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O petrleo bruto tem que passar por uma refinao antes de ser consumido.

A refinao consiste numa srie de tratamentos fsicos e qumicos que visam a separao do petrleo bruto em numerosos componentes, os chamados derivados. De acordo com as caractersticas do petrleo bruto, escolhe-se um entre os vrios processos de refinao. Contudo, h passos obrigatrios seguidos por qualquer processo. O petrleo bruto inicialmente submetido destilao fraccionada. Esta tcnica, de forma sumria, consiste em aquecer o petrleo bruto e conduzi-lo parte inferior de uma torre, denominada torre de fraccionamento ou coluna de destilao. No seu interior, a torre dispe de uma srie de pratos ou vasos colocados a diferentes alturas. Quando o petrleo aquecido at sua temperatura de ebulio liberta vapores que sobem pela coluna atravs de tubos soldados aos pratos e cobertos por campnulas, de maneira que os vapores so forados a borbulhar atravs do lquido que h nos pratos. O nvel de lquido de cada prato determinado pela altura de um tubo de retorno que conduz o excesso de lquido ao prato imediatamente inferior. Os componentes mais volteis ( substncias mais leves ) de baixo ponto de ebulio, ascendem continuamente pela coluna de fraccionamento em direco ao topo da coluna, que a parte mais fria, at condensarem. Os componentes de elevado ponto de ebulio condensam-se em diferentes alturas da coluna e refluem para baixo. Desta maneira consegue-se que, a uma determinada altura da coluna, a temperatura seja sempre a mesma, e que o lquido condensado em cada prato tenha sempre a mesma composio qumica. Esses produtos de composio qumica definida chamam-se fraces e so formadas, principalmente, por gs metano, gasolina, petrleo e gasleo. Na base da coluna de fraccionamento, onde a temperatura mais elevada, fica um resduo que ainda contm fraces volteis. Se, para estas serem recuperadas, o resduo for aquecido a temperaturas ainda mais elevadas, ele decompe-se. Por isso, para que a destilao prossiga, o resduo transladado por meio de bombas para outra coluna, onde, sob uma presso reduzida prxima do vcuo ( diminuindo a presso diminui a temperatura de ebulio ), continua em ebulio a uma temperatura mais baixa, no destrutiva, e as fraces vaporizam-se. Esta destilao adicional decompe o resduo em leo diesel ( "fuel-oil" ), leo lubrificante, asfalto ( piche ) e cera parafnica.

A destilao constitui uma separao, puramente fsica das diferentes substncias misturadas no petrleo bruto. Deste modo, a destilao no altera a estrutura das molculas e, assim sendo, as substncias conservam a sua identidade qumica. Para a obteno de maior nmero e variedade de produtos, as fraces mais pesadas so partidas em fraces leves pelo processo de Cracking. Este processo consiste, essencialmente, em decompor pelo calor e/ou por catlise ( uso de um catalisador ), as molculas grandes das substncias pesadas, cujo ponto de ebulio elevado, para obter substncias constitudas por molculas de tamanho menor e que correspondem a substncias mais volteis, logo com ponto de ebulio mais baixo. Deste modo, por exemplo, o fuel-oil ( leo combustvel pesado ) pode ser convertido em gasolina. O processo oposto ao cracking chama-se polimerizao e consiste, essencialmente, em combinar molculas pequenas de derivados do petrleo para formar outras maiores e mais pesadas, por exemplo os "plsticos". Os processos de destilao do petrleo variam conforme a procura de mercado dos diferentes produtos. As fraces obtidas podem ser, posteriormente, misturadas umas s outras para a obteno de produtos com as propriedades desejadas.