Nem mesmo a idia da dor e da tortura que estavam diante dele tinha o poder de afet-lo que ela possua. Nem mesmo quando parte da sua mente caoava da sua bravata infantil, estava disposto a, no importa o que fizessem, no gritar; isso seria a ltima gota d'gua! Ela estaria apreciando, ela e o coronel; esperando para v-lo quebrar; mas, ainda que morresse com a tortura, no

falaria. Os franceses abriram os portes que separavam o local onde faziam suas paradas da praa principal do vilarejo. No havia muito amor entre os franceses e os Mexicanos Irregulares, que patrulhavam a cidade como se ela fosse sua, e o povo local, cuidando das suas vidas, de cara fechada e ar resignado. Quando os franceses partirem, essa mesma gente que jura lealdade ao imperador e aplaude respeitosamente as paradas sair correndo para dar as boas-vindas aos juaristas. O sargento francs que chefiava o pec|ueno destacamento que marchava de casa em casa, batendo nas portas, h muito tempo desistira de compreender a apatia do povo desta terra. Tinha lutado na Arglia, sob o sol causticante do deserto tinha combatido os rabes, que eram os piores e mais perigosos inimigos do mundo. Mas, de todos os lugares onde estivera, o Mxico era o lugar que mais detestava. No se podia confiar em ningum aqui eles riam para voc, curvavam a cabea respeitosamente e lhe enfiavam uma faca nas costas assim que se apresentasse a ocasio. Tinha marchado sobre vilas, onde ele e seus homens tinham sido recepcionados com fiestas na vspera, s para ser recebido com tiros de rifle no dia seguinte. Aqui, nem nas crianas pequenas voc podia confiar. Certa vez, um garotinho, carregando uma "banana" de dinamite, tinha feito ir pelos ares quase todo um batalho de Irregulares. Que terra suja bando de hipcritas. Xingou seu destino por ter sido designado para c e no para Queretaro ou Cidade do Mxico, onde, pelo menos, voc

podia andar pelas ruas, divertir-se, sem ser xingado nos becos escuros ou, pior ainda, arriscar-se a levar uma bala a cada instante. Mas um homem tinha que cumprir o seu dever ... O dever do Sargento Malaval neste momento era recrutar tantos cidados quantos pudesse, nesse tempo de festa, os quais deveriam ser levados ao ptio das paradas, a fim de assistirem ao interrogatrio de um espio juarista. Uma sesso pblica de aoite, que deveria servir para desencorajar os simpatizantes dos juaristas. Embora a maioria do povo, isso no restava dvida, simpatizasse com El Presidente. Iriam assistir, como tinham assistido antes a outras execues e castigos, mas no faria a menor diferena. Esta era uma terra selvagem, e a vida aqui era barata. Alm do mais, quando essa gente odiava, odiava mesmo. O Sargento Malaval pensou apenas vagamente no prisioneiro, que ficara cozinhando no sol, enquanto refletia sobre o que o aguardava. No havia a menor dvida de que o homem cederia, apesar de seu aspecto no ser o dos ces juaristas vagabundos que costumavam capturar. Ele tinha olhos azuis, portava uma arma nos quadris quando o capturaram ou era realmente verdade que tinha vindo se entregar para ficar no lugar da bela mulher de olhos verdes que o coronel trouxera com ele? No fazia a menor diferena, afinal de contas. Beal, o americano contraguerrilheiro, era um tcnico no que ele costumava chamar de "aoite de gado". Pessoalmente, para esse tipo de servio, o sargento preferia usar o "gato". Pelo menos era tradicional, e a tradio e os hbitos faziam um bom exrcito. Levando a cota que conseguiram arregimentar de pessoas silenciosas e carrancudas, os soldados voltaram ao ptio. Um tempinho para o discurso costumeiro do coronel, pensou o sargento, e, depois, o acontecimento principal. Xingou sua sorte novamente por ter que ficar em posio de sentido a tarde inteira, nesse sol, ouvindo os gritos dos prisioneiros. Esperava que Beal no levasse muito tempo para quebrar a resistncia do homem precisava tomar uma bebida bem gelada. O coronel tinha quebrado o precedente vindo pessoalmente falar com o prisioneiro. Alfonso Herrera ano se surpreendeu muito com esse fato. O Coronel Devereaux era um homem esperto, alm de inimigo perigoso. Sem dvida, tinha algum probleminha particular a resolver e, claro, ele havia

tomado Ginny para sua amante. Qual era o homem que podia deixar de se vangloriar de uma conquista daquelas, especialmente considerando que, infelizmente, ela era mulher de Steve. Ele j tinha conseguido adotar uma atitude fatalista. O que tivesse que acontecer, aconteceria. No havia como escapar situao. Assim sendo, por que no enfrentar os fatos com a maior coragem que pudesse arregimentar? Pelo menos, sentia que poderia manter uma atitude de indiferena diante das provocaes do coronel. Ou, ser que podia? As tiras de couro com que o tinham amarrado j estavam encolhidas, devido ao sol, e seus braos estavam esticados de forma quase intolervel. J sentia o sangue escorrendo pelo brao, onde as tiras tinham cortado a carne nos pulsos. Era como estar sendo esticado numa roda, e, em breve, a este suplcio seriam acrescentados muitos outros. Muito bem, senhor. Chegou a alguma concluso? Detestaria ter que continuar com isto, tudo considerado, mas o senhor compreende que no me deixou muitas alternativas! Devo entender que est me oferecendo alguma alternativa, coronel? O que posso eu lhe dar que o senhor j no tenha tomado? Olhos azuis se chocavam com castanhos-amarelados e o francs fluente de Alfonso Herrera aera um acinte ao espanhol um tanto pedante do coronel. Ah! Ento fala francs tambm? Isso explica muita coisa A voz do coronel era pensativa e irada. Suspirou.

Tenho a impresso de que vai continuar sendo teimoso. No seu interesse e no da sua esposa, tinha esperanas de que no fosse assim. Minha mulher deixou de ser meu interesse, monsieur, desde que o senhor resolveu transform-la no seu. E, como o seu casamento, o nosso tambm foi apenas uma questo de convenincia. Se tudo o que p senhor deseja o meu beneplcito para seu pecadilho, j o tem! Sou um marido compreensivo, ela no lhe disse isso? Basta! No vim aqui discutir sua mulher. So as suas outras atividades que me interessam, sua espionagem, senhor! Quem o mandou para o Mxico? Quem est lhe pagando? No pode ser Benito Juarez, pois ele no tem dinheiro para isso. Por que o seu governo est to interessado em nos derrubar? Alfonso Herrera ariu e viu o brilho de raiva nos olhos do Coronel Devereaux. Mas, se o senhor j tem todas as respostas, coronel, por que me pergunta? O senhor nos tem dado muito trabalho, metendo-se nos nossos negcios, monsieur! Estava se tornando quase um heri para meia dzia de camponeses analfabetos. Mas, em alguns minutos, esta imagem estar totalmente borrada, quando o senhor comear a gritar, espernear e pedir que lhe deixemos dizer tudo o que sabe! Raios! Quero nomes, quero que traia todos os seus cmplices, que me diga onde esto e onde posso encontr-los! O Coronel Devereaux tinha comeado a andar de baixo para cima, com as mos atrs das costas, moda de Napoleo, a quem admirava tremendamente. E, apesar da situao desagradvel em que se achava, Alfonso Herrera ateve vontade de rir do homem e lev-lo ao extremo da clera. Devereaux olhou para cima outra vez, e parece que suavizou propositadamente a voz, de modo que ela se tornou at agradvel. Vamos, Morgan sei que voc um homem razovel. Eu tambm sou. O que adianta perdermos a calma? Como v, voc est em meu poder. No h como escapar. No entanto, se voc tiver o bom senso de me dizer o que sabe, ver que sou um homem justo. Voc gosta de ao e perigo, no verdade? Voc aprecia essas coisas, no? Poder continuar a t-las. Sim, podemos usar

um homem como voc e, uma vez que voc se volte contra seus amigos juaristas, bem, a teremos a certeza de que no voltar para seu lado, no mesmo? Os olhos do coronel comearam a brilhar. Presumo que seja isso o que seus amigos americanos costumam chamar de "seguro", no? Ser bem pago tambm, se que o dinheiro importa. Creia-me, seria to melhor para voc, se dedicasse seus talentos ao lado certo. Tenho um grande respeito pelo seu av. Pense na alegria que ele teria ao ver que, finalmente, voc est com o lado em que ele acredita! Que tal? Alfonso Herrera arespirou fundo, quase tentado a dizer uma poro de coisas que no deveria dizer. No havia vantagem alguma em troca de palavras e subterfgios. No entanto, se deu conta, de repente, de que detestava esse homenzinho pomposo e amante da glria, que havia dormido h pouco com sua mulher e agora pensava que ele iria se transformar num traidor s para salvar a pele. Coronel, se eu trasse meus amigos, morreria da mesma forma. Alfonso Herrera aconservou a voz calma e inexpressiva. O senhor j perdeu a guerra, e sabe disso. Agora s uma questo de tempo. E o senhor, pessoalmente, tem muito mais a perder. Est liquidado, no que diz respeito aos grandes hacendados.

Era hspede dos Sandoval e prendeu uma jovem. Devo concordar em que ela encantadora quando resolve s-lo, minha pequena esposa. Talvez tenha conseguido convenc-la de que pode lhe dar mais do que eu dou, mas, e quando a famlia dela descobrir? E, no importa o que acontea comigo, lembre-se de que se fez um inimigo mortal do meu av. Temos nossas desavenas, ele e eu, mas ele nunca tolerar um insulto desses a um membro da sua famlia. Ele tem dinheiro bastante e amigos influentes tanto aqui como na Frana, para liquid-lo. Sua nica chance de salvar a pele se desculpar pelos inconvenientes que me causou e me deixar ir embora. Mon Dieu, sua insolncia no tem limites! Como ousa me ameaar? Cometi um erro, agora o vejo, ao trat-lo como um cavalheiro, o que voc no . Voc um sujo co juarista, um espio, e, caso tenha se esquecido, meu prisioneiro! Vamos ver quem ser liquidado! O rosto vermelho de ira, o coronel virou sobre os calcanhares e se retirou. Alfonso Herrera adeu de ombros, mentalmente. Bem, tinha tentado. Tinha tido uma ligeira esperana de que o lado prtico de Devereaux se sobrepusesse ao seu idiota orgulho militar. Pena que ele no fosse estar mais aqui para ver o que ia acontecer ao coronel no fim de tudo. Pena que tivesse que ficar aqui no sol, com os msculos retesados e doloridos, esperando ... Sua nica esperana que pudesse suportar a tortura sem esmorecer. Mas como que um homem sabia quanta dor podia suportar durante todo o tempo em que teria que suport-la? Os raios de sol eram como ferro em brasa na sua pele. O chicote seria pior. Alfonso Herrera apassou a lngua pelos lbios secos e rachados e encostou a cabea no poste de madeira, preparando-se para no pensar em nada. Isso era possvel. Gopal lhe dissera h muito tempo, quando eram amigos, que se podia isolar a mente e livrar o corpo de qualquer sensao. Era necessrio apenas entrar em transe, pela concentrao. Alfonso Herrera aj tinha feito a experincia, em outras ocasies. Tinha conseguido bons resultados uma vez, quando recebera uma bala no ombro, que se localizou perto do osso. Tinha sido num bar e, enquanto o dono do bar manejava uma faca, desajeitadamente, sob a mira da arma do amigo de Steve, ele permanecera imvel, os olhos fixos numa fresta do teto. Quase no sentiu a dor. S foi sentir horas

depois, quando o ombro comeou a inchar e latejar terrivelmente, o que o manteve num estupor durante dias, custa de bebida. Comeou a ouvir passos, cochichos abafados, movimentos nervosos e o rudo feito pelas saias de mulheres arrastando no cho. Uma criana comeou a chorar e foi imediatamente silenciada. No precisou abrir os olhos para saber que havia gente sua volta agora. O diabo dos franceses! Sempre tendo que fazer algum ou alguma coisa servir de exemplo. Neste caso, era ele. Seus gritos seriam destinados a fazer com que os pobres-diabos daqui no pensassem em passar para o lado dos juaristas. Que todos testemunhassem como os franceses tratavam seus prisioneiros e se acautelassem! Deus, que farsa isto estava virando! Os soldados, com sua mania de ordem, estavam enfileirando os espectadores contrariados. Sentindo-se como um animal no zoolgico, Alfonso Herrera adeixou os olhos correrem sobre a multido, pelo menos parte dela, que podia ver. Qualquer coisa para desviar a mente do que estava para vir ... Seus olhos se moveram, pararam e voltaram a um determinado par de olhos escuros. Sem saber que o fazia, franziu a testa. Aquela mulher com um leno negro amarrado na cabea, na segunda fila ...poderia jurar seus olhos se encontraram, os dela grandes e negros, nublados de lgrimas; os dele, fazendo-lhe uma advertncia quando a reconheceram. Quem era mais idiota? Concepcin! Alfonso Herrera asuspirou internamente. Ela no tinha nada que fazer aqui, e, para seu prprio bem, seria melhor que no estivesse planejando nenhuma loucura. No havia uma chance em mil de que pudesse

escapar agora, sob a mira das armas de todo um batalho de Legionrios Franceses. Esperava que ela no fizesse nada estpido esses franceses teriam muito prazer em tortur-la tambm. Ps calados com botas se aproximaram dele por trs. Pararam. Mos brutais lhe arrancaram a camisa do corpo, expondo as costas nuas. Ento era isso. Agora. Terminara a espera. S restavam alguns segundos de tenso e, depois, a dor, eliminando todo o resto. Alfonso Herrera asentiu o corao comear a bater mais forte, e o suor que cobria seu corpo de repente ficou gelado. Estava com medo. Sentiu subitamente um medo animal, primitivo, que lhe chegou at a boca do estmago. A voz de Tom Beal, escarnecedora e com uma satisfao mal disfarada, lhe chegou aos ouvidos, vinda de suas costas. Pronto, Morgan? Alfonso Herrera arespirou fundo e no pde evitar um calafrio que lhe percorreu o corpo. Estaria um homem alguma vez na vida preparado para uma coisa assim, quando sabia que era inevitvel? Ele j tinha visto o que um "chicote de gado" fazia com um homem e sabia que no iria suport-lo. Apesar de todas as suas boas intenes, no tinha como fazer parar esse pavor louco, que vinha no sabia de onde, e que o fazia ter vontade de gritar que o fuzilassem logo... Ouviu Beal rir e sabia que o homem havia pressentido o que estava se passando com ele. Beal sabia e estava gozando a sensao de poder que isso lhe dava. Ainda tem tempo de mudar de idia, se no estiver se sentindo to herico agora quanto se sentia h pouco. Viu onde o coronel est? L em cima, naquele balco, com sua mulher! Creio que ela tambm no queria perder o espetculo. Fique observando seu brao, Morgan. Ele vai fazer um pequeno discurso para o povo aqui e, depois, quando levantar o brao, eu comeo a trabalhar. Acho que no vou levar mais de alguns minutos para fazer com que voc comece a pedir clemncia, no verdade? Sabemos o medo que voc est sentindo agora. Posso sentir o cheiro do medo, seu bastardo, e voc est apavorado, no est? No to valente sem aquelas armas, ? A multido se mexeu inquieta, quando os soldados franceses ficaram em posio de sentido. Contra

a sua vontade, Alfonso Herrera ahavia olhado para cima e para a direita, onde se encontrava o Coronel Devereaux com toda a sua pompa. Era muito longe para ele poder distinguir expresses, mas precisaria ser cego para no ver que a mulher que estava ao lado de Devereaux era Ginny. Seu ofuscante vestido de baile estava completamente fora de lugar aqui, e seus cabelos, ainda soltos, brilhavam como fogo sob os raios do sol. O coronel tinha comeado o seu discurso. Sua melhor voz de parada era ouvida claramente em todo o ptio. Alfonso Herrera ano o ouvia. Quer dizer que ela realmente o odiava tanto assim, ? Tinha que presenciar, divertir-se com o seu castigo. Nunca darei essa satisfao a uma cadela como ela, pensou Alfonso Herrera asubitamente, sentindo que lhe voltava a fibra que pensava haver perdido. Afastou os olhos deliberadamente e encontrou de novo os de Concepcin. Ela parecia aterrorizada e ele lhe sorriu, encorajando-a, vendo que ela abria a boca num grito sem som. No se preocupe, chica teve vontade de lhe dizer no vai ser to ruim assim. E no faa nenhuma tolice. Procure no deixar que eles percebam que voc est preocupada. Neste caso particular, o Coronel Devereaux no se preocupou em fazer um discurso muito longo. Como Tom Beal, estava ansioso por comear.

Prevenido pelo sbito silncio que se fez e pelos olhos arregalados de Concepcin, Alfonso Herrera a trincou os dentes quando ouviu o assovio do chicote, pouco antes de ele baixar com toda a violncia sobre seus ombros nus. A dor ainda foi pior do que imaginava. Fogo lquido, deslizando como uma cobra sobre sua pele contrada. Antes que pudesse recuperar a respirao, a tira de couro havia descido novamente, cortando a pele e espirrando sangue por todos os lados. Deus! murmurou, o corpo estremecendo de maneira involuntria, e Beal, ouvindo-o, perguntou maldosamente. O que h, Morgan? Suplicando, j? Cada gota de determinao e fora de vontade que Alfonso Herrera apossua foi encaminhada para o seu crebro, enchendo-o de uma coragem que eliminou todo o resto. Fechou os olhos, cerrou os dentes, sentindo as lascas de madeira do poste se enterrarem na sua carne, ao comprimir o rosto e o peito contra ele. Concentrao, era preciso se concentrar ... o pensamento martelava na sua cabea, obscurecendo at a sensao das chicotadas que caam, sobre ele e dilaceravam sua carne. Beal, desapontado por no ter ouvido um som da boca de sua vtima, comeou a trabalhar com mais determinao. O chicote cortava o ar, atravessava carne e msculos, e Beal continuava infatigvel. O homem era um tcnico, no havia dvida pensou o sargento francs, com admirao. A nica dvida era quanto tempo duraria o prisioneiro sob essa saraivada de golpes? O prisioneiro, ele no sabia disso, estava quase inconsciente e incapaz de pensar. Seu corpo, cado contra o poste, era mantido ereto apenas pelas tiras de couro que lhe prendiam o pulso. Alfonso Herrera a Morgan lutava instintivamente contra o desejo animal de abrir a boca e gritar de agonia at que seus pulmes rebentassem, na esperana de que isso o aliviasse. Parecia que os msculos dos seus braos estavam sendo dilacerados; os pulsos tinham sido cortados de tal forma que estava certo de que as tiras j tinham alcanado o osso. Prendeu a respirao para ver se a falta de ar o faria

desmaiar, mas logo em seguida desceu novamente o chicote, causando uma exploso de dor, prendendo-o contra o poste e fazendo com que a respirao sasse num suspiro. No iria suportar por muito tempo mais este castigo, e rezava para que Beal batesse com mais fora e mais rapidamente, para que o fim chegasse logo, antes que ele se desgraasse e ainda retivesse bastante lucidez para ter que enfrentar a amarga realidade de que ele era um covarde, afinal de contas, to fraco quanto qualquer pobre-diabo que tivesse que passar por um sacrifcio destes. A mente de Alfonso Herrera afez ura esforo desesperado para escapar abstrair-se dessa agonia terrvel do seu corpo torturado. Havia uma trepidao surda nos seus ouvidos cada batida do seu prprio pulso enviando uma onda de dor atravs de todo o seu corpo. Concentre-se! Pelo amor de Deus e para o seu prprio bem, concentre-se em alguma coisa que no seja isto! Os gritos insistentes de sua mente pareciam vir de fora, no dele mesmo. Estava em chamas. Se pelo menos conseguisse se refrescar um pouco e encontrar a paz! Fixou a mente em gua, profunda e muito fria. Uma fonte na floresta, que vira certa vez; to funda e verde que parecia sem fim com os raios de sol se filtrando pelos galhos das rvores e se refletindo nela. Florestas cobertas de chuva, tudo mido; molhado, escuro, o nico som o da gua caindo. Miraculosamente, a dor do seu corpo sangrento parecia estar diminuindo, deixando em seu lugar apenas um entorpecimento. Tomava conhecimento de cada chibatada que lhe rasgava as carnes, mas

s pela vibrao e pelo estremecimento involuntrio do seu corpo na tentativa de escapar ao golpe. Viu as ondas geladas do Oceano Pacfico se sucedendo, umas sobre as outras, antes de se perderem entre as negras rochas molhadas. A inconscincia chegou, por fim, em grandes ondas, como uma neblina . . . Monsieur Beal! No h razo para continuar agora, ele est inconsciente c j no sente mais nada. O coronel diz que para o senhor parar! Tom Beal foi tomado de uma espcie de loucura. Seus lbios se afastaram dos dentes num riso selvagem de frustrao. Raios! Raios do inferno! Isso no estava indo de acordo com o que planejara. Por que Morgan no tinha gritado? Por que no cedera, como todos os outros, pedindo clemncia, prometendo contar tudo quanto sabia? No era possvel que homem algum conseguisse resistir persuaso da chibata, principalmente se Tom Beal, o tcnico, a manejava. Seu brao doa, o suor lhe descia pelos olhos e molhava sua roupa. Ele ia matar este bastardo ia mandar que o virassem com as costas para o poste, a fim de que pudesse trabalhar nele vontade. Quando terminasse, se Alfonso Herrera a no tivesse falado, no seria mais nem um homem. Que diabo ele pensa que ? Algum heri dos infernos? Beal comeou a xingar alto. Virou-se para o sargento com rosto de pedra, perguntando-se que diabo estava ele esperando. Jogue gua nele e ele estar pronto para mais; posso lhe garantir que dessa vez ele vai berrar como qualquer outro porco juarista! Beal estava to alucinado de raiva que j tinha levantado o brao novamente, para ferir e aleijar, e ficou momentaneamente desconcertado quando os dedos de ao do Sargento Malaval lhe seguraram os pulsos, parando seu brao no ar. J lhe disse, so ordens do coronel! ele quem toma as decises aqui, e ns vamos esperar. Compreendeu? acrescentou o sargento numa voz mais severa, observando a expresso no rosto de Beal.

Que diabo! a voz do americano era selvagem. Eu o tinha, mais um minuto e o servio estaria feito. Acho bom o seu coronel tomar a deciso certa, pois, se no o fizer, no vamos mais poder mostrar a cara por aqui. Olhe s para a cara deles, um bando de pees sujos olhando para ele, como se fosse algum heri ou algum Deus, s porque ainda no gritou. Oua o que lhe digo, sargento, melhor no recuarmos agora, ou eles vo todos pensar que podem fazer a mesma coisa.

Captulo Trigsimo Stimo

O Coronel Devereaux, de p na pequena varanda, com as mos atrs das costas, estava quase to frustrado quanto Beal. Por que esse mesmo homem, que j lhe dera tanto trabalho, tinha que continuar to teimoso? Beal, como ele sabia muito bem, era um tcnico. Esse Esteban Alvarado, ou Alfonso Herrera a, como quer que se chamasse, j devia estar liquidado h muito tempo. E ele, Raoul Devereaux, no estaria no dilema em que estava. Danao! Ele no deveria, talvez, ter feito este "interrogatrio" cm pblico. Mas como ia saber? Americano estpido, meio gachupn de uma figa! Pretendia que ele servisse de exemplo, para

mostrar a esses camponeses como era fcil quebrar um desses juaristas, que vivem falando em patriotismo e liberdade, com meia dzia de chibatadas. Agora, s porque o homem fora orgulhoso demais para gritar, estavam pensando que ele era um heri um mrtir da revoluo. No permitiria uma coisa dessas! Alvarado era um espio um criminoso comum, que precisava ser castigado. Ele precisava mostrar quela gente que os franceses usavam de severa justia com espies e traidores. No entanto, temperando sua justa ira, vinh