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Susan Squires - O Mistrio de Ian Rufford (Bianca 866)

O MISTRIO DE IAN RUFFORD


Susan Squires
The Companion

Egito, 1818. Prisioneiro do desejo Ian Rufford foi capturado, escravizado e depois abandonado nas solitrias dunas do deserto Egpcio. Seu algoz era uma mulher de incrvel beleza, embora terrivelmente m. Ento, Ian passou a ansiar por uma morte que no viria. Somente depois de ser resgatado foi que ele percebeu que no era mais a mesma pessoa. Alguma coisa dentro dele havia mudado, embora Ian no conseguisse compreender o qu... O lar que Elizabeth Rochewell conhecia era o Egito. Aps a morte de seu pai, no entanto, ela foi enviada de volta a Londres, e a bordo do navio conheceu o misterioso Ian Rufford, por quem se sentiu imediatamente atrada. Mas aquele homem guardava um segredo chocante, do qual Elizabeth no poderia fazer nem mesmo a mais remota idias...

Digitalizao e Reviso: Marina Campos Formatao: Monica

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Susan Squires - O Mistrio de Ian Rufford (Bianca 866)

Copyright 2004 by Susan Squires Originalmente publicado em 2004 pela St. Martin's Press PUBLICADO SOB ACORDO COM ST. MARTIN'S PRESS NY, NY - USA Todos os direitos reservados. Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas vivas ou mortas ter sido mera coincidncia. Proibida a reproduo, total ou parcial, desta publicao, seja qual for o meio, eletrnico ou mecnico, sem a permisso expressa da Editora Nova Cultural Ltda. TTULO ORIGINAL: The Companion

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Captulo I
El Golea, Deserto do Saara, Agosto de 1818. O medo abandonou-o medida que ele a observava por baixo dos clios. Uma unha pintada de dourado apontava em sua direo. Ela estava recostada em uma poltrona. Um tecido de seda vermelho como sangue pendia de seus ombros, preso apenas por um broche de ouro na cintura. L fora, o vento comeava a uivar. A areia aoitava a tenda. Um aroma de canela e algo mais que no conseguia distinguir enchia o ar quente e seco l dentro. A luz difusa, a pele dela brilhava de transpirao e o ar vibrava com sua vitalidade. Sob o tecido quase transparente, os mamilos eram claramente visveis. Ele no queria ceder tentao, mas a nsia que o acometia era mais forte que sua vontade. Venha convidou ela. Ele poderia perder-se naqueles olhos negros. Levantou-se. Seu corpo nu ainda estava mido do banho que tomara no poo do osis. Seu ombro e uma das coxas sangravam. Ela gostaria disso. Ela indicou um lugar a seu lado na poltrona. Ele se ajoelhou mais uma vez. Estava ciente do que ela queria e de repente desejava saci-la mais do que tudo na vida. Ento ergueu a cabea, tomou os lbios macios e beijou-a. Uma parte de sua mente tinha conhecimento do perigo, mas o volume da masculinidade em sua virilha foi aumentando at deix-lo entregue. Enquanto ela vinha em sua direo, seus olhos brilhavam com uma luz to vermelha quanto o tecido de seda que a rodeava. Sussurros e um gemido o arrancaram do pesadelo. Suas veias pulsavam, levando a dor a todas as fibras de seu corpo. O gemido sara da prpria garganta. Acabe logo com isso algum gritou em rabe. Ele abriu um dos olhos. A luz quase o cegou. Uma horda de homens o rodeava. Os raios de sol incidiram sobre uma espada. Estava fraco demais para resistir morte. A nica coisa que poderia fazer era fechar os olhos. Caos. Gritaria. O que est fazendo, homem? o rabe gritou, dessa vez em ingls. Este aqui est mal. Ele tem as cicatrizes. Ningum ser morto aqui. Este solo ingls o ingls disse.

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Mais uma vez, ele arriscou-se a abrir os olhos. A luz agora era cortada pelos homens porta. Estavam todos de uniforme. Levem-no daqui. Os rabes foram empurrados para fora e o ingls aproximou-se, enquanto a porta se fechava. Por que se preocupam? Ele vai morrer de qualquer jeito. Reze ao seu Deus para que ele morra o nico rabe que permaneceu no recinto falou. As vozes estavam se tornando indistintas. E eu rezarei a Allah. O quarto oscilou. Morte, pensou ele. Ser que isso possvel para algum como eu? O ingls inclinou-se para a frente. O que isto? A bolsa de couro pendurada em seu pescoo balanou. A ala foi puxada. Em seguida, a escurido turvou os cantos de seus olhos. Ouviu as respiraes ofegantes enquanto os homens verificavam o contedo da bolsa. Quem voc, amigo? Ele no podia responder. A escurido estava vencendo a batalha. O quarto desapareceu. Chame um guarda. Certifique-se de que ele seja ingls. Foi a ltima coisa que conseguiu ouvir. Depois, nada. Deserto do Saara, Bi'er Tegheri, Setembro de 1818. Elizabeth Rochewell olhou em volta do minsculo quarto: paredes brancas sem quadros, um armrio escuro em estilo nativo, tosco e belo ao mesmo tempo. Quantos quartos como aquele em quantas cidades ao longo de Levante e do norte da frica tinha visto desde que se juntara ao pai em suas expedies? Cinquenta? Juntos, eles representavam o nico lar que conhecera e se sentia confortvel. Reclinou-se sobre a mantilha negra que cobria a cabeceira da cama. Jamais havia pensado em usar o suvenir que trouxera de Barcelona daquela forma. Na verdade, no esperara nada do que havia acontecido nos ltimos tempos. O pilar que

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se desintegrara aps quatro mil e quinhentos anos, levou seu pai to de repente, to injustamente, que a deixou atordoada. O espelho sobre a cmoda refletia seus olhos vermelhos pela falta de sono. No dormia mais do que alguns minutos de cada vez aps aquele fatdico evento. Observou o rosto de traos egpcios que herdara da me. Os enormes olhos no eram nem da cor de mel, nem verdes, mas algo entre uma cor e outra. A boca era larga demais para ser bonita e a pele s poderia ser considerada morena. Seu cabelo negro estava tranado e preso em volta da cabea. A nica forma que conseguia dom-los. Em seguida, examinou o corpo. No era malfeita, mas se considerava muito pequena. O pai sempre dizia que sua me havia sido a mulher mais linda que conhecera e que Elizabeth se parecia muito com ela. Ele deveria estar cego de amor, pois nunca seria atraente para qualquer homem, fosse na Inglaterra ou na frica. Ao menos era til. Elizabeth passara toda a vida adulta ajudando o pai a catalogar a histria da humanidade. Aps uma experincia desastrosa na Escola Crofts para Moas, escapara para juntar-se ao pai. Fora ela quem organizara as expedies, e traduzira os textos antigos, que os guiaram na busca pela cidade perdida de Petra. Estudara a idade das rochas a fim de descobrir a importncia de seus achados. Na frica, as pessoas a viam como uma criatura estranha, no como mulher dentro dos padres conhecidos. Era uma pessoa alm das convenes. Respirando fundo e consternada, puxou a mantilha e colocou-a sobre as tranas. Mal podia crer que estava se preparando para o funeral daquele que fora seu mentor profissional e o nico esteio em sua vida. Ele fora um pai pouco convencional, mas a amara muito. No podia sequer imaginar a vida sem ele. Uma batida soou na porta do andar inferior. Ouviu a porta se abrir e um homem de estatura baixa, o proprietrio daquele apartamento, saud-la. Monsieur L'Bareaux cumprimentou-o no corredor estreito. Ele era um homem forte, scio do pai nas trs ltimas expedies. O bigode de L'Bareaux era negro e expressivo, conferindo-lhe uma beleza extravagante apesar da idade. Sua origem francesa poderia surpreender, pois a Frana e a Inglaterra viviam em guerra. Mas ali, as guerras eram subordinadas seduo pela antiguidade. LBareaux, porm, estava mais interessado em vendas do que no significado histrico das peas que encontravam. No entanto, o modo de vida dele coincidia com os sonhos de seu pai. Est lidando bem com esta tragdia, mademoiselle Elizabeth?

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Sim. Seria verdade? No tivera sequer tempo de chorar pelo pai, mesmo porque no a compreendia. E uma moa forte. LBareaux bateu de leve em seu ombro. Bem, j estou pronta. No pensaria no fato de que estaria sepultando o pai naquele dia. Pensaria em como obter o que precisava de L'Bareaux. Era a nica maneira de levar adiante o sonho do pai e a nica forma de preservar a nica vida que conhecia. Os pesadelos cessaram. Ele estava acordado, mas mantinha os olhos fechados. Algo mudara. A dor que queimava os msculos havia desaparecido. Na verdade, sentia-se mais forte do que sempre fora. Era possvel sentir o sangue pulsando nas veias, fazendo com que o corao batesse em ritmo possante dentro do peito. O linho do lenol deslizou por sua pele. O aroma de bife e cebolas fritando em azeite era bvio, tanto quanto o de jasmim. Mas o odor de poeira e couro sobrepunha o dos alimentos ou flores. Por que estaria com os sentidos to aguados? Sentia-se movido por jbilo estranho ao pulsar de seu sangue. Lembrava-se de que ela havia dito que se sentia daquela maneira quando se alimentava. O desespero travava uma batalha com o prazer dentro de seu corpo forte. Ele no iria morrer. Agora seria realmente um condenado, ou pior, seria o prprio diabo? Ser que se tornara igual a ela? Precisava de um mdico ingls. Um rabe assustado havia dito que havia ingleses em El Golea. E lembrava-se de vozes falando ingls. Abriu os olhos e percebeu que estava no mesmo quarto de seu delrio. Os raios de sol que se insinuavam pelas venezianas, embora fracos, queimavam sua pele. Arrastou-se para fora da cama, tropeando at a janela. Conseguiu manter-se em p, mas em vez de fechar as venezianas, empregou fora demais, quebrando-as. A madeira deu um estalido e a luz entrou com maior intensidade. Ele soltou um grito, fechando as cortinas rapidamente, deixando o quarto em uma reconfortante penumbra. Mesmo no escuro, porm, conseguia ver cada detalhe do gesso rachado, cada ferro dos insetos. Bem devagar, foi deslizando at o cho. As costas pressionadas contra a parede de gesso. Por que no conseguira dominar a prpria fora? Um barulho de botas retumbou do lado de fora. A porta de madeira se abriu. Estava satisfeito pelo fato de a figura enorme bloquear a luz que provinha da porta aberta. Levou a mo ao rosto para proteger os olhos.

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A luz proferiu com uma voz que nem ele reconhecia. Sem luz. Desculpe-me a figura respondeu em ingls com sotaque de Yorkshire. Era a voz que ouvira durante a febre. A porta fechou-se. J deve ter pegado sol demais. Agora que o quarto estava novamente na penumbra, ele podia divisar a figura com maiores detalhes. O rosto era ingls, e os olhos azuis levemente saltados. Ainda assim o homem poderia ser considerado bem afeioado. Usava um uniforme da Stima Cavalaria. Quanto tempo se passara desde que tirara as botas? O homem havia comido ovos, torradas e suco de laranja no caf da manh. Antigamente, jamais seria capaz de saber disso. Agora, o fato de que podia farejar aromas o assustava. No podia deixar que aquele homem soubesse no que havia se transformado, ou jamais o ajudaria a encontrar um mdico ingls. Sim respondeu ele, pois o homem aguardava alguma resposta. Os olhos plidos o examinavam atentamente. Ele desviou o olhar. Estava nu. O que o oficial estaria vendo? As cicatrizes? Ser que elas eram reveladoras? As marcas de chicote indicavam que havia sido um escravo. E quanto aos crculos idnticos pelo corpo inteiro? O oficial ajudou-o a se deitar. Sou o major Vernon Ware informou o homem, sentando-se na beirada da cama. A servio da Legio Inglesa em El Golea. Ns o encontramos na rua uma semana atrs. Como se chama? Poderia responder de diversas formas, mas nenhuma parecia satisfatria. E o major esperava algo simples... um nome. Ian George Angleston Rufford. No pensava em si mesmo com aquele nome havia mais de dois anos. Rufford? O major encarou-o. Eu perambulei por Londres com Rufford Primus. Voc deve ser seu irmo mais novo. Ele estendeu a mo. Ian no o cumprimentou. No estava certo de que poderia ousar tal coisa. Terceiro filho informou ele. Meu irmo lorde Stanbridge agora. Os olhos do major brilharam com a lembrana. Seu irmo disse que voc levou vantagem em Jackson. Ganhou um pnei. Ser que algum dia ele j fora aquele rapaz sem preocupaes, que lutava por um boxe no Clube Jackson? Aquele homem agora desaparecera.

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Vou mandar um dos rapazes trazer um caldo informou o major. Logo estar pronto para um bom bife. No pensvamos que iria sobreviver. Deve ter passado por maus bocados. Ian acenou com a cabea indicando aquiescncia. Se o major soubesse o que ele havia passado, o desprezaria. Sentia-se cansado. Mas o objetivo que o fizera se arrastar milhas e milhas pelas areias do deserto o incitou a falar. Preciso de um mdico ingls. O oficial levantou-se. No existe nenhum mdico ingls em um raio de seis milhas. Descanse agora. Vamos trazer algumas roupas. Guardei seus pertences. Ian surpreendeu-se. No se lembrava de ter alguma coisa. Ainda assim acenou com a cabea. Joguei fora o cantil. Algo apodreceu ali dentro. Mas a bolsa que estava pendurada em seu pescoo est segura comigo. Ah! Os diamantes. Eles eram sua passagem de volta para a Inglaterra. Aps ser curado por um mdico, iria comprar roupas novas e cavalgaria pelo Hyde Park aps as cinco horas, como algum que no tivesse nada mais com que ocupar o tempo. O quarto oscilou. O major notou a fraqueza e retrocedeu. Ian no precisava ser como ela e jamais se submeteria a uma mulher outra vez. Algum dia, o horror no deserto seria apenas um pesadelo. Enquanto seus olhos se fechavam, imagens de Londres povoaram sua mente. O barulho da areia, sendo jogada sobre o caixo, era como um sussurro informando que aquele era um tmulo estranho em um local desconhecido. Havia apenas uma cruz de madeira para identificar o local, a lpide chegaria apenas dentro de trs semanas. O ritmo era lento naquela parte do mundo. Elizabeth voltou o olhar para longe da sepultura. Seus olhos continuavam secos e vazios. Ali presentes encontra-vam-se vrios rabes, que trabalharam com seu pai durante anos. Era um grupo pequeno que logo se dispersou por conta do sol forte do final da manh. L'Bareaux ajudou-a a subir na charrete e sentou-se a seu lado, dirigindo para a vila. O calor estava castigando, deixando o vestido de cambraia pegajoso. Encontrava-se sozinha no mundo. O pai havia acabado de partir, e a me morrera dando-lhe a vida. No tinha irmos. De parentes, restava apenas a irm do pai, lady Clia Rangle em Londres. Elizabeth a encontrara uma meia dzia de vezes.

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Mas no queria voltar Inglaterra. No pertencia quele pas. Pertencia frica, lutando por concretizar o sonho do pai. L'Bareaux possua a chave e teria que abord-lo naquela manh, mesmo assim, faltava o nimo de conversar. Por sorte, LBareaux tomou a iniciativa: Mademoiselle Elizabeth comeou, sem fit-la. Acho que chegou o momento de falarmos sobre o futuro. Inspirou fundo e reuniu foras. A nica ttica seria ser direta. Estou plenamente de acordo, monsieur. Quando encontrarmos o tal Imam em Tnis, serei capaz de mapear a rota para Kivala. L'Bareaux afrouxou o colarinho, no por causa do calor. Eu assinei o contrato com Revelle, petite. Ele pagar bem pela escavao do Kasbah em Qued Zem. Mas logo agora que conseguimos a pista da Cidade Perdida? perguntou ansiosa. No podia perder o apoio de L'Bareaux. As informaes que recolhemos corroboraram o texto daquele obelisco fora do Cairo, se revisarmos a traduo atrapalhada de Robard. No tenho dvidas de que est certa, ma petite. Mas os franceses dizem que devo escavar Qued Zem anunciou ele, franzindo o cenho. Elizabeth manteve o olhar fixo distncia. No podia deixar o medo transparecer na voz. Bem, ento que seja assim. Podemos ficar prontos em quinze dias. Houve uma longa pausa. Elizabeth no ousava encar-lo. Talvez ele concordasse, ou estivesse apenas pensando em como comunicar uma mudana de planos. No pode continuar aqui, ma petite disse com suavidade, porm firme. No seria apropriado. Meu pai alguma vez ligou para o que apropriado? Elizabeth meneou a cabea. Quem organizar tudo e quem traduzir os textos para o senhor? Ele coou o bigode. Contratei um capataz. Temos que nos virar sem um erudito. Afinal, estamos apenas cavando bugigangas. Mas por que ter que se virar sem um erudito? O que mudou?

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Antes, seu pai estava conosco. Os homens sabiam que tinham que trat-la com respeito. Agora vai ser diferente. Eles haviam chegado estrada principal que levava vila. E se eu contratasse uma dama de companhia? Que mulher vagaria pelo deserto durante meses a fio? indagou ele, balanando a cabea. Uma beduna ou berbere respondeu Elizabeth prontamente. Isso no traria propriedade nem proteo. O senhor poderia me proteger. A voz de Elizabeth soava muito baixa. J chega o cortou. Providenciei para que a senhorita seja escoltada na prxima caravana para Tripoli. Escrevi a lorde Metherton, amigo de seu pai, pedindo que garantisse sua chegada Inglaterra em segurana. Qual a diferena entre estar sozinha em uma caravana ou numa expedio com o senhor? Elizabeth tentou um ltimo protesto. Ir com uma famlia rabe que eu conheo, como filha deles L'Bareaux falava bem devagar, como se ela, de repente, tivesse se transformado em uma criana. Bem, era uma mulher adulta que poderia permanecer na frica se assim desejasse. A escurido e a calma da noite ecoaram em sua mente. Como algum no se sentiria perto de Deus no deserto? L, testemunhara muitas coisas que no poderiam ser explicadas pela razo: a velha senhora que curava feridas, o amuleto que queimava quando algum mentia. Vira mais do que qualquer mulher na Inglaterra jamais imaginasse presenciar. Como poderia desistir da liberdade, da aventura? E se no pudesse continuar na frica, jamais veria o sonho do pai concretizado. Foi aquele pensamento que lhe deu coragem. Existe uma soluo para nossos problemas. Ouviu-se dizendo. O senhor poder contratar algum para organizar e traduzir, enquanto eu permaneo no norte da frica. O que est pretendendo dizer, petite? Estou pedindo que se case comigo. Ela sabia que o dia chegaria em que teria que fazer um sacrifcio para conseguir o que desejava. O silncio que se seguiu pesou entre ambos. Precisava deix-lo considerar a proposta. LBareaux no deveria ter mais do que quarenta e dois anos. Ela j completara vinte e quatro. Por que ele hesitava?

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No serei um fardo para o senhor, prometo. Seria um casamento sua convenincia, no minha. Eu poderia desempenhar as tarefas de esposa que o senhor desejasse. As ruas estreitas da vila j se faziam ver. Mademoiselle Elizabeth, tenho cincia da honra que a senhorita me d, mas estou certo de que nos arrependeramos mais tarde. A diferena de idade no importa. Elizabeth no podia deixar o desespero transparecer na voz. No, mas no estou procurando uma esposa. Nem mesmo uma to talentosa quanto a senhorita. Ele clareou a garganta. No tenho queda para damas, se que me entende. Oh, bem. Isso no faz a mnima diferena. Apenas significa que o casamento seria realmente de convenincia. Estava prestes a protestar, mas ele ergueu uma das mos. No insista, mademoiselle pediu, enquanto afagava a mo delicada. E para o seu bem. No havia mais esperanas, o sonho de seu pai estava morto, assim como ele. Restara apenas a saudade das noites negras e do cheiro de jasmim. A noite j se aproximava no alojamento ingls. Ian estava sentado ao lado do major Ware no ptio, sob um caramancho coberto de jasmins. As brasas das cigarrilhas brilhavam no escuro. J se passara quase um ms desde que Ian acordara pela primeira vez para a nova vida. A febre havia cedido, levando com ela as iluses. Ele comia como um faminto, mas nenhuma quantidade de carne jamais o satisfazia. O desespero de saber o que seu corpo necessitava atingia-o at que no conseguia dormir em seu quarto escuro durante a claridade do dia. A fome vinha aumentando a cada semana, at aquela noite, quando se sentou mesa de jantar com o embaixador Wembertin e sua comitiva. Ian podia ouvir o sangue pulsando nas veias e as batidas dos coraes das pessoas que o rodeavam. Assustou a todos com o barulho da cadeira, ao levantar-se abruptamente para sair da sala. No entanto, teriam ficado muito mais horrorizados com o que ele teria feito caso tivesse permanecido no recinto. No podia continuar daquele jeito. At naquele momento podia sentir o sangue correndo nas veias do pescoo do major. Podia v-lo pulsar, mesmo no

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escuro. No bolso do casaco apalpou a pequena faca que havia ganhado para aparar as unhas. Aquela pequena lmina era sua esperana... Voc deve ter engordado uns trs quilos. O major comentou. Meu Deus, parecia um espantalho ao chegar aqui. Quanto tempo ficou por l? Ian no queria perguntas. No tenho certeza respondeu ele num tom indiferente. Bem, talvez no. Esse casaco serve. Sinto muito que nenhum de ns tenha um casaco que acomode esses seus ombros. Tem sido muito generoso. O major tinha providenciado para que tomassem conta dele at que se recuperasse por completo. Somente a constante vigilncia de Ware mantivera os rabes na linha. Presumo que j esteja forte o suficiente para viajar em breve para a Inglaterra. Poderia pegar um navio na Arglia. Prefiro ir por Tripoli. Voc disse que l havia um mdico ingls. Sim. Mas ainda precisa de um mdico? Ian mudou de assunto. Minha ida por Tripoli j estava marcada. No servio diplomtico? Sim. Sob o comando de Rockhampton. No sei nem como fui escolhido. Aquela era a primeira informao que fornecia. No tente me enganar. Ele s escolhe o que h de melhor. Ian sentiu o sangue do major pulsando nas artrias. Precisava continuar falando para afugentar a necessidade que comprimia seu peito. A morte de meu pai ps fim minha libertinagem. Henry ficou bem de vida com a herana. Eu no podia ser um fardo na vida do meu irmo. Ento, convenci Rockhampton de que havia sossegado. Tenho uma boa escrita e no sou um mal danarino. tudo que se necessita para ser bem sucedido no corpo diplomtico. Ware levantou a sobrancelha. Mas chegou a servir? Piratas brbaros tomaram o navio na Arglia. O major assentiu com um gesto de cabea. Bem. Dinheiro no ser problema para tocar a vida. No, com o contedo de sua bolsa de couro. No precisar servir a Whitehall, nem aos diplomatas, se no quiser disse o major, jogando fora o cigarro.

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verdade. Ele sabia o que tinha a fazer aps usar a faca naquela noite. Vou deix-lo em paz. J tarde. Ou cedo, j percebi sua preferncia pela noite. Ian franziu a testa. No foi minha escolha. Oh, voc se acostumar ao sol outra vez. Ware levantou-se. A propsito, deveria viajar com um grupo bem armado. Coisas terrveis esto acontecendo no deserto. Uma caravana inteira foi deixada aos abutres a cem milhas em direo ao norte. Uma caravana inteira? perguntou, prendendo a respirao. E o que pior. Os animais estavam mortos, claro, mas no profanados. No havia uma gota de sangue em seus corpos. Estavam brancos como sua camisa. A areia. O sangue podia ter se enterrado na areia Ian disse, sabendo que sua explicao no era nada convincente. No sem deixar nenhuma mancha. Os nativos acreditam que foram mortos por um demnio. Ian sabia quem fizera aquilo. Ningum a deteria agora. Quando termina seu turno de trabalho aqui? Em alguns meses. Ware fez uma carranca. Eles esto fechando El Golea e mandando Wembertin para casa. timo. Por que pergunta? Mantenha-se afastado do deserto, at poder voltar para a Inglaterra. Ware fitou-o com o olhar estranho, mas assentiu. Tocando a testa em uma saudao, ele caminhou por entre os arbustos de jasmim. Ian permaneceu sentado sem se mover. A fome quase o deixava paralisado. A noite estava viva e s ele podia ouvi-la. Levantou-se, ciente da graa que a nova fora o conferia. Chegara a hora de saciar a fome com algo que o major Ware acharia repugnante. Era uma esperana mnima, mas possvel. Escondeu o casaco ingls e substituiu-o por uma capa. Em seguida, saiu escondido do alojamento, segurando a pequena faca. Seu tempo estava findando. O plano havia falhado. Ian pensou que beber o sangue de uma vaca saciaria sua fome. Cortou uma das artrias do animal com a pequena faca e sorvera o sangue.

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Mas vomitara-o em seguida. E a fome o atacara impiedosamente at induzi-lo a fazer algo impensvel. Sugara o sangue do jovem vaqueiro. Pior, no precisara utilizar a pequena faca para abrir a artria no pescoo do homem. Teve vontade de gritar de culpa e de terror pelo monstro que havia se tornado. Precisou colocar uma das mos sobre a prpria boca para evitar a sada de qualquer som, enquanto contraa o rosto em repulsa. Era verdade que no matara o rapaz. Mas poderia t-lo feito. Estaria louco? No. A verdade que se transformara naquilo. A luta pela sobrevivncia era parte do que ela tinha feito. Quando a fome apertava, faria qualquer coisa para saci-la. Oh, Deus, havia herdado o mal! Existia apenas uma resposta. Cada fibra de seu corpo lutava contra o que queria fazer. Mas no teria descanso se no cortasse a corda que segurava o colcho em seu catre. Sabia que o que estava preste a fazer era errado. Porm, sem dvida seria o menor dos males. Esperava que, quando o fizesse, Deus o perdoasse, pois estaria tentando se redimir do maior dos pecados. Agora, no calor da tarde, enquanto todos descansavam, era chegada a hora certa. Ian subiu na cadeira. Est morto, pobre homem. Ian ouviu a voz do major ao longe. Algum segurava um de seus pulsos. Ele abriu os olhos. Jenks e Evans pularam para trs. Mesmo na penumbra do quarto, ele notava sua palidez. O major Ware inclinou-se sobre ele. Rufford? chamou. O tom de voz era incerto. Ian sentia o pescoo estranho. Os sussurros dos homens que o cercavam se intensificou. Ele engoliu em seco. Por que vocs esto assim? Voc... escapou por pouco disse o major. Ele parecia ter visto um fantasma. O olhar de Ian correu pelo quarto. Encontrava-se deitado em um colcho no cho. A cadeira estava virada. Um pedao de corda ainda balanava, onde havia sido cortada. Agora me lembro. Uma tristeza imensa comprimia seu peito e o fez respirar com dificuldade. At mesmo o ltimo consolo me foi negado. A tristeza se transformou em ira, enquanto ele se sentava. Os homens se afastaram como se ele fosse atac-los.

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Saiam todos daqui! O que esto olhando? Eles desapareceram como uma nvoa evapora sob o sol. Apenas Ware ficou. Ian podia sentir a interrogao em seu olhar. Perguntas to assustadoras, que no podiam ser feitas. Voc tambm berrou, deitando-se outra vez. No pode fazer nada de bom aqui. O major se levantou. A incerteza era visvel em seu rosto. Estava decidindo se deveria sair de perto de um homem que acabara de tentar cometer suicdio. O que aconteceu com voc no deserto? perguntou Ware. Ian encarou-o por um longo momento. Ele merecia uma resposta, pois jamais o questionara sobre a escravido, ou as marcas no corpo, nem sobre que espcie de lquido havia no cantil. Tornei-me meu maior inimigo. Meu maior pesadelo. Agora saia, meu amigo, para seu prprio bem. V. Ware encaminhou-se at a porta. Vou partir amanh Ian anunciou. Tripoli, Outubro de 1818. O sol se punha por trs da pontiaguda floresta de mastros pretos no porto de Tripoli, quando Elizabeth, a sra. Pargutter e a criada, Jenny Fellows, embarcaram no navio mercante Beltrane, rumo a Porto Mahon, Gibraltar, Brest e Portsmouth. O comboio seria escoltado por um dos barcos a vela de Sua Majestade at Lisboa, para proteger a embarcao do ataque de piratas. Marinheiros corriam por todos os lados no convs e escalavam o cordame. Os rumores que vinham do pavimento inferior davam conta de que enfrentariam mares hostis. Bem disse a sra. Pargutter com os enormes seios, despontando sob as vestes enlutadas. Nenhum destes homens rudes parece saber como tratar uma dama. A mulher estava na mesma situao de Elizabeth. Fora vtima da morte inesperada do ltimo marido, um comerciante de azeitonas e leos entre os portos do Mediterrneo, antes que o casal pudesse chegar a Nottingham, onde viviam. Eu diria que esto muito ocupados, preparando-se para zarpar disse Elizabeth num tom condescendente. Tenho certeza de que logo nos daro ateno, at porque nossas bagagens esto a caminho.

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Bem, bem, senhoras uma voz estridente as chamou. Elizabeth e a sra. Pargutter se viraram, deparando-se com um homem corpulento, que andava meio desequilibrado, trajando um fino casaco azul-escuro, com enormes botes metlicos ao longo do trax. Bem-vindas ao Beltrane, o melhor navio mercante do Mediterrneo e a casa das senhoras durante algumas semanas se a brisa cooperar. Sou o comandante Tindlydizendo isso, o oficial se curvou em uma mesura. Sou a srta. Rochewell e permita-me apresentar a sra. Pargutter e sua acompanhante, a srta. Fellows. Seu criado, madame replicou o comandante. Levantaremos ncora com o pr-do-sol. O homem chamou os marinheiros mais prximos. Sr. Severn, sr. Cobb, levem estas malas para as cabines da frente. Rpido! Ele se virou e, inspecionando a sua volta, murmurou: Maldio! Onde estar ele? Nesse instante, um dos homens correu pelo cordame e o escalou como um rato. Elizabeth estava acostumada com tal comportamento, mas a sra. Pargutter deixou escapar um pequeno grito e segurou-a pelo brao. Viu isso, minha querida? Santo Deus, nem parece humano! Fique tranquila. Ela bateu de leve na mo da mulher. Por certo, j viu marinheiros em ao em sua outra viagem. No assim! Isso totalmente bestial! Alm do mais, passei a viagem inteira em minha cabine, porque nunca gostei de viajar, o mar me deixa enjoada. Elizabeth suspirou, o comeo da viagem no tinha sido to animador. Mas o que poderia esperar da sra. Pargutter? De repente, sentiu-se feliz por Jenny estar ali para arcar com o fardo. O marinheiro surgiu com as malas. Talvez queiram ir para suas cabines? Sim, sim.A sra. Pargutter seguiu o rapaz, com Jenny em seu encalo. Preciso de um pequeno revigorante. Tenho uma proviso de ludano na bagagem. Elizabeth no as acompanhou. Droga! Juro que o deixarei para trs resmungou o comandante, impaciente atrs dela. No vou perder a mar. Posso observar a partida se permanecer encostada parede do tombadilho sem atrapalh-lo?

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Fique perto daquela porta. O oficial sorriu, satisfeito por sua preocupao em no incomod-lo. O barco de passageiros est se aproximando! gritou um dos marinheiros. La fora, na crescente escurido do crepsculo, um barco golpeou a lateral do navio. Uma figura alta pulou no deque. Bem a tempo, Rufford! exclamou o capito. Estvamos quase partindo sem voc. Mesmo distante, Elizabeth podia sentir o poder que emanava do recmchegado. Ele tinha um par de ombros largos e coxas bem torneadas. Quando o capito curvou-se para cumpriment-lo, Elizabeth viu um rosto de sobrancelhas espessas, nariz aquilino e maxilar quadrado que conferiam uma beleza singular quele homem alto e vigoroso. De onde estava no conseguiu ver os olhos, mesmo porque foi a boca carnuda e sensual que mais chamou sua ateno. Os cabelos castanho claros estavam presos para trs como costumavam fazer os ingleses que conhecia. Por que demorou tanto, homem? reclamou o comandante, irritado. Acabei me atrasando em um jantar. A voz do passageiro soou como um ribombar potente naquele trax volumoso. Uma mala iada por um guincho balanou junto lateral do navio e pousou sobre o convs principal. O comandante comeou a gritar ordens para iniciarem a viagem. O passageiro, sr. Ian Rufford, como fora chamado, pegou sua mala. Ao passar por Elizabeth, ela reparou que seus olhos eram azuis. Mas isso no foi o que mais a surpreendeu. A dor que espelhavam era algo terrvel de se constatar. Fixou o olhar nela, mas estava certa de que ele no a tinha visto. Que homem olharia para uma moa to sem atrativos? Os cabos foram iados. O navio oscilou lentamente, afastando-se do ancoradouro. A boca do porto se abriu diante do olhar entristecido de Elizabeth. As luzes de Tripoli piscaram na negritude crescente e comearam a se esvanecer. Aquela era a ltima viso da frica, da liberdade, do sonho agonizante que fora de seu pai e, depois seu. Os cabelos compridos se agitaram com o vento. As luzes do porto enfraqueceram e se distanciaram. Jamais se sentira to s. Agarrandose ao parapeito, resolveu retornar cabine.

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No caminho, viu o outro passageiro, Ian, apoiado na amurada, contemplando o mar. Algumas mechas dos cabelos castanho-dourados haviam escapado da pequena tira que os prendia e esvoaavam ao vento. Ele estava postado bem no seu caminho, se desviasse teria que atravessar o convs, o que no ousaria, uma vez que o mar estava mais agitado e o balanar do navio era mais evidente. Elizabeth respirou fundo e pensou que evit-lo seria impossvel, j que passariam semanas como dois dos quatro passageiros do navio cargueiro. Ento, decidiu conhec-lo. Um aceno corts seria o suficiente. O homem parecia tranquilo com o balano do navio. Seu casaco era azulescuro como o ndigo do cu e o mar encrespado atrs dele. Quando se aproximou mais, vislumbrou algo ao redor dos pulsos que no conseguiu identificar. Eram pulseiras? No. Cicatrizes. Sentiu-se como uma intrusa, espionando-o. Agora, bem prxima, preparou-se para pegar a corda presa parede do tombadilho. Ele a fitou. De incio, pareceu no v-la. Seus pensamentos, por certo, repousavam em algo desagradvel. A combinao e a intensidade de emoes que turvavam aqueles olhos era algo que jamais vira no semblante de um homem: revolta, desejo e talvez at mesmo medo. Contudo quando ele a percebeu, sua expresso tornou-se vazia, encobrindo aquelas emoes de um modo mais determinado. Ele se endireitou. Constrangido, baixou os punhos da camisa e acenou com a cabea, cumprimentando-a. Muito prazer, senhorita, Ian Rufford. Com essas palavras, virou-se, sem esperar resposta. Elizabeth podia simplesmente correr para a escada. Seria um comportamento imprprio ficar e conversar com um homem sem se apresentar. Com esse pensamento, agarrou-se ao parapeito para se firmar. Elizabeth Rochewell gritou. Ele se virou, surpreso por sua coragem. Os olhos azuis a perscrutaram como se ele soubesse algum segredo seu. Ao lado dele, Elizabeth teve conscincia de sua baixa estatura. Ser que ele podia ver sua ctis morena sob a luz tnue dos lampies? Por certo, no. O que traz algum como a senhorita a Tripoli? A voz mscula soou indiferente.

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Algum como eu... repetiu ela, enquanto se virava para contemplar o mar, determinada a no deixar transparecer a raiva que sentia. Aquele homem no parecia muito interessado em mulheres ou pelo menos mulheres como ela ...fazia parte de uma expedio arqueolgica no deserto, com o pai. Oh, procurando tesouros como lorde Elgin? Elizabeth evitou fit-lo. No confiava nos prprios olhos, que poderiam deixar transparecer a afronta que sentia. Procurando conhecimento, sr. Rufford, sobre nossa origem e o que a nossa espcie foi. E pensou que acharia isso nos desertos estreis do norte da frica... O deserto guarda muitos segredos. Veja a cidade perdida de Petra, que nos deu mais de dois mil anos de histria. Petra, o que isso? Sua curiosidade fora aguada. No vai entender muito, se nunca ouviu falar de Petra. Descoberta h sete anos na Palestina, se tornou um tesouro de cultura. Foi manchete em todos os jornais. Sim. Bem. Estive muito ocupado durante os ltimos dois anos. Sem tempo para ler noticirios sobre descobertas arqueolgicas. Elizabeth enviou-lhe um relance furtivo, lembrando-se das cicatrizes. Ian estava novamente apoiado sobre a amurada, observando os navios da escolta, que agora os rodeavam. Ser que ele fora um prisioneiro?, perguntou-se curiosa. A aura de perigo que rondava assumira uma forma mais palpvel. No foi uma descoberta obscura. Foi uma descoberta muito importante. Ele a contemplou mais uma vez. Os lbios sensuais se curvaram num sorriso breve e zombeteiro. Ento, agora todos os aristocratas entediados esto vagando pelo deserto procura de algum significado para suas vidas, at mesmo as mulheres. Descobriu alguma coisa importante, srta. Rochewell? Elizabeth suprimiu um suspiro. A rudeza daquele homem merecia que lhe desse as costas. Mas no pde resistir a humilh-lo com palavras de uma natureza mais reveladora. Descobri que todas as suposies existentes sobre a idade da Esfinge no Egito estavam erradas. Ela fez uma pausa. J ouviu falar da Esfinge, ou no? Ian no respondeu de pronto. Em vez disso, observou-a mais uma vez.

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Erradas? Ele deixou sua descrena fluir pelo ar com um pouco de escrnio. Elizabeth virou-se e o encarou, buscando apoio na amurada para se equilibrar. Sim. Erradas. Interessei-me pelos padres de eroso, sr. Rufford, quando estava dando uma olhada nos fenmenos geolgicos ao redor de Petra e como esses desfiladeiros foram parar ali. Achei que poderamos utilizar a eroso para datar as coisas. E foi isso que fiz, de certo modo. De que modo? A eroso se apresenta de vrias maneiras: aquela formada pelo vento e a outra do tipo formado pelo gotejar da gua. Eles deixam padres muito diferentes nos objetos que corroem. Todos pensavam que a Esfinge contava com trs ou quatro mil anos de idade e que havia sofrido eroso pelos ventos e as areias do deserto. E isso no verdade? Foi corroda por gua. O padro de desgaste est bastante claro. gua no meio do deserto? E no estaramos falando de inundaes a partir do Nilo. Quer dizer que choveu na Esfinge? Impossvel. Elizabeth sorriu. Ian pegava as coisas no ar. Era mais perspicaz que a maioria dos homens, pensou. O senhor est pensando no Egito como o conhecemos hoje. Mas pense em termos de tempo geolgico. A terra muda. Montanhas se erguem e se extinguem. Oceanos surgem e desaparecem. Deve ter havido um tempo em que o deserto era mido. Um tempo muito remoto. Choveu na Esfinge durante sculos. H quanto tempo? Uns dez mil anos, pelo menos. No creio que a cabea seja mesmo original. Deve ter notado o quanto pequena e muito mais preservada que as partes inferiores. Foi alterada. Ian franziu o cenho. Dez mil anos. Mas ento quem poderia ter... Feito isso? Elizabeth concluiu a pergunta. Ah, so os mistrios do continente, bem maiores do que eu e o senhor podemos imaginar. Tem razo. Ela o havia ferido. E nem sabia quanto. Gostaria de conhecer seu pai. Parece ser um tipo interessante.

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Elizabeth engoliu em seco. A perda que a abalara to recentemente pesou sobre seus ombros. Ian deveria ter percebido pelas roupas de luto que usava o quanto havia sido indiscreta a sua observao. muito tarde para isso, senhor. Ele morreu h mais de um ms. Durante alguns segundos, um silncio constrangedor abateu-se sobre os dois. Sinto muito. A voz grave soou sincera. Em que estranha criatura havia se transformado, pensou ele. Zombava e se desculpava logo em seguida. Eu tambm. Tinha falado demais, ostentando conhecimento como uma literata, determinada a impressionar e disfarar sua tristeza. E o senhor? O que fazia em Tripoli? Ian hesitou. No era uma pergunta difcil, a menos, claro, que ele fosse um foragido da priso. Estava com uma delegao britnica em El Golea. Meu pai e eu estvamos organizando uma expedio a Bi'er Tegheri a fim de procurar a cidade-irm de Petra, Kivala, que repousa em algum lugar, sob as areias do deserto. Ele a contemplou com intensidade. E acharam? Medo e horror flamejaram nos olhos azuis. No. Meu pai morreu antes do incio da expedio. Ento tiveram sorte sentenciou ele, com a expresso fechada. O que quer dizer? Aquele homem no podia estar dizendo que tivera sorte pelo pai ter morrido. Acredito que haja mais coisas no deserto do que podemos imaginar. Aquela rea, em particular, perigosa respondeu apressado, parecendo esconder algo. Oh... Elizabeth queria fazer mais perguntas, mas justo naquele momento o comandante Tindly apareceu no tombadilho. Parece muito forte, para ser apenas um sinal de uma embarcao! berrou o oficial. Preparem-se para subir ao topo. Em um segundo o navio foi tomado por um grande movimento, atraindo a ateno dos dois. Quando Elizabeth virou-se, percebeu que o passageiro misterioso havia desaparecido. Durante as quatro ltimas noites, antes de subir a bordo, Ian havia tomado cautelosos goles da terrvel substncia que agora precisava, esperando evitar a

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necessidade que o afligia. Tudo que pde conseguir foi apenas um pouco de cada uma das vtimas, para suprir a fome bestial em suas entranhas. A necessidade aumentava duas semanas aps ter se alimentado. Precisava fazer o que devia ser feito em terra firme, no nos estreitos e movimentados confins do navio. Curvou-se na amurada, apoiando um dos ps sobre uma rede e contemplou o mar. Seus pensamentos voltaram estranha jovem que havia ficado to brava quando ele duvidou de sua extravagante teoria sobre a Esfinge. Uma literata... sem endereo e de aparncia esquisita. Ficou surpreso por ela ser inglesa com aqueles traos to diferentes. No foi difcil perceber a carapaa que recobria a incerteza que pairava sobre ela, enquanto o golpeava com suas teorias preciosas. O que estaria indo fazer na Inglaterra? O mar estava calmo e os ventos fracos. Era um mau pressgio em qualquer viagem. Fora com um tempo assim que o seu navio tinha ido parar na Barbaria dois anos atrs. Ian encarou as cicatrizes ao redor dos pulsos. No se preocupou em baixar os punhos da camisa, no havia ningum para v-las. Ficou rubro de vergonha ao se lembrar das criaturas sujas que lhe tiravam tudo, botas, cinto, casaco, colete, camisa, relgio de bolso, anel de sinete e at mesmo as meias. Ento vieram as primeiras de muitas faixas ao redor de seus pulsos. Usando apenas cuecas, fora jogado na cela junto com outros corpos sos. Um ou dois cortes ainda o qualificavam como saudvel. A gua suja na parte inferior do navio tinha a profundidade de um metro. Os que podiam ficar de p ficavam. Os que no podiam... O mercado de escravos era ainda mais frentico do que o prprio bazar. Grupos de homens negros com suas peles de bano reluzentes encontravam-se jogados sobre o solo poeirento. Mulheres, algumas com as faces to cobertas quanto os corpos, amontoavam-se umas sobre as outras. Algumas eram exibidas nuas. Comerciantes anunciavam as virtudes das mercadorias humanas. O sol incidia impiedoso sobre suas cabeas, queimando os corpos plidos e ensopados de gua. Por todos os lugares, o cheiro de suor humano e medo se misturavam ao odor de temperos aromticos, frutas maduras e carne exposta s moscas havia vrios dias. O guardio tinha dividido o grupo em lotes individuais. Ian se viu empurrado, tropeando, em meio a um crculo empoeirado, cercado por gritos e cores girando. Foi tudo to rpido que mal teve tempo para sentir vergonha. Um homem barbudo atarracado, taganelando na sua direo, lanou uma corda sobre o

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seu pescoo. No fundo, uma figura alta oculta por um capuz usado pelos rabes, acenou com a cabea. O homem forte lhe disse algo e ento puxou a corda, empurrando-o atravs da multido barulhenta. Ian dispersou os pensamentos, inspirando a brisa fresca do Mediterrneo na escurido da noite. Fora vendido como um burro de carga a uma caravana. Provavelmente, graas a sua constituio avantajada. No devia divagar sobre aquele tempo, mas as lembranas insistiam em voltar. Um chicote erguido castigando suas costas, a dor da pele lanhada e sangrando sob as cordas que mantinham seu gigantesco fardo preso, enquanto tropeava atrs dos camelos, igualmente carregados, sob o inflexvel e torturante sol do Saara. No pensaria no que se seguiu. Pensaria em uma Inglaterra que ostentava as mentes mdicas mais valiosas, a Inglaterra de Henry e sua famlia. Graas aos diamantes, teria bastante dinheiro para desfrutar Londres como nunca fizera antes. Sua respirao acalmou. Ouviu o rangido de madeira, o rudo de uma corda e a gua de encontro ao casco do navio. Se pelo menos pudesse superar a falta de esperana. O mdico ingls em Tripoli no havia sido de grande valia. O doutor, horrorizado, o pusera para fora do consultrio. Mais tarde recebera uma missiva, aconselhando-o a consultar um mdico especializado em histeria. Tinha se sentido ferido e irritado. Histeria era um eufemismo para substituir a palavra loucura. No devia se desesperar. Ainda poderia se livrar da criatura abominvel em que havia se transformado. Havia mdicos mais conceituados na Inglaterra. Quem era o homem que estudava o sangue? Blundell? Quem sabe pudesse ajud-lo. E se no houvesse caminho de volta? Estremeceu com uma repugnncia de abalar a alma. Se no houvesse meios de reverso, ento teria que ceder de alguma maneira s suas necessidades, sem sacrificar sua alma imortal e se tornar como ela. Tentaria se concentrar no futuro na normalidade brilhante da Inglaterra. Ningum precisava saber sobre o seu segredo vergonhoso. O caos de Londres seria a melhor oportunidade para a obscuridade e uma vida segura. Retiraria um pouco do que precisava da abundncia de gente na grande metrpole pecadora. Poderia evitar as mulheres, entreter-se com ocupaes triviais. E ainda levar uma vida corriqueira, apesar daquela aberrao. Acima de tudo, poderia escapar da frica e de tudo que havia l. Jamais colocaria os ps naquela costa novamente. Elizabeth acordou na manh seguinte e percebeu que o navio seguia o seu curso normal. Ergueu-se da estreita cama, espiou atravs da escotilha e avistou vrias

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outras embarcaes da escolta ao redor do Beltrane, com suas magnficas velas brancas sob o azul do cu do Mediterrneo. O peso da perda do pai abateu sobre seu corpo frgil, desde ento estava distante de si mesma e do mundo. s vezes, precisava se esforar para interagir com as pessoas que a cercavam. Com o movimento oscilatrio das ondas embalando seu corpo, voltou a se deitar. Os pensamentos mais uma vez se dirigiram ao estranho passageiro, como acontecera durante longas horas aquela noite. Ele era o oposto do cavalheiro bem qualificado, taciturno e rude. A dor que seus olhos exibiam mantinha todos a distncia. Por que ele a atraa tanto? No podia negar que a curiosidade se transformara quase que de imediato em fascnio. A maneira de ser de Ian deveria estar relacionada com aquelas cicatrizes nos pulsos. Quem sabe no havia sido um prisioneiro? Imaginou quais seriam as razes pelas quais supostamente teria sido preso e se pelos britnicos ou franceses. E por que crime teria sido condenado. Aquela era uma parte do mistrio de Ian. Mas no eram apenas as cicatrizes ou o fato de algum t-lo feito prisioneiro. Era o horror, a determinao, o cinismo e a sinceridade daquele estranho que incitavam seus pensamentos, impulsionando-a a descobrir mais. * * * O dia havia sido longo. Os livros e os prprios pensamentos eram seus nicos companheiros na minscula cabine. Sentia-se deslocada, uma estranha naquele navio. Como sentia falta dos dias ocupados com as expedies do pai, sempre com a esperana da prxima descoberta para satisfazer sua curiosidade por coisas estranhas e raras. Tinha se acostumado a conversar com homens que possuam idiass e opinies e sabiam ouvi-la. E agora, qual seria o obje-tivo de sua vida? Tomou ch, sozinha na grande cabine de popa, oferecido pelo comandante. O cu visto atravs das grandes janelas, comeava a escurecer lentamente, enquanto ela contemplava dois navios de escolta que navegavam frente. A cor do mar era um espetculo parte. Como o sol havia se posto alguns minutos atrs, emprestara s guas parte de suas cores, que misturadas remetiam cor de uma ametista.

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Ainda tinha escolhas. Jurou a si mesma interagir com o mundo ao seu redor, embora receasse no se ajustar mais a lugar algum. Erguendo-se da mesa, dirigiu-se ao convs principal, determinada a fazer companhia para a sra. Pargutter. Mas, naquele momento, caminhando sob a luz difusa do crepsculo no Mediterrneo, surgiu a sombra do mais intrigante dos passageiros. Aquele homem parecia exalar poder, energia... Que nome poderia dar quilo? Carisma. At mesmo os marinheiros ocupados sentiram aquela presena marcante. Ela o viu estudar a posio das outras embarcaes. Em seguida, voltar o olhar para o convs e depois para ela, fitando-a com um ar especulativo. Foi o suficiente para que sentisse o rosto corar. O belo espcime masculino caminhou decidido em sua direo e se curvou em uma mesura. Usava um casaco preto e calas amarelas. Tinha a barba bem-feita e os cabelos presos para trs. No ostentava nenhum relgio de bolso ou anis de sinete. Srta... Rochewell.Pareceu ter dificuldades para lembrar-se do seu nome. O que no a surpreendeu. Sr... Rufford.A hesitao proposital foi para demonstrar falso desinteresse. Ele fitou o mar novamente. Tudo bem espero? O comboio navega prosperamente? Sim. Por que no? Oh, espero que continuemos a deslizar sobre mares tranquilos cedo ou tarde... A voz grave se elevou. H sempre a possibilidade de sermos atacados por piratas locais. Elizabeth riu, repudiando os medos de Ian. Contamos com uma embarcao da Marinha Real para nos proteger. Nenhum pirata ousaria nos atacar. Certo, se o barco do comandante lutar de verdade. Fiquei sabendo que se acovardam quando h navios de carga envolvidos. A amargura daquela voz estava de volta. Quem mais competente que a Marinha Real? Eles regem as guas. Ian no a contradisse. Simplesmente, deu uma olhada nas embarcaes ao redor, silenciosas e distantes. No mostrou-se inclinado a continuar conversando. Elizabeth deu voltas imaginao para encontrar um modo de mant-lo falando.

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Ficou o dia inteiro na cabine, senhor. No est gostando muito da viagem? Ele a encarou com um olhar penetrante. A noite combina mais com o meu temperamento. Ah... Vai jantar com o comandante? Receio que ficar faminto, se perder a hora do jantar. Ele assentiu com a cabea e conferiu o relgio. Faltavam duas horas para a comida ser servida. Ainda temos algum tempo observou ele parecendo consciente, como se considerasse a possibilidade de uma proposta. Elizabeth reuniu coragem. Vi um tabuleiro de xadrez na cabine de popa. A senhorita joga? perguntou, curioso. Um pouco. Um breve sorriso curvou os lbios sedutores de Ian. Ento vamos nos refugiar na cabine de popa. Quero ver se capaz de jogar de verdade. Elizabeth foi capaz, porque toda sua vida jogara com o pai para passar o tempo naquelas longas noites equatoriais. Jogaram em silncio durante algum tempo. Por vrias vezes, ela desejou encontrar algum assunto que fosse de interesse mtuo. Contudo, sua ateno voltava-se toda para o fsico msculo daquele homem misterioso. A comear pelos braos fortes, emoldurados pelo casaco em pregas sobre os msculos bem definidos. Por fim, ele a encarou. Percebo que joga da maneira mais clssica... retrucou ele, movendo o cavalo em um ataque perigoso, embora precoce, sobre a rainha Elizabeth. Com cuidado, ela estudou o tabuleiro, montando uma estratgia para um possvel contra-ataque. O jogo continuou com certa tenso. Ambos colecionaram peas adversrias capturadas como se fossem preciosidades. De repente, Ian fez uma jogada que abriu espao para que ela movimentasse a rainha livremente. Ele respirou fundo e pausou. Segundos se passaram enquanto decidia o que fazer. O ambiente pesou. Uma possibilidade... Ele moveu o rei. Pare! disse ela, prendendo a respirao. O senhor roubou.

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Mas no ganhei. No concordou Elizabeth, deixando claro que j esperava por aquilo. Ento... Ele afastou o peito da mesa, contemplando o tabuleiro mais uma vez como se buscasse uma alternativa. Teremos oportunidade de uma revanche durante a viagem? Se estiver interessado. Atrs dele, Redding, o rapaz da cozinha, olhou para os dois. Posso oferecer uma limonada antes do jantar? Um conhaque para mim e um vinho para a senhorita respondeu Ian. Redding curvou a cabea e partiu. Talvez eu preferisse fazer minha prpria escolha disse ela, colocando as peas na caixa, Ian recostou-se na cadeira. uma mulher diferente, srta. Rochewell. Talvez... Elizabeth tinha conscincia de que no era uma mulher atraente. Mas ser diferente trazia conotaes boas e ms. E foi o suficiente para sentir o rosto corar. O silncio pairou constrangedor na sala. Mesmo estando de costas, podia sentir o calor daquele olhar estudando-a por inteiro. Ao voltar surpreendeu-o e sua reao imediata foi baixar o olhar, fingindo no not-lo sem-graa. Desculpe-me murmurou ele em um tom de voz sensual e desviou o olhar. Eu, dentre todas as pessoas, no tenho direito de chamar os outros de diferente. O que ele estava querendo dizer?, perguntou-se Elizabeth. Bem, talvez sejamos iguais em nossas diferenas. Ian a fitou com um desejo que chegava a ser doloroso. Ele se ergueu, como se pretendesse fugir. Feliz ou infelizmente Redding retornou com as bebidas. A Inglaterra, srta. Rochewell, e a uma viagem bem rpida disse, propondo um brinde. A Inglaterrarepetiu ela, com bem menos entusiasmo. Onde mora? perguntou Ian. Elizabeth percebeu, fascinada, o esforo valoroso que ele fazia para se manter indiferente. A luz do lampio oscilava, sombreando o belo fsico. O que havia

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naquele homem que o tornava to... atraente? Era possvel sentir sua forte presena por meio do perfume que ele deixava no ar por onde passava, sem contar que, por ser o homem mais bonito que conhecera, era capaz de despertar os seus mais ntimos desejos. Ian ergueu as sobrancelhas, aguardando por uma resposta. Eu... eu no tenho uma residncia fixa na Inglaterra. Estou a caminho da casa de uma tia em Londres. Enviei uma carta avisando que iria. Espero chegar depois da carta, assim ela poder fingir uma boa acolhida. O olhar de Ian ficou perdido nas guas escuras do mar, atravs das grandes janelas de vidro, em direo aos lampies dos outros navios que subiam e desciam com o movimento das ondas. E o senhor? Para onde est indo? Talvez para Sufblk. Meu irmo tambm se surpreender com a minha chegada. Ento, imagino que tambm deve ter perdido seu pai disse ela, hesitante. Minhas condolncias. Oh, no necessrio, acredite-me. Ele bebeu um gole de vinho. O velho autocrata aterrorizou a famlia e destruiu a propriedade com seu vcio de jogar... e outros hbitos. Os pais podem ser complicados. O meu me amava, mas era to distrado que, s vezes, se esquecia de prover meu sustento. As mensalidades da minha escola quase sempre eram pagas com atraso. Meu nico consolo que aos quinze anos fui forada a insistir que ele me levasse com ele. A independncia que adquiri, organizando suas expedies, seria til em qualquer lugar, menos na Inglaterra. O que quer dizer? Ele ps os braos sobre a mesa para brincar com o copo de vinho. Suas mos estavam a centmetros das dela e a atraam como um m. Se no se controlasse, acabaria tocando-o. Apenas... aqui na Inglaterra parece que ningum permite que as mulheres possam se sustentar sozinhas. Mulheres podem gerir suas prprias vidas, desde que esteja determinado em um contrato de casamento. Ou conseguindo que um homem o permita por meio de uma procurao protestou ela. O marido controla a fortuna da esposa e seus bens. No, estou pensando em algo mais direto.

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Diz arrumando um emprego de governanta? Elizabeth exalou um suspiro. Espero no ter que recorrer a um emprego. Quase ningum quer que seus filhos aprendam arqueologia, geologia e rabe. Ian franziu o cenho. __ Talvez sua tia a ajude a conseguir um bom marido. __ Improvvel. Jamais me casarei com um homem que no possa respeitar, ou at mesmo... Considerou se ousaria dizer aquela palavra to bem cantada em verso e prosa, que, no entanto parecia reprimida diante daquele homem. Mesmo assim, concluiu: ...amar. __ Espero que encontre escolhas mais agradveis. __ Deve haver algum que respeite minha independncia. Ento, no tem com que se preocupar. __Meu pai depositou dinheiro em meu nome no consulado. Eu estava considerando a possibilidade de oferecer uma parte dessa importncia para financiar sua prxima expedio, quando ele faleceu. De repente as lgrimas no choradas at ento, acumularam-se em seus olhos. O senhor no imagina como esse sonho era importante para o meu pai. Ele queria encontrar a Cidade Perdida mais do que qualquer coisa na vida. Sorriu saudosa. Minha contribuio teria sido um pequeno sacrifcio. Ela saboreou um gole do Madeira, consciente do olhar de Ian. __ A senhorita deveria mudar seus planos. Aquela cidade maldita. __ Assim diz o folclore concordou vida. Colecionei mapas, atestados, at mesmo todos esses contos de vampiros e antigos demnios. Conheci um sacerdote muulmano, muito velho, em Tnis que acho que pertenceu a Kivala. Sei que poderamos t-la encontrado. Estvamos no caminho certo quando meu pai... A face de Ian se contorceu em horror. __ O que houve? perguntou ela preocupada. Ian foi salvo pelo toque da corneta, chamando a tripulao para o jantar. Ergueu-se to depressa, que acabou batendo com a cabea em uma viga de madeira. Irritado, respirou fundo e deixou escapar uma imprecao. Quando a fitou novamente, j estava refeito. Podemos ir? perguntou. Apenas uma leve rouquido carregava a angstia que ela havia testemunhado segundos antes.

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Elizabeth assentiu com a cabea. Contudo, preocupou-se com a estranha reao. Teria dito alguma coisa que o tivesse provocado? Ian se recostou na amurada, mais uma vez observando as luzes no navio, agora j bem distante da costa. Danem-se os olhos dela! Por que tinha que estar confinado em um navio com uma das poucas pessoas inglesas que sabia algo, se no tudo, acerca das lendas de um demnio do deserto? O jantar com os oficiais evitara qualquer pergunta curiosa, e assim foi possvel avali-la com mais critrio. Elizabeth falava turco fluentemente. Era naturalmente atenciosa com a tripulao, exibindo inclusive certo traquejo social; bem diferente do praticado nos sales de Londres. No era bonita de uma forma convencional, e deixava transparecer a cincia do fato. Aqueles olhos verdes fulvos eram magnficos e conferiam um ar extico ao rosto delicado. E havia algo mais em sua fisionomia que o deixava confuso. Seria o fato de ser original? Que mulher havia conhecido que sabia jogar xadrez e falava turco? Ou eram suas atitudes que remetiam a uma inconsciente liberdade? Fosse o que fosse, ele sabia que aquele charme especial no seria apreciado na Inglaterra. Contemplou as guas mais uma vez. O fato de Elizabeth ser inteligente e at mesmo conhecer Kivala por nome, significava que seus segredos no estavam seguros. Acima de tudo, era uma mulher, portanto, no merecedora de confiana. Afastando-se da amurada, caminhou um pouco desequilibrado ao longo do convs principal em direo aos degraus da escada em espiral. Deixaria que seus pensamentos flussem com o vento. As ondas quebravam na lateral do navio, caindo em uma cascata branca em contraste com a negritude do casco. Jamais permitiria que uma mulher o dominasse novamente. Ento, pensou no irmo, Henry e sua Mary. Se ao menos fosse possvel manter as primeiras tnues promessas de felicidade e a harmonia inicial ao longo dos anos... Sabia de vrios casamentos onde a situao se invertera com o correr dos anos. Por essa razo havia impermeabilizado suas emoes. Talvez ao chegar Inglaterra encontrasse Mary grvida, enquanto o irmo procurava consolo em outros braos femininos; ao mesmo tempo em que a esposa garantia a perpetuao da famlia gerando filhos. A imortalidade...

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A caravana se reuniu na extremidade do deserto. A zurraria dos camelos deitados na areia podia ser ouvida por toda parte. Os fardos empilhados ao lado dos animais, os cabrestos de corda coloridos e brilhantes eram providos com borlas oscilantes para manter as moscas afastadas de seus olhos. As moscas infestavam o ar. Homens em albornozes listrados e lisos caminhavam entre as bestas. Ian chocou-se contra o grupo, impelido por um grito em um idioma que no entendia e pelo estalar do chicote em seu dorso nu. Estava preso com uma corda de linho spera que o ligava ao pescoo de outros cinco, todos seminus como ele. Havia ganhado um par de sandlias para proteger os ps. Como conseguira sobreviver marcha do mercado de escravos na Arglia at aquela extenso remota do deserto, no sabia dizer. Suas costas estavam em carne viva por conta das chicotadas. A corda em seu pescoo machucava as peles suadas, provocando um colar de sangue. Estava queimado pelo sol. Havia dias vinha tropeando, delirando e com uma infeco no ombro. Era permitido aos escravos beber gua e dormir em intervalos regulares. Uma manta spera era atirada sobre eles nas piores partes do dia, quando o calor se tornava escaldante. Os seis escravos eram todos excelentes espcimes masculinos, altos, com msculos bem delineados e belas feies. Apenas outro europeu, um francs, fora amarrado na mesma fileira que ele. O restante era rabe e um homem negro enorme. Ian falava francs muito bem, o bastante para se comunicar com o negro e o francs, mas de nada valia, uma vez que os escravos apanhavam se falassem uns com os outros. Quando o sol se ps no horizonte, a caravana comeou a murmurar. Lampies chamejavam na bonita tenda. Ian pde ver uma forma se movendo no interior, uma forma feminina particularmente flexvel. Quando o crepsculo se aprofundou, a borda da tenda foi erguida e uma mulher emergiu. Imediatamente, olhares fixos vindos de todas as partes do acampamento da caravana se concentraram naquelas formas curvilneas. Nada mais natural. Caminhava com as ancas quase de fora e apele branca e suave das pernas esguias, podia ser vista atravs da saia cor de laranja translcida, aberta nas laterais. Ian jamais vira pernas to bem-feitas. O rosto era hipnotizante. O nariz longo e reto, lbios cheios em uma boca pequena. Tinha um queixo delicado, pontudo. Mas o ponto alto de suas feies eram os olhos. Pretos, at onde ele conseguiu visualizar, luz difusa.

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Havia uma aura vibrante ao seu redor. O movimento dos quadris arredondados revelava que ela sabia seduzir um homem. A insolncia fria do olhar deixava claro que era ela a dona do poder. Os homens se curvaram diante da beldade, encostando suas frontes na areia. Por certo, devia ser a dona da caravana e de todo o seu contedo. A figura alta, magra que o havia comprado caminhava logo atrs dela, agora, com o capuz afastado. No era um escravo, pois tinha uma aparncia altiva. Logo atrs vinham alguns jovens, talvez com uns quatorze anos de idade, escravos a julgar pelas correntes que traziam nos pulsos magros. Ela olhou por sobre a caravana inativa e emitiu outras ordens que Ian no entendeu. O rabe alto gesticulou para aqueles que seguravam as estacas onde os escravos novos haviam sido amarrados e sussurrou algo ao ouvido da mulher. Erguendo os olhos, Ian pde ver os ps femininos com as unhas dos dedos pintadas com opalescncia delicada, de forma que brilhavam at mesmo no crepsculo. Um cheiro adocicado misturado com outra essncia invadiu os sentidos de Ian. Jamais se sentira to miservel quando as finas e bem trabalhadas sandlias de couro pararam a sua frente. Em tom quase musical, falou com o guardio, que cutucou Ian no ombro com o chicote. Ele lutou para ficar de p e o homem ordenou que os outros fizessem o mesmo. Ento, um dos meninos se aproximou dos escravos, empurrando as tangas, at deix-los nus diante da mulher. Desejou saber se ainda seria capaz de corar depois de tudo que havia suportado nas ltimas semanas. O menino deu um passo frente, respeitando as instrues e apertou seus testculos. Ian deu um berro e o esbofeteou. O guardio o golpeou na cabea com um garrote e depois acertou seus joelhos, o que o fez se curvar, em defesa. Resmungando, o homem ainda o chutou nas costelas. A majestosa mulher fez uma pergunta ao menino, que lhe deu uma resposta afirmativa e voltou a se aproximar, testando cada homem, aparentemente para confirmar se eram eunucos. Os outros tomando de exemplo as consequncias da sua exploso, no protestaram. A mulher conversou alto com o rabe alto e em seguida apontou para seis dos escravos, do mesmo grupo alm dele, incluindo um dos rabes do grupo dele, o negro e Ian. Ento caminhou ao sabor da brisa leve. O rabe alto seguiu-a em silncio. Quando a lua ia alta no cu, a caravana despertou. Camelos e escravos foram carregados. Ian foi equipado com um enorme pacote: uma estrutura de madeira amarrada com speras correias de cnhamo sobre seus ombros. A pulseira de ferro,

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que esfolava seu pulso, balanava a corrente que poderia ser usada para prend-lo a qualquer pilar. No passava de um animal nu que integrava a caravana. O homem negro foi enviado liteira. Ian assistiu quando a dona da caravana entrou com movimentos delicados no interior sedoso. Os escravos carregavam as estacas de madeira sobre os ombros. Os camelos se ergueram. O guardio chicoteou o grupo, alinhando-os. Ian cambaleou sob o peso do fardo que carregava. Fora posicionado em frente liteira pelo guardio barbudo, enquanto os homens no escolhidos se uniam aos outros escravos na parte de trs da longa fileira. A caravana rumou para o Sul atravs de uma terra inundada e rochosa em direo ao deserto aberto, laborando sobre a areia no meio da noite. No era um sonho, mas recordaes que se infiltraram na conscincia de Ian, quando despertou com a luz do dia infiltrando-se por baixo da porta da cabine. Foram muitos meses de tratamento cruel, enquanto a caravana vagava pelo deserto, parecendo no ter destino. Que tipo de expedio no comerciava, apenas acumulava bens como suprimentos para alguma viagem que dava inmeras voltas? Deveria ter percebido que havia algo errado. O fato de s viajarem noite... dos bandidos fugirem deles... as feridas estranhas que sempre marcavam um escravo que caminhava ao lado da liteira. E havia a horrvel doena que parecia estar dizimando a maior parte dos pobres escravos. As pessoas morriam em poucos dias de alguma enfermidade que os deixava como cascas secas na areia. Como fora ingnuo! Mas mesmo que tivesse percebido a importncia do que viu, o que poderia ter feito? No havia como escapar no meio daquele deserto, como aprendera a duras penas. Aos poucos, tinha se transformado em uma besta. Talvez o nico sinal de que ainda era humano que aprendera a falar um pouco de rabe com os homens rudes ao seu redor. No havia nenhuma outra escolha se queria evitar ser surrado. Um enorme estrondo fez Elizabeth deixar a cabine, no final da tarde. O dia fora repleto de gritos confusos e gemidos da sra. Pargutter, pontuados pela agitao da chuva e troves de uma tempestade persistente. O convs estava inundado de gua. O comandante gritara ordens para erguerem mais velas. A despeito da atividade frentica, o sol se ps com todo o seu esplendor. O escuro funesto agora se movia rapidamente para o Norte. Nem um nico navio da escolta era visvel naquele momento. Um grito vindo de cima, a fez erguer a cabea. Virar a oeste!

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Elizabeth olhou ao redor, mas no avistou nada no convs principal. A tenso pairava sobre o ar, todos os homens se dirigiram ansiosos ao tombadilho superior. O comandante subiu os degraus, pedindo o binculo. Lentamente, ela percebeu que haviam se afastado da escolta por causa de um mastro quebrado e uma embarcao estranha atrs do Beltrane no era uma boa notcia. O comandante se apoiou na amurada e ergueu o binculo. Meam a velocidade! gritou. Elizabeth viu o oficial esquadrinhar o cordame, depois o cu. Nas laterais, como asas, as velas voltaram posio. O navio oscilou bruscamente para frente. Ela cambaleou at o parapeito. A embarcao atrs deles mantinha-se a mesma distncia. Tindly emitia ordens incessantemente. Agora, ela estava em um dos cantos do convs a estibordo para tentar no atrapalhar as atividades dos homens. No gostava de ficar na cabine, embaixo das cobertas, nos momentos em que o navio passava por dificuldades, embora no pudesse fazer nada para ajudar. Estava to concentrada na forma escura ameaadora que deixou escapar um pequeno grito quando a voz grave de Ian retumbou em seus ouvidos. O que est havendo? Oh, meu Deus! o senhor...Recompondo-se do susto, explicou: Aquele barco apareceu mais ou menos uma hora atrs. A tripulao parece bastante preocupada. Perdemos um mastro na tempestade. O que j deve estar sabendo, porque ningum poderia continuar dormindo com tamanho estrondo. Ficamos para trs. E a escolta se espalhou. Portanto, estamos completamente sem proteo no momento. Ele a fitou e ergueu uma sobrancelha. Entendo... comentou, perscrutando ao redor da popa. Elizabeth duvidou que ele pudesse ver algo naquela escurido. Bem, acho que no percebeu a confuso. Ningum parece acatar as ordens do comandante e no o respeitam. E o outro navio claramente roubou... o vento do nosso. Nosso caador esperto. Ele apontou para a uma sombra na escurido ao leste. Eles sabem qual o tipo de embarcao?

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O comandante sabe, porque tem um binculo e est se movendo o mais rpido que pode, apesar da escurido. Ian olhou para cima. Talvez ainda tenha esperanas de virar o navio. Virar? perguntou ela. Vir-lo a favor do vento. Ento, esperar at ficar verdadeiramente escuro e seguir um novo curso para ver se pode enganar nosso caador. No pode ser uma embarcao amistosa? A tenso no corpo de Ian, quando ele se agarrou ao parapeito, respondeu pergunta antes mesmo de ele falar. E um xebec pelo jogo de velas, talvez seja um navio brbaro ou turco. Elizabeth no duvidava mais que ele pudesse ver o navio no escuro. Pirata, ento? Sim. As palavras foram proferidas entre os lbios contrados. Ian olhou para as velas do Beltrane. Talvez tema quebrar outro mastro. No temos tempo para precaues. Ele girou nos calcanhares e subiu os degraus da escada que levava ao domnio sagrado do comandante Tindly. Palavras speras se seguiram, culminando com Ian sendo escoltado para fora. Controle-se, senhor murmurou o primeiro imediato. Ou ter que ser algemado. Tolo! Sim, mas a tolice do comandante respondeu o rapaz em um tom baixo, retirando-se logo em seguida. Ele pretende tentar ser mais rpido, mas para isso teria que ter erguido mais velas disse Ian com a voz controlada. Acha que pode contar com a proteo da escolta, antes que o outro navio nos alcance. Diz ter certeza de que viro nos resgatar. E por isso que deixou as luzes acesas e no planejou nenhuma manobra evasiva. Elizabeth prendeu a respirao. Acha que possvel? Talvez. Uma mentira agradvel, mas com certeza desnecessria observou ela. No caso de pensar que no sei o que isso poderia significar, eu sei. E no estou nem

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um pouco interessada em enfeitar um harm de primeira classe. O que vamos fazer, ento? perguntou, incitando-o. Ian endireitou os ombros. No vo nos afundar. No pretendem ver nossa carga no fundo do mar. Tentaro subir a bordo. Teremos que deix-los chegar bem perto e disparar fogo. Se conseguirem subir a bordo, poderemos repeli-los. Isso se estes bastardos souberem lutar. Ento vamos rezar para que estes reajam e lutem rebateu ela. Ian perscrutou ao redor. Devem ter visto ao. Olhe como esto ansiosos. Graas a Deus que os piratas esto dispostos a lutar noite. Ainda pode haver esperana... O que ele quisera dizer com aquilo?, perguntou-se Elizabeth, sem entender. Por certo, teriam muito mais chances se os piratas no os atacassem durante a noite. Vamos pr as mulheres no poro comentou ele. Pobre sra. Pargutter! Certamente, no teremos que tomar essas medidas de imediato. Batalhas no mar so muito demoradas, srta. Rochewell. No se resolvem em apenas algumas horas. Elizabeth jurou que no ficaria confinada no poro, esperando decidirem seu destino. Devia haver outro papel mais ativo para ela exercer. Ento, um pensamento lhe ocorreu. Ian poderia ser morto na batalha que se aproximava. Ela poderia ser morta ou acontecer coisa pior. Ter todas as possibilidades da vida usurpadas to de repente lhe parecia injusto. Ian jamais poderia viver para ver a tristeza em seus olhos se extinguir por um amor renovado de vida. E ela... jamais havia sido beijada.

Captulo II
Durante as horas seguintes, Ian observou o navio pirata com Elizabeth a seu lado. As ordens do comandante eram tmidas e contraditrias, causando uma grande desordem no convs. Aquele maldito incompetente queria levar a tripulao morte.

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Ian jurou que no seria feito escravo novamente. Considerando que no conseguira se suicidar, teria que lutar at a ltima gota de sangue. No possua nenhuma arma, mas poderia retificar aquele lapso uma vez que a luta comeasse. Mos iaram uma rede de cordas sobre o poo da embarcao. O que aquilo? Elizabeth quis saber. para proteger o convs dos estilhaos. No adiantava minimizar o perigo e ela no parecia ser uma mulher que gostava de ser enganada. Os piratas tentaro destruir nosso cordame com o canho em vez de nos afundar. Elizabeth engoliu em seco e assentiu com a cabea. Isso significa que so estilhaos muito grandes. J vi alguns com mais de sessenta centmetros. Ento, tem experincia com batalhas no mar? Ian tentou manter a voz controlada. E com a infelicidade das derrotas. Por fim foi dada uma ordem: Navio sendo atacado! Prepare a artilharia a estibordo. A senhorita precisa descer ordenou ele. Mas Elizabeth no se virou para partir. Fitou-o por um longo momento com olhos brilhantes. Estava com medo, porm ainda queria algo que no poderia deixar para depois. Se morressem naquela batalha, jamais saberia o gosto de... O que foi? perguntou ele, no certo se queria saber. Ela clareou a garganta. Sr. Rufford, nunca fui beijada. Ian quase sorriu. E, obviamente, jamais estivera correndo risco de morte, tambm, pensou. Curvou a cabea e Elizabeth o contemplou com os olhos arregalados de expectativa. Porm, ele apenas deixou que os lbios se roassem. O breve contato o excitou mais do que o desejado. A boca daquela mulher era macia, submissa. No pretendia se demorar, mas mesmo assim... Afastou-se de repente e ela o encarou sem piscar, recuperando a razo. Obrigada disse simplesmente. Virou-se sentindo um arrepio na espinha e partiu. Alguns passos frente, girou sobre os calcanhares e o chamou ansiosa. Tenha cuidado com os fragmentos! Ian observou-a caminhar apressada para a cabine. Por que ele fizera aquilo? No havia jurado jamais ceder aos encantos femininos? Que direito ela tinha de pedir

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um beijo? Parecera um simples pedido. Mas no era. Esfregando a boca com as costas da mo, percebeu que o gosto dela ainda estava presente. O navio pirata se aproximou devagar. Os homens se apoiaram em suas armas. Os cheiros sulfurosos de plvora e fogo misturavam-se ao longo do convs em espirais de fumaa. As armas dispararam, seguindo uma ordem irregular. Os piratas atiravam rapidamente e o Beltrane contra atacava pouco. O cordame das velas caiu sobre a rede, descontrolando-as. Mais uma salva de tiros impiedosos e a embarcao no podia mais se desviar do vento. Um atirador gritou quando o canho se quebrou, esmagando-o contra o parapeito oposto. O mastro estremeceu com o impacto. A nica esperana agora era afundar o inimigo antes que eles encostassem. Um dos barcos da escolta devia estar avariado, mesmo com a inexatido dos canhes e a dificuldade de acertar a mira em razo da fumaa. O mestre no convs inimigo podia ser visto girando o leme com movimentos frenticos. Velas se agitaram e, de repente, o navio recuou, virou e emparelhou com o Beltrane. Preparar para o combate corpo a corpo! gritou o comandante. A ordem se repetiu ao longo do convs. A poucos metros de distncia, a amurada do navio pirata transbordava com faces morenas ansiosas, cheias de cicatrizes, cabelos presos sob lenos ou pendurados em tranas e barbas compridas. Ian sentiu um aperto no corao. Fora capturado por homens como aqueles. E jamais se deixaria prender novamente! Com esse pensamento, puxou o punhal da bota, preparando-se para o combate brutal bem prximo. Olhou para o tombadilho. O comandante emitia ordens. O maldito covarde ia se render! Cabos foram lanados a bordo do inimigo para manter os navios juntos. Ao redor, os homens estavam confusos e inseguros. Se nos pegarem gritou Ian, sua voz reverberando pelo convs. Faro escravos todos aqueles que resistirem s torturas. Os homens se viraram para ouvi-lo. No vamos nos render sem antes lutar! Lutemos por nossa liberdade! Naquele instante, os piratas comearam a surgir por todos os lados como um enxame de abelhas agressivas.

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Ele se lanou sobre o alvoroo de corpos, golpeando-os loucamente. O primeiro homem que sentiu o fio da lmina curta e afiada de Ian perdeu um brao e caiu gritando. O segundo foi cortado ao meio. De repente, uma fora descomunal despertou dentro do corpo de Ian e o poder, afluiu em suas veias. Naquele instante tornou-se o mais temido dos homens dali. Em poucos segundos o convs estava inundado de sangue. Ele empurrava e cortava os adversrios, sem piedade. Sentiu um golpe ao longo da coxa, desferido por um pirata cado e o chutou em revide. Os piratas avanavam gradualmente, gritando em lnguas estrangeiras. Corpos se empilhavam no cho. O ombro de lan sofreu um corte que jorrou sangue no mesmo instante. Mas ele era invencvel, conseguindo abater vrios dos inimigos ao mesmo tempo. Com isso, os outros marinheiros muniram-se de toda a coragem, tendo Ian como lder. No demorou para que a sorte mudasse de lado. Os piratas comearam a recuar, e Ian reavaliou a situao. Olhou ao redor e viu que os canhes estavam todos avariados, portanto sem nenhuma valia. Ps em um dos ombros uma grande arma e rolou seus noventa quilos at uma posio estratgica que pegaria o restante dos piratas despercebidos. Limpou o cano da arma e colocou plvora. Mas no havia como acend-la. Procurou alguma tocha pelo convs. Naquele momento, avistou Elizabeth encostada na parede do tombadilho e no na segurana do poro. Quando praguejou, ela o viu, reconhecendo imediatamente sua necessidade. Em seguida, arrancou uma tocha acesa da mo inerte de um marujo morto e se lanou adiante. Ergueu a parte de trs da arma e Elizabeth acendeu o pavio. Desa agora mesmo! gritou ele. Lutas espordicas ocorriam sobre o convs. Empurrando-a em direo escada do tombadilho. Ian voltou a ateno ao combate e recarregou a arma. Por sorte, um marinheiro reconheceu que precisava de ajuda e veio acender o segundo pavio. Ian retomou a posio de ataque, gritando: Atirem nos malditos! O marinheiro protestou que o coice o mataria, mas acendeu o pavio assim mesmo.

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O coice da arma causou outro ferimento no ombro de Ian, mas a dor era quase imperceptvel. Os piratas ainda saltavam para o poo do cargueiro. Um movimento esquerda chamou sua ateno. Ao virar, deparou-se com Elizabeth balanando uma lanterna de um lado para outro e no instante seguinte lanou-a na lateral do navio pirata. A lanterna chocou-se contra o tecido de uma vela derrubada pegando fogo, que em um rastro rpido chegou ao um saco de plvora que explodiu no mesmo instante. A chama saltou para cima atingindo as cordas dos marinheiros e o velame. Afaste-se, moa! berrou ele. Um dos piratas se lanou sobre Elizabeth, tentando sufoc-la. Ian correu pelo convs em seu socorro. Vrios dos marinheiros do Beltrane aderiram idias e comearam a lanar tochas em direo ao navio pirata. Enquanto isso, o comandante Tindly gritou tripulao que fizessem o possvel para colocar o navio em movimento. No demorou para que o Beltrane voltasse a deslizar pelas guas escuras do oceano. Os marinheiros comemoraram entre a chuva de fragmentos. bom que isso sirva de lio para no atacarem mais navios ingleses. Levem os feridos para baixo! berrou o comandante. Ian respirou aliviado. Ningum fora feito de escravo dessa vez. Um cansao estranho apossou-se de seu corpo dolorido. Estava quase perdendo a conscincia, no momento em que encontrou Elizabeth. No foi capaz de fazer nada alm de acenar com a cabea, antes de se refugiar no escuro de sua cabine. Depois de fechar a porta com mo trmula, desmoronou no cho. Elizabeth viu quando Ian passou cambaleante por ela, visivelmente ferido. Pequenos estilhaos de madeira ainda queimavam no convs, e o cheiro forte de plvora empesteava o ar. Aos poucos, os marinheiros voltavam aos seus afazeres, sob altos brados de seus superiores. Alguns deles carregavam os companheiros para o compartimento dos doentes. Espero que o mdico no esteja bbado, ela pensou. De sbito a lembrana do estado de Ian a golpeou. Havia reparado que ele tinha o corpo coberto de sangue, os olhos vidrados e os passos trpegos. Apressada, entrou no salo comum dos passageiros. A lanterna balanava em arcos preguiosos, lanando sombras fantasmagricas nas paredes. A porta da cabine de Ian estava fechada.

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Sr. Rufford? chamou, mas no foi atendida. Bateu novamente. O senhor est bem? O silncio foi a nica resposta. Mordendo o lbio inferior e com o corao disparado, arriscou a abrir a porta devagar. Enfiando a cabea na pequena abertura visualizou o seu maior temor. Ian estava cado no cho. As solas das botas de couro impediam que a porta se abrisse totalmente. Ela a empurrou com o ombro at poder passar pela abertura estreita. Ao contempl-lo, percebeu que era intil tentar reaviv-lo. A poa de sangue se espalhava, encharcando suas roupas. Tinha que conseguir ajuda! Mas se o deixasse ali ele podia sangrar at a morte. O que fazer? Bem, pelo menos podia improvisar um torniquete ao redor daquele terrvel corte na perna. Olhando ao redor, viu um equipamento pequeno que continha uma navalha. Segurou a manivela de marfim e usou a lmina para cortar a roupa encharcada. Como ele conseguira lutar com tanta garra, com um ombro obviamente deslocado? Retirou o leno que rodeava o pescoo de Ian e o torceu. Nunca fora uma mulher melindrosa e aquela no era hora de pensar em decoro. Rubra de vergonha esforou-se para no prestar ateno masculinidade protuberante sua frente. Tinha mais o que fazer. Examinou-o, resoluta. Havia um ferimento bala na parte inferior das costas. Quanto quilo, no podia fazer nada. A ferida na coxa parecia mais urgente. Por certo, alguma artria tinha sido cortada. Deitando-o de costas, ps as mos entre as coxas ensangentadas para aplicar o torniquete, logo abaixo da juno dos quadris. Puxou o leno, j saturado de sangue, apertou, ento dobrou o joelho sobre o n e o amarrou ligeiramente acima do ferimento para estancar a hemorragia. Em seguida passou a cuidar da leso do ombro que tambm sangrava em abundncia. Rasgou a camisa, fez da manga uma compressa, prendendo-a com o restante de tecido em volta do corpo. O trax estava repleto de pequenos cortes que ela limpou um a um com todo o cuidado. No havia um espao sequer naquele corpo forte que no estivesse machucado. At os cabelos dourados estavam ensopados de sangue. Elizabeth imaginou como havia sido difcil ter lutado e sobrevivido a tamanha dor fsica. S saiu da cabine quando teve a certeza de t-lo deixado mais confortvel. Mesmo assim ainda tinha inteno de pedir ajuda. No convs inferior do navio, encontrou o mdico, cercado de outros feridos.

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Dr. Granger, por favor! chamou elevando a voz acima dos gemidos e murmrios de dor. O mdico a fitou surpreso. Est ferida, senhorita? perguntou, dando instrues para amarrar um dos pacientes com correntes de couro acolchoadas. No, mas h um paciente que est muito mal. Precisa do senhor. O pedido parecia pouco convincente at mesmo para ela. Pea alguns homens para traz-lo para baixo. Granger selecionou uma serra em meio aos instrumentos dispostos em uma gaveta. Havia muitos feridos e o mdico no podia deix-los em meio a tanta agonia para dedicar-se apenas a um homem. Teria de trazer Ian sala de cirurgia. Decidida, virou-se e voltou aos degraus que levavam ao pavimento superior. Em pnico, apressou-se at a cabine, temendo encontr-lo morto. Porm, a porta se abriu facilmente e, para sua surpresa, percebeu que ele havia se arrastado at o catre para se deitar com mais segurana. Tinha o olhar fixo no teto, flutuante e insensvel. O que fazer? Certamente no estava habilitada a remover-lhe a bala, que parecia ter se alojado prximo coluna cervical. Talvez ento devesse continuar a limpar o sangue impregnado pelo corpo. Com esse pensamento, pegou uma toalha limpa e comeou a esfregar o trax largo e os braos musculosos. Tentou se concentrar ao mximo para no se deixar levar pela emoo de percorrer aquele corpo magnfico. Ento, voltou a ateno para os cortes menores. Seria a prxima etapa. Conforme a pele ia se desnudando, as antigas cicatrizes foram aparecendo. Em choque, Elizabeth correu os olhos por aquele corpo to judiado, sentindo o corao disparar. Santo Deus! No pescoo havia uma cicatriz similar quela que j havia notado nos pulsos dele anteriormente. Havia outros ferimentos sobre os braos, condizentes com algum que tinha carregado muito peso amarrado a tiras largas. Notou tambm vrios pares de cicatrizes circulares. O que as teria causado? De repente, Elizabeth sentiu o corao bater descompassado e prendeu a respirao ao notar que o ferimento do ombro se fechava sozinho. Como por encanto, ele estava se curando diante de seus olhos! O pnico tomou-a de assalto. O que estava acontecendo ali? Que tipo de homem era aquele que podia se curar de to

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horrveis feridas em to pouco tempo? Sentou-se, paralisada de medo, receando erguer-se e virar as costas para algo to anti-humano. Meu Deus! murmurou horrorizada. Receio que Deus no tenha nada a ver com isto. O sussurro rouco deixou-a arrepiada. Elizabeth encarou-o, perplexa. Estava desfigurado, era verdade. Havia um estranho matiz avermelhado em suas pupilas. Mas no estava morto e a cor comeava a voltar s faces. Como podia... como podia acontecer tal coisa? De sbito, os olhos vermelhos de Ian se alargaram, ele se ergueu do travesseiro e afastou a mo que ela levava boca para evitar os gritos de horror. No toque a boca! Sua mo est cheia do meu sangue. Ela se encolheu e antes que se afastasse, ele tomou uma de suas mos. No quero causar nenhum mal. Uma das poucas coisas que sei sobre a minha condio de sade que se propaga pelo sangue. V se lavar na minha bacia... disse ele num tom suave. Elizabeth olhou para a prpria mo, o sangue parecia coagulado. No tinha inteno de permanecer naquele quarto nem mais um segundo. Ento, decidiu que seria melhor sair para o convs em meio correria e gritos dos marinheiros. Mas de alguma maneira, olhando aqueles olhos, agora no to vermelhos, desistiu e resolveu obedec-lo. Em um ato mecnico, pegou mais uma toalha, sabo e verteu gua. Agora lave bem a boca, primeiro e depois embaixo das unhas. As instrues murmuradas eram reconfortantes, humanas, remetendo inclusive a um certo carinho. Sua mente confusa comeou a funcionar enquanto ela secava o rosto. Ali havia um mistrio, deitado em uma cama a alguns metros. Ela o fitou de relance. Ainda estava nu, a prova fsica de sua masculinidade repousava em um ninho de plos escuros. Era um homem particularmente belo e parecia forte e saudvel. Agora, que o medo de que ele pudesse morrer havia passado, a cincia da sua nudez a invadiu de uma maneira diferente e sensual. De repente, sentiu a face fervendo. Ian percebeu seu desconforto e se deu conta de que estava nu. Puxando uma colcha suja de sangue, cobriu o quadril. As feridas aos poucos cicatrizavam uma a uma. Elizabeth no teve dvida de que no deixariam marcas. Se ele podia se curar daquela maneira, anto por que tinha aquelas cicatrizes nos pulsos?

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Uma onda de medo a envolveu. Mas por qu? Porque ele representava o desconhecido? O Mal? Seus pensamentos travaram uma batalha. Quem ou o que seria aquele homem? Com a curiosidade impelindo-a, clareou a garganta e tomou coragem. Qual o seu verdadeiro estado de sade? No posso explicar, j que eu mesmo o desconheo contou ele, empurrando a colcha para cobrir as coxas e os quadris. Espero que um bom mdico ingls possa me esclarecer. Mas os marinheiros so supersticiosos. Se descobrirem que no sou como eles... bem, as consequncias podem ser desastrosas. No tenho inteno de contar a algum o que vi, se isso que receia. Alis, ningum acreditaria mesmo. Eles j esto meio intranqilos. Viram-me erguer o mastro. Os homens s vezes podem fazer demonstraes de fora extraordinrias em momentos de grande tenso. Ian inclinou a cabea, cauteloso. Pelo visto, superou sua averso inicial. Lamento minha reao indiscreta, senhor. Mas foi uma resposta natural. Todos ns tememos o desconhecido. Mas sei que algum construiu a Esfinge antes mesmo que os homens soubessem juntar dois blocos. Vi homens caminharem sobre carvo em brasa, sem ficarem com queimaduras ou cicatrizes. Ela se aproximou. Em resumo, j vi mistrios demais para saber que nem tudo pode ser explicado. Ian assentiu com a cabea. O que sabe sobre a sua doena? insistiu ela gaguejando. Os olhos de Ian, to intensamente azuis, agora que todo o vestgio de vermelho havia desaparecido, piscaram algumas vezes. Curo-me de qualquer ferida com imensa rapidez. Tenho uma fora incrvel. E tudo comeou com uma simples gota de sangue que caiu em meus lbios. Afora isso, no sei de mais nada. Mas no seria maravilhoso passar esses poderes para outros? As pessoas poderiam se curar sozinhas. Fico imaginando em quanto tempo a vida podia ser prolongada. As possibilidades se iluminaram na mente de Elizabeth. Seria um pecado passar esta doena para outros, sem conhecimento completo dos seus efeitos, srta. Rochewell.

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E no gosta do sol, no ? meditou ela. Meus olhos e pele so particularmente sensveis ele confidenciou. Ento possuir a habilidade para se curar significaria negar a luz do dia sempre. um preo bem alto. Enquanto estive em Tripoli, achei que se usasse lentes coloridas e me cobrisse da cabea aos ps poderia sobreviver, mas no bem assim. A expresso de Ian se anuviou. Queria muito viver normalmente como todo mundo. Mas por certo quer estudar as ramificaes que podemos descobrir sobre isso, no ? E o caminho da cincia e o progresso da espcie humana. A cincia no poder contar comigo, srta. Rochewell. Tudo que peo que me deixe sozinho. Muito bem, sr. Rufford. Eu o deixarei repousar. Podemos conversar mais tarde. Ele a fitou resignado. Mas quando a viu se dirigir porta da cabine, chamou-a. Espere, estou em dvida com a senhorita, pelos cuidados que teve comigo. Na verdade, no me custaram nada e foram desnecessrios. Elizabeth fechou a porta suavemente depois de passar. Saa dali, mas seus pensamentos continuariam focados naquele estranho homem. Tinha curiosidade em saber como ele havia se contaminado com uma gota de sangue e quais seriam todos os efeitos da sua doena. Sabia que Ian no contara toda a verdade... Um osis. A caravana parou. Os escravos podiam pousar a liteira. A tenda da lder foi montada enquanto o sol se erguia. O guardio usava algemas de metal para prender os escravos aos postes. Ian estava nu e agachado, junto aos demais escravos escolhidos. Murmurava palavras sem nexo. Talvez a lucidez j o tivesse abandonado. Sentiu como se o corao estivesse saindo por sua boca. De todos os escravos, fora ele o escolhido para ser lavado e enviado tenda dela. L dentro, lamparinas queimavam, deixando a impresso de verdadeiras labaredas contra o vermelho da tenda. Havia vrias almofadas macias e no centro uma pequena mesa com pratos de tmaras e doces. Ela estava deitada em um div. Usava uma roupa difana que mal escondia seu corpo, presa em um dos ombros por broches de ouro. Ian podia sentir seu perfume. mbar-gris, algo almiscarado.

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Se acha que vou servi-la como um touro, est redondamente enganada rosnou ele, com os dentes cerrados. No se importava que o mandasse espancar at a morte. Mesmo que ela no entendesse ingls, compreenderia o significado por meio de sua expresso de profunda ira. Ela sorriu. Era to linda e segura de si. Os olhos eram negros. Apele alva e macia como se nunca tivesse visto o sol. Uma risada abafada escapou-lhe dos lbios, como se estivesse excitada com a rebeldia de Ian. E naquele momento, os olhos dela comearam a brilhar mais do que a lamparina que pendia no alto da liteira. Era a coisa mais estranha que j vira. Como os olhos de um gato, s que vermelhos. Ian deu um passo frente como se estivesse hipnotizado. Tentou parar e olhar em outra direo, mas no foi capaz. No tinha controle sobre si mesmo, enquanto dava um passo aps outro na direo daquela mulher. O desejo o confortava como um blsamo no corpo ferido. Surpreendeu-se ao ajoelhar e estender a mo para acariciar o tornozelo delicado, subindo at o joelho e em seguida at a coxa. Aos poucos, rendeu-se luxria, ansiando proporcionar prazer quela mulher nica. Sentia uma dor aguda na virilha e sabia que estava pronto para ela. Quando ela se inclinou, prendeu-o por meio dos olhos brilhantes. Os seios estavam ao alcance de suas mos. Ela queria que ele os tocasse. Ian obedeceu, esfregando-lhe um dos mamilos. Ela levou a mo com aquelas unhas incrivelmente longas at a base de sua nuca e tomou-lhe os lbios nos dela, enquanto a outra mo deslizava pelas costas, arranhando-o com suavidade. A boca daquela mulher era macia e voluptuosa. Ela abriu os lbios e com a lngua acariciou o interior da boca de Ian. Ela tambm queria sentir sua lngua e ele obedeceu, deslizando-a para dentro da boca carnuda. Moveu os lbios pela. face dele, inebriando-o. Ian fechou os olhos. Ele sabia que no tinha vontade prpria. E naquele momento, ela envolveu os dedos na intensidade de sua ereo. Ele no se lembrava de algum dia ter estado to excitado. No seria capaz de se conter por muito mais tempo. Deu um longo gemido, enquanto ela acariciava sua masculinidade, suavemente e em seguida com mais fora. Ele julgou que iria explodir. Naquele instante, ela o fez olhar bem dentro de seus olhos e apenas com aquele gesto o refreou. No o deixaria atingir o clmax. Ian estava sob total comando daquela mulher, de corpo e alma. O horror daquela descoberta chocou-o. Ela livrou-se da roupa e exps os seios, oferecendo-os para serem sugados avidamente.

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Por fim, ela recostou-se nas almofadas e puxou-o pelos cabelos, guiando a cabea at a altura da cintura. Naquele instante ficou claro que sua inteno no era obter prazer da forma conhecida. Ela queria obter prazer utilizando a lngua dele. Ele quedou-se embriagado realeza do doce mel, ao mergulhar na fonte do prazer feminino, lambuzando-se inteiro. Fez uso depravado daquela, colmia pulsante, deixando escorrer pela boca o doce lquido. Em seguida, penetrou-a com a lngua ainda sequiosa, movendo-se em um desesperado vaivm at lev-la ao clmax. Em pleno delrio, ela se afastou. E, como uma gata selvagem estendeu-se lnguida sobre as almofadas e sedas coloridas. Frustrado, Ian sentou-se. Seu prprio prazer insatisfeito, o membro intumescido dolorido, prontos para atingir o clmax a qualquer movimento. Foi ento que o brilho estranho voltou queles olhos misteriosos. Sem dizer palavra, ela apontou para a mesa, convidando-o a saciar a fome com tmaras e mel. Sua masculinidade continuava ereta em uma dor torturante. Como se estivesse tratando de um animal de estimao, ela afagou-lhe os cabelos. Com um dedo ergueu o queixo protuberante para que ele a fitasse. E como uma serpente insinuou-se pelo peito musculoso e mordeu um a um dos mamilos, descendo com. os lbios carnudos pela trilha de plos escuros que dividia o abdmen de msculos bem definidos. Quando Ian moveu o quadril, oferecendo o membro rgido para ser abocanhado, ela se afastou com um sorriso sdico. Apesar de ter permitido ser invadida em sua recndita intimidade, era ela que ainda estava no comando. Retinha o poder de escolher a durao e a intensidade dos movimentos. Se fosse de sua escolha o manteria rijo e insacivel para sempre. Aps alguns minutos, ela puxou-o mais para perto e comeou a lamber-lhe o pescoo. Ele continuava as investidas, enquanto ela circundava seus quadris com as pernas. Ian sentiu uma dor fina na base do pescoo e lutou por ar, enquanto ela sugava. Aquela sensao durou um longo tempo at ele sentir que perderia a conscincia. E ento ela o deixou encontrar o prprio prazer. Em seguida o empurrou. Ian ficou cado sobre o tapete sentindo uma estranha fraqueza. Mal conseguia erguer a cabea. O perfume almiscarado quase o fez vomitar. Ela ordenou que sasse e ele teve que deixar a tenda acocorado. Do lado de fora, um par de mos o arrastaram, prendendo-o ao poste. Ele permaneceu jogado na areia por muito tempo. Ento, ps uma das mos no pescoo, onde ela o havia sugado e a levou boca. Agora que tudo acabara, o
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horror do que havia acontecido o atormentava. Ela poderia ordenar que fizesse qualquer coisa. No havia, escapatria. A lembrana daqueles mortais olhos vermelhos e brilhantes o terrificava. Elizabeth acordou de madrugada de um sono turbulento. Sonhara com aqueles olhos vermelhos e brilhantes e despertara com o barulho dos marujos. A princpio imaginou se no havia sido um pesadelo toda aquela batalha, os piratas e o homem que no parecia humano. Ergueu uma das mos. L estava a unha quebrada quando tentara agarrar-se ao cabrestante. Viu outra prova da verdade contundente, o vestido negro estava coberto de sangue, pendurado na porta. Enrubesceu ao se recordar do beijo que pedira a Ian. Mas lembranas piores da batalha substituram o doce momento. Fora uma guerra sangrenta entre marujos e piratas onde para ela, houve apenas um heri: Ian Rufford. Mais uma vez, foi invadida pelos sentimentos contraditrios, a admirao e o espanto ao testemunhar ferimentos graves cicatrizarem sozinhos. Agora, deitada em seu catre, as sensaes da noite anterior a dominavam. O gosto daqueles lbios macios contra os seus. A nudez do corpo masculino perfeito a fez corar. Os msculos dos braos e ombros daquele homem eram rijos e pulsavam com uma fora estranha. E o rosto, que acima da beleza, demonstrava fora de carter. O cabelo, espesso e macio, apenas o tornava mais incrivelmente masculino. A nica certeza que tinha era que precisava saber mais sobre Ian. Ser que ele estaria no deque? Pouco provvel. A luz do dia ainda brilhava. No entanto, nada a impedia de ir at a cabine dele para ver como estava. Elizabeth tomou seu caf no deque. Em seguida, foi at a cabine da sra. Pargutter, que estava botando os bofes para fora. Permaneceu l algum tempo ajudando a pobre mulher, at arranjar uma desculpa para se afastar. Ao passar pela silenciosa cabine de Ian, seu corao pulsou mais forte. Sr. Rufford! chamou ela, batendo suavemente porta. Ser que estaria dormindo? Entre, srta. Rochewell. A voz profunda sempre a excitava. Estaria mais enamorada agora que sabia que aquele homem guardava segredos impensveis? Ela abriu a porta da cabine. Ian estava sentado. Vestia um casaco azul marinho e cala da mesma cor. As botas brilhavam contra a gua da bacia que estava sua frente. A pela do rosto

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estava macia e levemente brilhante, denotando o barbear recente. Era como se a noite anterior jamais tivesse existido. Mas no espelho, Elizabeth viu uma emoo dolorida turvar-lhe os olhos. Quando ele se virou para encar-la, a expresso desapareceu. Ela sentiu o estmago se contrair. Uma bala de revolver jazia na mesa-de-cabeceira. Devia ter sado de suas costas. No mesmo instante, pde visualizar o corpo expulsando bala enquanto cicatrizava por si mesmo. Sentiu os nervos flor da pele. A enormidade daquela singularidade atingiu-a em cheio. Aceitara a explicao de uma infeco no sangue com total ingenuidade. E se ele fosse alguma espcie de monstro? Em seguida, ouviu a prpria voz dizendo: Acho que devo ter arruinado a lmina de sua navalha cortando suas roupas. Sinto muito. A dor nos olhos dele se espalhou. Nunca ouvi uma desculpa to inusitada. De qualquer maneira, estou agradecido por sua iniciativa e atitude prtica. Elizabeth precisava explicar por que havia pedido aquele beijo to fora de hora e contexto. Eu lhe devo outro pedido de desculpas. O senhor deve ter me achado... um tanto atrevida devido ao meu... estranho pedido de ontem. Ele parecia perdido e ento as linhas do rosto se suavizaram. - Mais uma abordagem prtica do problema disse ele, contendo o riso. Eu no fiz nenhuma objeo, como deve se recordar. Elizabeth mudou de assunto. Os marujos esto muito agradecidos pela fora de sua atuao na luta contra os piratas. Eu expliquei que alguns homens so capazes de triplicar sua fora quando sentem medo ou no calor de uma batalha. Ento a covardia agora encarada como combustvel de minha fora? Elizabeth deu de ombros. melhor do que... Suponho que devo agradecer-lhe por no ter ido gritando chamar o comandante Tindly interrompeu ele.

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O senhor me julga mal ela contestou. Ian lanou um olhar penetrante e para escapar, ela mudou de assunto ao notar uma pilha de livros. O senhor costuma ler romances? Confesso que achei que preferisse ler A Ilada, por exemplo. Ian levantou-se para pegar um exemplar, escondido embaixo do travesseiro. A Ilada. Ainda no consegui distinguir se a senhorita me surpreende ou enerva. Ento estamos quites. Ela hesitou. Tinha revelado parte de seus temores. O senhor precisa descansar. Passei aqui apenas para saber se havia se recuperado anunciou antes de sair. Que tal um jogo de xadrez ao anoitecer? Ela no olhou para trs. Talvez. Alcanou o corredor sorrindo. Gostaria de enfrent-lo mais uma vez, mesmo que fosse em um tabuleiro. Os olhos de Ian se fecharam sobre o livro e ele caiu num sono profundo, comandado pelo prprio corpo. Nenhum sino ou grito dos marinheiros seria capaz de despert-lo. Havia passado a noite anterior da mesma forma, inconsciente. Quando despertou, percebeu que o sol comeava a se pr no horizonte, embora a luz no invadisse a cabine. De agora em diante teria o dom de adivinhar a hora do poente? Com o retorno da conscincia, voltou tambm aquela fome voraz. No se alimentava havia quatro dias! Contara com duas semanas de intervalo, mas a cura o devia ter debilitado. Mordeu o lbio inferior. Por enquanto o sintoma estava sob controle. Mas por quanto tempo? Ainda faltavam quatro dias para chegar a Gibraltar. Saltou da cama, endireitou o casaco e saiu para o convs. Elizabeth estava concentrada nos mapas espalhados sobre a escrivaninha da cabine de popa. Ali estava marcado o Saara oriental, com pequenas marcas nos osis e vrios "X" onde as runas de tumbas de mais de seis sculos, tinham sido encontradas. Mas no havia nenhuma marca sobre a runa mais importante, que ela sabia existir em algum lugar naquele deserto. A Cidade Perdida no fora achada. As pistas provavelmente estavam nos textos mais antigos, embora j os tivesse lido mais de mil vezes. Com extremo cuidado, retirou um rolo de papiro, quase se desintegrando, de um cilindro de papelo. Estendendo-o na pequena escrivaninha, esquadrinhou as figuras at encontrar o texto que queria.

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E no deserto, traduziu para si mesma, movendo os lbios em silncio, h um grande demnio, nascido do cu, mas que vive na terra, sustentado pelo sangue dos homens. Manifesta-se dentro do Templo de Espera que foi esculpido na cidade de Kivala. um veneno para a alma, bem, como para o corpo dos homens. Aquele que misturar seu sangue com o do demnio obter esse poder custa da sua alma. Afugentar a morte, o tempo e as chagas. Aquilo seria verdade? Tentou convencer-se de que no e continuou a leitura: Nem morte, nem idade, nem chagas, nem sangue, nada o preocupa. Embora suas necessidades sejam impuras. As palavras a faziam estremecer toda vez que as lia, por isso saltou algumas linhas: E quando a lua tocar os cumes mais altos da crista da Terra, ento sua luz revelar a cidade que repousa nas pedras, a seis dedos polegares do cume mais alto ao norte, esperando pelo retorno daqueles que abandonaram seus irmos. Na metade do solstcio ser conhecida a cidade e apenas os homens ntegros entraro, expondo suas almas ao perigo. J haviam se passado trs dias desde que os piratas tinham sido derrotados. Por conta daquele incidente, a viagem se atrasou, no puderam parar em Porto Mahon, e agora o vento cessara por completo. O comandante no fazia idias de quanto tempo levariam para chegar a Gibraltar. O destino de Ian estava nas mos do clima e ningum sabia quanto tempo a calmaria iria perdurar. No podia mais suportar. Sua boca estava to seca que nem gua e nem vinho conseguiam umedec-la. No podia se alimentar no navio, onde as evidncias seriam bvias. Onde estaria Elizabeth? Ela sabia que era aguardada ali, todas as noites, quela mesma hora. Comeara a desfrutar da companhia daquela mulher. Tinha que admitir. Subiu que tambm ela gostava da sua companhia, sem recorrer s afetaes femininas que ele conhecera na Inglaterra. Sentou-se em uma cadeira em frente grande mesa e empurrou as peas do tabuleiro de xadrez. Ser que a demora era apenas para mostrar seu poder sobre ele? Naquele instante, a porta se abriu e Elizabeth entrou chupando um dedo.

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Perdoe-me desculpou-se. Estive examinando alguns papiros e esqueci a hora desculpou-se, mostrando-lhe o dedo. Consegui me cortar em uma folha de papel. Ian preferiu no olhar para o machucado. Podia sentir o cheiro, quase doce, o sabor de cobre, sentir aquela riqueza grossa em sua lngua. E melhor fazer um curativo para estancar o sangue. Voc craque nisso. Est se sentindo bem, sr. Rufford? Perfeitamente bem mentiu ele. Devo ter pegado a doena da pontualidade dos marinheiros. No gosto muito de esperar. Ento, ele percebeu o quo descorts suas palavras soaram e se sentou novamente, dando uma tossidela. Preto ou branco? Oh, preto, acho. Ela ergueu o dedo cortado. O sangue escorreu formando um filete vermelho na pele alva. Sempre escolhe o preto. Achei que as mulheres preferissem o branco. E com quantas mulheres j jogou xadrez? ela quis saber. Ian respirou fundo e sacudiu a cabea. A senhorita a primeira. Sinto que algo o est aborrecendo. No quer me contar a respeito? Oh, todo este marasmo. Tinha esperanas de j estarmos em Gibraltar a esta hora. Ele se moveu mecanicamente, sabendo que ia perder aquela partida. Entendo... E acha que no se barbeando e desleixando com sua aparncia, ajuda o navio a chegar mais rpido? Ele passou a mo no queixo, notando-o spero. Havia se esquecido de fazer a barba. Era por isso que ela o fitava de maneira estranha, pensou, respirando fundo. Perdoe-me resmungou. Pelo menos se lembrou de colocar perfume. de canela... e o que mais? No consigo decifrar. Ian sentiu o mundo desaparecer ao seu redor. Sente o perfume de canela e mbar-gris? Isso mesmo respondeu Elizabeth, recostando-se na cadeira, desinteressada do tabuleiro. Talvez seus pensamentos precisem de um pouco de distrao. O senhor passa muitas horas sozinho. Posso contar os meus problemas?

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Sim, claro. Ser que ela sabia que ele podia sentir o sangue latejando e circulando em seu corpo frgil? Talvez possa me ajudar. Estive estudando alguns papiros que indicam a localizao de Kivala. Ian ergueu os olhos, esperando que ela no percebesse o horror que expressavam. Elizabeth continuou: Jamais consegui ver o velho sacerdote que havia l, mas talvez os papiros me mostrem. Saber a localizao agora no trar nenhum benefcio em Londres disse ele num tom repreensivo. Eu quase a achei. Os textos so bastante especficos quanto posio da lua sobre a crista da Terra e a poca do ano. Mas onde fica essa crista? Alguns acham que fica nas montanhas ao sul de Adis Abeba, contudo l no h areia lavada como as de Petra. Talvez a cadeia Atlas, mas ela se estende a centenas de milhas. Deus, ela de fato sabia a localizao! Se os textos fossem to especficos assim, talvez outros tambm achassem a cidade ao leste das montanhas de Atlas e ao sul de Rif. Mas para que se preocupar, contanto que estivesse bem longe na Inglaterra? O senhor parecia saber algo sobre a cidade continuou Elizabeth. Lembro-me de ouvi-lo dizer em nossa primeira conversa que ali era um lugar maldito. E os textos parecem confirmar sua afirmao. mesmo? perguntou ele com a impresso de que iria sufocar. Ela o fitou com uma expresso prosaica. Ento, achei que pudesse conhecer Kivala e assim poderia me dizer exatamente como localizar a crista da Terra. No posso contar nada respondeu Ian num tom spero, erguendo-se da mesa e dirigindo-se porta. Elizabeth no pde segui-lo. Ele subiu at o mastro, inclinando-se para agarrar as pontas da capa e se cobrir. O camareiro se encontrava sentado sobre as velas dobradas. Ian ordenou para que ele sasse dali ou escolhesse outro mastro. Mas naquele momento, percebeu que o rapaz seria a soluo para o seu dilema mais urgente. Venha aqui, rapaz sussurrou, cedendo ao poder que corria em suas veias. Ento, permitiu que aquela fora flusse atravs do seu olhar para aquietar o jovem. Tiraria o alimento suficiente apenas para chegar a Gibraltar. O vento voltara. Graas aos deuses do cu e do mar, pensou Elizabeth, quando a luz do sol se declinava dando lugar noite. Por certo chegariam a Gibraltar no dia

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seguinte. Quem sabe o fato no acalmaria os nervos abalados de Ian, que no tinha sido visto o restante da noite em parte alguma. Talvez tivesse algo a ver com aquela conversa sobre Kivala. Mas era pouco provvel. J mostrava sinais de inquietao antes mesmo de ela abordar aquele tpico. Resolveu desviar os pensamentos, lembrando-se da sra. Pargutter e no seu enjo infindvel. Dirigiu-se at onde o mdico costumava estar naquele horrio, para buscar mais elixir. No quero interromp-lo, dr. Granger disse ela, ao v-lo ocupado com um camareiro ferido. No h problema. Callow no corre perigo de vida. Ele foi picado por algum inseto e inflamou. Fiz uma sangria, e ele logo estar curado. Elizabeth baixou para olhar o ferimento do rapaz. Espero que fique bom logo... Creio que sim, senhorita. S procurei ajuda porque me disseram que as marcas eram estranhas e pensei que estivesse delirando de febre. Foi ento que ela reparou no ferimento em forma de pequenos crculos paralelos bem prximos veia arterial do pescoo, e arregalou os olhos. Acho que esse tanto de ludano suficiente para que a sra. Pargutter sintase melhor o mdico interrompeu a inspeo que Elizabeth fazia no pescoo do rapaz. Ela apenas murmurou uma resposta. Estava apavorada pela lembrana de j ter visto aquelas mesmas marcas em Ian quando o limpava dos ferimentos da batalha com os piratas. Percebendo seu interesse, o dr. Granger aproximou-se. Acredito que ele tenha sido mordido por um morcego, ou talvez por um rato. Se bem que no Beltrane no h roedores deste tamanho. Mas ento como surgiram marcas to evidentes? perguntou ela, ainda com os olhos fixos no pescoo do rapaz. Bem, existe um morcego que bebe sangue e deixa a marca exatamente neste mesmo lugar, perto da cartida. Bebe sangue? Como assim?

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Na verdade alguns morcegos preferem frutas, enquanto outros se alimentam de sangue. No chegam a matar as vtimas. So chamados de morcegos hematfagos. Espero que se recupere totalmente... ela confortou o rapaz, tomou o vidro de remdio e saiu da cabine. Caminhando pelo convs, Elizabeth quase bateu de frente com a figura vigorosa de Ian. Ergueu a cabea e percebeu que seu semblante estava bem diferente da noite anterior. Srta. Rochewell, como vai? Bem, e o senhor respondeu ela, afastando uma mecha de cabelo para trs da orelha, avaliando a expresso dele. Mas Callow no est. Ele franziu o cenho. O camareiro? Est doente? perguntou, olhando atravs da escotilha. Sua fisionomia era de horror. Vou dar uma olhada no rapaz. Perdoe-me por adiar nosso jogo dizendo isso, apressou-se escada abaixo com graa sensual. Elizabeth pensou que jamais vira uma incorporao mais clara de poder. Que mistrio envolvia aquele homem? Ficou em dvida se realmente gostaria de descobrir. Apesar da vontade, resolveu no segui-lo, pois seria facilmente vista. Era melhor esper-lo no lugar de sempre, onde ele teria que reaparecer. Quando retornou, Ian no a viu escondida pelas sobras. Ela, no entanto, viu que ele estava com a face iluminada pelos lampies e havia uma tristeza... um pesar incrvel. Ou vergonha? Ele inspirou a brisa marinha e ergueu o rosto em direo s estrelas, parecendo no v-las. O mdico disse que ele vai ficar bom. E apenas uma fraqueza, nada mais murmurou Elizabeth, deixando-se ver. Por um momento, Ian assustou-se, e a voz baixa feminina afastou os pensamentos. Srta. Rochewell, ainda est aqui disse com a voz sufocada. Sim, tenho certeza de que ele vai melhorar. Elizabeth no teve coragem de perguntar o que causara aquelas marcas no camareiro. Era evidente que ele sabia. Mas jamais contaria a verdade, quando se sentia to claramente devastado pelo seu conhecimento. Ela comeou a suspeitar que houvesse algum ou algo escondido no navio.

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Peo que me perdoe. Mas no serei uma boa companhia esta noite disse Ian sem ousar encar-la. Por favor, libere-me de minha obrigao. Ele se curvou brevemente, olhou para frente e rumou para sua cabine. Ela o fitou caminhando com os cabelos soltos cobrindo a face, a brisa a balanar o casaco comprido. Qual seria o maior temor de Ian? Qualquer que fosse o segredo, a origem estava no norte da frica. Pelo que sabia, ele havia sido prisioneiro por mais ou menos dois anos. Prova daquilo eram as marcas e cicatrizes no corpo. De um jeito ou de outro, Ian tinha adquirido estranhas habilidades. E com certeza, a resposta estava em um de seus papiros. Havia uma frase que saltava aos olhos: Nem a morte, a idade, as cicatrizes ou o sangue o preocuparo. Entretanto suas necessidades se tornaro obscenas. O que de fato significariam aquelas palavras? Elizabeth estava disposta a passar a noite para decifr-las. Ao entrar na cabine, Ian sentou-se na cama com a cabea entre as mos. No tinha sido fcil. A cada vez que precisava se alimentar, o desprezo que sentia por si mesmo depois era to forte quanto se fosse a primeira vez. E se o jovem Callow tivesse morrido? Mais uma vez, um sentimento de revolta o abalou. Podia sonhar com a Inglaterra, mas assumiria a natureza que ela impusera. Como esperava levar uma vida normal quando tinha necessidade de sugar sangue humano para se sustentar? No havia soluo. J tentara acabar com a prpria vida sem sucesso. No tinha foras para negar a fome quando a sentia queimar suas veias. Deus! Por que se afligia tanto? No devia haver nenhum Deus, no como os homens supunham que Ele fosse. O universo era frio e fortuito e o mal crescia incontrolado, sem ningum para lamentar, exceto suas vtimas. Ele estremeceu. Que tipo de pensamento era aqueles? As longas horas que passava trancafiado na cabine estavam abalando sua sanidade. No era uma criatura confivel. Teria que ficar confinado at chegarem a Gibraltar. E Elizabeth... ela o fitara de um modo muito estranho quando ele havia contado que Callow estava doente. O quanto ela sabia ou adivinhara? Ela lera uma descrio do templo. Reconhecia a descrio da doena que o afligia. O que mais seus textos lhe revelaram sobre ele?

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Na verdade, quem sabe ali tambm no existiria alguma frmula enigmtica que devolvesse sua condio de humano. Mesmo assim, no deveria permitir que sua verdade fosse descoberta. Ela poderia aceitar a cur-lo, at mesmo aceitar sua fora extraordinria, mas jamais aceitaria v-lo sugando sangue de outros e mal sabia da sua habilidade de compelir suas vtimas. Ah, a compulso... Era aquela a maior maldio e sua maior tentao. Fedeyah, era esse o nome do tal rabe, seguiu at as cortinas de seda da liteira que Asharti ficava e em seguida ordenou que a caravana parasse. Ian bem sabia o que aquelas paradas geralmente significavam. O calor e o ar seco deixaram-no com a viso turva. Balanando a cabea, buscando algum foco, tentou se lembrar quanto tempo fazia que havia sido chamado para servir soberana. Difcil mensurar, os dias e noites pareciam iguais. Meses, talvez? Contudo estava mais enfraquecido a cada dia que se passava. Seu corpo estava coberto pelas marcas dos dentes afiados daquela mulher. Nas ltimas vezes, ela havia arrancado tiras de sua pele, para poder lamber e sugar o sangue com maior facilidade. Respirando fundo, ele passou a lngua nos lbios ressecados. A cota de gua para os poucos escravos que restaram havia sido cortada. Quanto tempo mais, venerada dama? Devo consultar o sextante? indagou Fedeyah. Faa isso respondeu ela em rabe. Asharti falava centenas de lnguas, variando de uma a outra ao seu bel-pra-zer. Presumo que no estamos longe. Allah traar nosso destino. Quer a companhia de seu escravo favorito? Pode ser... d gua a ele e aos outros, depois lave-o por completo. Fedeyah e o guardio levaram Ian at o barril de gua. O guardio imergiu um trapo no lquido precioso e esfregou-o com sabo de barreia. Suas feridas arderam. A manipulao spera abriu alguns dos cortes mais recentes. Mas j estava acostumado com aquilo. Elizabeth oscilou sonolenta sobre o papiro e a transcrio cuidadosa que estava fazendo. No seria bom continuar, j no conseguia se concentrar. Enrolou o papel e o reps na bolsa, ento desligou a lamparina e foi para a cama. Agora que estava deitada, o sono parecia ter desaparecido.

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No conseguira mais nenhuma referncia que revelasse mais sobre a possvel condio de Ian ou sobre a cidade de Kivala. Mas estava determinada a descobrir mais sobre aquele estranho passageiro. Porque a agitao dele desaparecera como que por encanto? Por que ficara to angustiado ao saber do estado de Callow? Parecia ansioso para chegar a Gibraltar. Ouvira-o perguntar repetidas vezes ao comandante. Um plano audacioso comeou a tomar forma em sua mente. Quando o navio atracasse em Gibraltar ele iria desembarcar. Queria saber o que ele ia fazer l. Porm, uma mulher britnica usando um vestido chamaria muita ateno. Elizabeth sorriu na escurido. Isso poderia ser resolvido. Estava a ponto de fazer algo que lady Rangle menosprezaria. O comboio chegou ao porto de Gibraltar com a mar alta da tarde. A sra. Pargutter, como por milagre, havia se recuperado e estava ao lado de Elizabeth e Jenny junto amurada do Beltrane. Quanto tempo ficaremos aportados? Tenho que ver todas as lojas. A voz da mulher parecia ansiosa e suas bochechas rechonchudas estavam coradas. O comandante informou que partiremos amanh noite. Elizabeth esperava que Ian tivesse tempo para fazer tudo que planejava, porque pretendia descobrir o que era. Apenas um dia? perguntou a sra. Pargutter desanimada. Bem! Preciso reservar um quarto em alguma hospedaria. Voc vir conosco, srta. Rochewell? No ser maravilhoso sentir terra slida sob nossos ps? Elizabeth contemplou o imenso rochedo que se erguia sobre a pequena cidade porturia. Notou com satisfao que o batelo faria seu trabalho com o pr-do-sol. Conforme previra, Ian apareceu no exato momento em que o barco estava sendo baixado e pulou em seu interior com uma pequena valise nas mos. Tambm vai dormir em terra, senhor? perguntou, enquanto o timoneiro o dirigia a um assento em frente ao dela. Temos que aproveitar as raras oportunidades. Espero que consigamos achar um alojamento disse a sra. Pargutter com ar preocupado. Meu pai e eu sempre ficvamos em uma hospedaria chamada The Fruit of the Vine nas vrias viagens que fizemos ao Mediterrneo observou Elizabeth. E bem situada e tranquila. Podemos tentar l primeiro, se quiser. Ela relanceou um

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olhar a Ian. No queria ficar procurando a cidade toda tentando descobrir onde ele havia se hospedado. J tem algum lugar em mente, senhor? No a resposta foi curta e desencorajadora. Homens solteiros preferem o The Bells. O pessoal fala ingls, francs bem como espanhol e catalo informou ela, mesmo sem ser indagada. As sobrancelhas de Ian se ergueram. O scio do meu pai, monsieur L'Bareaux, sempre se hospedava ali. Ele no disse nada. Para Elizabeth s restava a esperana de que sua sugesto fosse acatada. Passava da meia-noite. Elizabeth aconchegou o spero tecido do casaco ao redor do corpo e se dirigiu porta da hospedaria. A brisa cortante que vinha do porto anunciava que o calor do outono chegara ao fim. No cu, a lua e as estrelas estavam parcialmente encobertas pelas nuvens e no ar havia a ameaa de chuva. Ficara sabendo que Ian, por fim, havia acatado sua sugesto. O garoto de quem havia comprado as roupas, reparou onde o ingls de ombros largos se hospedara. Aqueles moleques de rua sabiam de tudo o que se passava ao redor. Algumas jias de prata foram trocadas por calas de homem, que ela prendeu com uma corda; uma blusa folgada de tric e um par de sandlias. No foi difcil prender os cabelos sobre um leno, que comprara no mercado. Por causa de sua cor e a baixa estatura, Elizabeth passou facilmente por um garoto. As ruas se encontravam repletas de soldados bbados e marinheiros, entre eles, alguns do Beltrane. Encostou-se junto entrada do alojamento de solteiros perto do The Bells e ficou espreita. Com o passar dos minutos, comeou a temer que seu homem misterioso tivesse deixado o lugar por alguma porta dos fundos. Quando comeava a perder as esperanas, uma sombra escura cruzou a porta da frente do hotel em direo rua. Reconheceria aquele porte fsico em qualquer lugar. Ian espreitou ao redor e se dirigiu esquina com largas passadas. Ela o esperou contornar o aclive e o seguiu em silncio. Ele no fazia nenhuma tentativa de se esconder, enquanto vagava pelas reas mais pobres da cidade. Casas pequenas construdas com paredes de pedra ladeavam as ruas. De repente, o viu parar em frente a uma construo, onde uma janela se encontrava entreaberta para receber a brisa do mar. Mas um cachorro comeou a latir e ele se afastou.

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Por fim, uma porta se abriu no instante em que ele passava e a luz, do que parecia ser uma pequena taverna, iluminou seu belo semblante. Estancia, aonde voc vai? gritou uma voz em espanhol. O som da porta batendo foi a nica resposta. Resmungando, a mulher saiu para a rua e quase foi parar nos braos de Ian, que deu um passo atrs, surpreso. Elizabeth se escondeu atrs da folhagem de uma trepadeira florida que se alastrava ao longo de um arco. Ehh, hombre desafiou a mulher, avaliando Ian de cima a baixo com um olhar experiente. A blusa branca, em contraste com a noite escura de Gibraltar, caa por um dos ombros, deixando mostra, a pele bronzeada. Soy yo. Tu quieres hacer com uma mujer a muy habilidos esta noche? Ele hesitou. Franais ? perguntou ela. Bon. Cest une nuit par-fait pour Vamour, n'est pas? Cest umjardin tout prs. Ian continuou hesitante. A desconhecida o alcanou e o conduziu pela mo, como se guiasse um animal selvagem. Ele se deixou levar at o arco, atrs do qual Elizabeth se escondia. Por sorte passaram adiante at um banco de pedra em um crculo pavimentado, cercado por um emaranhado escuro de plantas tropicais. Estancia deitou-se lnguida no banco, os seios fartos projetaram-se sob o tecido fino da blusa. Ian se avultou sobre a silhueta feminina, indeciso, como se a qualquer momento fosse se virar e fugir. Ento, Elizabeth o viu cobrir a mulher com seu peso. Com passos estudados e silenciosos, ela se esgueirou atravs das plantas at conseguir uma posio melhor, de onde no pudesse ser vista, mas com clara viso do rosto de Ian. A mulher o incitou, num murmrio ininteligvel. Talvez estivesse negociando seu preo, entremeando promessas de xtase. No momento seguinte, Estncia corria os dedos lentamente pelos cabelos fartos dele, at que a tira que os prendia se soltou. Elizabeth sentiu o corpo arrepiar, imaginando-se no lugar daquela mulher. A prostituta pressionou os seios contra o trax dele, enquanto Ian voltava a cabea para o cu, como se fizesse uma splica. Quando ele baixou o olhar, Elizabeth prendeu a respirao em susto. Os olhos de Ian j no eram mais azuis e sim vermelhos. A luz da lua refletia a cor carmim, fazendo-a recordar da noite em que testemunhara as feridas se cicatrizarem sozinhas, sendo observada por aquele mesmo olhar sobrenatural.

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Ian contemplou a prostituta que repentinamente parecia flcida. Teria cado, mas ele a amparou a tempo. A mulher agora estava em seus braos, com os seios arfantes e o pescoo exposto. Ian arquejou sobre ela por um longo momento e ento abriu a boca. O brilho daqueles caninos longos feriu os olhos de Elizabeth. Ento, ele se curvou sobre o pescoo da meretriz. Ela viu quando a mulher o empurrou uma vez e depois pux-lo para si, abandonando-se em uma entrega sensual, enquanto ele a beijava. Beijava? Sugava? Elizabeth se sentiu enojada. Claro que a estava sugando! Como um morcego. Ento isso! Ele um vampiro?, pensou com o corao aflito de horror. Sentiu vontade de fugir, mas no ousou se mover. Caso contrrio, tambm poderia cair vtima daquela criatura. Aquilo no era uma doena. Tentou se lembrar das vagas lendas: alho, lobos, sol, sangue, morto-vivo, imortal, mal. O Mal. Com um grunhido de esforo, Ian afastou os lbios do pescoo da mulher e caiu sobre o corpo inerte. Elizabeth assistiu com uma fascinao quase mrbida quando os olhos de Estncia se abriram devagar. Quando acordar, voc s se lembrar que algum a achou bonita e que foi amada murmurou ele, enquanto o azul retornava aos seus olhos. A mulher despertou como de um transe. Sentou-se e o fitou confusa. Elizabeth reparou que Ian tinha a pele corada, mesmo sob a luz tnue da noite. Isto para as dificuldades disse ele, depositando uma moeda de ouro sobre o banco. Estncia chamou uma voz masculina da taverna. A luz que vinha de uma janela iluminou o jardim. Donde ests? Ian ergueu-se e fugiu ao ouvir a voz chamar outra vez. Elizabeth se escondeu melhor para evitar ser descoberta. Quase contra sua vontade, virou-se e foi atrs dele. Seguia o demnio no meio da noite. Por que estaria fazendo aquilo? Seu corao batia acelerado, mas o crebro clareara o bastante para pensar. Viu-o entrar em uma ruela estreita e de repente, teve a impresso de ter avistado outra sombra. Parou e se dirigiu devagar at a esquina, onde ele havia desaparecido. Ento, o viu planando, num movimento quase sobrenatural, uma sombra mais preta na escurido. A sua frente tremeluzia outra sombra ou eram duas?

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A ruela estava repleta de engradados, legumes podres, trapos e sujeira humana. O fedor era nauseante. A frente, Ian deslizava atrs de sua caa. Elizabeth se esquivava em meio ao labirinto de obstculos, pouco visveis. Agora, ele se movia mais rpido em direo a um terreno baldio com a relva crescendo ao redor de vigas de madeira e pedras cadas. Estava alcanando as outras sombras? Que pelo visto eram trs pedreiros. Seria capaz de subjug-los todos ao mesmo tempo? Ficou sem saber que atitude tomar. Deveria gritar para advertir aqueles homens do perigo que corriam? Mas isso a revelaria. E no podia deix-lo saber que fora descoberto. Mergulhada em pensamentos, no viu uma pedra oculta na relva alta, tropeou e caiu com um suspiro. Os pedreiros olharam para trs e comearam a correr. Ian hesitou e voltou a ateno para ela. Elizabeth lutou para ficar de p, virouse e fugiu. Porm um forte aperto segurou seu brao. Desesperada, tentou escapar, mantendo a face virada e o olhar baixo. Ele a prendeu pelos ombros. Mas no a sacudiu, no bateu, nem fez as mil coisas que poderia ter feito se estivesse bravo. No tenha medo murmurou Ian. Arrastou-a at uma Lareira de pedra em runas, abrigada apenas por uma rvore, chamuscada pelo fogo que destrura a construo. Por mais estranho que pudesse parecer, Elizabeth no sentiu medo. Os braos fortes a rodearam, fazendo-a sucumbir. Ele a apertou de encontro ao trax, enquanto tentava soltar o colarinho da camisa. Podia v-lo perfeitamente sob a luz do luar: a covinha no queixo, os lbios espessos que se contraam docemente, os cabelos cacheados e soltos. Mas o mais impressionante era a fora que emanava daquele homem, o perfume almiscarado a embriagava. Sua cabea repousava ao longo do brao forte. Ele se inclinou e a fitou. Voc! exclamou. Por que fez isso? Ian estava com os olhos vermelhos e brilhantes. Por um momento, Elizabeth pensou que ele a afastaria. Entretanto, inclinou-se levemente sobre seu pescoo desnudo. A dor que sentiu quando os caninos lhe perfuraram a pele no a surpreendeu. Apenas pensou que seriam mais afiados. Mas tudo o que importava era o cheiro e a proximidade do corpo msculo e sentir os lbios macios de encontro sua pele. Agora ele a abraava fortemente, comprimindo o peito musculoso nos seios, a boca sensual a sugava, fazendo-a mover o corpo instintivamente para prender a coxa que de alguma maneira ele havia enfiado entre as suas.

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Elizabeth se sentia arder por inteiro, seu sangue latejava. Ian a apertou com mais fora. Quase no podia respirar e agora ele movia os quadris num movimento desprovido de pudor, sem parar de sug-la. Isso no a preocupou. Permitiria que ele absorvesse a quantidade de sangue que desejasse, desde que a deixasse ficar ali para sempre, naquele quase xtase incompreensvel. Com um murmrio, Ian se afastou. Levando a mo boca, limpou o sangue e sacudiu a cabea, como se quisesse clare-la. Foi muito... Voc se lembrar... De tudo... para sempre sussurrou ela. Os olhos vermelhos se alargaram e o azul voltou. Elizabeth caiu de joelhos, incapaz de se levantar sozinha. Ajoelhando-se a sua frente, Ian segurou-a pelos ombros para firm-la e examinou seu pescoo horrorizado. Deus, o que eu fiz? Ela sorriu sonolenta, incapaz de falar. No se lembrar de nada... repetiu ele, mas sabia que era tarde demais para repetir aquilo. Na imensido daqueles olhos azuis, ela conseguiu enxergar a dor. Entendeu que, arrependido, ele imaginava como poderia mudar o que havia acontecido. Ele a examinou novamente. Tenho que lev-la de volta hospedaria anunciou, ajudando-a a se erguer. Ela no se preocupava em voltar. Queria ficar ali, nas runas, com ele, pensou, tropeando alguns passos e caindo outra vez. Ian virou-se e ergueu-a nos braos. O fruto da videira? Hum... murmurou Elizabeth, enterrando o rosto nos msculos do peito largo, confortando-se com o calor que emanava daquele corpo msculo, inebriandose ainda mais com aquele perfume misterioso. Jamais ficara assim to prxima de um homem. Desejou saber se outro homem seria capaz de deix-la naquele delicioso estado letrgico. Seriam eles igualmente poderosos? Qual o nmero do seu quarto? ele perguntou. Tenho que lev-la de volta, antes que haja um escndalo.

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Oito. Ele assentiu com a cabea. Agora, repouse. Elizabeth sorriu e perdeu a conscincia. O quarto estava banhado pela luz do luar, que se infiltrava atravs das venezianas abertas. Ian contemplou-a adormecida. Ela tinha a pulsao fraca. Por que em nome de Deus aquela jovem o tinha seguido? Daquela vez no tivera participao alguma nos eventos ocorridos. Elizabeth no tinha nada que cruzar o seu caminho justo quando havia sado para se alimentar. E pior, vestida igual a um moleque! Jamais teria feito... mas fizera. Mesmo aps ver aqueles olhos verdedourados inconfundveis no pde controlar o desejo febril. Havia se alimentado dela. E em demasia. Tocou o pulso fino mais uma vez. Os batimentos eram quase imperceptveis. De repente entrou em pnico. O breve alento, tentando culp-la por t-lo seguido, esvaiu-se ao v-la fragilizada daquela forma. Desesperado, deslizou a palma da mo sobre o pescoo de Elizabeth, friccionando o polegar e o dedo mediano na cartida dela. O dois crculos vermelhos maculando a pele perfeita o acusavam. Tentou aquietar a mente. Impossvel, pois ela ainda corria risco de vida por estar seriamente debilitada. Sentindo-se enorme e desajeitado, sentou-se prximo cama. Primeiro, retirou o leno da cabea e soltou os cabelos longos. Depois removeu as sandlias dos ps delicados. Hesitou antes de apalpar o cinto de corda preso cintura delgada. Por que estava to alterado? No era aquela a primeira vez em que despia uma mulher. Mas eram parceiras dispostas e muito mais experientes do que aquela pequena figura. Elizabeth era virgem aos olhos de um homem e consideraria o que ele estava fazendo uma violao, mesmo assim no parou. Forando a mente a se manter imune ao toque suave proporcionado pela pele macia a cada pea retirada, livrou-a finalmente da cala comprida rota. A pele dela era da cor do caf com muito creme. Desconfiou no existir um matiz igual em qualquer escala de cores. Juntando as roupas e os sapatos, os empilhou perto da porta, assim no os esqueceria quando partisse. Retrocedeu cama e parou. O corpo de Elizabeth confundia-se com as linhas sinuosas do bordado da colcha. Os cabelos escuros e vastos espalhados sobre o travesseiro. A viso

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deslumbrante o cativou. Era uma mulher pequena, mas bem constituda e tinha seios bem fartos para a sua estatura. As arolas escuras emolduravam os mamilos delicados. O ngulo da clavcula a fazia parecer mais frgil do que era. Tinha uma cintura estreita e quadris opulentos, algo que o corte moderno do vestido jamais revelaria. Ian sentiu um desejo to forte de toc-la que o fez prender o flego. Ela jamais cederia de boa vontade. Um pensamento, passageiro, perpassou-lhe a mente. Poderia hipnotiz-la. De imediato, sentiu uma repulsa. O horror daquele pensamento contraiu seu estmago. Em que estava se transformando para pensar tais coisas? Ergueu-a com um brao e puxou a colcha. O calor daquela pele o torturou. Para seu assombro, os clios escuros se ergueram, emoldurando perfeio os olhos verdes amendoados. Continham alguma acusao? Mal teve tempo de concluir, pois ela o enlaou pelo pescoo. As bocas se roaram. Ian prendeu a respirao. Voc um sonho? murmurou ela, arqueando seu corpo nu em direo ao dele. Ian gemeu j se contraindo na antecipao do prazer. Desejava aquela mulher, mas agora como homem e no como a besta que o dominara horas antes. Sabia que o conflito iria acompanh-lo para sempre, se no encontrasse a soluo. Afora isso, havia tambm a repulsa que Asharti deixara como herana. No me importo pelo que possa acontecer, mas quero que me ame. Elizabeth no precisava ser hipnotizada, estava disposta a se oferecer por inteiro. No entanto, suas palavras soaram como um comando. Ele a fitou e viu uma espcie de segurana nos seus olhos. Ian estremeceu ao perceber que estava preste a cair na mesma armadilha. Depois de tudo o que havia passado no deserto, jurou que nunca mais deixaria uma mulher comandar seus desejos. E com aquela mesma fria que repeliu Asharti, empurrou-a para longe. Elizabeth caiu de encontro ao travesseiro. No estou sonhando? murmurou ela, desfalecendo em seguida. Um desejo opressivo de escapar o dominou. Um momento era tudo que precisava para cobri-la, recolher as roupas de moleque e sair para a noite onde criaturas como ele pertenciam.

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De volta ao seu quarto no The Bells, no conseguiu dormir. Caminhava da janela at a porta, torturado pela perspectiva de no poder controlar sua nova natureza. As lembranas voltaram a incomod-lo. Asharti repousava entre as luxuosas tapearias. O plido verde-amarelo do seu vestido reluzia na escurido de encontro apele clara. Lentamente, os olhos de Ian se ajustaram s sombras. Uma chamada para reiniciar a caravana ecoou na noite. Ele se ajoelhou base do frondoso leito. A respirao pesada ainda lhe oprimia o trax em antecipao prxima provao, repetida to frequentemente, que no era capaz de se lembrar das vezes em que ela no o obrigava a servi-la. Esperou que os olhos dela ficassem vermelhos e seu corpo respondesse aos apelos femininos, apesar de todos os esforos para suprimi-los. Fechou os olhos quando ela rastejou para frente e esperou. Ento, veio a ordem em forma de uma leve batida na cama e ele se deitou ao seu lado. Os mamilos proeminentes sob a seda translcida roaram seu trax. Os cabelos escuros o inundaram como uma cascata, quando ela se inclinou e sussurroulhe em francs: capaz de sentir que hoje ser uma noite especial, escravo? As unhas longas arranharam seus ombros j to feridos, fazendo com que o corte jorrasse sangue. O poder vibrava no ar. Os lbios cheios e sensuais tocaram-lhe a testa suada. Tomarei um gole primeiro. Ela ergueu o tronco e o contemplou. Onde devo abri-lo agora? Ian exalou um suspiro profundo e ofereceu o pescoo, o lugar preferido de Asharti. Mas ela no acatou a sugesto. Em vez disso, correu os dedos lentamente sobre os sulcos sangrentos no peito e na barriga dividida em gomos de msculos enfraquecidos. Iniciando uma explorao sensual, ela tocou as marcas gmeas nas artrias da virilha, passando para o corte nas coxas, para ento seguir para os quadris e finalmente terminar nas ndegas, onde circundou algumas incises que j havia feito. O trax de Ian se contraiu de ansiedade. Os lbios vidos roaram a face contrada. Podia sentir aquela respirao quente excitar seus sentidos. Na nsia de aplacar parte da dor prazerosa que o consumia, ele mordeu aqueles lbios entreabertos, sugando-os com voracidade.

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Asharti mostrou o quanto estava satisfeita por meio de um grito agudo. Em seguida, ela delineou a boca de Ian com a ponta da lngua, fazendo-o excitar-se ainda mais. Curvando-se espremeu seu corpo sensual contra o dele e correu as mos at envolver o pescoo largo. A cabea de Ian entregou-se quele aperto, exibindo a jugular protuberante. Ela sorveu o suor que escorria em pequenos veios que nasciam na vasta cabeleira. Depois beijou seguidamente as marcas deixadas ali, unindo-as todas com uma linha de calor escaldante. Vamos, acabe comigo murmurou ele, j no suportando mais aquela tortura. Jamais havia implorado como ela queria que ele fizesse. Ao seu comando sussurrou ela, deitando-o de costas sobre as sedas macias e acomodando-se sobre ele. Ian gemeu submisso, incapaz de reagir, odiandose por estar completamente dominado. Por que no tinha foras para resistir? Num gesto rpido, Asharti segurou seu membro ereto e o introduziu na cavidade morna e mida que o acolheu em suaves espasmos, como se o acariciasse internamente. Em seguida, ela comeou a se mexer devagar para dentro e para fora, antes de se inclinar e cravar-lhe os caninos no pescoo. As mos fortes rodearam a cintura fina, enquanto ela acelerava o ritmo das investidas, cavalgando-o como uma amazona desvairada. A excitao crescia a cada instante e Ian desejou saber se ela no o controlava pela fora de vontade que o refreara tantas vezes antes. Em geral, no o deixava ejacular logo no comeo do ato, por vezes sequer tinha o direito de explodir em xtase. Mas dessa vez, ela no impediu a tenso crescente que o torturava. Pelo contrrio, o estimulou, gemendo em sua necessidade enquanto o sugava, primeiro no pescoo, depois no peito e ento mais uma vez no bceps. O xtase no tardou a explodir, fazendo-o estremecer com um espasmo violento. A luz o engolfou ao mesmo tempo em que a ouviu gritar de prazer. Quase desmaiou. Sentia-se completamente vazio. Ela se curvou, ainda sentada sobre os seus quadris. Ento, escravo, est completamente submisso? Ele afastou as mos da cintura estreita, sem entender o significado daquela pergunta. Sua submisso era total desde a primeira vez que os olhos dela ficaram vermelhos. Um sorriso srdido curvou os lbios femininos. Voc no sabe?

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No entendi rosnou ele. Acha que usei meus poderes em voc? No esta noite, meu escravo mais submisso. Apenas recorri ao meu poder para introduzir meus dentes da melhor maneira possvel. Um sentimento de horror o dominou. Voc me serviu por conta prpria. Um novo sorriso de satisfao curvou os lbios de Asharti. Ian a encarou. Como no fora capaz de prever o jogo a que estava sendo submetido? Ela havia conseguido que ele implorasse para tambm atingir o prazer mximo. Por conta daquilo, a face feminina brilhava triunfante. No entanto, Ian se corroia por ter deixado a certeza de que a servira por livre e espontnea vontade. Foi apenas por aquela razo que ela no havia feito nenhuma tentativa de impedir sua jornada ao pice do prazer. Oh, Deus! Ele a empurrou Cadela! Eu deveria... Os olhos de Asharti ficaram vermelhos. E imediatamente Ian sentiu toda a sua fora se evaporar, fazendo-o cair de encontro s almofadas, quase sem conseguir respirar. Deveria o qu? perguntou ela, com uma expresso furiosa. Eu poderia rasg-lo da cabea aos ps. Pois ento me mate, pensou ele. Mate-me agora. Daquela vez, no foi necessrio usar a hipnose, ele sucumbira sozinho. Aquele fardo carregaria para sempre. Elizabeth tentou sair das camadas de cobertas. O sol afagava-lhe as plpebras cerradas, pois seria um esforo enorme abri-las. Estivera sonhando. O sonho era intenso e... sensual. Mas dissipou-se como a nvoa da madrugada, e ela tentava voltar quele mundo ilusrio. Batidas na porta despertaram-na. Por que se sentia to fraca? Srta. Rochewell! chamou Jenny.J est acordada?

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Srta. Rochewell! A voz da sra. Pargutter era aguda. Estamos atrasadas para as compras. Elizabeth abriu os olhos e olhou em volta confusa. Onde estava? Tentou sentar-se, mas os cantos dos olhos escureceram. Segurou a cabea com as mos para no desmaiar. Por favor, sigam sem mim. Estou com uma terrvel dor de cabea. Bem, se assim, ento iremos. Elizabeth deixou-se cair no travesseiro. O que estava errado com ela? Na noite anterior seguira Ian e o vira sugar o sangue de uma prostituta. De sbito, uma das mos alcanou o pescoo, sentindo as marcas gmeas. Seria a perda de sangue que a deixara to fraca? Lembrava-se de Ian carregando-a at a hospedaria. Ser que tinha sido ele a livr-la dos trajes de moleque? O pouco sangue que lhe restara correu mais rpido nas veias. Ele com certeza a vira nua. E ento, vvida em sua mente, surgiu a imagem daquele homem deslumbrante inclinando-se sobre ela. Roando os lbios nos dela e... Teria se oferecido a ele? Sentiu a face queimar de vergonha. Ian espreitou pelas cortinas usando os culos escuros que comprara em Tripoli. Seus olhos j toleravam um pouco mais o sol. Fedeyah dissera que com o passar do tempo aquilo aconteceria. Quem sabe ainda havia uma chance de que no seria sempre uma criatura da noite. Espiou pela milsima vez a baa na esperana de ver a Elizabeth voltar ao Beltrane. Mas, onde estaria ela? Talvez se encontrasse muito fraca para se locomover. Com um resmungo exasperado, colocou a capa negra sobre os ombros e ergueu o colarinho at a altura das orelhas. A situao daquela moa era sua responsabilidade. Colocou um chapu e as luvas e esgueirou pelas ruelas. Tinha que encontr-la. Elizabeth jazia inerte na cama no mesmo lugar onde a deixara. Os cabelos escuros espalhavam-se em contraste com o travesseiro branco. Ela no se moveu nem abriu os olhos. A face estava plida e, sob os olhos, crculos escuros eram visveis. Com duas passadas, Ian estava a seu lado, sentando-se na beirada da cama. Com dois dedos no pescoo alvo, sentiu que havia pulsao, embora fraca. Bom dia, srta. Rochewell cumprimentou-a, to prosaico quanto possvel. Sinto muito encontr-la to fraca. Naquele instante, uma das criadas do hotel apareceu porta. Chame um mdico agora ordenou ele.

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A moa assustou-se com a aparncia de Elizabeth e saiu correndo. Ian no sabia o que dizer. O que seria apropriado aps quase dren-la de todo o sangue? Alm disso, sentiu que suas pernas se roavam, separadas apenas por uma coberta. Aquela sensao fazia-o lembrar os pensamentos vergonhosos que tivera na noite anterior. Elizabeth tinha razo de tem-lo. Ela o fitou. Podia sentir a vergonha estampada no rosto msculo. Seria possvel o Mal sentir vergonha de si mesmo? Claro que no! Mas, afinal, talvez ele no tivesse controle algum sobre aquela fora aterrorizante. Ian clareou a garganta. Eu... ah... eu gostaria de desculpar-me por... pela noite passada. No pretendia... Bem, a senhorita sofreu da forma mais abjeta em minhas mos, mas asseguro que receber o tratamento de que precisa e voltar ao navio antes que ele zarpe. E tambm garanto que no ser forada a aturar minha presena. Ela assentiu com a cabea, fraca e vulnervel demais para falar. Se houver alguma forma de... A voz de Ian falhou. Se pensar em alguma forma de eu mostrar meu extremo arrependimento, imploro que me informe. Se me deixar... Uma batida porta interrompeu-a. Um homem de estatura baixa entrou, carregando uma maleta. Era ingls, mas parecia estar havia muito tempo fora da Inglaterra. O mdico entendeu que Ian a estava acompanhando. Bem, sente-se, minha querida. Ento passageira do Beltranel Elizabeth assentiu e tentou sentar-se. Ian antecipou-se para ajud-la. Quais so os sintomas? perguntou o doutor, examinando-lhe os olhos. Uma enorme fraqueza murmurou ela. O pequeno homem pediu que ela abrisse a boca. Em seguida examinou-a no pescoo. Bem... Bem. Sabe se em seu navio existem ratos? Acho que uma sangria ir ajud-la. Ian deu um passo em direo ao mdico. No vai sangr-la, seu charlato! gritou ele, segurando o homem pelo brao. Solte-me pediu o homem, enquanto Ian o empurrava porta afora. Meus honorrios...

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Ian levou a mo ao bolso e pagou ao mdico, que saiu correndo dali. Parada porta, havia uma criada com uma bandeja com o caf da manh. Quando viu a fisionomia transtornada de Ian, apressou-se em passar a refeio e sair dali. Perdoe-me o acesso de raiva disse ele, dirigindo-se a Elizabeth. Por favor, gostaria de ficar sozinha conseguiu dizer com a pouca fora que restava. No, at que tenha tomado todo este caldo. Ele pousou a bandeja no colo dela e caminhou at a lareira, uma distncia segura. Elizabeth forou-se a tomar a sopa. Se a senhorita preferir ficar em Gibraltar por alguns dias at recuperar as foras, posso contratar alguma dama para... Elizabeth no desejava ficar confinada em Gibraltar, fraca e incapacitada. No se preocupe comigo. A sra. Pargutter me ajudar a voltar ao navio. Agora saia, por favor. Ian caminhou at a porta, visivelmente envergonhado. A ltima coisa que Elizabeth ouviu foram seus passos se afastando. No havia segredos em um navio. A lua lutava no cu contra as nuvens escuras que teimavam em escond-la. Ian estava em p na extremidade do barco, onde podia encontrar um pouco de solido. Nos ltimos dias havia captado comentrios temerosos a seu respeito. Com a audio privilegiada, seus ouvidos sensitivos capturavam tudo o que os marujos comentavam. Relembravam sua fora contra os piratas e estranhavam o fato de ele nunca ser visto luz do dia. Todos estavam certos. Ele era um monstro. Mas estava tentando responsabilizar-se por seus atos. Afinal, trouxera-a para o barco e a estava cuidando. Mas aquilo no era o pior. Chegara concluso que seu destino estava nas mos daquela mulher. E havia um problema ainda maior, ambos estavam a caminho da Inglaterra. Isso poderia acabar com a esperana de levar uma vida normal. Se ele pensasse como Asharti, tudo estaria solucionado. Ela simplesmente manteria a moa como uma serva. O estmago de Ian se revoltou com o simples pensamento.

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O que poderia fazer? Inclinou a cabea ao sabor do vento, como se fosse possvel que ele levasse todo o seu sofrimento. Elizabeth tinha todo o direito de estar assustada. O que o teria levado ao desvario de alimentar-se do sangue dela... sentindo o lquido fluir por sua garganta, enquanto seus corpos de amoldavam, prontos para o amor? Teria de convenc-la a no contar o que sabia a ningum. Aquela seria sua nica esperana de sobrevivncia em Londres. Sem contar que ela talvez pudesse encontrar a chave de seu dilema, pois era uma pesquisadora em busca da verdade, no importando o quo estranha pudesse ser. Uma mulher prtica, mais inteligente do que qualquer homem que conhecia. Teria de contar ao menos parte da verdade se quisesse ajuda. Entretanto estaria mais uma vez nas mos de uma mulher. O preo da submisso de seu orgulho era alto demais. No podia fazer aquilo. No importavam as consequncias. O vigia da manh estava sendo chamado para assumir o posto. Era o sinal de que ele deveria retirar-se para o isolamento de sua cabine.

Captulo III
Elizabeth despertou com a luz do sol que entrava pela portinhola e com a batida porta. O balano do navio era um alvio. Aquela altura j deveria estar a milhas de distncia de Ian. Afinal, conseguira escapar. Sentia-se feliz em estar longe daquela figura poderosa, to atraente quanto perigoso. Sentia-se um pouco melhor naquela manh. Redding, o chefe de cozinha, trouxera galinha assada na noite anterior e cerveja preta. Apesar de ter dormido a noite inteira, acordou em sobressalto vrias vezes por conta de sonhos ruins. Coisas que estava determinada a no pensar mais. A batida na porta soou um pouco mais alta. Sim respondeu espantada com a fraqueza da prpria voz. Redding, senhorita. Achei que uns ovos mexidos e um pouco de mingau lhe fariam bem. E o doutor tambm est aqui para v-la. Oh, deixe a bandeja a fora. No estou vestida.

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Mas a porta se abriu e o doutor entrou carregando a bandeja. Sou um mdico minha querida. Para mim no faz diferena se o paciente est vestido ou nu. Depositou a bandeja em seu colo e encarou-a. Parece bem melhor hoje. Pensei que tivesse que fazer uma sangria, mas apenas a dieta j funcionou. Fico feliz por no ter que me sangrar... E eu tambm. Uma voz familiar retumbou na cabine. Srta. Rochewell, de fato sua aparncia melhorou bastante. O doutor virou-se para ver Ian bem atrs dele. E em seguida saiu quase correndo da cabine. O que est fazendo aqui? perguntou Elizabeth trmula, sem acreditar nos prprios olhos. Jurou que ficaria em terra... Sinto muito, mas tive que quebrar a promessa. No podia confiar que o doutor no faria uma sangria. Alm disso, no havia mais ningum para ajud-la. A sra. Pargutter... No podia ser incomodada nem para ajud-la a embarcar. O rosto dele estava vermelho e um pouco inchado como se tivesse tomado sol. O que de fato ocorrera. Agora se lembrava. Ele tivera que ir hospedaria luz do dia para ver como ela estava e ajudou-a at a barcaa. Bem, no precisava se preocupar. O doutor no me sangrou e Redding trouxe-me um jantar substancial ontem noite. Seu corao retumbava alto no peito. Acalme-se... Ele esgueirou-se da luz que entrava na cabine. Encaminhouse at a portinhola e fechou a cortina, deixando o ambiente na penumbra. Isso significava que planejava demorar-se. Retire-se agora. Precisamos conversar; V neste minuto, seno eu grito. Se pudesse se acalmar e deixar-me explicar... O que h para explicar?Ele tinha sugado seu sangue, pensou estupefata. Ian inclinou-se sobre ela. Se me matar, todos sabero que foi o senhor e ser preso. Ele olhou as prprias mos como que a tomar coragem. Se quisesse mat-la, teria sido muito fcil...

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Elizabeth tambm estava com a ateno naqueles dedos longos que pouco tempo antes a tinham acariciado o corpo, o pescoo... Quando aqueles olhos azuis se ergueram para fit-la, ela percebeu a culpa que turvava o brilho. Acha mesmo que a mataria? Jamais faria algum mal contra a senhorita. Apenas tentei reparar minha indiscrio. Respirou fundo e continuou: Sem rodeios, meu pecado no tem perdo. Pode chamar o comandante, se quiser. Tem as marcas em seu pescoo que podem corroborar suas palavras. Talvez acreditem na senhorita. Ian fez uma pausa. S queria voltar Inglaterra para conseguir recuperar de alguma forma uma vida normal e talvez encontrar um mdico que me cure. Mas se desejar, poderei confessar tudo. Por qu? Confessar tudo significaria o crcere. Dor fsica. A Execrao. O olhar de Elizabeth deslizou pelo rosto msculo. Tudo que conseguia divisar era uma imensa vergonha que beirava o desespero. Vou considerar sua proposta de confessar tudo ponderou ela, embora a vontade fosse de pedir que ele se retirasse. A senhorita possui uma mente cientfica, talvez achasse minha histria ao menos interessante murmurou ele. Oua e ento poder fazer o que quiser. Ele pegou um banco e sentou-se em frente cama. No tive opo para ficar assim. Elizabeth no disse uma palavra, e ele franziu o cenho. Fui retirado de um navio da Marinha h dois anos por piratas, e vendido como escravo. At a, a senhorita j havia adivinhado. Fez uma pausa, incapaz de prosseguir. Foi tratado com crueldade? Ian tomou flego e encarou-a. Fui vendido como um cavalo de carga para uma caravana. Ou assim pensava na ocasio. Que coisa horrvel! Ele deu um sorriso sarcstico. Mas a atrocidade maior no foi essa. Os vigias surravam-nos e a vida era dura. Ningum falava comigo at Fedeyah, um rabe, querer praticar seu ingls. Tratavam-me como uma mula ou um boi. Mas alimentavam-me bem e me davam de beber, de forma que eu pudesse aguentar o trabalho. Acostumei-me quela desventura e ao chicote. Descobri que podemos nos acostumar a quase tudo. Fez

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uma pausa. Mas aquela era uma caravana especial. Viajava sempre noite e no levava mercadoria para comercializar. Apenas suprimentos para uma jornada sem fim atravs do deserto. A dona da caravana viajava em uma liteira carregada. Os escravos eram enviados tenda da dona e saam de l mortos. Ele engoliu em seco. Um escravo de cada vez era escolhido para servir dona de maneira muito ntima. Os dedos de Ian estavam brancos de tanto apertar as mos. Quem era essa mulher? O nome dela era Asharti. A palavra saiu com dificuldade de sua boca. Oh, Deus! Ela podia fazer uma boa idias da histria que viria a seguir. Ela vagava pelo deserto procura de sua Cidade Perdida. Kivala. Elizabeth arregalou os olhos. Ser que ele realmente estivera l? Mal conseguia segurar sua curiosidade. Ela s comercializava para adquirir escravos que suprissem suas necessidades. Eu vi as marcas dos dentes dela em seu corpo. Ele assentiu e deu de ombros. Eu vivi mais do que os outros. Ela s retirava um pouco do meu sangue de cada vez. Alis, era capaz de hipnotizar qualquer um com um olhar apenas. Ela o forou a matar algum? Oh, no. Acho que nunca pensou nisso. Mas tinha outros pensamentos ainda mais terrveis. Foi apenas uma gota de sangue que me infectou. Ian respirou fundo. Ela me deixou ali para morrer, mas infelizmente no tive essa sorte. E agora at o suicdio me negado. Ele tentara suicidar-se? Elizabeth mordeu o lbio inferior. Pode perguntar por que no me deixo morrer por falta de sangue? Eu tentei, mas quando a fome aperta, sinto uma espcie de desconforto incontrolvel. Minha mente no consegue raciocinar com clareza. Ian respirou fundo e continuou num repente. Retiro bem pouco sangue de cada pessoa. Mas com a senhorita, no sei o que houve, perdi o controle e exagerei. Espero que possa... De repente ficou em silncio. Estivera preste a pedir seu perdo, porm no julgava ser merecedor. No uma situao confortvel, mas jurei nunca fazer mal irreparvel a ningum. E descobri que posso dar s minhas vtimas algo em troca. Um sentimento de terem sido reconhecidas e valorizadas. Ele desviou o olhar.

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Agora que contara sua histria, ou tudo que poderia contar, sentia-se envergonhado. No sei exatamente o que sou continuou. Mas agarro-me minha condio humana, ncora de uma vida prxima da normalidade na Inglaterra. Sei bem que algumas coisas me sero negadas. Casamento e filhos, por exemplo, esto fora de questo. Sei que viverei mais do que meus contemporneos, portanto meus amigos morrero antes de mim. Nenhuma palavra que pudesse dizer apagaria a dor daquele homem. No podia odi-lo. Sabia o que ele era. Mas como contar que era um vampiro? Uma vida normal no pedir muito murmurou ela. Talvez seja... Ian passou a lngua pelos lbios e ela poderia jurar que os olhos dele se encheram de lgrimas. Olhe, sua comida est fria. Vou buscar outra bandeja. No estou com fome. Aquela altura, ela j tinha esquecido totalmente da comida. Bobagem. Precisa alimentar-se bem para recuperar as foras. Assim dizendo, Ian virou-se e abandonou a cabine, ao mesmo tempo em que limpava com as costas das mos as lgrimas que escorriam dos olhos. Ele havia contado a histria inteira, ou ao menos, a maior parte. Jamais poderia revelar a degradao que chegou ao final. Apenas Asharti e Fedeyah sabiam, os outros todos estavam mortos. E jamais veria aqueles dois outra vez, uma vez que estivesse em segurana na Inglaterra. O vento do Atlntico empurrava o Beltrane em direo a Brest, navegavam ao longo da costa de Portugal e da Espanha. O tempo passava como uma nvoa para Elizabeth. Tanto ela quanto Ian agiam como se aquela confisso no tivesse acontecido. Ele a visitava todas as tardes e todas as noites. E conforme os dias iam passando, era possvel notar que Ian estava ficando cada vez mais plido, j que no passava mais tempo exposto luz do dia. Ele lia para ela ou perguntava-lhe sobre suas expedies. E insistia para que se alimentasse bem e bebesse cerveja preta. Se continuasse daquele jeito, sem dvida ficaria gorda. De sua parte, ela cochilava, mesmo na presena dele. O comandante tambm a visitara duas noites aps o jantar, sob os olhares vigilantes de Ian e disse que esperava v-la em breve no deque. Ela garantiu que tentaria sair do quarto na manh seguinte.

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Surpreendeu-se ao ver Ian aparecer por volta das dez horas da manh, vestindo um casaco preto e usando luvas, um chapu e culos escuros. Ele fez uma mesura quando ela abriu a porta. Srta. Rochewell, suponho que esteja preparada para tomar um pouco de ar. Bem, sim. Estava mesmo indo at o deque. Ian ofereceu o brao. Mas, certamente o senhor no poder ir ao deque! Estou resolvido a testar meus limites disse ele. Se permanecer sombra... O senhor no deveria se arriscar assim. J estou menos sensvel luz. Alm disso, como poderei almejar uma vida normal, se no puder suportar um raio de sol? perguntou sorrindo e oferecendo o brao mais uma vez. Elizabeth acenou com a cabea e aceitou a oferta. Caminharam pelo corredor at chegar ao deque. Os msculos dos braos dele se retesavam e ele cambaleou um pouco como que atordoado com a respirao pesada. Vamos entrar murmurou ela. No h razo para sofrer tamanho desconforto. Bobagem disse, rangendo os dentes. No gostaria de dar uma volta? lan procurava se manter calmo enquanto caminhavam pela sombra. Apenas Elizabeth podia sentir os dedos pressionados em seu brao. Notou que os marujos os observavam. Muitos os cumprimentavam. Elizabeth ergueu o olhar e viu que o rosto dele estava muito vermelho. Puxando-o pelo brao, disse: Isto tudo que consigo aguentar por hoje. Ele assentiu aliviado. Se pensa assim... Voltaram cabine e lan se deixou cair em uma cadeira, retirando as luvas e os culos. Viu? No foi to difcil assim disse ele, conseguindo dar um sorriso amarelo. Seu rosto est vermelho. Ela abriu uma gaveta e entregou-lhe um frasco com um lquido azul. Passe isso. Vai melhorar a ardncia. Acredite-me. Qualquer que seja o nvel da queimadura, no fatal.

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Bem... mas continua dolorida. A propsito, acha que poder esperar at Brest para se alimentar? Fala como se essa necessidade horrvel fosse normal... Estou analisando sob o seu ponto de vista. Um homem no precisa de carne para sobreviver? O senhor acha que consegue aguentar at alcanarmos a prxima parada? O comandante disse que, se Deus quiser e o vento ajudar, chegaremos l em dois dias. A fome ainda no me atacou lan respondeu, embora o rubor de suas faces o trasse. Acho que voltarei a consultar meus pergaminhos. Eles podem dar-nos alguma luz sobre sua condio. Eu ficaria muito grato disse ele quase humildemente. Mas s se isso no a cansar em demasia. Elizabeth sorriu para ele. Claro que no. E assim comeou sua tediosa busca por uma informao em particular em meio aos pergaminhos. Alguns j conhecia quase de cor, outros precisavam de uma rebuscada traduo. Todas as noites, sentavam-se em uma das extremidades da longa mesa na cabine do comandante, que tambm entretinha alguns convidados aps o jantar. Geralmente em estado de embriaguez, ele contava histrias das guerras napolenicas. E como Elizabeth e Ian aparentemente no estavam interessados naqueles longos relatos, mantinham-se na extremidade da mesa. A estratgia era traduzir sees de diferentes locais em cada pergaminho. Muitas vezes, perdia-se e comeava a traduzir trechos sobre osis ou runas. Outras vezes, Ian, que se sentava lendo as transcries que ela fazia, a guiava cabine dela, as mos fortes em seus cotovelos, emitindo-lhe fascas por todo o corpo, despertando um desejo que ela lutava para no sentir. Por vrias vezes evitou o contato com a desculpa que j estava se sentindo bem, mas ele no se dava por vencido, principalmente quando a acompanhava de um lado a outro, guiando-a com as mos fortes. Aquele esforo continuou at Brest, levando-os a se tornarem cada vez mais ntimos. Foi Elizabeth quem o lembrou que ele teria que descer a terra. Deve manter sua fora disse ela enquanto o navio ancorava no porto pouco antes do jantar. melhor que no deixemos repetir os efeitos de uma fome

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excessiva. J se passaram duas semanas desde Gibraltar. No est sentindo a necessidade? Vamos chegar Inglaterra em breve respondeu ele, com o olhar perdido no horizonte. Isso se no tivermos que lutar contra o vento no canal. Ele assentiu com um gesto de cabea. Mas o comandante no vai enviar barcos a terra at o amanhecer. Tenho certeza que ele nos ceder um barco anunciou ela, levantando-se. Comandante! O sr. Ruffbrd tem negcios a tratar em Brest, mas no gostaria de incomod-lo pedindo um barco. A esta hora da noite? perguntou o comandante. Bem, posso dispensar-lhe um barco e um marujo. A que horas zarpar amanh, senhor? Ian indagou em um tom baixo de voz. As quatro horas da manh. Estarei aqui a essa hora. Ian fez uma reverncia e seguiu at o deque. Elizabeth seguiu-o, imaginando o que o estaria ajudando a fazer naquela noite. Tome cuidado ela advertiu. Ele no respondeu. Apenas ficou algum tempo observando as luzes de Brest. Em seguida, entrou no barco cabisbaixo. Aquela noite foi longa para Elizabeth. Imaginava se ele estaria sorvendo o sangue de alguma prostituta ou de algum garoto inocente. No sabia qual eram as suas preferncias. Ento ficou to envergonhada pelos prprios pensamentos, que se ajoelhou e fez suas preces. No era uma mulher religiosa no sentido normal, mas acreditava firmemente em uma fora poderosa do universo. No conseguiu pregar o olho at ouvir o barco de Ian voltar pouco antes do alvorecer. Seus passos fortes soaram na cabine ao lado. Mesmo de longe, ela conseguiu sentir o desespero dele. Entendia que obter o alimento que precisava era um peso para sua alma. Apesar dos pensamentos conflitantes, exausta, ela caiu em um sono profundo. Seus temores, apesar de no resolvidos, pelo menos se acalmaram. Ian no apareceu at o final da tarde. Elizabeth fora convidada para um lauto jantar na cabine do comandante. Ela trabalhara a tarde inteira em um dos pergaminhos, cuja traduo estava difcil e agora estava exaurida.

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Ao reconhecer as passadas de Ian, voltou a ateno para a entrada. Pelo semblante e o brilho daquele rosto forte, ficou evidente que ele tinha conseguido alimento. Uma energia indescritvel emanava daquele corpo exuberante. Bem, voc parece ter revivido. E voc parece cansada comentou ele, sentando-se frente a ela. Achou o que precisava? perguntou ela, examinando o rosto de incomparvel beleza. Sim e todos sobreviveram. Ian baixou os olhos, em desaprovao quela pergunta. Elizabeth assentiu e voltou aos pergaminhos. D-me um desses. Ele puxou um pergaminho e comeou a desenrol-lo. O que pretende fazer? Claro que no conseguirei traduzi-lo na ntegra, mas fiz uma tabela de smbolos, comparando suas transcries com os originais respondeu ele, retirando um papel do bolso. Verdade? perguntou espantada. Quebrar cdigos uma habilidade muito valorizada nos corpos diplomticos. E eu era bom na tarefa. Voc fala a lngua antiga? perguntou ela. Oh, no, apenas um cdigo para mim. Consigo ler as palavras decodificadas. Mas preciso fazer uma interpretao, pois a traduo literal soaria ridcula. Essa mais sua seara do que a minha. Ian se inclinou sobre o pergaminho, e comeou a estud-lo. Elizabeth sentiu-se invadida pelo perfume almiscarado. A embriaguez causada por aquele cheiro a viciava; tanto que chegara a causar certa abstinncia quando ele estava em terra, deixando-a trmula. Vou interpretar quando terminar o texto. Trabalharam at o comandante chegar. Mas no se demoraram por conta dos excessos da noite anterior. O silncio era o nico companheiro de Elizabeth e Ian. Espere... disse ele de repente dez minutos mais tarde, com os olhos brilhando de excitao. O que encontrou? Ian empurrou o pergaminho na direo dela.

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Pode traduzir nesta passagem? Voc mais rpida do que eu. Apontou o trecho com o dedo indicador. Ela comeou a ler devagar: Antes do primeiro de ns, antes mesmo de todos os deuses, eles j estavam aqui. O sangue deles detm o poder. At ali ele tambm havia traduzido. Ela fitou-o, segurando a respirao. Ele apontou outra vez, instigando-a a continuar a leitura. A fora da pedra, da terra, sua companheira. Como os morcegos, eles se movem invisveis pela noite, sem serem vistos. O poder do sangue brilha em seus olhos vermelhos. Nenhum homem pode resistir. Elizabeth encarou-o, avaliando as reaes. Ele estava imvel e pensativo. Sabemos sobre essa parte. Deve ser alguma espcie de hipnotismo Ian comentou. Ela voltou leitura: Eles nos ensinaram a lavrar. Alguns dizem que geraram o fogo. Foi em agradecimento que erguemos seus monumentos. Eles se foram agora. O mundo ficou menor. Ns ficamos menores, pois no poderemos mais servi-los. Elizabeth fez uma pausa, leu em silncio para comentar em seguida: Daqui em diante comeam a descrever os monumentos. Talvez isso signifique que eles morreram. "Se foram" pode ser um eufemismo para morte. No respondeu Ian. Eles se foram. Todos, exceto um. E ele est no Templo de Espera, em Kivala. Kivala? perguntou ela, prendendo a respirao. Por um longo momento, Ian no disse uma palavra. Eu estive l e o vi. Ian desviou-se do corpo do escravo quando a caravana ps-se em movimento outra vez. Asharti no sugava seu sangue havia trs dias, o que no significava que no o usasse de outras formas. As feridas estavam cicatrizando; na certa, ela o estava poupando com algum objetivo. A descoberta de Fedeyah sobre a posio da lua entre duas montanhas os tinha levado a um labirinto de crregos, cobertos pela gua da neve do inverno que corria atravs do arenito vermelho. O ar no era to pesado quanto nas montanhas.

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Ian cambaleava ao lado dos quatro carregadores remanescentes, enquanto o vento quente que soprava dos rochedos assolava a caravana. Impossvel saber o que estavam procurando. A frente, assomou uma fenda vertical em uma rocha, parecia uma boca aberta de uma criatura pronta para devorar algum. Fedeyah ordenou que estacassem e foi consultar Asharti. Minha deusa chamou ele. De pronto as cortinas de seda se afastaram. De soslaio, Ian podia divisar o olhar excitado da mulher de extrema beleza. Ela ergueu o olhar diante da rocha fendida. Sim. assim que a descrevem os textos antigos. Podemos acampar? No ordenou Asharti. Vamos nos aproximar esta noite. Deixe os camelos e traga os escravos. E quanto aos transportadores? Deixe-os aqui. Precisaremos deles para voltar dizendo isso, desceu da liteira com graciosidade, envolta em um manto de l vermelha e estacou em frente a Ian, pousando-lhe a mo sobre a cabea suada. Levem o meu favorito. Ser minha oferta mais preciosa. Ian, com uma corda atada ao pescoo segura por Asharti, cambaleava atrs de Fedeyah em direo fenda escura. Ambos pareciam enxergar perfeitamente atravs do breu, como ele j havia percebido. Ainda assim, carregavam lamparinas caso precisassem. Aps algum tempo escaparam do alcance do vento. Todo o grupo caminhava em silncio. At mesmo Asharti e Fedeyah sussurravam. Aos poucos, os olhos de Ian foram se acostumando escurido. No iria sobreviver quela jornada, mas ao menos seria o fim, que ele o acolheria de bom grado. Em meio negritude, uma escada incrustada na pedra surgia esquerda. Os degraus excessivamente altos para um ser humano escalar. Um sem-nmero de possibilidades para a morte iminente assolou seu esprito. Talvez fosse dado em sacrifcio a algum Deus. Ou poderia ainda ser esquartejado por alguma besta. Aps vrias curvas e desvios, uma ravina, ladeada por dois grandes pilares, surgiu na noite como uma entrada.

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Kivala! exclamou Asharti. Ian cambaleou para frente quando ela se precipitou em direo entrada, vida pelo encontro do que quer que estivesse frente. Sinais de uma antiga civilizao se faziam presentes por todos os lados. Entradas ornadas que pareciam tumbas estavam escavadas na rocha. Por fim, a ravina se abriu em uma imensa quadra. Um grito horrendo cortou a noite. Os escravos quase em colapso. At mesmo Asharti e Fedeyah paralisaram. Porm, o urro se transformou em uma risada de hiena. Ambos relaxaram, embora os escravos ainda tremessem, apavorados. Ian observou os pilares tombados em um crculo, os escombros de uma escadaria de anfiteatro e as esttuas devastadas. Tudo edificado em pedras vermelhas. Asharti puxava a corda que o prendia pelo pescoo, conforme avanava pela quadra. Ele sentia os ps descalos sendo cortados pelas pedras pontiagudas. Apressados, dirigiram-se outra abertura na rocha e ele foi forado a correr. Os demais escravos eram incitados a segui-los com chibatadas. Por fim, as pedras deram lugar areia para o alvio de Ian. Sentia as ltimas reservas de fora o abandonar. Aps uma ltima curva, ouviu Asharti gritar em xtase antes de estacar. L! Ian ergueu o olhar para encontrar algo prximo a um milagre aparecer em meio parede de ravina. Um templo com centenas de metros de comprimento. A magnitude das sacadas e do fronto triangular, ricamente incrustados com bestas aladas e caveiras, parecia irreal. Degraus rasos levavam a, um tnel escuro. O arenito se tornava vermelho e dourado, e parecia ancorado na rocha, ganhando vida com o movimento. O Templo de Espera sussurrou Asharti, sorrindo em antecipao. Ou triunfo ou morro aqui. Deusa chamou-a Fedeyah, fitando a escurido da entrada. No precisa correr esse risco. De que mais necessita? Est acima de qualquer mortal. Ningum pode ir contra sua vontade argumentou o rabe com a voz trmula de medo. Ela volveu o olhar brilhando pela avareza a Fedeyah. Os humanos servem apenas para saciar minha sede. a nossa raa que ter de se curvar a meus ps. Eles no me exilaram? Aqueles de alma pequena. Rubius, Sincai, Khalenbergue e at mesmo Beatrix Lisse. Ousaram questionar meu modo de

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vida bradou ela, maculando o silncio. Gosto de matar. Disseram-me que sou um perigo para nossa raa. Que os humanos nos perseguiriam se no fosse mais discreta. O que isso importa? No somos infinitamente mais fortes do que eles? Pois que se faa a guerra! E os humanos se transformaro no rebanho de ovelhas mansas que devem ser. Fedeyah baixou a cabea em consentimento. Ela se encaminhou em direo massiva fachada de pedra, puxando a corda de Ian. Quando chegaram ao topo da escada, ele cambaleou. A sensao de algo muito estranho que no sabia denominar emanava do outro lado do imenso tnel escuro. Atrs deles, Fedeyah reuniu os guardies e escravos. Eram necessrios olhos vermelhos para hipnotiz-los para enfrentar o desconhecido. Na extremidade da porta, Asharti passou a unha em uma pedra pontiaguda. Uma fonte de brilhos surgiu frente deles. Quando ultrapassaram a soleira da porta, perceberam duas imensas esttuas com cabea de pssaro e corpo de cachorro, ainda cobertas com camadas de ouro e lpis-lazli que emolduravam outra entrada. Logo frente o solo se transformava em uma rampa descendente. Asharti se voltou com um sorriso enigmtico. Consegue senti-lo? Ian a fitou, estupefato e ento percebeu o tremor sob seus ps. Era como se o templo tivesse ganhado vida. Ela seguiu em frente, descendo a rampa, trazendo atrs de si um cambaleante Ian. A fragrncia almiscarada se tornava cada vez mais forte medida que desciam. As paredes reveladas pela luz das lamparinas estavam repletas de smbolos. Ele pensou reconhecer alguns arbicos. Por fim, o corredor se nivelou e abriu-se outra vez em um amplo salo, musicado pelo som de gua caindo. Bem ao centro havia uma piscina verde ladeada por ladrilhos azuis e dourados. Da fonte se erguia uma coluna em espiral, afilada na extremidade, que pulsava em uma dzia de cores. Asharti estacou, erguendo a lamparina contra o pilar coberto com pedras preciosas. Estupefato, Ian percebeu que estava diante de um monumento de incalculvel fortuna. Rubis, safiras e diamantes se alternavam com uma infinidade de outras pedras capazes de dar vida ao pilar, pulsando e emitindo uma cano inalcanvel para a compreenso humana.

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Os escravos soltavam exclamaes e risadas estridentes profanando o ambiente. Fizeram meno de se aproximar, mas ela os impediu, prometendo: No olhem demoradamente para as pedras. Elas os levaro loucura. H um tesouro maior ainda a explorar. Porm, Ian percebeu que Asharti mentia. Desceram outra vez uma rampa de pedra. O ar se tornava cada vez mais rarefeito. E ento a passagem terminou repentinamente em uma parede de pedra vazia, com exceo de uma placa quadrada repleta de indecifrveis figuras encravadas, e ladeada por duas imensas esmeraldas incrustadas em nichos. Asharti ergueu a lamparina, examinando os smbolos. Em seguida, trocou um olhar cmplice com Fedeyah e deslizou as mos sobre a placa, tocando os smbolos de maneira precisa. A parede de pedra de pronto cedeu e descortinou-se diante dos olhos incrdulos um abismo negro. Era ali a origem da fora retumbante. Em seguida, passou atravs da porta, puxando Ian consigo. Um lquido viscoso e a escurido o envolveram, inexorveis. Fedeyah entrou atrs deles, arrebanhando os escravos. O ambiente onde foram parar possua um brilho azul que provinha de centenas de safiras brilhantes. Ian observou ricos tapetes e tapearias de parede que retratavam figuras no totalmente humanas caando uma grande besta. A figura que se encontrava sentada em um trono na extremidade do aposento tambm no parecia humana. O ser era delgado e extremamente alto, trajado em um costume preto. Ian no conseguiu definir se era homem ou mulher. A cabea estava pendida e as mos pousadas nos braos do trono. Os dedos eram finos e longos, porm no possuam unhas. A cabea era de um branco brilhoso e sem cabelos. Vagarosamente o ser a ergueu. Ian engoliu em seco ante o semblante desumano. Os olhos eram grandes e ovais e de um preto profundo como nenhum olho humano poderia ser. O nariz to pequeno que parecia quase invisvel e a boca um mero trao. Asharti deu um passo adiante e se postou em frente ao ser, mantendo Ian preso e bem junto a ela. Grande Ancio, procuro-o h anos! declarou ela em rabe. O ser permaneceu em silencio. Os olhos pretos inexpressivos alternando-se entre os intrusos. Ela tentou outra vez em francs.

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A senhora tem... o Companheiro... de sangue declarou o ser em latim com extremo vagar. Sim respondeu Asharti em latim. Trouxe o meu companheiro. De... minha... nascente? Sim. A nascente que chamamos de A Fonte. Nas montanhas Crpatos. O ser piscou vrias vezes, movendo a cabea de um lado a outro Porque... me tortura... com o... sangue? Trouxe um presente de sangue para Aquele Que Espera afirmou ela, ordenando a Fedeyah que trouxesse um escravo at ele. Sangue... h tanto tempo... que no me alimento de sangue... revelou o ser. Mas... eu... no quero... sangue. Abra-o ordenou ela, ignorando as palavras do ser. Fedeyah cortou a cartida do escravo com uma lmina e o postou em frente ao trono, indo juntar-se em seguida a sua ama. O homem caiu aos ps da criatura, estremecendo. No mesmo instante os olhos do Grande Ancio ficaram vermelhos. Em seguida, com extrema lentido, ergueu o escravo e abriu a boca, revelando caninos imensamente maiores e mais pontudos do que os de Asharti. Demonstrando uma extrema avidez, apesar da lentido dos movimentos, o Ancio enterrou os dentes no pescoo do escravo, fartando-se do sangue que esguichava. Quando terminou, jogando o corpo seco para um canto, a figura ergueu os olhos para fit-la. Os olhos haviam ganhado vida, embora fossem extremamente velhos. O ser ergueu um dedo e Fedeyah lhe trouxe outro escravo. Ian assistiu horrorizado, enquanto ele tomava o sangue de vrios escravos bem diante de seus olhos. Por que me trouxe todo esse sangue ?indagou o Ancio com a voz que ganhara um tom normal. Um presente para aquele que aguarda h tanto tempo pelos compatriotas que o levaro de volta para casa. Posso tomar esse sangue sem seu consentimento ameaou o Ancio com sua voz dotada por uma emoo sinistra.

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E tambm pode me matar replicou ela. Mas nesse caso quem lhe traria mais? No pode deixar este lugar. E se no estiver aqui quando seus companheiros voltarem? O Ancio pareceu considerar as palavras. Mas eu trarei sangue para saciar seu Companheiro prometeu ela. E o que quer em troca? Seu sangue. Apenas uma gota dele Os olhos a fitaram, inexpressivos. Como prova de minha lealdade, trouxe-lhe meu escravo favorito concluiu ela, gesticulando para Ian. Os olhos do Ancio vagaram pelo corpo de Ian, pousando, por fim, em sua face. Ele sentiu o corpo inteiro regelar, mas em seguida o ser virou a cabea em repulsa. Traga-os e considerarei seu pedido ordenou o Ancio, apontando para os demais escravos. Os guardies trouxeram-nos um por um e todos tiveram o sangue drenado e os corpos atirados para o lado. Por fim, restaram apenas os guardies, Fedeyah, Asharti e Ian. Ainda estou sedento declarou o Ancio. No mesmo instante os guardies se adiantaram, hipnotizados por aqueles olhos vermelhos. Em minutos, todos tiveram o mesmo fim que os escravos. Agora, suplico em troca uma gota de seu sangue sussurrou Asharti. E o presentearei com meu favorito. Ele determinado, forte e acho que satisfar sua sede. Pode servir-se dele agora ou guard-lo para mais tarde. Dentro de um ms retornarei com mais um carregamento de sangue. A cabea desproporcional do Ancio se inclinou para o lado. Vejo que muito ambiciosa. Asharti anuiu. Quem sabe isso esteja escrito. Bebi e agora vou precisar de mais dizendo isso, o Ancio cortou a ponta do dedo com um dos caninos afiados e ofereceu seu sangue. Ela bebeu a gota que caiu com avidez. Nossa barganha est selada. No se arrepender. J estou arrependido. Escravo! chamou ela, puxando Ian pela corda. Ajoelhe-se e se oferea.

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Ian deu um passo frente, hipnotizado, depois levantou os olhos para encarar estranho ser. Porm, medida que o Ancio o observava algo naqueles olhos inexpressivos faiscou. Ian percebeu o arrependimento, a perda e a saudade neles estampados. Aquele ser esperava pelos de sua espcie por milnios e ainda assim tinha esperana. Percebeu a mo de Asharti puxar a corda de seu pescoo para trs. Sentia-se sob total comando para oferecer o pescoo, mas manteve os olhos fitos no Ancio por mais alguns segundos. Seria seu ltimo ato de rebeldia contra o inevitvel. E de repente, o ser desviou o olhar. Tem razo, mulher. Este homem luta contra a rendio. Ian percebeu o Ancio passar por ele. No quero seus restos. Voc sugou este humano. Leve-o consigo. Venha escravo! ordenou Asharti. Ian se ergueu, sem saber se devia ou no lamentar a rejeio do Ancio. Asharti se curvou em uma mesura e precipitou-se pelo vrtice que agora se encontrava aberto, puxando a corda de Ian, e com Fedeyah em seu encalo. Quando passaram pelo aposento do tesouro, ela estacou de modo abrupto, voltando-se ao rabe. Pegue o suficiente para financiar nossa guerra contra os humanos, mas no olhe para as jias. Fedeyah obedeceu, enchendo vrias sacas de couro. Quando por fim alcanaram a sada, ela se dobrou, soltando uma risada quase histrica. Consegui! O sangue do Ancio! Posso senti-lo queimando minhas veias. Ian ergueu o olhar para fit-la. Aquela mulher sorvera apenas uma gota do sangue do ser e ainda assim era perceptvel transformao. Com um movimento brusco, Asharti atirou o manto de l para o lado. Ian percebeu os mamilos de pronto intumescer. Os olhos femininos brilhavam, irradiando uma energia redobrada. Sinto a vida brotando por todos os meus poros afirmou ela, caminhando em direo ao rabe. Nunca lamentei tanto a perda de sua masculinidade. Voc da minha espcie, no entanto, intil como consorte. A expresso de Fedeyah no se alterou, embora fosse evidente a dor que o atingia.

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O olhar de Asharti pousou em Ian, que de pronto meneou a cabea em negativa. No ali, no naquele momento. Porm, a fora que ela emanava era mais forte do que nunca. O sangue do Ancio me excitou murmurou ela. Necessito me aliviar. Ian sentiu o membro ereto ao comando da diablica mulher. Ela se aproximou com os olhos faiscantes vermelhos. Inclinou-se sobre ele e beijou-lhe a testa, deslizando os lbios pelas tmporas, ignorando os gemidos de revolta que ele emitia. Em seguida, beijou-o, mordiscando o lbio inferior de Ian, que por sua vez, sugou o dela, conforme o comando que recebia em sua mente. Venerada! gritou Fedeyah. Ela se afastou com um movimento brusco, quando sentiu a mo do rabe em seu ombro. O dente de lan cortou o lbio da vampira, e uma gota do sangue que possua o amargor do cobre se espalhou em sua boca. Ele o sorveu. Asharti fitou o rabe com os olhos dilatados de indignao. Como ousa me interromper? indagou para em seguida desferir-lhe um golpe violento que o jogou a metros de distncia. E ento ela paralisou antes de se voltar para Ian. Voc estragou tudo! gritou, erguendo a mo em direo a ele. Ian no se moveu. Que o matasse!, pensou. Porm, vagarosamente a mo ferina baixou antes de explodir em uma risada histrica. Para que me preocupar? indagou ela por fim. A morte lenta de um novato o punir mais do que o pior castigo. E voltando-se a Fedeyah. Vamos. Os dois sero punidos. Ian caiu de joelhos, desnudo e trmulo, sobre a areia do deserto que se estendia at parecer encontrar com o cu, j rajado por tons de rosa, vindas do sol que ameaava se erguer. A pedra escura de Kivala erguia-se solene, contrastando com aquelas cores claras. Em silncio, Fedeyah se postou ao lado dele, silente. A caravana se preparou para partir. Asharti j estava reclinada nas almofadas de seda, os reposteiros de seda bem atados, fornecendo um refgio contra o alvorecer. Os camelos se ergueram e os quatro carregadores equilibraram a liteira nos ombros. Asharti no o chamara, embora estivesse enfurnada ali por quase uma hora. Havia superado o prprio desejo. Quando cambaleara em direo ao banho, lan

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sentia-se febril, alternando suores com calafrios. Quando ela ordenou que a caravana partisse, ele caiu de joelhos, na iminncia de ter um colapso. No ltimo minuto, ele emitiu uma nica ordem a Fedeyah. Deixe-o aqui. Aquilo significava a morte. Nenhum homem jamais sobreviveria naquela terra abandonada por Deus, nu e doente, sem comida ou gua. A nica fonte disponvel alm do osis que ficava a trs dias dali, era a piscina daquele ambiente de horrores. Ian preferia morrer a voltar l. E a morte seria um alvio. No a havia perseguido durante meses? Contudo no podia se furtar em praguejar contra a raiva injusta de Asharti. Afinal no tinha se oferecido para ser sugado por ela e conseqentemente no era, sua a culpa de ter sido rejeitado pelo Ancio. Nem havia mordido o lbio dela intencionalmente, pensou, observando a caravana avanar. Teria sido de fato aquela a razo pela qual o Ancio o rejeitara como oferta? No instante que fitara aqueles olhos antigos, sentira algum tipo de conexo com aquela existncia inusitada. Teria sido um reconhecimento do sofrimento mtuo? Algo to aliengena e poderoso no poderia se conectar a um escravo humano. Talvez tivesse imaginado aquilo. Toda aquela jornada agora parecia irreal. A realidade era o sofrimento e a morte iminente. Pior, tanto Fedeyah quanto Asharti acreditavam que seu futuro seria ainda mais tenebroso do que fenecer de exposio ao sol e de sede. Ergueu o olhar a Fedeyah, e o encontrou postado a seu lado, observando o objeto de seu anseio secular e infrutfero. Ele carregava seu prprio castigo, como Asharti bem sabia. A caravana se encaminhou para sudoeste ao longo dos despenhadeiros. O rabe inspirou profundamente e olhou para Ian, que percebeu que ele carregava um pacote sob o brao direito. Ingls disse Fedeyah, estacando em seguida para tomar flego. Um homem merece a morte que Asharti planeja para voc? indagou mais para si mesmo do que para Ian. Se no tivesse me identificado com voc por nossas conversas sobre a Inglaterra e sobre minha venerada dona, seria apenas outro animal para mim. No me sentiria tentado a desafi-la. Ian aguardou silencioso que o homem continuasse. Fedeyah jogou o pacote no cho em frente a ele e girou nos calcanhares, afastando-se.

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Proteja seu corpo do sol. Beba frugalmente. Dever ser o suficiente para que consiga superar a enfermidade. No olhe para as pedras. Estamos indo para Marrakesh. Ian observou apressar o passo em um trote para alcanar a caravana. Em seguida, abriu o pacote com os olhos embalados. Continha uma capa com capuz, uma bolsa de couro de gua e uma pequena algibeira com uma tira comprida. Abriu o pequeno saco, observando o brilho dos diamantes e afastou o olhar. O blaterar dos camelos havia fenecido. As silhuetas ficavam cada vez menores at desaparecem. O corao de Ian bateu descompassado ao observar uma vez mais os itens do pacote. Se Fedeyah tencionava lhe dar uma chance de sobreviver, poderia ter feito melhor. Os raios vermelhos do sol tingiam o horizonte, atingindo seu corpo nu como um punhado de agulhas. A luz radiante o cegava. Ele soltou um grito e desabou ao cho, convulsionando. O ar no lhe chegava aos pulmes. As veias pareciam pegar fogo e a pele queimar. O sol! Como os tnues primeiros raios solares eram capazes de causar tanta dor? Precisava de sombra. Ergueu a cabea. A ravina! Arrastou-se at a plantao. A frieza da pedra contra suas costas foi um blsamo para a carne ferida. Estendeu-se ali, ofegante, ainda incapaz de fazer mais do que entreabrir os olhos. E ento os tremores voltaram quando a febre assolou seu corpo. No lograva sequer pensar. Tudo que conseguia era se manter deitado sobre a areia com o brao estendido sobre os olhos e os dentes tiritando. As horas se arrastavam. Algumas vezes delirava, mas era arremessado de volta realidade quando o fogo da luz solar alcanava suas mos. A sombra que a ravina oferecia estava dando lugar ao sol que se elevava ao cu. Se no tomasse uma providncia, ao meio-dia seria queimado vivo. Ergueu a cabea ao lembrar-se da capa que o rabe havia deixado. Na certa, Fedeyah pensara em sua sobrevivncia ao coloc-la ali. No entanto, o pacote estava distante e no havia um galho sequer para ajudar a alcan-lo. Fitou o tecido bege. Assim, inspirou profundamente, e comeou a se arrastar, sem se importar com a dor causticante. No demorou a sentir as agulhadas solares a fustigar sua pele sensvel. A forte luz o cegava e a pele levantava em imensas bolhas. Cambaleou pela areia, cada vez mais vagaroso medida que se expunha luz. Uma vez alcanando o tecido, perfez o caminho de volta, ofegando. Cada movimento levando uma eternidade, enquanto se esforava para alcanar a estreita faixa de sombra que agora se projetava do outro lado da ravina. Jogou o traje por

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sobre os ombros e de imediato a chama causticante se abrandou. Enfraquecido, recostou-se pedra rochosa e, gemendo, conseguiu vestir a capa. De pronto, se moveu pela areia at alcanar a sombra, desmaiando, inconsciente. Noite. O ar frio do deserto soprava sob o tecido da capa, acordando Ian. Com esforo conseguiu retirar o traje e de-tar-se sobre ele, observando as estrelas. A febre havia aumentado. A camada de suor sobre a pele o tornava ainda mais vulnervel aos calafrios. Sentia sede como nunca antes em sua vida. O corpo ardia como se tivesse sido submetido a uma fogueira. Os pensamentos se voltaram para a bolsa de gua que Fedeyah deixara. O sabor indescritvel da gua o assolou. Mas no tinha fora suficiente para chegar at ela. Morreria, como era o desejo de Asharti. Revirou os olhos e avistou a luz da lua refletir o acostamento da ravina. Iria deix-la triunfar? O dio acendeu uma chama em seu interior. Desejara morrer para escapar dela. Mas agora, ela havia partido. Seria to escravo daquela mulher a ponto de permitir que o matasse mesmo ausente? Fedeyah lhe dissera que a bolsa de gua duraria o suficiente para faz-lo sobreviver. Rolou para o lado e os dentes de pronto comearam a bater. Puxou o capuz sobre a cabea. Sentia a lngua seca e spera como uma tira de tecido dentro da boca. A bolsa de gua parecia estar a dez milhas de distncia, mas no impossvel de ser alcanada, confortou-se. Engatinhou pela areia, com o tecido raspando dolorosamente sobre a pele queimada, usou seus ltimos resqucios de fora para alcanara tira de couro. Retirou a rolha de cortia do gargalo e espremeu a bolsa. Porm, em vez da refrescante pureza da gua, foi sangue que espirrou em sua boca. Ele engoliu em convulso, tossindo. Sangue? Cuspiu na areia, mas no conseguiu expelir a quantidade que j havia engolido. De pronto o tremor e a febre cederam e o bem estar retornou, deixando-o com uma sensao estranha. Rolou, deitando-se com as costas na areia. A dor da pele agredida abrandou e a viso pareceu clarear. As estrelas estavam mais ntidas e a lua j no era uma sombra fantasmagrica e sim reluzia em todo o seu esplendor. Era como se o sangue ingerido tivesse lhe devolvido a vida. Enquanto se sentia fortalecido, precisava voltar proteo da ravina. Lutou para se pr de p, volvendo o olhar bolsa que no continha gua, mas sim algo que causava um misto de alvio e repugnncia. Assim como a viso, a razo voltou para mostrar a verdade avassaladora. Havia se transformado em, um deles! Necessitava de sangue para viver!

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Cambaleante, voltou ravina como se quisesse escapar do significado da bolsa de sangue. No podia ser! No permitiria que aquilo fosse verdade! Deixou-se cair sobre a frieza das trevas, enquanto o crebro recapitulava tudo o que havia acontecido. Asharti desejava o sangue do Ancio para aumentar seu poder. E para sua desventura, quando pensou estar agredindo-a, mordendo-a, estava na verdade, se contaminando com uma nica gota de sangue que caiu daqueles lbios malditos! Uma onda gigantesca de desespero o engolfou, tragando-o para o maior dos infortnios que a compreenso humana poderia alcanar. Um grito agudo e sentido ecoou na escurido da noite. O demnio o infectara. Ela o condenara morte e o abandonara sua infelicidade. A noite se transformou em madrugada, alheia ao seu desespero, pintando o cu com uma promessa de luz que se espelhava a oeste do horizonte. As lgrimas haviam cedido, assim como toda a emoo. Sentia-se como um graveto seco, sacudido por calafrios. A febre havia voltado, como o sol o faria em breve. J estava decidido. Removeria a capa e se exporia aos raios solares mortais at morrer queimado. Era s o que lhe restava. Entretanto, enquanto encontrava-se no martrio das longas horas de espera, um lampejo o fez abrir os olhos. De sbito, tomou conscincia de que sua morte coroaria Asharti com os louros da vitria. Se morresse, seria fugindo como um covarde, o que seria o mesmo que submeter-se a ela como o pobre Fedeyah. No, a rebeldia sempre fora seu trao mais forte. No abandonaria uma batalha se quisesse vencer a guerra. Fedeyah era diferente de Asharti em alguns aspectos. No matava os escravos que o alimentavam. Mesmo sendo da mesma espcie estranha, poderia ser igual ao rabe. Fora imprudente e devasso em sua juventude, mas se corrigira, juntando-se ao corpo diplomtico para dar um significado til sua vida, pas e amigos. No havia sido um homem mau. No poderia se corrigir de novo? Mas temia que aquela doena transmitida pudesse modificar sua natureza. Acompanhando o terror da possibilidade, veio a esperana. Se aquilo fosse uma

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doena no seria passvel de cura? Os mdicos estavam conseguindo obter resultados fabulosos em condies antes consideradas misteriosas. Talvez o extrato de alguma erva o livrasse das consequncias do sangue de Asharti. Um bom mdico ingls poderia cur-lo. No a deixaria triunfar. O sol se ergueria dentro de uma hora ou duas e Ian ajustou o capuz cabea. Tinha de conseguir chegar at um mdico ingls. Voltou o olhar para a bolsa de sangue. Ao lado se encontrava a pequena algibeira que continha os diamantes. A determinao se solidificou motivando-o. Para conseguir seu intento, necessitaria de alimento e meios para obter ajuda. Teria de lanar mo dos presentes de Fedeyah. Precisava de sangue para sobreviver. Que fosse assim. Puxou as fitas que se desprendiam da capa e cobriu com elas as mos e os ps. Ajustando o traje ao corpo, embrenhou-se pelo deserto. Faria sua caminhada noite e se esconderia sob a veste durante o dia. A febre estava voltando mais forte, fazendo-o estremecer da cabea aos ps, mas agora Ian j sabia o que a faria ceder. Pendurou a algibeira no pescoo e ergueu a bolsa de couro, deixando um gole de sangue deslizar garganta abaixo. Talvez fosse o sangue de Fedeyah, pensou sentindo as foras se renovarem. Jogou a ala da bolsa por sobre o ombro. Poderia seguir a trilha deixada pela caravana at o primeiro osis. E ento se encaminharia a Marrakesh. Os olhos de Ian clarearam medida que as lembranas feneciam. Elizabeth falava em tom srio. Est se sentindo bem? indagou ela. Ele sacudiu a cabea como se aquilo pudesse dispersar as recordaes da noite em que havia descoberto a respeito da sua nova existncia. Tanto quanto posso estar nestes dias. Os imensos olhos verdes refletiam preocupao, mas ele no merecia tal sentimento vindo de uma mulher virtuosa. O ser que viu em Kivala era to tenebroso? ela inquiriu em tom casual. O suficiente. Foi tambm naquela noite que entendi no que me tornei.

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Ah! Era Asharti quem esperava? Disse-me que foi o sangue dela que o envenenou. No. Ela almejava o sangue do Grande Ancio. Ao que parecia, ele era o ser que deu origem aos vampiros. O sangue envelhecido muito poderoso. Ela pensou que aquilo a tornaria invencvel. Para que propsito? Queria governar os homens. Minha opinio que ela tinha planos ambiciosos para aquele canto do mundo. Elizabeth comprimiu os lbios. Isso seria pssimo. Ian se ergueu. Mas estaremos na Inglaterra. Asharti no pode ir to longe. Tampouco Aquele que Espera, que no acredito que saia de Kivala. Ela mencionou fazer uma pergunta, mas em seguida se arrependeu. Bem, voltemos ao nosso objetivo inicial. Isso tudo que os pergaminhos nos contaram sobre os Ancies, depois passa para os monumentos. E o que aprendemos? indagou Elizabeth, baixando o olhar ao pergaminho. Existe um Companheiro de Sangue, o que quer que signifique, mais do que uma doena. Vimos que so muito antigos. E ocorre algum tipo de hipnose que acontece com o avermelhar dos olhos. E esta referncia de poderem ser morcegos invisveis? Ergueu o olhar para fit-lo. Alguma vez se transformou em um? No informou Ian, contido. Bem, temos de nos concentrar no que sabemos. Diga-me o que acontece quando seus olhos se tornam vermelhos. Pode faz-lo voluntariamente ou apenas acontece? Ocorre quando tenho fome e surge a oportunidade de me alimentar. Poderia forar? No sei? Asharti conseguia? Ele anuiu, sem coragem de pronunciar as palavras. Tente fazer seus olhos se tornarem vermelhos incitou-o Elizabeth. No! objetou Ian. Est louca? Ela inclinou a cabea para o lado, exasperada.

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E apenas uma experincia. No vejo outra forma, isto , se quiser saber mais sobre sua condio. Ian comeou a passear pelo quarto, inclinando-se para no bater com a cabea nas vigas do teto. E se eu fizer surgir algo que no posso controlar? Como aprender a controlar se no tentar? Ela ergueu o queixo, desafiadora. Ele retomou a caminhada pelo quarto, com as mos para trs das costas. Quando voltou a encar-la, Elizabeth apontou para a cadeira. Ela estava certa. Para combater o mal que o acometia era preciso enfrent-lo e no fugir. Pensando assim, obedeceu. Tente avermelhar os olhos. Ian podia notar o sutil tremor do tom de voz feminina, mas ela estava determinada. Sem idias de como conseguir, ele permaneceu sentado, piscando, mas nada aconteceu. O que devo fazer? Elizabeth mordiscou o lbio inferior. Tente fechar os olhos. E depois que ele obedeceu, continuou: Pode sentir o odor do mar e de madeira? indagou, erguendo-se e caminhando em volta dele. Sim retrucou ele, inspirando. Elizabeth massageou-lhe as tmporas com suavidade e de imediato ele foi distrado pelo toque gentil. Agora pense em seu corpo. Sinta seu peso contra a cadeira, ondulando com o balano do mar. Sinta seus msculos se contrarem, entrando na freqncia da ondulao. A voz feminina estava impregnada de uma cadncia animada. Agora pense no ar entrando em seus pulmes e inspire fundo e em seguida, expire. O corpo humano maravilhoso, no? Sim, respondeu Ian em seu ntimo. As nicas sensaes eram a voz de Elizabeth e o balano do mar sob seus ps. Agora pressione a mo direita sobre o peito e sinta as batidas de seu corao continuou ela, enquanto os dedos delicados massageavam as tmporas de Ian no ritmo do batimento cardaco. Est bombeando sangue para todo o seu corpo. Sinta-o correndo nas veias. Ele chave. Sinta o sangue.

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Ian podia sentir o sangue correndo por todos os vasos sanguneos de seu corpo. Elizabeth deu um passo atrs. O toque gentil cessou, deixando apenas o ritmo do corao. A fora e o bem estar que sentia eram como uma melodia suave. Ouvi-la era perigoso, mas ele no podia se furtar. Algo estranho os unia, como se os tornassem um s. Aquela sensao prazerosa aumentou at que ele sentiu a vida correndo nas veias, tilintando, tornando-o mais do que jamais fora, ainda que uma parte dele temesse aquele vertiginoso redemoinho de poder. A distncia, ouvia a voz Elizabeth. No quebre a conexo. Permita-se experimentar ou nunca saberemos. Ian abriu os olhos e eles estavam vermelhos. Sentia o mago arder e a batida do ritmo sanguneo aumentar. A alegria e o poder eram quase dolorosos. Estava em p, embora no se lembrasse de ter levantado e observava Elizabeth atravs de uma neblina vermelha de jbilo e poder que sabia estar errado, mas no conseguia conter a sensao que o invadia. O retumbar do sangue correndo desafiava o mais potente dos tambores. De repente o manto da escurido o envolveu e uma dor excruciante tomou conta do seu corpo. Era como se estivesse sendo virado de dentro para fora. O choque na gua fria do mar, enchendo seus pulmes reverberava em seus sentidos. Ele mergulhou de encontro ao oceano negro. Por um longo instante quedou-se paralisado pela desconexo. E ento alcanou a total escurido do ponto mais profundo da descida. Os sentidos pareceram voltar ao normal. Retrocedeu at vislumbrar o brilho do luar. Emergindo, incitado pelo desespero do medo, debateuse na superfcie da gua. Em uma subida vertiginosa em direo luz lunar, lan podia ver o barco progredir nas guas com suas luzes brilhando contra a escurido do Atlntico. Beltrane! gritou. Porm, uma onda o atingiu, transformando o brado em um gorgolejo. Olhou em volta, e no viu nada alm da escurido. Praguejou contra o peso das botas que no conseguia remover. Lutou para se aproximar do navio que se afastava a cada momento. Elizabeth ofegou, enquanto os olhos vermelhos brilhantes da figura sua frente vibraram nas extremidades e de repente desapareceram. Por um momento ele

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estava l. Enorme, ameaador. O monstro que fizera surgir do homem e que no instante seguinte evaporara. Por alguns segundos se encontrava to maravilhada que pensou ter imaginado tudo aquilo. Deslizou o olhar pela cabine vazia, mas no havia lugar possvel para lan ter se escondido. Ele desaparecera do mesmo modo como os pergaminhos diziam ser possvel. Como um morcego na noite. O pnico a invadiu. Ser que lan estava morto? Teria ido para outro mundo? Naquele instante, arrependeu-se de ter instigado os olhos vermelhos. Cambaleou pelo convs, merc da oscilao do navio. Sr. Rait! gritou pelo comandante. Viu o sr. Rufford? indagou, enquanto escrutinava o convs em busca da capa preta. Srta. Rochewell? bradou o comandante em resposta. A senhorita est bem? Os marinheiros pararam suas tarefas para a fitarem, surpresos. Onde ele est? Elizabeth ergueu o olhar s velas que oscilavam ao vento. O navio estava se movendo com rapidez. No h como saber retrucou o comandante, imaginando se ela no havia perdido a sanidade. Naquele instante, ambos ouviram um grito. Beltrane! Elizabeth correu at o parapeito do navio, inclinando-se sobre ele. Cuidado gritou Rait. O que voc est vendo? Durante um tempo que pareceu uma eternidade ela se manteve colada grade e Rait postou-se a seu lado. Homem ao mar! O vigia por fim gritou. Uma srie de ordens foi emitida pelo comandante, mas Elizabeth ainda no conseguia avist-lo atravs do mar batido da baa de Biscay. E ento ele surgiu, nadando com fortes braadas pelo mar revolto. Rait meneou a cabea. Ele alcanar o navio antes que possamos descer um bote para resgat-lo afirmou, enquanto os marinheiros se encaminhavam para a grade. Ian subiu pela escada lateral, agarrando-se corda lanada. Surgiu falando apressado.

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Desculpe-me, sr. Rait pelo transtorno. Ian estava ofegante, sem, no entanto, oferecer qualquer explicao pelo fato de ter se lanado ao mar. Elizabeth ponderou se deveria intervir com algum motivo plausvel. Encontrava-se ainda dominada pela densa bruma, provocada pelo repentino brandir da capa escura. Ian deu as costas aos olhares inquisitivos e seguiu pingando para sua cabine com Elizabeth no seu encalo. Parou sob a luz da cabine e ergueu o olhar quando ela entrou e fechou a porta. O que viu? indagou ele ansioso. Seus olhos ficaram vermelhos e ento uma espcie de um manto negro o envolveu e acho que fiquei em estado de total torpor para distinguir qualquer coisa. E reapareci a um metro acima da gua, distante uns trinta e cinco metros da popa. Ainda bem que no fui parar mais longe. Acho que se movimentou pela noite como o tal morcego invisvel. Ian anuiu. Bem, espero nunca mais fazer isso. O que sentiu? quis saber Elizabeth. Ele estudou a face delicada e os desconfiados olhos claros. A vida pulsando em minhas veias como uma cano. Piscou vrias vezes. E foi... maravilhoso. Nenhum dos dois julgou que aquilo fosse necessariamente um bom sinal. Elizabeth assentiu, tentando no transparecer desaprovao. Pretendo me dirigir minha cabine e tentar no sair de l murmurou ele. Sugiro que faa o mesmo dizendo isso, afastou-se. Ela se deteve a observ-lo. Diante da reao de querer se enclausurar, a pesquisa sobre a natureza de Ian no pareceu trazer conforto algum. Depois daquela vez, ele desencorajou qualquer pesquisa ou estudo dos pergaminhos, enquanto navegavam rumo a Portsmouth nos dias que se seguiram. Sequer fez meno ao ocorrido daquela noite. Parecia ter se submetido a uma aceitao austera de sua condio, o que ergueu uma barreira entre ambos. Elizabeth aproveitava os dias para pesquisar os pergaminhos sem, no entanto, encontrar qualquer outra revelao. Quanto mais Ian ansiava por alcanarem a Inglaterra, mais ela temia a chegada.

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O vazio que sentiu pela perda do pai fora substitudo momentaneamente pelo mistrio que envolvia a vida de Ian, mas no momento em que ancorassem em Portsmouth, ele desapareceria de sua vida. O pensamento a fez sentir uma pontada inesperada de dor. O distanciamento que ele mantinha nos ltimos dias s servia para aumentar o vazio de sua alma. Ainda assim, na noite que antecedeu a ancoragem do Beltrane, ele surgiu onde ela estava jogando xadrez sozinha. E ento? indagou ao perceb-lo parado a seu lado, sem, no entanto, voltar o olhar. Segundo o comandante, atracaremos amanh. Como ela apenas meneou a cabea em resposta, ele continuou falando: Eu... gostaria de lhe agradecer pela... compreenso. No h o que agradecer. Acho que nunca conhecerei algum to disposto a me ajudar efetivamente. Estarei sempre em dbito com voc. No me deve nada retrucou Elizabeth, tentando ser delicada, sem contudo conseguir. Quando volveu o olhar, observou-o fazer uma discreta cortesia e se dirigir porta. Elizabeth no desejava que terminasse daquela forma. Seria outra perda, alm da frica e do pai. Surpreendeu-a a forma como o pensamento a feriu. A carruagem de aluguel parou em frente ao nmero vinte e sete da Cruzon Street. Elizabeth ergueu o olhar para a imponente fachada de pedra da casa. Enfim, chegara a seu destino, mas em vez de estar tranquila, sua mente se encontrava agitada pelas dvidas. Teria a carta que enviara, informando Clia Rangle de sua chegada, alcanado o destino antes dela? A tia a receberia de bom grado ou a veria como algum tipo de fardo? Deixou escapar um suspiro, enquanto o condutor da carruagem a ajudava a descer e descarregar a bagagem. Alguns transeuntes lhe lanavam olhares de reprovao. Mal chegara e j se sentia desconfortvel. Pagou ao condutor, e se encaminhou porta, erguendo a trave. O mordomo que a atendeu, fitou-a do alto de seu um metro e noventa centmetros com olhar severo. Era um homem idoso que trabalhava para Clia havia muito tempo. Edwards, minha tia est em casa? O reconhecimento imediato se refletiu nos olhos do homem, seguido de um reflexo de desaprovao.

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Ela est descansando, srta. Elizabeth. Mas vou chamar um criado para levar sua bagagem ao quarto que ocupar afirmou, austero, afastando-se para que ela entrasse. Poder aguardar na sala de visitas. O fato de ter um quarto reservado confirmava que estava sendo esperada. Elizabeth retirou as luvas, o agasalho de pelia vermelho e deslizou o olhar sua volta. A casa era mobiliada no mais moderno estilo. Clia fazia questo de redecorla para estar sempre dentro dos padres ditados pela moda contempornea. Portanto, com o atual interesse dos franceses em explorar as antiguidades egpcias, todos os cmodos foram enfeitados por peas decorativas daquela regio. No se surpreenderia se encontrasse uma mmia deitada no sof do amplo aposento para o qual Edwards a guiou. Pouco tempo depois, a tia entrou na sala de visitas, quase flutuando, como parecia fazer sempre que caminhava por conta de sua estrutura frgil e cor plida. A beleza decadente, que sequer lembrava a formosura que possura quando jovem, era emoldurada por cachos de cabelos loiros, presos em um penteado elegante. O traje matinal tinha um brilho discreto e listras da cor lils. Por sobre os ombros pendia, negligente, um xale de seda. Lizzy! exclamou a senhora, com a voz sempre afetada. Que bom rev-la! cumprimentou, levando Elizabeth a imaginar se estaria sendo sincera. Espero que minha carta no tenha sido inconveniente comeou Elizabeth, incapaz de corrigir a tia pelo uso do diminutivo de seu nome, o qual detestava. Claro que no, querida Lizzy! A quem deveria recorrer em to chocante circunstncia, seno sua nica parente? indagou a tia, deixando-se afundar em uma confortvel espreguiadeira. Sente-se, minha querida e deixe-me observ-la comeou Lady Rangle, deslizando os olhos azuis plidos pela estrutura frgil da sobrinha. Bem declarou por fim. Poderia ser pior. No podemos fazer nada quanto sua cor ou de seus olhos. Herdou-os de sua me. Poderia ser mais alta, mas no diria que no possui sua beleza. Nunca faria o estilo dos tipos modernos, porm, estou certa de que pode ter chances com alguns vivos bem-sucedidos.

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Elizabeth sentia a face queimar de indignao medida que a tia falava. Pressionou os lbios em uma linha tnue. Se pensa que a procurei para que me arranjasse um casamento, no me tem em alta conta. Mas ter de se casar retrucou a tia, sorrindo, indulgente. O que mais pretende fazer? Posso garantir que sou perfeitamente capaz de sustentar minha independncia. E no pretendo me casar se no houver amor dos dois lados. Amanh procurarei o banqueiro de meu pai no Drummond's. Uma moa no pode simplesmente montar uma casa para si mesma protestou a tia, rindo socapa.Ningum a acolheria. Duvido at mesmo que as lojas lhe vendessem sequer um corte de tecido. Quanto ao amor, este vem com o tempo. Eu, por exemplo, era apaixonada pelo meu marido. Elizabeth usaria o termo indiferena para definir o sentimento que a tia devotara ao falecido e austero marido. Eu gostaria de estar apaixonada antes de casar. Pode parecer estranho, mas no quero comprar uma mercadoria sem v-la. Lady Rangle estendeu a mo e Elizabeth caminhou at se postar em frente a ela. Minha pobre Lizzy. Criada em uma terra de brbaros longe da civilizao. O que Edwin pretendia? Como era tolo meu irmo! No me admira que voc no saiba o que fazer de agora em diante. Mas no se preocupe. Seremos convidadas para as melhores casas, embora a cidade esteja carente de boas companhias nestes feriados. Meu nome tem um certo peso e abre muitas portas. Elizabeth estava ciente de que a tia queria ser gentil e decidiu no objetar. Em vez disso, deu uma tossidela para conter a vontade de falar. muito amvel, tia. Sinto muito pelo transtorno, impondo-me em sua casa. Ser divertido transform-la, minha querida e deve se esforar para me ajudar. Comearemos aposentando o preto. Ningum se interessaria por uma moa de luto. Edwin j interferiu o suficiente em sua vida. Elizabeth pensou em protestar, mas limitou-se a forar um sorriso. Afinal, seu pai no se importaria se ela usasse preto ou no. Ian aguardava na confortvel recepo do consultrio do dr. James Blundell na Harley Street. A excitao e o medo travando uma rdua batalha em seu ntimo.

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Todas as suas esperanas estavam depositadas no que aconteceria na prxima hora. Desde que chegara a Londres, havia trs dias, tentava marcar uma hora com o renomado hematologista. Por fim, conseguiu um horrio para aquela tarde. Matutou como poderia descrever seus sintomas sem mencionar a forma como havia adquirido a doena. Por outro lado, tinha de suscitar o interesse do mdico por seu caso. No poderia relatar que necessitava sugar sangue humano para viver, mas aquele era o ponto crucial de seu problema. Os pacientes que dividiam a recepo com Ian o fitavam de modo estranho, assim como todos em Londres desde que chegara. Porm, no era medo que divisava na expresso das pessoas e sim uma espcie de reverncia, embora no conseguisse ver no espelho nenhum sinal de mudana em seu corpo ou semblante. Por fim, a jovem secretria o introduziu no consultrio do mdico. Obrigado por concordar em me receber em horrio to avanado comeou ele. As paredes do aposento eram preenchidas do cho ao teto por estantes repletas de livros e, em um dos cantos, havia uma mesa longa repleta de tubos de ensaio. O mdico indicou para que ele sentasse em uma cadeira de couro em frente sua mesa. Os olhos experientes estudando o novo paciente. No sempre que recebo algum com aspecto to saudvel em meu consultrio declarou o dr. Blundell, sorrindo. Parece exalar sade por todos os poros. O que um mdico com minha especialidade pode fazer pelo senhor? Ian clareou a garganta. Creio que adquiri uma enfermidade em meu sangue, para a qual espero que o senhor prescreva um tratamento. O mdico exibiu um sorriso indulgente. Deixe para mim o diagnstico. O que o faz pensar que uma doena sangunea? Ian estava preparado para aquilo. Contagiei-me em contato com sangue de uma pessoa doente. O dr. Blundell ergueu a sobrancelha e anuiu, colocando os culos e apanhando a pena. Quais os sintomas? Detalhe-os. Ele engoliu em seco.

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Extrema sensibilidade luz, motivo pelo qual solicitei a consulta noite. No suporto a luz solar. A pele ou os olhos so afetados? Ambos. Minha pele queima em segundos de exposio ao sol, embora no fique vermelha e sou obrigado a usar culos de lentes escuras luz do dia. A caneta do mdico deslizava ligeira sobre o papel. Outros sintomas? A sorte estava lanada. Aquela era sua nica chance e seu maior risco. Retirou um canivete do bolso da capa e abriu a lmina. Em seguida, dobrou a manga da camisa e cortou a palma da mo desde a base do polegar, passando pela musculatura at o punho, em uma linha de onde de imediato vazou sangue. Sr. Rufford! protestou o dr. Blundell. Ian ergueu a palma da mo para que o mdico a visse com clareza. Sentiu o formigamento ao longo das veias, sempre to prazeroso, enquanto o sangue estancava. Os olhos do dr. Blundell se arregalaram. O corte havia se transformado em uma linha vermelha, em seguida se tornado branca e desaparecido. O mdico se ergueu resoluto. Deixe-me ver. Isso algum truque? Quisera eu que fosse interveio Ian, ciente de que atrara o interesse do homem. Talvez queira fazer a inciso o senhor mesmo? Sinta-se vontade em usar o instrumento que achar conveniente. O mdico o obedeceu e o resultado foi o mesmo quando utilizou o bisturi, produzindo um profundo corte no msculo do antebrao de Ian. Parece que tem uma facilidade incrvel em cicatrizar. Antes que infeccione completou Ian. Se pudssemos aproveitar essa habilidade... Blundell se dirigiu mesa e retirou de l vrias lancetas e frascos. Como se infectou? Com uma gota de sangue em meus lbios. Ento devo coletar uma amostra da saliva tambm. Mas antes vamos recolher o sangue. E volvendo o olhar ao brao de Ian. O que so essas marcas? Antigos ferimentos.

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Onde estava quando foi infectado? No deserto do norte da frica, a noroeste de Marrakesh. No sei precisar exatamente onde. Esta sem dvida uma doena desconhecida. Mas pode se tornar uma valiosa descoberta. Se pudermos aumentar o poder de cura de nossos soldados e navegadores... as possibilidades... Depois que o mdico recolheu as amostras de sangue e saliva, Ian desenrolou as mangas da camisa. Posso ter esperana de cura? indagou ele, curioso. Como posso saber antes de ter noo do que aconteceu? E quando ter a resposta? pressionou Ian. Bem, posso dizer que acabou de me dar razes para eu no dormir esta noite afirmou Blundell, excitado. Dentro de alguns dias, imagino. Retorne na quinta-feira. Elizabeth saiu do Banco Drummond ao entardecer e olhou ao redor para as pessoas que transitavam na Cockspur Street, sem, no entanto, os ver. O mundo parecia sucumbir ao crepsculo. Seu dote havia sido gasto e com ele esvara a esperana de independncia. O sr. Stevenson a informara que o pai havia fechado sua conta com um saque feito no Banco do Cairo. No precisou dizer mais nada. Elizabeth sabia que o pai lanara mo de sua segurana financeira no futuro para financiar a ltima expedio que empreenderam. Oh, pai! murmurou ela. Apesar de tudo, no estava zangada. Era to caracterstico dele a certeza de que a prxima descoberta seria triunfante. No fizera aquilo para mago-la. De qualquer forma, adeus independncia. No poderia abusar da boa vontade da tia. Tinha de arranjar uma ocupao se no quisesse ficar merc do objetivo de Clia de empurr-la para algum vivo que no poderia desejar coisa melhor. Mas que tipo de ocupao procuraria? Educadora? Pouco provvel. Dominava o idioma francs, mas seu latim tinha o sotaque continental e no sabia o italiano. Tampouco dispunha dos predicados de uma moa educada, o que era essencial para o cargo de educadora. Poderia se candidatar ao posto de tradutora ou mesmo instrutora em Oxford ou Cambridge, mas por certo

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no estavam dispostos a empregar uma mulher. O nico ofcio que lhe restava era ser uma criada de trabalhos domsticos. Chegando casa da tia, dirigiu-se ao prprio quarto para evitar o confronto, mas antes que a noite findasse, Clia a procurou. Estou comprometida a visitar lady Hildebrand esta noite, mas teremos de comparecer ao baile da condessa Lievenna quarta-feira, se conseguirmos encontrar algum traje decente para voc usar. Vou informar a todos os meus conhecidos esta noite que uma jovem dama est hospedada em minha residncia afirmou, exibindo um sorriso lnguido. muito gentil, tia. Qual o problema, querida? indagou a tia, percebendo as lgrimas iminentes nos olhos de Elizabeth. Teve ms notcias no Drummond? Isso no me surpreende. Deveria saber que o irresponsvel do meu irmo iria gastar seu dote. Elizabeth se ergueu. As exploraes de meu pai eram mais importantes do que qualquer dote. No tem mais nada? Elizabeth anuiu. Bem, ento mos obra. E volvendo um olhar terno sobrinha. No tema, querida. Vamos conseguir um casamento seguro, mesmo sem dote. Elizabeth optou por no protestar ou inform-la de seus recentes planos de arranjar um emprego. Apenas assentiu, enquanto a tia disparava pela porta, ajustando o xale aos ombros. A perspectiva de ser arrastada para uma srie de acontecimentos sociais em busca de um marido a aterrorizava. Que estanho. Aventara a possibilidade de se casar com o sr. L'Bareaux, mesmo sem amor. O que mudara para no concordar mais em casar naqueles termos? Balanou a cabea para afastar os pensamentos infrutferos. Quando encontrasse o emprego adequado, desapareceria e livraria todos do fardo de sua presena. Quando se deitou naquela noite, sentiu o peso da solido oprimindo seu peito. Os pensamentos se voltaram a Ian, e imaginou onde ele estaria. A resoluo daquele homem em procurar uma vida normal e combater o que considerava a parte demonaca de si mesmo, tocara seu corao. Mas ele tambm a abandonara.

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Clia pousou a delicada xcara repleta de ponche e observou os casais rodopiarem pelo salo. Finas cadeiras Chipendale se encontravam alinhadas em uma fileira em ambos os lados da ampla sala da residncia de lorde Winterly na Grosvenor Square. Clia trocava amenidades com a condessa Lieven. Elizabeth no se divertia muito mais do que em qualquer outro dos compromissos sociais aos quais atendera durante a ltima semana. Contudo, enquanto no encontrasse um lugar para trabalhar tinha de suportar situaes como aquela. Sua pesquisa no fora satisfatria. A agncia de empregos se mostrara reticente quando ela afirmou no possuir carta de referncia. Ergueu a xcara num gesto automtico, achando o ponche sem sabor, quando foi cutucada pela tia. Na certa, a inteno era chamar a ateno para um homem aparentando quase sessenta anos, que se encaminhava em direo a elas. Oh, almirante Anstey que prazer em v-lo! exclamou Clia. Permitame apresentar minha sobrinha, srta. Elizabeth Rochewell? Era o que estava pensando em pedir que fizesse declarou o cavalheiro, fazendo uma mesura afetada, que fez com que suas juntas rangessem ruidosamente. Lizzy. O almirante Anstey pertence ao crculo do duque de Clarence. Elizabeth anuiu. Aps alguns torturantes minutos de conversa, o almirante se voltou para Clia. Gostei de sua sobrinha. E o tipo de mulher que admiro. Se fosse afeito dana a convidaria para uma valsa. Elizabeth suspirou aliviada. No podia se imaginar rodopiando nos braos rangentes daquele senhor. Acho que minha sobrinha apreciaria um refresco sugeriu Clia. Boa idias, minha querida! exclamou o almirante, afastando-se para providenciar a bebida. Elizabeth revirou os olhos, enfadada, mas no tinha a inteno de embaraar a tia. Ian caminhava de um lado para o outro da recepo vazia do consultrio de Blundell em meio crescente escurido. Por que demorava o maldito charlato?

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Estivera em Stanbridge e descobrira, para seu desgosto, que todas as suas suposies estavam erradas. Seu irmo, Henry no colocara as coisas nos eixos. Ao contrrio, a famlia fora forada a vender quase tudo que possua e dispensar os criados, para que pudessem permanecer com as terras. E Mary? Em vez de encrenqueira e dominadora, era o suporte e a redeno do irmo. O amor explcito no olhar de ambos chegava a ser enervante. A nica concluso a que chegara aps visitar Stanbridge era que nunca poderia pertencer quele lugar outra vez. Sua simples presena constitua um perigo para o irmo e a famlia. Mas no era apenas aquilo. A experincia que passara no deserto e a nova existncia que lhe fora imposta o haviam afastado de uma vida simples como a que um dia tivera. Uma criada se aproximou, curvando-se em uma mesura antes de alimentar o fogo da lareira, abrandando o frio do ambiente. A moa deveria ter idade prxima de Elizabeth, porm no to bela. Quando havia se dado conta da beleza de Elizabeth? Em Gibraltar? Ou antes, quando a vira inclinada sobre o tabuleiro de xadrez? Bem, mas aquilo era passado. Ela havia seguido sua prpria vida. Chegou a se sentir tentado em contatar a tia que ela mencionara, mas lembrou-se de que Elizabeth havia decidido se instalar bem antes de a viagem terminar. Ela fora uma ilha de amizade no que parecia ser uma longa e solitria vida, que se descortinava sua frente. O melhor lugar para guardar aquela imagem que fora to reconfortante em dias obscuros seria na memria. A porta interna do consultrio do dr. Blundell se abriu. Sr. Rufford... chamou o mdico, fazendo um gesto para que entrasse. Por favor, sente-se. O que descobriu? disparou Ian, incapaz de conter a ansiedade. O mdico fingiu consultar algumas notas. Bem, examinei seu sangue no microscpio... h um organismo presente na amostra que no pertence ao grupo das clulas vermelhas ou brancas, porm grande o suficiente para ser visto com clareza na lente. Eu sabia! uma doena e como tal pode ser curada, no? Sim e no contestou Blundell. Parece coexistir em harmonia com as demais clulas.

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Mas no pode ser destrudo com alguma erva ou droga? O mdico mordiscou o lbio, sem encar-lo. Os remdios comuns no teriam efeito. Est difundido em seu organismo. Subsiste com os mesmos mecanismos que o tornam saudvel. Qualquer erva ou droga afetaria seu sistema orgnico geral. O que quer dizer com isso? Se tentar liquid-lo, o matarei afirmou Blundell, decisivo. Ian anuiu. Ento era aquilo. Possua um parasita no sangue? Que dependia dele ou o fazia dependente? A amostra da saliva foi ainda mais evasiva continuou o mdico. Possui a mesma substncia anticoagulante que se encontra em algumas espcies de morcego da Amrica do Sul e que se alimentam de sangue humano. Ao ouvir aquilo, Ian teve a impresso que a sala fugiu de foco. Vampiro? Era isso que se tornara? Quem no conhecia a histria do ser que sugava sangue humano para sobreviver? Como no percebera que havia se tornado um deles? Segurou a beirada da mesa para se equilibrar. Eles utilizam a saliva dizia o mdico. Para manter os furos que fazem nas vtimas abertos por tempo suficiente para que possam sug-las. Minha saliva no pode... Pode interrompeu-o o mdico. Ainda no posso descrever o mecanismo, mas vou descobrir o segredo dessa natureza. Quero voltar a ser como era! vociferou Ian, perdendo o controle. Encontre um jeito de exterminar essa coisa! Blundell foi pego de surpresa. No posso aniquil-lo sem tirar sua vida. A esperana se esvaiu de Ian. Aquele mdico significava tudo que o mundo civilizado podia oferecer. Se ele no podia cur-lo, quem poderia? Compreendo. Desculpe-me. Tinha tanta esperana... Ainda cedo. A cincia requer tempo. Os olhos do mdico brilhavam de excitao. Se eu pudesse isolar as propriedades positivas... Poderia infectar outros com minha doena. O horror se estampou nos olhos de Blundell.

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Qualquer pessoa que tenha um corte ou ferimento sussurrou. Ser suscetvel a seu sangue. No deve... no antes de sabermos mais sobre essa condio. Ento o mdico havia descoberto as partes obscuras de sua doena. No tema garantiu Ian. Vou guardar meu sangue comigo. E fitando o mdico nos olhos. Posso contar com sua discrio? Sou um mdico retrucou Blundell. De que adiantaria minha prtica sem a discrio? - Poder me encontrar em Albany House se descobrir que posso te ajudar dizendo isso, deixou o consultrio. Uma vez na rua, Ian caminhou sem destino pela noite que Mi' Iornara fria no fim de novembro. Uma chuva fina caa. Vampiro? Como Elizabeth no revelara algo to importante? Mesmo que os textos antigos no fizessem referncia palavra, ela devia saber. Ainda assim, sentia a fome comear a rastejar por suas veias. Podia sentir a criatura desconhecida flutuar em seu sangue. Encontrava-se em uma armadilha. Seus passos comearam a se tornar mais vagarosos, pela umidade e desespero. E ento percebeu que estava em uma praa desconhecida. A fome o fustigava com violncia. Para que resistir? Se demorasse a se alimentar, ficaria ainda mais difcil tomar apenas um pouco de sangue da vtima. Pensando assim, moveu-se em direo a uma jovem que descia sozinha de uma carruagem em um rua deserta. A est a srta. Rochewell, onde estava escondida? Elizabeth sentiu o estmago revirar ao avistar Blakely caminhar em sua direo no salo de dana principal do Almack's na King Street. Volveu o olhar ao almirante pos-tado a seu lado. Como poderia suportar a ambos? Blakely ameaou ler o poema que fizera para homenage-la, mas ela o impediu desculpando-se. Oh, l est a srta. Fairfield acenando para mim. Se me derem licena desculpou-se, precipitando-se em direo jovem que conhecera em uma festa na semana anterior. A empatia com a moa havia sido imediata. Emma Fairfield era atraente em todos os sentidos. Ao contrrio dela, pensou. Pele clara, enormes olhos azuis, cabelos cor de ouro e uma doura e simpatia inigualveis.

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Oh, srta. Fairfield, por favor, ajude-me suplicou Elizabeth. Estou quase enlouquecendo entre as atenes daqueles dois cavalheiros. Parece que precisa mesmo ser resgatada concordou Emma, rindo divertida. No mesmo instante, a amiga a introduziu no grupo de jovens do qual fazia parte. A conversa trivial das moas do grupo j estava aborrecendo Elizabeth, quando o comentrio da srta. Campton fez seu corao disparar. O caula de Stanbridge, sr. Ian Rufford, acabou de chegar cidade. J o viram? Elizabeth agradeceu o fato de as jovens no estarem prestando ateno a ela ou do contrrio se surpreenderiam com seu rubor. Ouvi dizer que ele fez fortuna em terras estrangeiras aparteou a srta. Belchersand. E que fortuna! E os Stanbridge so uma famlia secular acrescentou a srta. Campton. Emma sorriu. E esto esquecendo o fato de ele ser uma pessoa bastante agradvel. J o conheceu, srta. Rochewell? Os olhares das moas se voltaram para Elizabeth. No o encontrei em nenhuma festa a que compareci afirmou ela, aliviada por no estar faltando com a verdade. Ser difcil encontr-lo em um salo como o Almack's afirmou a srta. Campton. Ele s frequenta os eventos mais refinados. Deve ser por isso que ainda no o encontrei. Apenas Emma captou a ironia no tom de Elizabeth. Minutos mais tarde as duas moas foram convidadas a danar, deixando-a a ss com Emma. Oh, admirvel o modo como navega por essas guas sociais como se tivesse nascido para isso Elizabeth elogiou. Esta minha terceira temporada retrucou Emma. Porm no se podia creditar simples experincia a proficincia de Emma. Deve ter tido muitas propostas de casamento comentou Elizabeth.

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No tentadoras o suficiente para abrir mo de minha independncia. Meu irmo j perdeu as esperanas quanto a mim. Elizabeth estava tentada a acreditar que a amiga no acreditava no amor quando os olhos da moa pousaram em um lido homem com bigodes loiros, trajado com vestes oficiais. - Oh, major! exclamou Emma. Ele estava a caminho de casa na Whitehall Lane esta tarde quando eu e meu irmo o encontramos por acaso. Eu o conheo de longa data. O haras de seu pai vizinho ao nosso. Os olhos do major pousaram, intensos, em Emma, e Elizabeth se deu conta de que ficaria sozinha no salo. Major Ware, deixe-me apresent-lo srta. Rochewell. Ela uma aficionada do norte da frica como o senhor. Acho que minha amiga j esteve em todos os lugares do Mediterrneo. Nem todos esclareceu Elizabeth, modesta. Eu estava em El Golea com a delegao inglesa. Acabei de chegar informou o major.Vim na mais veloz chalupa que pude encontrar. A expresso do homem era sria. Marrakesh acabou. O dey foi deposto? quis saber Elizabeth. Ou foi derrubado por um dos irmos? O major exibiu um sorriso nervoso. Temo ter sido pior ainda. Um grande exrcito segue uma mulher como se ela fosse uma deusa. Esto cruzando o deserto, deixando para trs um rastro de destruio e coisa pior. O que pior? Emma indagou. Embora ruborizado, o major estava prestes a explicar quando as portas do salo se abriram para revelar uma extraordinria mulher seguida por um squito de criados. Era a mais bela mulher que Elizabeth jamais vira. A beleza incomum no se expressava apenas na pele plida e cremosa, ou nos olhos escuros. Tampouco nos cabelos avermelhados. A figura feminina era esplendorosa em todo o seu conjunto. O decote pronunciado do vestido deixava o colo perfeito mostra. Mas era a vitalidade que emanava de sua presena que mesmerizava a todos os presentes. Quem... ela? indagou Elizabeth a Emma.

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A condessa de Lente, de Amsterdesclareceu Emma, sussurrando. Todos os homens da cidade se arrastam a seus ps. De maneira especial um conde. Qual mesmo o nome dele? Tentou lembrar a moa. Cabelos negros, olhos verdes, voc deve conhecer. Atualmente, ela circula na Europa em companhia de um abastado nobre francs. Dizem que est em Londres para concluir um negcio urgente, mas est ansiosa por retornar para os braos do amado. Todos observavam a esplendorosa mulher se encaminhar em direo s condessas de Lieven e Jersey. Aps cumpriment-las, a ateno da vibrante figura feminina se voltou para uma jovem que se encontrava atrs de Elizabeth. A mulher pareceu no ver mais nada sua volta, precipitando-se, decidida de encontro moa, que usava um leno de seda enrolado em torno do pescoo. A condessa se inclinou sobre a menina. Elizabeth a observava fascinada. Minha cara, seu leno esplndido elogiou a condessa em voz de contralto. Ela usava um perfume sensual e tentador. E muito original. De onde tirou a idias de us-lo desta forma? A moa ergueu o olhar para fit-la. E uma necessidade, milady, nada mais. Os olhos castanho-escuros brilharam. Sim, mas conte-me. A moa retirou o leno. No sei. Tive um sonho e acordei com essa estranha mordida. Compreendo a condessa se empertigou. Enquanto Elizabeth as observava tudo se clareou em sua mente. Um sonho prazeroso? perguntou, intrometendo-se na conversa. O rosto da jovem se tingiu em uma mscara rubra. Sim. Qual a aparncia do homem do seu sonho? Olhos azuis e s vezes, vermelhos, cabelos cacheados, e os lbios... nunca vi lbios assim to perfeitos. Lady Lente girou nos calcanhares sem cerimnia e dirigiu-se apressada aos portes do salo de baile, deixando os presentes atnitos. Elizabeth estava certa de que a mulher sabia o que acontecera quela jovem. Assim como ela. Ian Rufford de fato estava na cidade.

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Ian dobrou os papis da hipoteca de Stanbridge e os enfiou dentro de um envelope. O rebanho de vacas leiteiras estaria saindo de Histon naquele momento e a moblia que Henry vendera j devia ter sido devolvida. A luz das velas bruxuleava na sala de estar em Albany House, o mais elegante endereo dos solteiros de Londres. Ele se sentou mesa e endereou a carta ao visconde de Stanbridge. Os diamantes ao menos foram de alguma utilidade. Poderia abrir mo de um montante que garantiria o conforto ao irmo e cunhada. Mesmo no dando muita importncia ao dinheiro, ele parecia se multiplicar sem que fizesse o menor esforo. Um dos exemplos, foi a grande soma, enviada pela companhia martima, como recompensa por ter salvado o navio do ataque pirata. Estava prestes a apagar as luzes das velas, quando percebeu um redemoinho escuro em um canto do aposento. Piscou, pensando estar sonhando, mas diante de seus olhos a nvoa escura se transformou em uma bela mulher. Ian deu um passo atrs, enquanto a mulher olhava ao redor. Era esplendorosa. Olhos escuros, cabelos ruivos e exalava energia. Um perfume familiar envolveu o ambiente. Ela estava certa quanto aos lbios murmurou a desconhecida. E deveria ter cortado seus cabelos. Dessa forma se torna inconfundvel. Quem voc? Porm, pelo menos em parte, sabia a resposta. Elizabeth lhe dissera que ele tinha se transformado em uma nvoa negra antes de desaparecer. Sem levar em considerao a fragrncia almiscarada. Beatrix Lisse, condessa de Lente apresentou-se com sotaque... alemo? Beatrix para os de minha espcie. Um arrepio de medo percorreu a espinha de Ian. Aquela mulher tinha a mesma energia de Asharti, o que o fazia ciente do que ela era. O que quer aqui? Ela retirou a capa e a dobrou cuidadosamente sobre a cadeira. Acho que sabe. A nica conjetura que Ian podia fazer se baseava na experincia que tivera com outra mulher de sua espcie. Preferiu permanecer silente para no demonstrar ignorncia ante algum to obviamente poderoso. Parece desconfortvel. Talvez seja melhor se sentar sugeriu a mulher, acomodando-se em uma cadeira prximo lareira. Ian se aproximou, forando uma

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aparncia relaxada. Talvez possa me dizer o que est fazendo aqui disse a condessa de Lente por fim. E por que deveria? Porque s pode haver um de ns por cidade e Londres minha outra vez, desde a partida de Davinoff. Portanto, embora eu esteja ausente, no pode permanecer aqui sem minha permisso. Fitou-o nos olhos. Mas no deve saber disso. Muito bem, ento acho que devo lhe contar algumas coisas que provavelmente soltaro sua lngua. Os olhos castanho-escuros o encaravam com tanta intensidade que Ian desviou o olhar. ignorante, o que significa que se transformou recentemente e quem quer que o tenha feito, abandonou-o sem orient-lo. Disseramme que veio do norte da frica, portanto Asharti deve ser responsvel por sua transformao. No deve ter sido muito agradvel com ela. Conheo-a o suficiente para saber. E vejo que espera o pior de mim. Estou certa? Ian engoliu em seco, tentando controlar as batidas do prprio corao. Aquela mulher sabia de tudo, mas tambm detinha informaes sobre sua condio. Acho que sim a condessa respondeu por ele. Sua fora est emergindo enquanto o Companheiro se acomoda. Percebo-o distintamente. Isso significa que pode se tornar extremamente forte at mesmo para um de ns. Rubius tinha razo. Voc no enlouqueceu, portanto tem uma mente resistente. A condessa levou um dedo aos lbios carmim. Agora temos de determinar o propsito de Asharti em enviar um de seus vassalos a Londres. Ainda assim perigoso deix-lo agir na ignorncia. A momentnea insegurana de Ian deu lugar ao ultraje. Ela no me enviou para c. Ela me infectou acidentalmente com uma gota de sangue e abandonou-me prpria sorte para morrer queimado no deserto. Arrastei-me at El Golea e fugi para Londres para escapar dela. Est mentido afirmou Beatrix em tom suave, porm incisiva. Ningum pode sobreviver infeco sem a aplicao contnua do sangue de um vampiro para que o corpo crie imunidade ao Companheiro. No... foi ela quem me salvou explicou Ian. Fedeyah deixou-me uma quantidade de seu prprio sangue e uma capa para que me protegesse do sol. Beatrix ergueu a sobrancelha, considerando as palavras de Ian. Pobre Fedeyah! disse por fim. Ainda a segue para todos os cantos que ela permite. Por que ele se arriscaria em cair em desgraa depois de tantos sculos?

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Concentre-se, disse Ian a si mesmo. Necessitava da boa vontade daquela mulher. J que ele no tem fora de vontade para escapar, confortou-o saber que isso seria possvel ao menos para algum. A condessa o fitou com desconfiana. Deve ter se tornado seu amante, para adquirir o poder do Companheiro. Nunca desejei o que me tornei. Era um escravo. Ela me hipnotizava. Era tudo que podia admitir. Sim. Foi por isso que foi exilada no deserto e pelo fato de no ter escrpulos em matar humanos ou produzir vampiros. Algumas passadas se fizeram ouvir no ar. Ian e a condessa congelaram. Uma batida porta s cinco horas da manh? Rufford atenda. Sei que est acordado. Sou eu. Ware. Ware? Indagou Ian sem entender. Em Londres? No queria que ningum naquela cidade alm de Elizabeth, soubesse de sua condio. Levou o olhar condessa, desejando que ela desaparecesse da mesma forma como surgiu, mas a mulher limitou-se a levar o dedo aos lbios, pedindo silncio e se dirigiu ao quarto, deixando a porta aberta. Ian escancarou a porta. A condessa ouviria todas as acusaes de Ware. O que est fazendo aqui a esta hora? Tenho uma mensagem para voc. Ware passou por ele, adentrando na sala iluminada pelas velas. De quem? indagou, fechando a porta atrs de si. O major retirou um envelope do bolso e entregou a ele. Acho que o nome dela Asharti. Ian sentiu o estmago revirar. Podia sentir a vibrao atrs da porta do quarto. Mas aquilo no era nada comparado ao prprio desespero. E pensar que se iludira por pensar que tinha deixado o terror para trs. E agora ele retornava na respeitabilidade de Albany House em janeiro de mil oitocentos e dezenove. Como ela soube que estou aqui? Eu contei redarguiu Ware, baixando o olhar. Fazemos o que ela quer. Se a conhece, sabe bem disso.

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Ian compreendia. Dirigiu-se garrafa de licor e serviu uma poro ao major, indicando uma cadeira. Como a conheceu? O major lhe contou como ela tomou Marrakesh e depois se dirigiu a Alger at El Golea. Ela matou o dey, alguns dizem que com suas prprias mos, assim como todos os seus parentes e colocou uma de suas criaturas no trono. Um daqueles que violam antes de... matar. Aquela criatura possui um squito que a segue como a uma deusa. Matou toda a delegao inglesa perguntando a um por um sobre seu paradeiro. Exceto voc. Ware anuiu. Eu era o nico que sabia onde voc estava. Ela me poupou para que eu entregasse esta missiva a voc. O exrcito dela se dirigiu para Alger. Ian franziu o cenho. Como ela descobriu que estava vivo? Fedeyah, claix! Talvez tivesse revelado que o tinha ajudado em um momento de rebeldia, ou mesmo se arrependido e tentado retificar seu erro. Alger? indagou Ian. Sim. Dizem que ela pretende tomar toda a Europa, Ian volveu o olhar carta. No havia como escapar da-quilo. Abriu, quebrando o selo de cera e rasgou o envelope. Querido Ian, Senti muitas saudades de voc. o nico com meu sangue correndo em, suas veias. Encontre-me em Tripoli. Meu exrcito deve estar chegando a quando estiver lendo essa carta, e pode retornar com eles frica. Poder ser meu consorte quando eu for a rainha de ambos os mundos vampiro e humano. Sei onde est. No me faa ir atrs de voc. Asharti Ian sentiu a garganta seca. Tudo se encaixava. Ele era o nico que possua o sangue enriquecido pelo poder do Ancio. No tinha iluses quanto ao significado da palavra "consorte". Asharti o desejava como escravo ou ento para mat-lo. A morte seria uma boa opo ante a possibilidade de se subjugar ao poder daquela mulher. E o pior de tudo que a Inglaterra no era longe o suficiente. Ela sabia sobre Stanbridge. Henry, Mary e os meninos corriam perigo tambm. O que est escrito na carta? indagou Ware, curioso. Ian ergueu o olhar ao major e recuperou a razo.

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Sabe muito bem afirmou ele, pois havia notado que a missiva fora violada e selada outra vez. Voc submeteu a carta ao Ministrio das Relaes Exteriores de Whitehall? Ou ao Almirantado? Observou o major tentar disfarar, mas j no sentia mais raiva. No importa. Os patriotas no devem ser desprezados. O que pretende fazer? A carta confirmava a condio de Ian. Ware sabia que ele havia tomado o sangue de Asharti assim como o restante de seu exrcito. Mas ento, por que estaria ali apenas obedecendo a ordens? O que seus superiores querem que eu faa? retrucou Ian. Eu disse que voc capaz de impedi-la. O que o faz pensar que eu tentaria? No estava certo, mas pensei que fosse possvel. Ian atirou a carta na mesa. No sei o que fazer. Seus contatos podem esperar... que eu decida? Quanto tempo ficou com ela? At ela me descartar. No quero ser escravo de novo. Ware deu de ombros, erguendo-se. Estarei no Hart and Hounds. Direi em Whitehall para aguardarem at quarta-feira. Quando o major partiu, a condessa voltou sala de estar. Encaminhou-se, vagarosa mesa e leu a carta. Ela lhe oferece uma posio a seu lado comentou Beatrix, ainda pensando que algum que recebia cartas de Asharti poderia ser seu servo. No. Para aquela mulher no existe relacionamento entre iguais. O que me oferece um retorno escravido ou enviar me matar caso eu me torne uma ameaa. - E por que se considera uma ameaa? inquiriu a condessa. Ian considerou por alguns instantes. A revolta e o medo emergindo de seu interior a despeito da aparncia calma. A condessa sabia segredos que precisava conhecer. Era preciso saber com o que podia contar para mudar o destino que havia sido traado para ele. A servido eterna ou a morte imediata. Porque fui contaminado com o sangue de Asharti depois que ela tomou o sangue do Ancio. A condessa se inclinou sobre a mesa.

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Seu sangue est misturado com o do Ancio? Asharti sorveu uma gota das veias dele e em seguida cortou seu lbio em meu dente. Isso explica todo o poder que est exalando. Ela caminhou at a janela e em seguida se voltou para ele. Se ela no for impedida, dentro em pouco haver mais vampiros do que humanos para nos alimentar. O que significar a guerra entre as raas. Ento impea-a! disparou Ian. Beatrix ergueu o queixo em atitude altiva. No estou certa se podemos. Ela matou Ivan Remstrev no ms passado. Era o segundo mais forte depois de Rubius. Uma revolta imensa tomou conta de Ian. Se no podiam impedi-la, Asharti espalharia um mar de destruio de Alger at Londres e at mesmo a Stanbridge at elimin-lo. Ele era a nica fonte de poder, embora diluda, do Ancio. Observou a condessa se voltar para a janela salpicada pelos pingos da chuva. Era quase madrugada. uma pena que eu tenha demorado tanto para encontr-lo esta noite. A condessa se ergueu e retirou um carto de uma pequena bolsa de contas. Entre em contato comigo ao entardecer. Decises precisam ser tomadas. H coisas que precisa saber. Assim dizendo, ela se encaminhou porta, mas no a abriu. Em segundos uma nvoa negra a envolveu e, quando as sombras se dissiparam, ela havia partido.

Captulo IV
O nmero quarenta e seis da Berkeley Street era um magnfico exemplo de residncia construda em pedras Portland do ltimo sculo. A criada que lhe abriu a porta, informou que a condessa de Lente o aguardava. Ian entrou em uma das graciosas salas de visita. Vrias tonalidades de azul se espalhavam desde o grosso tapete aos drapejados das janelas que abriam para um parque. Ele deixou o olhar perder-se na paisagem com a mente em turbilho. Havia considerado a possibilidade de fugir para a Amrica, mas aquilo deixaria vulnerveis o irmo e a famlia.

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Sentiu a presena da anfitri s suas costas. Girou para encontr-la contemplando-o com os olhos semicerrados, observando-o. O traje cor de pssego realava os cabelos ruivos e fazia os olhos parecerem ainda mais escuros. Ento, decidiu vir. Excelente escolha afirmou Beatrix, ordenando em seguida ao mordomo que trouxesse bebidas e uma bandeja de guloseimas. Vim procura de esclarecimentos, lady Lente. A mulher se deixou afundar em uma espreguiadeira cinza de listras bege e, pouco depois, o mordomo surgiu com bebidas e canaps. Ian dispensou a comida, porm a condessa o serviu de uma taa de conhaque. Tem razo. Vai precisar de toda a informao que puder. Vamos comear com as perguntas e depois passaremos para a parte prtica. Primeiro tenho de saber o que pedir em retorno comeou ele em tom austero. Afinal, havia experimentado as cobranas de mulheres daquela espcie. Beatrix ergueu a sobrancelha como se tivesse ouvido um insulto. No pedirei nada se no o achar capaz. E no usarei hipnose. Agora, sentese e pergunte. Ian no perdeu tempo. Tinha passado o dia todo formulando as perguntas que faria. Primeiro, explique-me o que Companheiro? Um parasita respondeu a condessa, sucinta. Ou seja, um parceiro simbitico que divide conosco nosso sangue. No uma doena, mas uma nova forma de existncia. Se entrar em suas veias voc deve adquirir imunidade do sangue de um vampiro para sobreviver. Mas uma vez que consiga, seu Companheiro divide com voc um poder que meros humanos no podem sequer imaginar. A expresso de Ian era de que no possa ser emendada eficaz. Do contrrio ele reconstri rapidamente rgos e repugnncia. Ainda humano, mas agora mais do que isso. Dois seres em um s. Qual a abrangncia desse poder? indagou ele, inclinando-se para a frente com os cotovelos apoiados nos joelhos. O Companheiro reconstri seu hospedeiro indefinidamente. Isso nos confere a imortalidade. Ian no conseguiu falar por alguns instantes. Imortalidade? Sabia que Asharti e Fedeyah viviam havia sculos, mas... imortalidade?

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Por fim, deu uma tossidela antes de continuar: Mencionou matar vassalos de vampiros. Como? O dano deve ser muito grande para o Companheiro reparar. Uma decapitao total, membros. Podemos liquidar uns aos outros se um for mais forte, mas suicdio est fora de questo. Eu sei. A condessa o fitou nos olhos. Quantas vezes j tentou? Ian desviou o olhar. No sentia orgulho por sua covardia. Trs. E descreveu todas as tentativas frustradas. E ante o silncio de Beatrix. E sobre a fora? Como disse, o Companheiro nos confere poder fsico e mental. J deve ter usado a hipnose. Utilizei-a para me alimentar informou, tentando soar o mais natural possvel. Espero que sim. E os induz a esquecer o que aconteceu? Sim. Tem agido bem. Podemos plantar impresses ou fazer as pessoas agirem como quisermos. No entanto, no podemos ler pensamentos. H alguma alternativa para a necessidade de sangue? A condessa meneou a cabea em negativa. o mais difcil de aceitar, mas nosso Companheiro necessita de sangue humano para sobreviver. Quando a fome aperta, no podemos resistir. O segredo se alimentar com mais freqncia e de pequenas pores explicou Beatrix. Isso uma violao! disparou Ian. Somos demonacos! O leo demonaco quando mata uma gazela para se alimentar? Ns sequer precisamos matar. Beber sangue da nossa natureza. Asharti comeou Ian, para em seguida se calar. No poderia descrever as depravaes daquela mulher para uma desconhecida. E ento Beatrix Lisse fez algo inesperado. Aproximou-se, acomodando-se a seu lado e deslizou o brao por sobre os ombros largos como se quisesse aliviar a dor dos msculos tensos.

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Toda a raa possuiu seres demonacos sussurrou ela. Devemos ser todos nivelados por eles? Ele encarou-a angustiado e Beatrix sorriu, antes de adotar uma expresso severa. Acha que a crueldade de Asharti nosso destino, mas no precisa ser. Todos ns utilizamos a hipnose, mas no como ela. Aquela mulher doente, mas voc no. No sentiu o prazer da fora cantando em suas veias? Oh, sim admitiu Ian com voz rouca. No pecado regozijar-se com o que . Deve aceitar o fato de que pode ser bondoso. Voc no um monstro. A voz da condessa soava como um sussurro suave. Agora, pergunte mais. E ante ao silncio de Ian, ela prosseguiu: Deve se perguntar se as lendas so verdadeiras. As que so utilizadas para assustar crianas de todo o mundo. Mas no so totalmente verdicas. Nunca estivemos mortos. Tampouco somos queimados por smbolos religiosos ou repelidos por dentes de alho. Os humanos sentem a energia do Companheiro, e por isso que lhes parecemos to vitais. No nos transformamos em morcegos. apenas uma fbula inventada para justificar a capacidade de sumir e aparecer em outro lugar. Ian ergueu a cabea. Eu fiz isso uma vez. Fez? indagou a condessa, incrdula. Como sabia...? Uma amiga estava lendo um pergaminho que parecia descrever nossa espcie. L estava escrito que quando nosso sangue canta, poderamos desaparecer. Tentei suscitar aquela sensao em minhas veias no navio em que sa de Tripoli. Oh! Isso inusitado. Chamou o Companheiro sem nenhum treino anterior. No tinha idias do que estava fazendo. Acabei no mar, cheguei a pensar que iria me afogar. No correria esse risco. O que ocorre que o poder se concentra em um vrtice to intenso que nos fora a desaparecer do espao que nosso corpo ocupa. Com a prtica, podemos controlar onde aparecer com maior preciso. Ento somos invencveis? questionou Ian, erguendo a cabea. Exceto quando somos decapitados? No exatamente. H um modo de subjugar o Companheiro... Beatrix estacou, levando um dedo aos lbios. Mas melhor no lhe contar agora. mais seguro guardar alguns segredos. Agora, conte-me sobre os pergaminhos.

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Esto com minha amiga. A condessa ergueu a sobrancelha. Essa... amiga parece saber muito sobre voc. Ian sentiu um arrepio de medo percorrer a espinha. Havia trado Elizabeth? A que ponto aquela mulher chegaria para guardar seus segredos? Apenas eu percebi o que ela havia encontrado. difcil mentir para algum to velho quanto eu retrucou Beatrix. Ela saiu correndo e gritando quando percebeu o que voc era? Ou desmaiou? No fez nada disso garantiu Ian, partindo em defesa de Elizabeth. Beatrix deu de ombros. Talvez seja uma estpida. Ian cerrou os dentes com raiva. Se no podia mentir, ento diria a verdade e defenderia a amiga com a vida se preciso. Ela soube. Testemunhou minha fora por ocasio do ataque pirata ao navio. E depois viu como cicatrizei quando tratou de meus ferimentos. At mesmo me alimentei de seu sangue, miservel que sou. Por fim, ela ficou sabendo de quase tudo. E mesmo assim no gritou, nem saiu correndo. Entendo afirmou Beatrix, observando-o atentamente Ela est em Londres? No quero que cause mal a ela, nem que a hipnotize. Mia no representa uma ameaa para voc. Pretende me dar ordens? muito perigoso para os humanos saberem quem somos. Devo proteger minha espcie. No a machucar. Com duas largas passadas ele a alcanou. uma avezinha ainda emplumando. No presuma que pode se opor a mim. Em algum lugar ao longo de suas veias, Ian sentiu o poder do Companheiro vibrar. Aquela mulher deveria ser prevenida de que no poderia tocar em um fio de cabelo sequer de Elizabeth. Companheiro! Concentrou-se Ian, como o fizera no navio. O poder emergiu de imediato, queimando seus membros. Labaredas de fogo pareciam lhe engolir por inteiro. Estava vivo e cheio de fora. Beatrix ficou em p e seus olhos tambm se avermelharam. Sente-se!

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Ian observou-a evocar o prprio poder. Aquela mulher parecia ter mais fora que ele, mas no importava. Venha at mim, Companheiro! Juntos somos mais que um, pensou, enquanto sentia a condessa tentar hipnotiz-lo. A tentativa o enfureceu ainda mais. Nunca mais permitiria que uma mulher o dominasse! O poder fervia em seu estmago, pronto para escapar. Olhe para mim! A mulher vampiro ordenou. E assim ele o fez, no por estar hipnotizado, mas para provar a prpria fora. Em silncio ela atirou o poder que possua em Ian, que o sentiu como uma onda de energia que o deixou sem ar. Ainda assim, permaneceu imvel, refletindo seu novo poder atravs dos olhos. E de repente a cor vermelha dos olhos da condessa feneceu. Ela ofegou e tossiu. Oh, voc muito forte. E soltou uma gargalhada, deixando-se afundar na espreguiadeira. Ian permaneceu parado, tomado de surpresa, aguardando enquanto o poder abrandava em suas veias. O que... estava fazendo? Queria test-lo explicou Beatrix. Sente-se antes que caia. No vou fazer mal algum sua amiga. Se necessrio apagarei apenas sua memria. Ian no estava certo se desejava que as lembranas de Elizabeth fossem apagadas, mas no tinha tempo para discusses naquele momento. O que quis dizer com testar-me? Tive que suscitar sua raiva para que se opusesse a mim. Sua amiguinha me forneceu uma excelente oportunidade. E fitando-o com ar austero. realmente forte. Talvez o mais forte que j conheci. Para um novato surpreendente. Tive que lanar mo de todo o meu poder para que no me atingisse. Rubius desconfiava disso. Foi por esse motivo que me mandou de volta a Londres. Sua fora o torna importante. Por qu? Sabe que h algo que precisa ser feito e talvez seja capaz de realiz-lo. Tudo que farei ser partir para a Amrica afirmou Ian, irado, erguendose e postando-se em frente a ela.

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Tem de encontrar Asharti. A voz de contralto falseou pela emoo. E mat-la. Deveramos ter feito isso h anos. No adianta fugir. Ela o encontrar onde quer que esteja. Essa mulher tem de ser impedida. No pode sair por a, produzindo uma horda de novos vampiros. Tampouco derrubando governos. Rubius precisa de voc. H algo mais importante do que a ameaa de Asharti sua vida. Do que est falando? O olhar de Beatrix transmitia toda a gravidade da situao. Sua alma no lhe pertence. O que experimentou nas mos dela o apavorou. J a vi produzir feridas como as suas uma vez. Porm, deve superar o que aconteceu de alguma forma. No pode fugir dela porque sempre a levar consigo. Ian inspirou profundamente. No conseguia responder, sabia que a condessa tinha a razo a seu lado. Apenas algum com o sangue do Ancio em suas veias possui a chance de se opor a ela. Deve faz-lo. Por sua espcie, pelo mundo e por voc mesmo sentenciou Beatrix. No sou preo para ela. Tomei uma gota do sangue dela e com isso me beneficiei por ter sorvido tambm o sangue do Ancio. Quem pode dizer quanto se ela no esteve diante dele outras vezes? Viu o Ancio pessoalmente? indagou a condessa, franzindo o cenho. Sim afirmou Ian, lembrando o ar frio do templo. Ela o chamou de Aquele que Espera. Nenhum de ns o viu. Para nossa espcie, ele uma lenda! exclamou Beatrix estupefata. Ento, conte-me mais sobre a lenda. A condessa deixou escapar um longo suspiro. Existia uma raa... em algum lugar e tanto tempo atrs que apenas Rubius se recorda. Geralmente, eles habitavam as terras em torno da Crescente Frtil. Nossos antepassados eram caadores, vestidos em peles e ceifeiros de sementes e frutos nos altos vales. Mas um entre eles foi para o Norte. O Companheiro em seu sangue contaminou uma fonte. Ningum sabe como. Ns a chamamos de Nascente. A lenda conta que ele desejava moldar a raa humana sua prpria imagem. E assim o fez, ao menos em parte. No princpio, todos que bebiam daquela fonte, morriam. Mas um ou outro conseguiu sobreviver. Descobrimos que o sangue dos sobreviventes podia salvar os outros. E assim nasceu nossa raa.

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Imunidade murmurou Ian. E os Ancios? Eles partiram explicou Beatrix, sucinta. Aquele que infectou nossa fonte ficou para trs como um castigo por sua arrogncia ou por ter perdido a hora da partida, ningum sabe. E ento ele ainda espera? A condessa anuiu. Sim. At que voltem. Mas eu ainda tenho opo? quis saber Ian. Sim. Ento v at esse Rubius e diga-lhe para lidar com Asharti que eu estou de partida para a Amrica. No sou capacitado para essa tarefa. Se ele quiser me matar por recusar, deixe que o faa. A condessa comprimiu os lbios e ergueu o queixo. Muito bem. Mas at l teremos de aparar algumas arestas como preparao para sua viagem. Ian a fitou, incrdulo. Teria Beatrix desistido de persuadi-lo to facilmente? No quero que faa nada contra Elizabeth advertiu ele. Os olhos da condessa se estreitaram. Julgarei o que ser necessrio quando a vir. Quem mais sabe de sua condio? Ian contou sobre a visita ao mdico e das amostras de sangue que havia dado. Bem, ento este ser seu primeiro exerccio de materializar-se em lugares diferentes. Resgataremos aquelas amostras e induziremos o bom doutor a esquecer que o conheceu um dia dizendo isso, a condessa lhe estendeu a mo. Venha. Vou ensin-lo a controlar a escurido. Ian aceitou a mo estendia. Havia muito a aprender com aquela mulher. Porm, a impediria de alterar a memria de Elizabeth a todo custo. Ian tirou o colete e a camisa em seu quarto em Albany House, enquanto a luz do alvorecer comeava a pintar o cu, tentando lidar com os sentimentos confusos que oprimiam seu peito. Havia presenciado maravilhas naquela noite, a magnitude do que era e o vislumbre do que poderia vir a ser. Beatrix Iisse o ensinara a dirigir o poder de seu Companheiro. Ele havia sentido o poder crescer em suas veias, e com apenas um piscar de olhos desapareceu

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no espao, materializando-se no consultrio mdico em meio s centenas de frascos de vidro. Aps reaverem as amostras, a condessa induziu a mente do mdico para o total esquecimento no que concernia a vampiros. O tremor que perpassava o corpo de Ian naquele momento no tinha nada a ver com a lufada de ar frio que emanava da janela que ele havia escancarado. Seus pensamentos se concentravam, inexorveis ao que Beatrix havia dito sobre Asharti. No tinha como fugir daquela mulher. Ela viria sempre para assombrar sua alma. Depois a condessa postou uma carta para Rubius, o lder de sua nova espcie que vivia em algum monastrio nas montanhas da Transilvnia. Ela lhe dissera que ele iria conclamar os outros, mas e se no conseguissem det-la? Aquela vampira o seguiria pelo mundo, deixando um rastro de destruio atrs de si. Alm disso, sua partida no protegeria a famlia de Henry ou Elizabeth. Andando pelas sombrias ruas de Londres, Ian ouviu as badaladas dos sinos de alguma igreja indicando a hora real. As luzes amareladas em Albany Court no convenciam a nvoa a se dissipar ao seu redor. Uma nica carruagem passou em frente ao Piccadilly, cora o trotar dos cavalos rompendo o silncio da noite. Oh, Deus! Queria apenas voltar a ser o que era antes. Mas aquilo era impossvel. Maldita mulher! Ela no havia destrudo apenas seu corpo, mas levou consigo suas esperanas. E Beatrix havia lhe apresentado a nica soluo possvel para recuperar sua vida. Teria de enfrent-la. Sabia que no estava altura da soberana dos vampiros. Mas quem mais estaria? Necessitaria de mais fora para que houvesse qualquer esperana de vitria. E bem sabia de onde tir-la. Do sangue do Ancio. Era a nica possibilidade. E ento, quando estivesse forte, aceitaria o convite de Asharti para encontr-la em Tripoli. Embora tivesse passado por Kivala, no sabia ao certo a localizao. Entretanto, conhecia algum que podia ajud-lo a encontrar o lugar. Capaz de traduzir os textos que abriam as portas do templo do Ancio. O corao de Ian batia descompassado, enquanto esboava o plano em sua mente. No era justo pedir aquilo a ela. Seria acareada com um monstro. O que poderia lhe dar em troca? Elizabeth se condoia de saudade da frica no navio. Talvez pudesse oferecer algo que ela tanto prezava e dar a oportunidade de escapar de uma vida, que por certo, estaria achando to vazia quanto a dele. Era terrvel e perfeito ao mesmo tempo o fato de ser ela a possuir a chave para resolver seu problema.

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Elizabeth e Emma estavam sentadas com o major Ware na noite de jogo danante de lady Jersey. Ambas tentavam arrancar informaes sobre a situao no Marrocos, mas o oficial se mostrava reticente. Aps muita insistncia, Elizabeth conseguiu saber que a lder dos seguidores se chamava Asharti e pela descrio de Ware, correspondia com perfeio perseguidora de Ian. Ento os corpos sugados so deixados por ela? quis saber Elizabeth. Ou por seus seguidores. Quem pode saber? inquiriu o major, embora ela estivesse certa de que o oficial escondia alguma coisa. Quando os casais comearam a girar com os primeiros acordes da valsa, Elizabeth percebeu que a ateno do salo se voltava porta. Como que comandada, ergueu o olhar para encontrar Ian parado do outro lado do salo, executando uma mesura para a anfitri. Ele estava impecavelmente trajado com uma capa preta e calas que evidenciavam os msculos das coxas. A gravata larga branca atada de modo perfeito e os cabelos ligeiramente cacheados, com uma fita. Aps beijar a mo da anfitri, ele levantou os olhos e logo localizou-a. Ela tentou em vo desviar a ateno, mas foi pega por aquele to conhecido magnetismo. Ele se empertigou, murmurou algo para lady Jersey, desculpou-se com a mulher sua direita, a esplendorosa ruiva que reconhecera as marcas dos caninos no pescoo de outra jovem dama. E decidido, abriu caminho em direo a Elizabeth. A multido se abria para sua passagem. Srta. Rochewell disse ele, parado, um tanto sem graa. Se que um homem belo como aquele podia se mostrar desajeitado. Sr. Rufford, eu... eu espero que esteja bem.Ela sentiu que eram observados atentamente. Gostaria de me conceder a honra desta dana? Ian perguntou com sua costumeira objetividade. Claro... murmurou ela ainda sem ter se refeito do encontro inesperado. Ian estendeu a mo e os dedos morenos pousaram de pronto nos seus, fazendo-a corar do que o simples toque a fez sentir. Ele a guiou para a pista, onde os casais giravam. Elizabeth engoliu em seco, ao senti-lo enlaar sua cintura, aproximando os corpos. Mal conseguia dominar as pernas trmulas, mas os braos fortes a conduziram, emprestando um pouco daquela

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fora vibrante. Apesar de estar com a mo enluvada, era possvel sentir o toque firme daqueles dedos. Quis me convidar para danar apenas para ser gentil? perguntou ela, quebrando o silncio. No, eu desejava rever uma velha amiga. Elizabeth podia sentir o eco da voz mscula reverberar no peito musculoso. Desde a noite em que o tratara dos ferimentos da batalha com os piratas, nunca estivera to prxima dele. Como tem passado? conseguiu dizer, fitando-o nos olhos. Bem, obrigado. E voc? Sua tia est bem? Sim redarguiu Elizabeth, sucinta, optando por no discorrer sobre os prprios infortnios. Otimo. E o que acha da Inglaterra? Oh, aquilo era pedir demais. Esgotara seu estoque de civilidade banal. Sufocante retrucou, lanando um olhar desafiador. A rigidez dos msculos sob a mo de Elizabeth relaxou. Esperava que dissesse isso. Encontrou sua cura? arriscou ela. No. Mas encontrei algum que poder me ajudar. Eles deslizaram pelo salo, passando em frente a Beatrix. E ento Elizabeth compreendeu quem era a pessoa que ele acabara de referenciar. Mesmo com a rpida passagem pela condessa, ela sentiu o mesmo perfume almiscarado de Ian, s que em uma verso mais feminina, mas no menos sedutor. Inclinou a cabea para trs para fit-los nos olhos e percebeu Ian desconfortvel ante a especulao. Claro! Ele encontrara outro ser de sua espcie. Tentou forar um sorriso. Oh, fico feliz com isso. Ian havia encontrado seu lugar e destino. Ela ainda tinha esperanas de poder dizer o mesmo de si. Os ltimos acordes da valsa se fizeram ouvir. Desejo que fique bem murmurou, enquanto ele a guiava para fora da pista de dana.

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E eu a voc retrucou Ian, acompanhando-a at seu assento. Permiteme procur-la em um dia desses? Elizabeth piscou vrias vezes, confusa. Ah... sim. Certamente. Naquele instante o major Ware retornava da pista de dana com Emma. Sr. Rufford disse Elizabeth. Permite-me apresentar-lhe a srta. Fairfield e o major Ware? indagou, percebendo no mesmo instante que ambos os cavalheiros j se conheciam. Rufford. O oficial franziu o cenho. Encontramo-nos de novo. Major. O olhar de Elizabeth se alternou entre ambos. A expresso de Ian era de censura, e a de Ware demonstrava uma certa reserva que beirava o medo. No mesmo instante, ela se lembrou que o major, sabia sobre Asharti e, portanto, conhecia a condio de Ian. O major Ware acolheu-me quando eu estava doente em El Golea Ian explicou, notando-a intrigada. Apenas abatido pelo sol minimizou o oficial. Recuperou-se prontamente. Naquele instante a atraente condessa emergiu por trs de Ian. Abandonou-me, lorde Rufford. Estou desconsolada. Oua, a orquestra comeou a tocar outra vez. Ian fez uma mesura para o grupo. Estou sendo requisitado. Desculpem-me. Elizabeth observou-o guiar seu par para a pista de dana e a compreenso a atingiu como um j ato de gua fria. Quando se apaixonara por aquele homem? Estudando os mistrios dos pergaminhos? Tocando-lhe o corpo desnudo e ferido? Amava um homem que estava perdido para ela. Observou a condessa rir e jogar a cabea para trs num gesto cheio de vida. Quem poderia amar a banal Elizabeth, quando criaturas como Beatrix Lisse, a condessa de Lente, existiam? Ian retirou o agasalho dos ombros de Beatrix no nmero quarenta e seis da Berkeley Street, distraidamente.

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No dia seguinte, iria propor o inacreditvel. Mas a simples viso de Elizabeth naquela noite o abalara. O conhecimento que ela possua de sua condio pareceu aceitvel em um navio no meio do oceano, mas em plena Londres era impensvel. Seria assim para ela tambm? Talvez no o considerasse um monstro, uma vez que aceitara valsar. A sensao da cintura delgada sob musselina do vestido ainda lhe queimava a palma da mo. Por que no conseguia pensar em outra coisa? Sr. Rufford chamou Beatrix, arrancando-o dos devaneios. a sensao da cidade. Poderia ter as mais belas damas daquele salo. Fiquei surpresa quando favoreceu a morena comum com sua ateno comentou, dirigindo-se garrafa de conhaque e servindo duas doses. E ento? indagou, servindo-o.Ela a amiga que leu os pergaminhos e o ajudou a fazer materializar-se em lugares diferentes? Sim respondeu ele, sucinto. Interessante. Ela sabe sobre sua condio e, no entanto, no demonstra repulsa. Ao contrrio afirmou a condessa, levando a taa aos lbios. Bem, apagamos a memria do mdico. Posso cuidar do major Ware. Ian no respondeu, mantinha-se de costas com o olhar fixo na janela. A condessa ento, continuou a falar: Voc ser preso como traidor, caso se recuse a lutar contra Asharti. Claro que nenhuma priso poder det-lo, mas mo poder continuar na Inglaterra. Quando partir para a Amrica? O que pretende fazer? Ian temia o que Beatrix poderia fazer agora que conhecia Elizabeth. Os comentrios foram triviais, mas ele pressentia que ela iria tomar alguma atitude. difcil dizer. Desejava apenas retornar Alemanha. Mas devo fazer o necessrio. Retornarei a Roma. Ulberno est l, junto com outros que iro nos encontrar se for o caso. Se for o caso? Sim. Caso decida nos ajudar e se vencermos, teremos de limpar os rastros de Asharti. Duvido muito que seja necessrio. Ian fez uma mesura, dirigindo-se em seguida porta. Em seu lugar, eu no apagaria a memria da srta. Rochewell. Ela pode ser sua nica chance de conseguir o que quer.

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O corao de Elizabeth se contraiu ao ouvir a tia dizer que achara a ocupao ideal para ela. Chively, um conhecido de Clia, tinha uma tia-av que vivia em Yorkshire. A senhora necessitava de ajuda com a leitura e seus bordados. Ela tem gota, mas no precisar cuidar disso. E tambm no precisar se ocupar da casa porque ela tem empregados para isso completou a tia. Elizabeth volveu o olhar desanimado para a tia, mas no tinha outra alternativa. Espero preencher os requisitos. Naquele instante, uma batida se fez ouvir porta. Que inconveniente! Uma visita a esta hora. Quem poder ser? indagou Clia, franzindo o cenho. O corao de Elizabeth se acelerou e as mos tremeram. Conhecia algum que s poderia fazer visitas noite. Afinal, ele prometera entrar em contato, s no esperava que fosse to cedo. Sr. Ian Rufford anunciou Edwards. Elizabeth percebeu o olhar de Clia se transformar de surpreso a avarento em questo de segundos. Fao-o entrar ordenou ao mordomo. Ian entrou a sala de vistas e tomou conta do ambiente com sua presena devastadora. Estava trajado para algum evento, ao que parecia. A capa preta completando o belo traje bem cortado, que servia apenas para emoldurar aquele corpo perfeito. Boa noite, senhoras. Apesar de cumprimentar as duas, seu olhar no se desprendeu de Elizabeth. Sr. Rufford retribuiu a dona da casa, estendo a mo em um gesto lnguido. Que prazer rev-lo! Ian deu um passo frente a beijou a ponta dos dedos de Clia. O prazer todo meu murmurou ele, volvendo o olhar a Elizabeth, que de imediato corou. Os olhos astutos da tia no perderam aquele detalhe. Oh, se ao menos estivesse me sentindo melhor, poderia ser melhor companhia.

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Susan Squires - O Mistrio de Ian Rufford (Bianca 866)

O pesar e o desapontamento por uma frao de segundo estamparam no rosto msculo, retornando em seguida ao ar determinado de sempre. Vejo que minha visita inoportuna... No se incomode. Vou me deitar e deixo minha sobrinha para me representar nas honras da casa. Estupefata, mas agradecida, Elizabeth a observou se erguer e sair da sala. Bebe alguma coisa? No se incomode com isso replicou Ian. Elizabeth observou que algo o atormentava, pois ele se-quer se sentou, ficou caminhando de um lado a outro da sala. No sei como comear. Ele quebrou o silncio. Sempre achei que no tinha problemas em abordar qualquer assunto diretamente. Sorrindo timidamente, ela indicou uma poltrona junto lareira na tentativa de deix-lo mais confortvel para prosseguir. Muito bem. Tenho uma proposta a lhe fazer. Voc quer voltar frica? Parece um peixe fora d'gua em meio a essas pessoas ignorantes e inspidas dos crculos sociais. No entanto, no poder viajar a menos que esteja casada. Elizabeth o fitou, incrdula. A meno da frica sentiu uma pontada de saudade no corao, mas no podia crer no que estava ouvindo. O olhar de Ian demonstrava a ansiedade por uma resposta afirmativa. Porm, percebeu-a atordoada e achou que precisava ter mais explicaes. Em seguida, clareou a garganta outra vez e se ergueu. Eu, por minha vez, necessito dos conhecimentos arcanos que sei que possui. Que tipo de conhecimento? Ian tornou a sentar-se de modo abrupto. Preciso saber a localizao de Kivala. J esteve l. Vaguei pelo deserto, moribundo por semanas at chegar a El Golea. No conseguiria encontr-la de novo. Voc tem os textos que mostram o caminho. Juntos podemos encontr-la. Para qu? indagou ela sem mais rodeios. Achei que nunca mais quisesse voltar frica.

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Eu no queria, mas no posso evitar. Asharti sabe onde estou e ameaa vir atrs de mim. Ela est produzindo muitos vampiros. isso que somos. Vampiros. A voz mscula falhou ao pronunciar a palavra. Essa mulher uma ameaa aos humanos e aos vampiros. Vampiro!, a palavra ecoou na mente de Elizabeth. Sabia que no a havia mencionado para ele. Ian deveria t-la descoberto por outros meios. Talvez com a esplendorosa condessa de Lente. Ainda no me disse por que tem de retornar a Kivala. Acho que posso det-la. A resposta est ali, por trs de duas inscries que no serei capaz de traduzir. No posso fugir enquanto ela destri tudo. Elizabeth anuiu e o fitou. Confuso, coragem e dor se mesclavam naqueles olhos claros. Eu vim aqui pedi-la em casamento continuou Ian, baixando a cabea. Sei que uma criatura como eu no tem direito a fazer esse tipo de pedido, mas seria apenas um casamento de convenincia. Estaria apta a conduzir suas pesquisas e montar expedies. Eu financiaria tudo. Poderia ter a vida que deseja sem o impedimento de um marido que cobrasse outros compromissos alm do que gosta realmente de fazer, mas com as vantagens que o casamento confere a uma mulher. A no ser, claro, que seja sua vontade continuar com a vida que est levando, ento eu desapareceria e a deixaria livre. Elizabeth jamais escutara um discurso to desanimador. Sentiu como se o corao se perdesse na espiral da desesperana. Enquanto j admitira seus sentimentos mais profundos por ele, Ian sequer fingia am-la. Se ao menos ele fizesse o pedido de outra forma, ela o aceitaria de pronto. Vou revelar minha situao... Ian clareou a garganta. Ao que parece no vou envelhecer. Posso desaparecer e impor minha vontade sobre os outros. Existe um parasita em meu sangue que necessita que eu me alimente de sangue humano e no h nada que eu possa fazer quanto a isso. Contudo prometo que jamais a violarei de novo. Ento Ian era imortal? As consequncias daquela informao quase a devastaram. Eu envelhecerei. Essa uma diferena importante. Ian piscou vrias vezes, em clara demonstrao que no havia pensado naquilo.

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Ficarei sempre a seu lado, mas se minha presena se tornar um fardo, no a sobrecarregarei com ela. De repente a imagem nada agradvel de uma anci, vivendo em um palcio com um belo e vigoroso jovem, tomando lies com a no menos bela Beatrix se formou na mente de Elizabeth. Eu o ajudaria a encontrar Kivala sem ter sido necessria sua oferta gentil. Sei disso. E mais uma prova de seu carter e bondade, mas h textos na tumba que necessitam ser traduzidos para se conseguir entrar e, portanto, ter de ir comigo. No confio em mais ningum. Se me acompanhasse sem a proteo de um casamento, sua reputao estaria arruinada. No posso permitir que isso acontea. Merece a maior considerao de minha parte e por mais desagradvel que isso possa ser... Claro! Por certo j recebeu outras propostas... No tenho nenhuma outra proposta murmurou Elizabeth. Se no se casar comigo continuou Ian como se no quisesse perder tempo. No poder voltar frica. Com Asharti cometendo tantos crimes, quem iria proteg-la? Era incrvel, mas o discurso catico de Ian criara uma ilha de esperana em seu ntimo. Mas antes de aceitar, precisava saber mais detalhes. Detesto a idias de amarr-lo a to penoso fardo por sabe Deus quantos anos. Ainda sou nova. Enfadar-se- de mim ainda na viagem. Fardo? indagou ele, confuso. No consigo imaginar mais apropriada companheira de viagem. Nunca reclama de nada. interessante em todos os aspectos. Suas observaes so sempre pertinentes. E joga muito bem o xadrez. Exibiu um sorriso enigmtico. preo para mim. O que mais eu poderia desejar? Elizabeth sentiu um laivo de esperana. E decidiu que se agarraria a ele. Aquele era o momento. Ficarei feliz em aceitar sua proposta de casamento. As palavras, uma vez ditas, quase a despedaaram. O que estava fazendo? Ambos se fitaram como se um enorme buraco tivesse se aberto na sala e os tragado. Certo disse Ian por fim. Quando seria conveniente? Havia pensado em amanh. Tenho uma certa urgncia.

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Amanh? Aquilo estava se tornando muito real ao mesmo tempo em que surreal. No se pode providenciar um casamento de um dia para outro. H proclamas e preparos... Ian retirou um mao de papis do bolso da capa um tanto sem jeito. Trouxe uma licena especial, caso concordasse. H um navio partindo de Portsmouth para Casablanca antes da madrugada de sbado. Acho que podemos comear por l. Kivala fica em algum lugar entre o leste das montanhas Atlas e a oeste de El Golea, Elizabeth franziu o cenho. Quem lhe concedeu uma licena especial? Ian desviou o olhar. difcil resistir ao pedido de um vampiro... O casamento seria no dia seguinte e no tinha sequer um traje apropriado para vestir, objeo que no tinha coragem de verbalizar para Ian, diante dos motivos mais srios dele. Poderamos adiar para depois de amanh? Isso me daria tempo de fazer as malas e ainda conseguiramos embarcar no sbado. Ele aceitou, mas ainda havia uma dvida cruel que precisava ser desfeita. H algo que preciso saber disse Elizabeth. O que h por trs da porta que deseja que eu destranque e que o tornar capaz de enfrentar Asharti? Ele engoliu em seco. E bastante direta srta. Rochewell. Respirou fundo, decidido a contar a verdade. Um templo. Dentro dele, um estranho ser. Ele conhecido como O Ancio, Aquele que Espera. O sangue dele produziu os primeiros vampiros. dele o sangue que fortalece Asharti. Se conseguir convenc-lo a me dar seu sangue, talvez possa enfrent-la. Meneou a cabea, desconcertado. No uma grande chance, mas a nica que tenho. Ela empertigou os ombros, decidida que era um desafio que estava disposta a vencer. Voc merece essa chance. Farei o que tem de ser feito. Ian a fitou diretamente, nos olhos, procurando divisar-lhe a alma. Acho que devo pedir permisso sua tia. Por certo no est preparada para isso no momento, mas temos to pouco tempo. Preparada? Ela est ansiosa por isso retrucou Elizabeth, tocando a campainha para chamar o mordomo.

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E ela no estava errada. Clia no se importava nem um pouco com as boas maneiras, quando o dinheiro de um rico irmo de um visconde estava envolvido. Mesmo assim, foi tomada de surpresa, quando ambos revelaram que se casariam em dois dias, o que no lhe daria tempo de organizar uma recepo decente, mas acabou por se convencer do rompante de amor do noivo. Est indo para o baile dos Fairfield? indagou Clia, ansiosa por uma oportunidade de espalhar a notcia entre as matronas da sociedade inglesa. Estvamos de partida quando chegou. Elizabeth sentia-se oprimida pela antecipao de danar nos braos de Ian e do assombro da sociedade pelo fato de algum como aquele homem ter proposto casamento para uma mulher como ela. Ian se inclinou em uma profunda mesura. Se me permitem acompanh-las, minha carruagem aguarda. Durante todo o percurso para a casa dos Fairfield, Elizabeth respondia, sucinta, s perguntas da tia. Sua mente se encontrava em um redemoinho de sensaes. Por que concordara com aquele plano perigoso? Porque ele precisava de ajuda, claro. Mas casamento? Afinal, Ian afirmara que no a amava. Por outro lado, havia deixado evidente que a estimava e queria proteg-la. Oh, para que tantos questionamentos se a verdade era to evidente? Amava aquele homem, vampiro ou no e queria ficar ao lado dele. No momento, no se importava com o que o futuro ao lado de um homem que convivia com criaturas extraordinrias pudesse lhe reservar. Quando chegaram casa dos Fairfield, Clia foi chamada de pronto pelo idoso conde de Silchester e comeou a cochichar em seu ouvido. Elizabeth pousou a mo no brao de Ian, sentindo a energia que dele emanava como uma descarga eltrica. Ele a encarou com um olhar to cheio de... qu? No conseguia interpret-lo. Os dois cruzaram o salo com vagar ante os olhares surpresos das matronas. Graas a Clia, o boato do iminente casamento correu o ambiente em segundos. Rufford! Soou a voz musical inconfundvel atrs deles. Beatrix flutuava esplendorosa pelo salo em direo ao casal. Por onde andou? Decidiu viajar para o exterior? Decidimos, mas para o norte da frica, em vez da Amrica. Elizabeth percebeu a expresso de alvio naquela bela face radiante. Condessa continuou Ian. Permita-me apresentar a srta. Rochewell, minha futura esposa?

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A mulher ergueu uma das sobrancelhas em total surpresa. Encantada em conhec-la disse, lanando um olhar cnico a Ian. Espero ser til para a busca do sr, Rufford explicou Elizabeth. Sou capaz de ler os textos antigos e... Partiremos no sbado interrompeu Ian. Acredito que temos uma misso urgente, no? Sim concordou a condessa, fitando Elizabeth com curiosidade. Espero que saiba o que est fazendo. Eu sei garantiu ela, embora soasse frgil. A condessa se afastou e Elizabeth se concentrou no falatrio a seu redor. Expresses indignadas se faziam ouvir de todos os lados. Mas mal teve tempo para dar ateno, quando foi interrompida por um senhor sorridente. Srta. Rochewell? Sou Bernard Chively. O ventre de Elizabeth se contraiu. Lady Rangle indicou-a para tomar conta de minha tia-av. Pode tomar o veculo que transporta correspondncias na sexta-feira. Espero que no se importe com o estado do lugar. No temos uma criada h meses. Ante o olhar estupefato de Elizabeth, Ian se adiantou. A srta. Rochewell no poder ir afirmou ele em tom decisivo. Comearemos nossa viagem de npcias no sbado. Temo que tenha de procurar outra vtima para tomar conta de sua tia dizendo isso, colocou as mos sobre os ombros de Elizabeth e a afastou, deixando o homem boquiaberto. Beba seu champanhe ordenou ele. Elizabeth sentia-se deveras envergonhada para falar. Ele devia estar to constrangido em descobrir que pedira uma futura criada em casamento. Oh, no pensaria naquilo, decidiu ela, sorvendo um gole da bebida espumante. Mais. Beba a taa toda. Elizabeth obedeceu. Seu pai gastou o seu dote? Em sua ltima expedio. Por que sua tia...? Recusei duas propostas de casamento. Por fim, ela perdeu a pacincia comigo. No poderia concordar em ser um fardo para ela. Pedi que me ajudasse a encontrar um emprego e ela o fez. Entendo.

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Desculpe-me por embara-lo. Talvez ele no conte para ningum. Estaremos longe a essa altura. Ian tomou a taa de suas mos. Dance comigo. A expresso do rosto msculo era sria, mas um brilho divertido se refletia nos olhos azuis. Faa-os olharem. Ela anuiu e ambos se encaminharam pista de dana ao som dos acordes da valsa. Enquanto o salo girava em torno dela, Elizabeth experimentou a mesma sensao da outra vez. O contato da mo em sua cintura emitia um calor por todo o seu corpo, confirmando o desejo que havia entre eles. Quando a msica cessou, Ian se inclinou em uma mesura. J cumprimos com nossa obrigao social. Vamos embora. Tomando-lhe a mo, abriu caminho entre a multido em direo a Clia, mas antes que pudesse alcanar seu destino, Ian avistou o major Ware. A est o homem com quem eu precisava falar anunciou Ian. O oficial pareceu ter sido tomado de assalto. O que houve? Viajarei para o exterior em uma misso, a qual no aprovaria. No poderei comparecer ao nosso compromisso. Ware entendeu na hora do que se tratava e baixou o tom de voz para perguntar: Tem alguma chance de triunfar? Ian baixou o olhar e em seguida o ergueu para fitar o oficial. Uma chance. J ia se voltando para partir, quando estacou. Posso pedir mais um favor? Tudo que desejar. Igreja de St. James, quinta-feira s dezessete horas. Precisamos de um padrinho de casamento. Ware alternou, surpreso, o olhar entre Ian e Elizabeth. Meus parabns cumprimentou-o por fim. Em seguida, voltou a face lvida a Elizabeth. Acha que no sou uma noiva adequada? Pois, sou sim. E ante o olhar estupefato do oficial, continuou: Pode conhec-lo h mais tempo do que eu, mas eu conheo mais os segredos dele. Pode colaborar conosco? indagou Ian em tom spero.

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Acho que sim. Ian anuiu e guiou Elizabeth pelo restante do caminho. Ela parou a fim de pedir tia que convidasse Emma para ser sua madrinha. Tudo sair bem. No tenha medo garantiu Ian. No tenho medo de voc assegurou Elizabeth, decidida. Ele se inclinou para frente e tomou as mos pequenas nas suas. Nunca ter motivos para tal. Agora tem de ir para casa. Elizabeth deu a desculpa de estar com dor de cabea, obrigando uma contrafeita Clia a acompanhla. Uma vez dentro da carruagem, afundou-se no assento acolchoado do veculo, sentia-se extenuada com os acontecimentos do dia. O pedido de casamento inesperado e os comentrios maldosos da corte de Londres haviam drenado suas foras. O dia seguinte foi um caos na vida de Elizabeth. Ainda temendo o passo que ia dar, escreveu a Emma que aceitou o convite com entusiasmo. Em seguida, colocou sua frugal bagagem em um pequeno ba. Ento pesquisou os pergaminhos mais uma vez, consultando um livro de Matemtica da Navegao para calcular a diferena sazonal que mudaria a posio da lua da hora que estava descrita nos textos em relao hora em que estariam chegando ao leste de Casablanca. No poderia se esquecer de levar sextantes e cronmetros. Teriam de adquiri-los em Portsmouth. Elaborou uma lista de suprimentos para a caravana e relacionou as tarefas e providncias que teriam de tomar quando chegassem a Casablanca. Durante todo o tempo, pensamentos sobre a noite de npcias invadiam sua mente. Qual seria a atitude de Ian? Como seria fazer amor com um vampiro? Ian tambm teve um dia atribulado. Pela manh se encaminhou ao ateli da estilista madame d'Arette, a mais conceituada de Londres, para escolher o tecido do vestido da noiva e instru-la do que desejava. Em seguida, dirigiu-se s lojas do centro para comprar os suprimentos de viagem e artigos femininos para Elizabeth. Passou a maior parte da tarde confinado no escritrio do sr. Edgely, garantindo que a esposa ficaria amparada, no obstante o que acontecesse com ele. Por fim, seguiu at a residncia de Beatrix. Como esperava, a condessa se mostrou resistente ao casamento, exigindo explicaes de como aquela extica mulher poderia ajud-lo. Ele foi sinttico na resposta, dizendo apenas que Elizabeth poderia ser de maior valia que ele prprio.

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Por fim, embora contrafeita, a condessa concordou com a aventura. Aps a segunda noite insone, Elizabeth observou Clia partir para um compromisso uma hora da tarde. Sentou-se na cama, constatando que faltavam menos de trs horas para chamar uma carruagem de aluguel, j que no poderia ir andando para o prprio casamento. Lutava contra o medo secreto de no encontrar Ian a aguardando quando l chegasse. Ficara claro que ele no a amava. As palavras que usara quando a pediu em casamento ainda ecoavam em sua mente. Vencida pela exausto, Elizabeth se deitou na cama e caiu em sono profundo. Acordou com uma batida nervosa porta. As sombras do fim da tarde de fevereiro se refletiam no quarto. O que foi? Chegaram alguns pacotes para a senhorita gritou o criado do outro lado. Espere apenas um minuto. Elizabeth consultou o relgio no criadomudo. Trs horas! Lutou para se erguer e examinou o prprio reflexo no espelho. Os olhos estavam apenas um pouco inchados. Jogou um pouco de gua no rosto e em minutos se encontrava no andar trreo. Os criados circulavam em volta de pilhas de caixas de todos os tamanhos. So endereados senhorita informou uma das criadas. Elizabeth se apressou em pegar o carto que fora entregue junto com os pacotes. O Ilustre sr. Rufford estava escrito com caligrafia caprichada. Leve-os para o andar superior, sim? pediu ela antes de se voltar para a criada. Polly, pode me ajudar a vestir? Estou muito atrasada. A jovem exibiu um sorriso de superioridade para os demais criados. Certamente, senhorita. Tenho jeito para penteados. Antes de atingir o topo da escada, Elizabeth se voltou pedindo a James que providenciasse uma carruagem de aluguel. Uma vez no quarto, olhou para a caixa de maior tamanho e, ainda corando, pegou uma tesoura, cortou as fitas e a abriu. O papel fino do interior da caixa revelava um cetim entre branco e dourado. Uma linda cor bege amanteigado. A criada suspirou e Elizabeth prendeu a respirao antes de retirar o traje do invlucro e o suspender, deixando o tecido pesado pender. A pea era toda ladeada de rendas de Bruxelas e possua um insinuante decote. A cintura era baixa, como ditava as

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regras da moda, com uma sobre-saia de renda na rica cor creme. As mangas, longas e apertadas, eram confeccionadas em renda pura. Elizabeth nunca vira traje to belo, sofisticado e elegante. Estupefata, pousouo na cama e ps-se a abrir os demais pacotes. O primeiro continha um par de sapatos delicados confeccionados em couro tambm creme que combinavam perfeitamente com o vestido. Nos outros pacotes encontrou meias finas, roupas intimas de seda, uma bolsinha perolada, luvas e um grande manto em l creme com finssimo acabamento. E o chapu! Na mesma cor que as demais vestimentas, composto de renda e fitas brilhantes. As caixas menores traziam um colar de prolas grandes e lustrosas que combinava com perfeio com o traje, acompanhado de brincos de prolas e diamantes. Evidentemente jias carssimas. O corao de Elizabeth se contraiu diante da generosidade do futuro marido diante de um casamento de convenincia. Mas era um dia importante em sua vida, por isso ocupou-se em se fazer bela e deixar de lado pensamentos mais obscuros. Meia hora mais tarde, Elizabeth se ergueu da cadeira que ocupava de fronte do toucador. Polly havia feito um excelente trabalho em seus cabelos e o traje emoldurava com perfeio as curvas de seu corpo longilneo. Como Ian fora capaz de tanta preciso? Talvez se lembrasse da noite em que a despira, concluiu, corando. Naquele instante uma suave batida porta se fez ouvir. A carruagem, senhorita. Elizabeth agradeceu criada e desceu a escada com cuidado, sorrindo tmida ante os olhares curiosos dos criados. Edwards abriu a porta da sada para revelar um sorridente James parado junto a uma deslumbrante carruagem provida de dois criados trajados de preto. Com um sorriso, entendeu que Ian pensara em todos os detalhes. Minutos depois, o veculo estacou de fronte da imponente igreja, construda em tijolos vermelhos e pedras Portland do sculo dezessete. A porta da carruagem se abriu para revelar Ian trajando cala e sobretudo pretos, uma elegante gravata branca perfeitamente atada e com os cabelos ligeiramente cacheados, penteados com esmero e presos com uma fita. Elizabeth sequer reparou na vestimenta. Seus olhos percorriam enaltecidos o rosto msculo e o corpo exuberante do futuro marido. No foi menor a surpresa de Ian ao v-la to deslumbrante. Os olhares se prenderam e ali ficou selado uma parceria no s de convenincia para uma viagem, mas um acordo secreto de
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cumplicidade e amor eterno, que no necessitava de palavras ou atos formais para ser selado. Elizabeth estendeu a mo enluvada e a partir daquele momento os eventos se sucederam como que em cmera lenta. Quando entraram pelos portes da igreja, Ian retirou o manto que cobria os ombros frgeis sem nada dizer. Obrigada pelos presentes gentis murmurou ela. As prolas... no precisava... No se preocupe com isso. Estou sendo compensado pela viso delas na senhorita. Emma se adiantou, tomando o brao de Ian. O noivo no deveria ver a noiva antes do casamento. O que est fazendo? E voltando-se para a amiga. Querida, no sei o que dizer... est esplendorosa nesse vestido. Ento devo dizer que a nica a achar isso, alm de mim mesma retrucou Elizabeth, sorrindo com ternura. No sabe como sou grata por sua assistncia! O major Ware, um casal que Elizabeth desconhecia e o clrigo se encontravam reunidos em um semicrculo prximo ao altar, e todos se voltaram quando a majestosa porta de entrada da igreja se abriu. Ware se precipitou em sua direo. Srta. Rochewell, acharia presunoso de minha parte se lhe pedisse a honra de acompanh-la at o altar? E quem ser o padrinho de Ian? O visconde, irmo dele, chegou hoje cidade, acompanhado da esposa e ter prazer em desempenhar tal papel. Elizabeth sorriu, aceitando a oferta e pousando o brao no do major vestido em trajes oficiais. Os minutos seguintes transcorreram como em um conto de fadas. Os padrinhos se alinharam no altar e o sacerdote se apresentou como reverendo Jessop. Elizabeth no conseguia se focar nas palavras, mas respondia quando era solicitada. Imaginava o que o religioso pensaria se soubesse que ela estava casando com um vampiro. Ian estava parado a seu lado, seguindo os mesmos procedimentos. Ela ergueu o olhar para fit-lo e encontrou duas poas azuis nas quais poderia mergulhar e se perder para sempre. Por fim, ele se inclinou e aqueles maravilhosos

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lbios carnudos roaram os dela pela segunda vez, gentis e suaves. Uma onda de calor assolou seu corpo, fazendo-a sentir-se feminina em toda a sua essncia. O reverendo os declarou marido e mulher e se seguiram os cumprimentos efusivos. Nossa carruagem nos espera sussurrou Ian, oferecendo-lhe o brao num gesto quase tmido. Sra. Rufford. O nome a atingiu como um raio e Elizabeth ergueu o olhar para fit-lo, porm Ian j conversava com outra pessoa. Tomada de assalto, pousou a mo no brao musculoso e, de imediato, dvidas sobre a noite de npcias preencheram sua mente. No era uma moa tola. Sabia das relaes entre homens e mulheres. Alm disso, j o vira desnudo e estava ciente do quanto a atraa aquele corpo vigoroso. Bem, no haveria do que se preocupar, pois em casamentos daquele tipo no haveriam de dormir juntos. Ao menos no no incio... O pequeno grupo que se encontrava na igreja jantou em um salo privado do Restaurante Rules. Os deliciosos pratos, compostos de pato e perdizes, no conseguiram despertar o apetite de Elizabeth, que continuava imersa em pensamentos. Se Ian pretendesse exercer seus direitos de marido, no poderia arriscar uma gravidez. Deveria uma criana suportar as terrveis consequncias de sua atrao por um vampiro? Antes que pudesse responder quela pergunta, algum a tocou no brao. Ela se voltou para deparar com a cunhada de Ian sentada a seu lado. Fiquei to feliz por ter podido comparecer ao casamento. Elizabeth sorriu. Vieram especialmente para a cerimnia? Lady Stanbridge sorriu, envergonhada. No exatamente. Viemos para agradecer a Ian pela generosidade que teve para conosco e nossos filhos. Elizabeth anuiu. Ele de fato muito generoso. No foi sempre assim. Meu cunhado mudou muito depois do que aconteceu com ele. Contou-nos que foi capturado e feito escravo. Pudemos apenas imaginar os horrores por que passou concluiu a mulher, deixando escapar um profundo suspiro e fitando Ian, que retribuiu o sorriso, erguendo a taa em um brinde. Talvez o casamento lhe faa bem. Esse homem merece ser feliz. Espero que sim.

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Naquele instante, Ian se ergueu, incitando a todos a acompanh-lo, sem, no entanto, fornecer qualquer outra explicao. Porm, quando Elizabeth se aproximou da fileira de carruagens do nmero quarenta e seis da Berkeley Square, seu destino se tornou claro. Havia reparado que Emma e lady Stanbridge estavam vestidas para um baile, mas no ouvira comentrios na sociedade londrina sobre um evento na residncia da condessa. Aps entregarem seus agasalhos, Elizabeth e Ian subiram os degraus que levavam ao primeiro andar. O criado anunciou a presena dos noivos e uma salva de aplausos explodiu no salo. Viva o feliz casal! gritavam alguns. Rufford, voc um felizardo! bradavam outros. Os gritos dos homens e o olhar de cobia das mulheres tomaram Elizabeth de assalto. A condessa emergiu da multido, trajando um elegante vestido azul. Os convidados de honra! disse, beijando a face da noiva. No poderia esperar nada melhor, Beatrix elogiou Ian, deslizando o olhar pelo salo. Toda a nata da sociedade londrina estava ali. Bemdisse a condessa, conduzindo-os atravs da multido. V exibir seu trofu. Esta noite, o mundo est aos ps de sua esposa, exatamente como desejava. Elizabeth se descobriu recebendo cumprimentos efusivos e congratulaes das mesmas pessoas que antes a fitavam com desdm. Danou com o marido durante toda a noite. Muitas pessoas a questionavam sobre a ausncia da tia, ao que respondia, evasiva, sem muitas justificativas e sem mencionar que se tratava de uma prima em segundo grau. Porm, o espectro de uma criana que necessitava de sangue humano em vez de leite materno no lhe saa da mente. Ian a cobria de atenes, fazendo-a imaginar se exigiria seus direitos maritais. A certa altura, solicitou que ele danasse com Emma e saiu procura da condessa de Lente. Ali estava a nica pessoa que por certo poderia confirmar ou refutar a possibilidade de ela conceber um vampiro. Pensando assim, caminhou, decidida, at ela. Milady... A condessa girou, fitando-a, surpresa. Posso lhe falar em particular?

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Beatrix inclinou a cabea para o lado. Claro, minha querida concordou Beatrix, guiando-a para uma sacada onde havia um conjunto de confortveis sofs de dois lugares. O que deseja? indagou a condessa, sentando-se. Elizabeth mordiscou o lbio inferior. Como poderia perguntar o que queria saber? S havia uma forma. Quero que me esclarea algo, que por certo tem conhecimento. E por que acha isso? inquiriu a condessa, curiosa. Ele no me contou nada sobre a senhora. No o culpe. Conclu no momento em que a vi perguntar quela jovem o motivo pelo qual estava usando um leno no pescoo. E tambm por causa de seu perfume, entendi que da mesma espcie. A compreenso atingiu a condessa de imediato. O que quer saber? Quero saber sobre filhos. Bem, poder ter filhos. Ele um hospedeiro novato do Companheiro. Entre um humano e um de nossa espcie pode nascer uma criana-vampiro, mas apenas se a me for da mesma espcie, porque o beb se desenvolve com o sangue da me. Elizabeth sentiu-se aliviada, mas havia algo mais que desejava saber. Como a criana-vampiro? Elizabeth estacou, temendo demonstrar o horror que por certo a condessa no partilhava. O Companheiro fica inativo at que eles atinjam a puberdade. No podem utilizar o poder, por exemplo. Mas precisam ser alimentados e devemos ajud-los a conseguir o sangue. E uma opo dos pais incutir-lhes valores apropriados sobre o modo como vo obt-lo. um desafio. Sim, porm gratificante. O sangue vida. Rufford sabe disso. Percebe a diferena entre o que era quando foi um simples humano e o que agora. E voltando com um sorriso luminoso. Disse a Ian que deveria superar Asharti. Ela o feriu de vrias maneiras. Espero que sua expedio para a frica o ajude a escapar da influncia daquela mulher. Talvez voc tenha um papel importante nisso. Elizabeth a fitou com expresso sria. O que devo fazer?

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Ter coragem. Saber quando chegar a hora. E erguendo-se, majestosa. Gosto dele e sinto muito pelo fardo que lhe estamos impondo. Espero de todo o corao que tenham sucesso. Ian procurou a esposa pelo salo. Sua esposa! Ainda estranhava o fato de Elizabeth t-lo aceitado, mesmo sabendo de sua condio. Porm, nunca daria motivos para que se arrependesse. Uma vez que chegassem a Kivala, faria com que ela voltasse em segurana a Gibraltar, antes de confrontar Asharti. Se fosse preciso a protegeria com seu prprio sangue e jamais permitiria que Elizabeth se infectasse com ele. Nunca a obrigaria a aceitar a intimidade fsica entre ambos. Nem mesmo ele esperara tal transformao. A beleza extica sempre estivera latente naquela mulher, mas o impacto que Elizabeth causara na noite do casamento o havia deixado em profundo xtase. Necessitaria de antolhos para evitar os efeitos que Elizabeth produzia nele. A silhueta generosa dos seios no vestido a sensao da estrutura delicada em seus braos enquanto valsavam o fizeram ansiar por consumar o casamento. Porm, tinha de resistir tentao de hipnotiz-la para ceder a seus desejos. Nunca agiria como Asharti, no importava a que custo. De repente, Beatrix surgiu de uma das sacadas, caminhando em sua direo. Venha comigo ordenou ela, guiando-o para a sacada e pedindo que Ian fechasse a porta atrs deles. Acabei de me ver em uma situao embaraosa. Ian ergueu o sobrolho. Como assim? Sua esposa amvel, inteligente e extremamente gentil. No foi culpa dela. Como recm-casado deve saber que no possvel passar sua condio prole. Apenas se o sangue dela contivesse o Companheiro que produziria um filho vampiro. Ian nunca considerara aquela questo. De imediato, a idias de Elizabeth concebendo seus filhos preencheu-lhe a mente. No h risco de isso acontecer. Por que est se incomodando com essa questo? Porque sua esposa me questionou sobre a questo. Mas como...? Como disse, ela inteligente e concluiu por si mesma que sou de sua espcie explicou Beatrix, voltando-se para observar a noite londrina pela janela.

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Mil perguntas vieram a mente de Ian. Qual teria sido a expresso da esposa quando questionara Beatrix? De repugnncia? Mas no podia perguntar nada sobre aquilo. Acordamos um casamento de convenincia. A condessa olhou-o com malcia. Bem, de qualquer forma aconselho-o a ir com calma com ela. Sabe como fazer isso. E um homem experiente. Os rumores do conta de que era um mulherengo. No acredite em tudo que falam de mim. Para sua irritao, Beatrix sorriu divertida. Acho que deve deixar a natureza tomar seu curso. Mas lembre-se, seja cuidadoso. Elizabeth acabou por descobrir que a condessa tomara providncias para que a noite de npcias do casal fosse passada em sua melhor suite de hspedes. A festa ainda efervescia, quando os noivos se recolheram sob outra salva de aplausos. O amplo aposento decorado em vrios tons de azul, para onde foram levados possua uma lareira e candelabros com velas acesas em vrios pontos. Sobre a cama estavam dispostos um pijama masculino e uma fina camisola de seda. Conhaque e vinho Madeira descansavam no aparador, bem como uma bandeja de guloseimas. Ian voltou-se para a esposa, que se encontrava em frente lareira, de costas para o aposento. A tenso entre ambos era quase palpvel. Dormirei nesta poltrona informou ele, quebrando o silncio. O quarto de vestir fica depois daquela porta apontou na direo oposta dele. Elizabeth fitou-o, silente, porm anuiu com um gesto de cabea. Em seguida, encaminhou-se cama e ergueu a difana camisola. No quarto de vestir havia um ba cheio at a metade com roupas femininas que o marido havia comprado em tons ricos que combinavam com perfeio com sua pele. Nos ltimos dois dias, antecipara como seria aquele momento, e agora ele se manifestava sua frente, ainda repleto de mistrios. Ian j havia comunicado sua escolha. Dormiria na poltrona. Se no consumassem o casamento naquela noite, a tenso entre ambos cresceria a tal ponto que formaria um abismo entre eles, pensou Elizabeth, enquanto retirava o cordo de prolas do pescoo. Mas aquele no era o nico motivo. Na realidade, ansiava por

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fazer amor com ele e realizar parte de seus sonhos romnticos. O ato sexual ainda era um mistrio para ela, mas no se sentiria completa enquanto no o desvendasse. Deslizou a fina vestimenta de seda pelo pescoo e dispensou a criada. O tecido suave roou-lhe os mamilos que de pronto intumesceram. Enquanto isso, Ian caminhava pelo aposento, imaginando o quanto das vestes seria apropriado retirar. No poderia dormir de sobretudo. Removeu o traje com dificuldade e depois fez o mesmo com a gravata e os sapatos, deixando apenas a camisa e a cala. Isso seria o suficiente. Observou o prprio vulto no espelho, e percebeu que a camisa semi-aber-ta deixava amostra as cicatrizes. De pronto, sentiu o corpo inteiro se retesar diante das memrias e rapidamente voltou a abotoar a camisa, como se assim* pudesse afastar qualquer amargura passada. Elizabeth retornou. Trazia os cabelos soltos em cascata sobre os ombros, trajando a camisola branca que ele havia escolhido. Estava esplendorosa! Deseja um pouco de vinho Madeira? indagou ele. Ou... conhaque? completou, forando-se a desviar o olhar dos seios que se evidenciavam atravs do tecido fino. Elizabeth meneou a cabea em negativa. Ian sentou-se desajeitado na poltrona onde pretendia dormir, mas ela permaneceu parada onde estava, parecendo querer dizer algo. Ele sorveu de um s gole o resto do conhaque e se dirigiu para a garrafa, servindo-se de outra dose. Vou pegar um travesseiro preveniu-a ele, dirigindo-se cama. Se quiser posso apagar as velas ou prefere faz-lo? Gosto da luz. Deixe-as acesas por mais um pouco. Como quiser concordou Ian. Porm, quando girou para voltar poltrona deparou com Elizabeth parada sua frente, fitando-o com um brilho sensual no olhar. A viso do corpo feminino to prximo foi o suficiente para que ele entendesse que seria muito difcil manter-se imune ao desejo que j comeava a consumi-lo. Precisa mesmo dormir na poltrona? indagou ela, corando. Nosso acordo no incluiu nenhuma obrigao conjugal de sua parte. Oh, no estava certa disso. Esperava que pudssemos discutir o assunto mais detalhadamente.

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Claro. Anuiu Ian com um gesto de cabea. O que gostaria de discutir? inquiriu, colocando o travesseiro estrategicamente entre eles, para que a ereo colossal no fosse notada. Acho que vamos ficar casados por muito tempo e j que fiz os votos na igreja seria justo que eu conhecesse os prazeres da unio carnal do casamento. No inclu a fidelidade em suas obrigaes afirmou ele, embora tal possibilidade no o agradasse. Quer dizer que poderia arranjar amantes? Sim. Sendo assim, meus amantes iriam esperar experincia de minha parte. Como poderei obt-la se no for com voc? Deseja incluir uma relao sexual em nosso acordo, Elizabeth? Elizabeth corrigiu ela. Ian sorriu. Elizabeth repetiu e o nome soou como a prpria respirao. Como poderia negar aquele pedido se estava queimando por dentro. Oh, Deus! Havia jurado nunca se aproveitar dela, mas no contara com a possibilidade de ela sugerir que o fizesse. Atnito, Ian deixou cair o travesseiro para tom-la nos braos e estreitar a distncia entre eles. No mesmo instante, sentiu a leveza do corpo feminino se encaixando no seu. Para acabar com qualquer dvida que ainda pudesse restar, Elizabeth ergueu o rosto, oferecendo os lbios entreabertos. Ao perceb-la to entregue, recordou-se que no navio, quando ela delirava em febre, havia pronunciado palavras que ele jamais ouvira, ditas com tamanha sinceridade: "Eu te amo". Naquele momento, desejou que aquelas palavras marcassem seu corpo to ferido, sobrepondo todas as demais cicatrizes. Agora a via se oferecendo com uma sensualidade to avassaladora quanto inocente. Foi ento que pensou que explodiria em xtase, embora no soubesse dizer se a fasca, que o incendiaria por completo, partiria do corao ou do membro intumescido. Ao mesmo tempo, Elizabeth sentiu a urgncia de Ian crescer e a rigidez da virilidade comprimida contra seu ventre. A fragrncia almiscarada era igualmente familiar e excitante. Com extrema alegria soube que ele tambm a desejava! Sentia uma sensao prazerosa, ao roar os mamilos rijos contra aquele peito musculoso.

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Ian tomou a boca carnuda, e deu-se incio uma dana de uma lngua experiente, ensinando os passos rumo ao prazer outra, que ainda titubeava em entrar no ritmo da nova melodia. Elizabeth deixou-se guiar pelo desejo ao mover-se languidamente, roando por inteiro no corpo msculo. Ainda com receio que ele se esquivasse, deslizou as mos pelas costas largas e sentiu os msculos tencionaram conforme seus dedos executavam carcias em pequenos crculos. Nunca em sua vida, Ian se sentira to essencialmente pleno em sua masculinidade. Ainda com a respirao acelerada, soltou-a e se afastou para apagar as velas espalhadas pelo quarto, deixando acesas apenas as que estavam nas mesas prximas cama, o que conferia uma penumbra aconchegante ao aposento. Ele a tomou pela mo, puxando-a para a cama. A timidez de Elizabeth ia aos poucos sendo sobrepujada pelo calor dos beijos ousados. Vai desfrutar de muito mais sussurrou. Afinal minha obrigao como marido. Um sorriso luminoso se estampou no rosto de traos fortes, enquanto falava. Em seguida, deslizou a camisola pela cabea de Elizabeth, deixando-a nua no quarto aquecido. Ao deparar-se com a esplendorosa nudez, Ian sentiu faltar o ar. Porm, continuou esttico, enquanto ela desatava o n da fita que prendia os cabelos longos do marido. Como amava deslizar os dedos pela textura sedosa! Tomada de ousadia, continuou a despi-lo at que o torso musculoso ficasse livre da camisa. De pronto, percebeu o embarao e ergueu seus lbios para encontrar os dele, enquanto as mos pequenas alcanavam os botes das calas. As respiraes ofegantes entraram em sintonia no mais puro deleite de antecipao para a completude do ato de amor. Elizabeth lembrava-se de que o corpo de Ian beirava a perfeio. E a parte ntima, que no navio observara inativa, apresentava-se naquele momento em completa ereo, superando qualquer escultura que vira em suas expedies. Ian a deitou sobre os travesseiros e ela, num gesto nervoso, entreabriu as pernas, mas em vez de cobri-la com seu peso, ele deitou-se a seu lado. Teremos tempo suficiente para isso mais tarde. Antes quero apresent-la aos prazeres das carcias preliminares. Foi ento que deslizou um brao sob o pescoo delicado e a ergueu alguns centmetros, enquanto se inclinava para beij-la. Elizabeth estava ciente da umidade crescente entre suas pernas. O beijo era profundo e sensual. E ento, quando
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ela imaginou que j havia sentido o mximo que os carinhos poderiam proporcionar, Ian deslizou os lbios quentes por seu pescoo, colo e mais abaixo at tomar um dos mamilos, sugando-os com avidez e arrancando-lhe gemidos de prazer. Em seguida, voltou a ateno ao outro, dispensando o mesmo tratamento dado ao primeiro. Elizabeth nunca imaginara que uma parte de sua anatomia pudesse suscitar sensaes to inebriantes. Enquanto arqueava o corpo em direo boca que executava aquela doce viagem, mos fortes passearam por seu corpo at alcanar a fenda mida e pulsante entre suas pernas. Ele parecia control-la apenas com a boca, que pareciam estar por todos os lugares. As mos grandes tornaram-se do tamanho do monte-de-vnus, acariciando a penugem sedosa que o cobria. Os dedos experientes comearam a executar movimentos prvios, at finalmente se perderem no interior da feminilidade de Elizabeth, executando movimentos de vaivm por toda a extenso. Quando a sentiu pronta, concentrou-se com preciso no ponto mais sensvel at que ela ofegasse com o corpo tremendo em seguidos espasmos do mais puro prazer. Ian parou por torturantes segundos, deixando-a frustrada. Mas antes que reclamasse, ele recomeou com mais fora e rapidez e a sensao a atingiu com intensidade redobrada. O estmulo dos lbios quentes nos mamilos se propagava por todo seu corpo at que ela sentiu que as comportas das sensaes represadas se abrissem, fazendo-a navegar rumo ao clmax. Quando abriu os olhos, na viagem de volta calmaria do quarto, deparou-se com o marido observando-a. Presumo que agora seja sua vez. E riu ante o olhar surpreso do marido. O que devo fazer para lhe dar o mximo de prazer e pelo maior espao de tempo? indagou, repousando o rosto no peito musculoso. E ento, em um gesto instintivo, escorregou a mo pelo abdome definido e mais abaixo at lhe envolver o membro excitado, aproveitando a umidade presente para lubrificar toda a extenso da ereo. Tem timos instintos elogiou Ian. Elizabeth continuou a explorao, tocando-lhe os testculos e os sentiu contrair. Tudo que desejava era dar a ele o mesmo prazer que desfrutara. Daquela forma, Ian se veria estimulado a cumprir sua obrigao de marido por muitas outras vezes.

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Ian permanecia deitado ao lado da esposa, imaginando como poderia se controlar quando a penetrasse. Jamais conhecera uma mulher to aberta s descobertas sexuais, to desejosa de obter e dar prazer. Apenas no podia se esquecer que Elizabeth era virgem. Tinha de prepar-la da melhor forma possvel para que o ato no se tornasse doloroso. A carcia que os dedos pequenos executavam em seu membro roubava o ar de seus pulmes. Os quadris femininos comearam a se mover em um gesto inconsciente contra suas coxas, e ele concluiu que havia chegado o momento. Beijou-a com toda a ternura de que era capaz. No tema sussurrou na orelha delicada, enquanto ela abria os joelhos em um gesto espontneo e convidativo. Ian posicionou-se entre as coxas macias e investiu contra a barreira delicada, com o peso do prprio corpo apoiado nos cotovelos. Ela arqueou o corpo e ele a penetrou com um movimento preciso. Elizabeth ofegou, o que fez retroceder um pouco, mas, antes que o fizesse, as mos pequenas se espalmaram em suas ndegas firmes, puxando-o de volta. De modo lento e delicado, Ian a conduziu para o ritmo de uma dana conhecida h milnios. Elizabeth o beijou no pescoo onde estavam as cicatrizes deixadas por Asharti. Mais fundo... gemeu ela. Aquilo no era uma ordem e sim um pedido de uma mulher que o amava. Muito diferente daquela que o tornara to submisso. Elizabeth mordiscou os lbios carnudos e depois o pescoo, suscitando as terrveis lembranas do passado. Como em um filme, as perverses de Asharti passaram aceleradas na mente de Ian. At que as lembranas o engolfaram, inexorveis, fazendo-o rolar para o lado, enquanto levava as mos s tmporas. O que foi? A voz de Elizabeth tinha um tom preocupado. O que foi que eu fiz? Nada. No foi culpa sua e sim minha. Em seguida, observou, atnito a ereo ceder. Ela vencera mais uma vez. De alguma forma, ainda era seu escravo. Sua recusa em fazer amor com outra mulher durante todo aquele tempo era pelo temor de no conseguir completar o ato. Talvez o prazer no mais fosse possvel. Aquela vampira soberana e suas perverses sempre se interporiam em seu caminho.

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Elizabeth sentou-se na cama, puxando o lenol at cobrir os seios. Eu... falhei. Diga-me de que forma... Ian abriu os olhos, fitando-a com amargura. Eu falhei. Poderamos tentar outra vez sugeriu Elizabeth. O resultado seria o mesmo murmurou o marido. Desculpe-me. Temo que tenha casado com um eunuco. E sem lhe dar tempo para argumentao, deslizou para fora da cama, pegou o pijama e desapareceu pela porta que levava ao quarto de vestir. Elizabeth amargou uma longa noite de insnia, imaginando qual a melhor atitude a tomar em relao ao que acontecera. Ian se autodenominara eunuco. E como obviamente aquela no era sua condio, concluiu que a mensagem subliminar era de que no voltaria a fazer amor com ela. E no por que no a desejava. Tivera a prova fsica do desejo dele. Em meio ao silncio da noite, recordou o que Ian insinuara sobre a experincia que teve com a vampira soberana. Ficara claro para ela que a mulher vampiro o forara a executar coisas que ele mesmo considerara pervertidos. As cicatrizes provavam aquela teoria. Beatrix havia dito que Asharti o ferira de vrias maneiras e que s ela poderia ajud-lo. Mas como? Talvez abrindo mo daquele aspecto do casamento, embora tivesse sido maravilhoso fazer amor com o marido. Uma criada a acordou nas primeiras horas da manh com uma xcara de chocolate e a notcia de que uma carruagem a aguardava para lev-la a Portsmouth. Elizabeth engoliu apressada a bebida quente, lavou-se e vestiu o costume verde de viagem que a criada havia separado. Em seguida, desceu apressada a escada, lamentando o fato de no ter compartilhado a primeira refeio do dia em companhia do marido. No havia tempo de se despedir da condessa, pois a anfitri no havia acordado. Entrou, apressada, na sala de jantar para tomar um gole de ch e encontrou o major Ware, caminhando de um lado para o outro. Ao perceber sua presena, o oficial fez uma mesura. Sra. Rufford, podemos? Claro Elizabeth concordou, curiosa.

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Rufford incumbiu a mim e ao irmo de fazermos valer as providncias que tomou para ampar-la no caso de a misso no ser satisfatria. Ele o contatou? Ontem noite? Mande-nos avisar onde estar continuou o oficial, no respondendo pergunta de Elizabeth. E iremos encontr-la para garantir seu retorno seguro. No entendo por que ele insiste em lev-la. O major lanou um olhar preocupado. O senhor no confia nele, no ? Confio em sua coragem. Rufford sabe o que o espera, e ainda assim est disposto a enfrentar. Pois eu o ajudarei a enfrentar afirmou Elizabeth, decidida. Sem mim a misso no seria possvel. Agora devo partir, se me der licena. Quando chegou carruagem, constatou que viajaria sozinha. Ian seguiria depois do entardecer. Aquele era exatamente o tempo que poderiam ficar juntos em algum quarto escuro se o marido assim o desejasse, mas ao que parecia ele no compartilhava de sua vontade. Os criados se esforaram para garantir o maior conforto possvel, mas a viagem at a hospedaria foi solitria e maante. Quando Ian chegou, ela constatou que a expresso de seu rosto no suavizara. Foram levados at ao navio por uma pequena embarcao, antes do nascer do sol. Desta vez navegariam em um veleiro a servio de Sua Majestade, arranjado pelos amigos do major Ware em Whitehall. Aps receberem os cumprimentos atenciosos do jovem comandante Stilton, foram escoltados at a popa do barco. Encontraro suas cabines logo frente, prxima minha. Os dois homens iniciaram uma conversa sobre os ventos e o tempo, mas Elizabeth s conseguia se focar no fato de serem duas cabines. Olhou para o marido, mas ele parecia ainda mais fechado que antes. Elizabeth se viu sozinha em sua cabine, desfazendo as malas. Quando por fim se dirigiu ao convs, os marinheiros foram muito corteses. Ela prontamente justificou a ausncia do marido, explicando que ele possua intolerncia ao sol. Passou o resto do dia na cabine, pesquisando os pergaminhos para descobrir qual seria de maior utilidade. Ao entardecer, escutou os passos de Ian em direo ao convs. Decidida, saiu do quarto e o seguiu.

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O comandante prev dez dias at Casablanca informou ela, pousando uma das mos no brao forte. Desejava que fosse menos. Precisarei de sua ajuda para determinar a possvel localizao de Kivala. Ian anuiu. Espero que a encontremos. Por certo podemos voltar no tempo comeou Elizabeth, tentando no parecer suplicante. Quando ramos apenas amigos. Podemos at mesmo encontrar algum tempo para jogar xadrez. Ian voltou-se para encar-la. A tristeza que viu refletida naqueles olhos claros era ainda maior do que a de antes. Estou pedindo muito? Ao contrrio. Muito pouco. Deve ser por isso que to difcil. Os dois consultaram os mapas estendidos sobre a mesa de jantar do comandante. A crista da Terra deve ser nas montanhas Atlas afirmou ela. a nica faixa entre El Golea e Marrakesh. Ian se inclinou para ver mais de perto. Ento os arenitos esto nesta diagonal. E deixando escapar um suspiro: Devem se estender por milhas. Lembra-se por quanto tempo viajou em direo a noroeste? Ele mordiscou o lbio em apreenso. Semanas disse, meneando a cabea. No estava em boas condies fsicas. Elizabeth puxou um dos mapas para perto de si. Disse que encontrou um osis nas cercanias de Kivala. Sim. De acordo com Fedeyah a algumas milhas. Ela analisou a topografia descrita no mapa. Interrompa-me se algum destes nomes lhe for familiar. Haasi Zegdou... Haasi Chafaia... Haasi Ghemiles... Haasi Fokra... Espere! interrompeu Ian. Haasi Fokra. Sim, eu me recordo. Muito bem. Este ser nosso primeiro destino. Ambos examinaram as localizaes prximas e as distncias entre elas por mais algum tempo, pontuando a rota que fariam.

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Uma semana depois, desembarcaram em Casablanca. Planejavam dirigir-se s montanhas em uma caravana puxada por camelos, to logo providenciassem as provises. Sabiam que tinham de agir com discrio naquele territrio que estava sob o domnio de berberes, controlados por Asharti. Ian reconhecera dois vampiros por ela transformados. Na verdade, a fragrncia almiscarada os denunciara. Decidiu se misturar multido e tomar banho duas vezes por dia para evitar o cheiro to caracterstico. Os dias em Casablanca passavam em um frenesi. Ian passava as noites treinando o controle da mente e de materializar-se em lugares diferentes. Alimentava-se com mais frequncia e em pequenas pores. A presena de Elizabeth era perturbadora. Por mais de uma vez tivera de se afastar dela para disfarar a evidente ereo. Desejava-a mais que nunca. Observar o contorno dos seios fartos era uma tortura e qualquer contato fsico tinha consequncias desastrosas em seu corpo. Seu pior tormento era saber que havia falhado com Elizabeth. Uma mulher que desejava tanto da vida no devia ser privada de seu aspecto mais elementar. Alm de estar ligada a um monstro ainda no podia ter seus desejos satisfeitos. Ela nunca poderia amar um homem assim. O fato de a esposa ter concordado que fossem apenas amigos o ferira ainda mais. Em seu ntimo desejava que ela o amasse. Para o diabo com Asharti! Fora a servido que ela impusera que o tinha arruinado! A insolncia daquela mulher era o que mais o irritava. Subjugando a tudo e a todos sem conscincia ou compaixo. As dvidas acossavam a mente j to atordoada de Ian. Aquela altura, Asharti j se servira do sangue do Ancio por vrias vezes. Como convenceria o poderoso vampiro a lhe dar o prprio sangue? Elizabeth parecia ter f ilimitada que seriam bem sucedidos. Em Casablanca no podia fazer outra coisa seno admirar a esposa e a competncia com que aproveitava a luz do dia para resgatar os contatos do pai e tomar providncias para a viagem. Falava o idioma rabe e os dialetos dos berberes. Era uma perfeita combinao de inteligncia e praticidade. Tenho novidades anunciou ela, dez dias depois que chegaram a Casablanca. A caravana nos aguarda nas cercanias da cidade. Podemos partir. Esta noite? indagou, surpreso, oleando o mecanismo das duas pistolas que havia adquirido. Se assim desejar dizendo isso, ela escancarou a porta, permitindo a entrada de um criado que carregava um longo tubo embrulhado e um grande pacote.
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Depois de coloc-los no cho, o homem arrastou um caixote para dentro do aposento. Ian rasgou as embalagens para encontrar vrios albornozes, botas e uma jaqueta de couro comprida, revestida de l. Para o trajeto nas montanhas explicou ela. Ian sorriu. Excelente! E voltando a ateno ao tubo comprido, retirou o invlucro e descobriu um sabre de metal do qual sobressaa um cabo de espada finamente forjado. Acho que ser mais til do que o cutelo do comandante observou ela. O barulho agudo de metal contra metal encheu o aposento quando Ian retirou a espada da bainha. A lmina prateada brilhava luz das velas. Obrigado. Voc maravilhosa. Bobagem. Pistolas s disparam dois tiros. Necessita de algo mais substancial para se defender quando elas estiverem vazias. Abra o engradado. Ian obedeceu sem precisar de nenhum instrumento. A fora que possua ainda o surpreendia. Dentro, o frio emanava dos embrulhos de pano pressionados no caixote. Desembrulhou um e o gelo caiu no cho revelando uma garrafa de vinho tinto repleta de sangue humano. Elizabeth havia conseguido que os nativos o doassem em troca de dinheiro. Pensou em tudo. Por certo descobrir centenas de coisas que esqueci. Mas lembre-se. Fao isso desde os meus quinze anos. Muito obrigadotornou a agradecer, conseguindo sorrir. Elizabeth girou nos calcanhares para sair, mas foi detida pelo brao forte. Era a primeira vez que a tocava desde Londres. De pronto a dor prazerosa em seu ventre se fez sentir. E l estava ele, fitando aqueles olhos luminosos. To logo traduza as transcries nas placas das portas, voltar imediatamente a Casablanca em companhia dos carregadores. Caso consiga o sangue do Ancio, seguirei sozinho a Alger. Entendeu? Sim. Mas antes temos de comear a viagem, no? A caravana, ento convidou ele com um sorriso encantador nos lbios.

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Eles mergulharam na noite em meio multido que se espremia nas ruas. Uma variedade de raas, trajando vestimentas tpicas se acotovelava em busca de espao. De repente, um homem surgiu de uma ruela, abrindo caminho entre a multido, e empurrou Ian para um canto escuro. Ele caiu de joelhos na areia spera. Seu adversrio era um berbere, exalando aquele perigoso perfume almiscarado. Seu bastardo! vociferou o homem em ingls. No pertence ao exrcito de Asharti. Quero apenas deixar sua cidade em paz explicou Ian, erguendo-se. No h paz a no ser que jure lealdade soberana. Os dentes do agressor brilhavam no escuro. Mandaram outros para combat-la sem sucesso. Aposto que no foi voc a combat-los desafiou Ian. uma fraca imitao dela. Asharti no o alimentou com seu sangue, no? O homem tremia de raiva. Ian podia senti-lo convocando o Companheiro e de imediato fez o mesmo. Companheiro venha at a mim. D-me fora e vida. Os olhos do berbere se tornaram vermelhos. Por Allah e Asharti! bradou ele, investindo a cabea contra as costelas de Ian, que o empurrou para longe. Desista. No pode me matar. Ian sentiu o sangue ferver em suas veias. Estava certo de que seus olhos haviam se tornado vermelhos. O berbere voltou com fora total, agarrando-se ao brao na tentativa de desloc-lo da junta. Porm, Ian ergueu o brao ensanguentado e girou o homem no ar, atirando-o contra a parede. O agressor sacudiu a cabea. Jure lealdade soberana ou morra! urrou o berbere, investindo para Ian outra vez. Aquele tolo no desistiria nunca. E o sangue que pulsava nas veias de Ian lhe sussurrou que aquela criatura denunciaria a sua comandante a presena dele na cidade. Pensando assim, estendeu as mos, segurando o berbere pelo pescoo e torcendo-o at que a cabea se despregasse do corpo. Em estado de choque, Ian permaneceu parado a observar a poa de sangue que se formara no cho arenoso. Ele girou, caminhando como um autmato em

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direo entrada da ruela. Algumas pessoas o observavam, horrorizadas, antes de desaparecer na multido. Elizabeth! Ian retomou a razo. Correu para o lado da esposa, puxando-a pela mo e a afastando apressado dali. S pararam de correr quando as casas se tornaram pequenas. O que aconteceu? indagou ela, reparando nas roupas ensangentadas do marido. Ian baixou o olhar ao prprio corpo. A roupa se encontrava repleta de respingos de sangue. Um vampiro. Precisei mat-lo. Talvez algum saiba que estamos aqui. Ela ergueu o olhar para o marido. Ento temos de nos apressar.

Captulo V
Perfizeram o trajeto pelas montanhas em um bom espao de tempo, atravessando a neve fria e o vento a quase cento e cinquenta metros de altura, conduzidos por um guia que Elizabeth contratara em Casablanca. Ian sentia todo o horror de retornar ao lugar de seus pesadelos. Kivala, o Ancio e mesmo Asharti se encontravam em algum lugar adiante no deserto, que se espraiava por mais de milhares de milhas. Os ossos quebrados na briga com o vampiro em Casablanca haviam se unido. No contara nada a Elizabeth, pois isso s a preocuparia e faria com que ela se sentisse na obrigao de ajud-lo. A medida que subiam as montanhas, o frio os impedia de prosseguir viagem noite. Sendo assim, tinham de seguir durante o dia, com Ian escondido sob a proteo da capa e dos culos escuros. Elizabeth tomara o total controle da expedio. Ele era apenas um passageiro na caravana. Mas seu tempo de ao chegaria. Dentro em breve seria por conta dele. Elizabeth observou os ltimos resqucios de neve derreterem quando alcanaram Zagora. Sabia que o sangue de que o marido necessitava acabaria em breve. Os dias que passaram em Casablanca haviam sido torturantes para ela. Ansiava por toc-lo. A noite de npcias a havia mostrado os prazeres sensuais, o que

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tornara a proximidade de Ian uma tentao. O movimento dos ombros largos sob a capa, o modo como pressionava os lbios carnudos toda vez que estava preocupado, tudo a atraa naquele homem. Mas estava ciente que no deveria falar sobre o que acontecera. Tampouco suscitar qualquer contato fsico entre ambos. Na aldeia de Zagora havia poucas choupanas e alguns cercados de ovelhas e cabras. Elizabeth decidiu comprar mais sangue, mas sabia que no seria to fcil conseguir que os residentes da aldeia trocassem sangue por dinheiro como em Casablanca. Decidida, trocou as calas e botas de viagem por trajes femininos e dirigiu-se a uma taverna com uma saca repleta de dinares. Uma vez na penumbra do interior do estabelecimento, franziu os olhos para se adaptar falta de luz. Uma jovem adiantou-se em atend-la e ao escutar sua proposta e fitar a saca de dinheiro deu um passo atrs com expresso aterrorizada, levando as mos ao pescoo. Com a vista j acostumada parca iluminao, percebeu que todos os presentes apresentavam as marcas no pescoo. Mais uma vilania de Asharti! exclamou um dos homens. Elizabeth se desculpou e saiu apressada do estabelecimento para levar a notcia a Ian que a aguardava na caravana. Apressados, dirigiram-se para leste, movendo-se durante a noite outra vez, j que o tempo estava bem mais ameno. Atingiram Haasi Fokra duas semanas depois da partida apressada de Zagora. Quando alcanaram a poa rasa entre as tamareiras, dvidas inexorveis assolaram Elizabeth. Estivera to ocupada com o marido que no tivera tempo de questionar a prpria habilidade em ajud-lo. E se no conseguisse traduzir as inscries das portas que se abriam para o templo? Temia Calhar quando ele mais precisasse. Ian estacou, fitando a poa de gua, na qual se banhara antes de ser comprado por Asharti. Atrs dele, a caravana comeava a erguer as tendas para descansar. Em breve o dia amanheceria. Porm, ele no notava o que se passava a seu redor. As terrveis lembranas lhe assaltavam a mente. Ergueu o olhar e como por encanto avistou Fedeyah caminhando em sua direo, to naturalmente que parecia o estar aguardando. Ento voltou, ingls o rabe se pronunciou com extremo vagar, seu rosto parecia um espectro humano de to magro.

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Sim. Est muito longe de Tripoli. No l que combinou de encontr-la? Havia vrias possibilidades, pensou Ian, mas nenhuma delas o agradava. Fedeyah era idoso, e por certo mais poderoso do que um vampiro novato, transformado depois que Asharti tomara uma gota do sangue do Ancio. Alm disso, fora aquele homem que o salvara e o nico a trat-lo como um ser humano, durante o perodo de escravido. Vivo, ele certamente contaria sua soberana onde se encontrava, pensou Ian. Porm, se o matasse, ela viria sua procura. Sabe que no vou para Tripoli. Ainda no. O rabe anuiu. Foi o que pensei. Quando soubemos da morte em Casablanca e as histrias em Zagora... Ela sabe disso? Asharti sabe tudo. O tom de voz de Fedeyah era tristonho. Inclusive que no vou mat-lo agora. Por que me deixou a bolsa com seu sangue? S Allah poderia dizer. Paguei caro por isso e vou pagar depois deste dia. Como ela pode castig-lo? um vampiro tambm. Mas ela a soberana. Pode controlar-me por hipnose. Poderia fugir. Fedeyah deu de ombros. J tive oportunidade, mas no a aproveitei. Agora tarde para voltar atrs. Ele fez uma pausa. Ela vai regularmente a Kivala. Leva escravos e bebe do sangue do Ancio. Continuar fazendo isso at que se torne to poderosa quanto ele. E ento que Allah nos guarde. Onde ela est agora? Onde quiser estar. Ian sabia que o rabe no a trairia. Se no veio me matar, por que est aqui? Talvez para ver o fruto de meu trabalho ou v-lo pela ltima vez antes que morra. Ian estudou-o por alguns instantes. Veio para se certificar se estou forte o suficiente para libert-lo. Ela pode ser destruda, sabia disso? Sim. Beatrix Lisse me contou. Mas no sei se a morte de Asharti o libertaria. E ante o olhar inquisitivo do rabe. S voc pode fazer isso.

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Ian bateu de leve no ombro de Fedeyah e se afastou. Elizabeth acenou para ele. Entre, o dia est quase amanhecendo! gritou ela. Ian caminhou a passos largos em direo tenda, mas antes de entrar, voltou-se. Fedeyah havia desaparecido. Elizabeth questionou-o sobre o homem com quem estava conversando e ele lhe contou toda a histria do rabe. Acha que ela pode nos interceptar antes de chegarmos a Kivala? Depende de onde ela est e se Fedeyah contar sobre nosso paradeiro. E fitando-a nos olhos: Talvez toda esta expedio seja um suicdio. Os olhos de Elizabeth faiscaram, enquanto ela caminhava em sua direo. No, no , Ian Rufford! E se morrermos, ser porque estamos na busca de uma nova vida e no por um capricho do destino. O tom irritado o surpreendeu. Ele estendeu a mo para loc-la. Sim, tem razo. A raiva se dissipou com a mesma velocidade que havia brotado. Ele a puxou de encontro a seu corpo, sentindo o impacto que ela lhe provocava. Deveria afastarse, mas aquela talvez fosse a ltima vez em que estariam juntos por bastante tempo e ansiava por sentir os seios fartos pressionados contra seu peito. Roou os lbios na pele macia do rosto delicado. O simples contato de pronto o excitou. Mas por quanto tempo conseguiria se manter ereto? Pensando assim, desvencilhou-se do abrao. Ela sorriu insegura, embora entendesse o temor que o assombrava. Ele virou de costas, engolindo em seco, envergonhado do que fizera. Se ao menos pudesse se livrar de Asharti... Ambos anotaram as coordenadas do sextante e colocaram o cronometro para a posio de vinte e uma horas do dia seguinte. Em seguida, calcularam a diferena sazonal entre o ponto que estaria na lua cheia do solstcio e onde estavam agora. Aquela diferena a colocaria exatamente no meio dos picos gmeos das maiores montanhas em Atlas, El Kabhir, a crista da Terra. Elizabeth consultou os pergaminhos e checou a referncia mais uma vez luz da lamparina. Estamos bem prximos agora afirmou ela, enrolando os pergaminhos, atando-os com uma fita. Parecia ainda mais feminina de calas e botas do que com vestidos.

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Espero que nossos clculos tenham sido precisos disse Ian, tomando o brao da esposa, enquanto se encaminhavam de volta caravana. No podia se furtar em toc-la, no importava as consequncias. Ambos montaram em seus camelos e a caravana prosseguiu pelo deserto. J estava amanhecendo quando a viso noturna acurada de Ian avistou um ponto preto aparecer ao longo de uma duna a leste e depois outro. Deteve-se a observar. Os pontos se alongavam e avolumavam. Saqueadores! Corram! gritou ele em rabe. Estamos sendo atacados! Elizabeth olhou para o horizonte e fustigou o camelo. Os condutores fizeram o mesmo. No vamos conseguir escapar! bradou Ian. Para a ravina! Quando se aproximaram da plantao, ele desmontou e girou. Presenciou a cabea de um dos condutores ser decepada por uma espada curva. Seus atacantes eram berberes, a julgar pelas vestimentas, e gritavam em triunfo. Sacou a pistola e atirou atingindo um dos atacantes, mas eles pareciam se avolumar e quatro condutores j haviam sido abatidos. O sangue de Ian comeou a formigar. Os quatro condutores remanescentes e o guia tentavam se defender com pequenas espadas sem xito. Ele mirou a cabea do lder do grupo e atirou, jogando o homem por terra. Em seguida, girou para ver Elizabeth se esconder atrs das dunas. Mas aquilo no a protegeria se ele fosse abatido. O pensamento despertou o auxlio imediato do Companheiro. Os olhos azuis se tornaram vermelhos, ao mesmo tempo em que Ian lanava mo da espada que Elizabeth o havia presenteado. Um dos agressores desferiu-lhe um golpe no ombro, mas aquilo no importava. Tinha de manter aqueles brbaros longe de Elizabeth. Quantos eram? Seis? Ele sorriu, quando mais dois se juntaram ao grupo que naquele momento o rodeava. Que fossem oito! Os momentos que se seguiram pareciam envoltos em nvoa. Golpeando para ambos os lados, Ian percebeu algumas cabeas voarem ao seu redor. Sentiu uma dor aguda na perna e percebeu que fora atingindo pela lmina de um dos berberes. Mudou a espada para a mo esquerda e golpeou mais uma vez, enquanto a direita estrangulava uma garganta at que encontrasse os ossos. Restavam apenas trs. Podia perceber o medo estampado nos olhos de seus oponentes. Apavorados, os berberes remanescentes comearam a correr. O Companheiro parecia cada vez mais

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presente. Ian permaneceu parado em meio areia ensanguentada e aos corpos inertes. O que fizera? Matara os doze atacantes. Elizabeth! Olhou a seu redor e correu em direo ravina. Elizabeth surgiu das sombras. Ian! Ela se aproximou, cambaleante. Est ferido? Foi ento que ele baixou o olhar ao prprio corpo. A capa estava ensopada de sangue, mas os nicos ferimentos eram o do ombro e o da perna. Vo cicatrizar. Sabe disso. Sente-se ordenou ela. Vou juntar os animais. Ian comeou a protestar, mas ela o interrompeu. Precisamos de voc inteiro. Seja sensato. Ele deixou escapar um suspiro, recostando-se contra a rocha, enquanto a observava juntar os animais com maestria. Os camelos e cavalos pareciam atender a seu comando sem hesitar. Aquela mulher possua uma conexo invejvel com a natureza. Enquanto a observava se aproximar, trazendo consigo os animais, percebeu que a pele e os msculos se recompunham com maior rapidez. Caso se concentrasse, podia sentir os ligamentos da coxa se unirem. Percorreu o olhar a seu redor, fitando a escurido. E ento se empertigou, focando a parede da rocha oposta. A premonio o atingiu em cheio. Estreitou o olhar, observando a fenda escura que olhos humanos no seriam capazes de divisar. E ali! Ergueu-se de pronto e deu alguns passos frente. A mesma escada gigantesca encontrava-se incrustada na rocha com os degraus extremamente altos. Avist-la foi como se estivesse revivendo a noite em que estivera l com Asharti: a exausto e o desespero que o assolavam faziam-no ansiar pela morte, o contrrio do que desejava naquele momento. A mo em seus ombros o despertou para a realidade. Assustado, girou de modo abrupto. Por Deus! Poderia mat-la! Desculpe pediu Elizabeth, tmida. Chamei-o, mas no me escutou.

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Ian olhou por sobre o ombro da esposa, onde um camelo e um cavalo estavam amarrados juntos. Seus sentidos analisaram o ar. E apenas levemente, sentiu a fragrncia almiscarada que estava por vir. Elizabeth lhe estudou a face por alguns instantes. Este ...? Ian assentiu, dirigindo-se para onde os animais se encontravam. Se nos apressarmos conseguiremos chegar, se no no templo pelo menos em alguma tumba, onde poderemos nos abrigar antes de o sol nascer dizendo isso, pegou as duas bolsas de couro de gua e as atirou sobre os ombros, antes de passar apressado por Elizabeth. Sabia que ela o seguiria. E assim ela o fez, embora de vez em quando tivesse de correr para alcan-lo. Observava, extasiada, as portas ornadas das tumbas, desejando parar para analislas, mas no havia tempo a perder. O sol j despontava no horizonte. Haviam caminhado por mais de uma hora quando alcanaram o ptio arruinado, com as colunas tombadas e as esttuas profanadas. Elizabeth estacou em frente a uma delas e examinou a face esculpida. O que isso? indagou o marido ao se aproximar. Diga-me voc retrucou ela. Ian inclinou a cabea para o lado. E a imagem do Ancio, Aquele que Espera? Elizabeth deu de ombros e se aproximou da outra esttua. Aquela retratava claramente a cabea da Esfinge, como a que havia no Cairo. O que ficava claro que as duas esttuas pertenciam aos dois lados de um arco. Ela estreitou os lbios, pensativa. Agora sabemos quem construiu a Esfinge h tanto tempo atrs que poderia ser erodida pela chuva. A brisa da madrugada trouxe consigo o perfume almiscarado ainda mais forte. Ian estremeceu. Ali. Ele a guiou pelas runas. Tinha conscincia de que a levava a um lugar extremamente perigoso. Teria de mand-la de volta superfcie to logo ela traduzisse os textos. Mas os condutores estavam mortos. E se o Ancio o matasse? Elizabeth estaria sozinha no deserto merc dos berberes. E se a presena daquele povo ali representasse o exrcito de Asharti? A mulher-vampiro tinha todos os motivos para estar naquele lugar para no mnimo

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proteger a fonte da fora. Pensando assim, Ian tomou a mo da esposa e comeou a correr. No demorou para que ambos se vissem de frente para a fachada do templo. O calcrio rseo cortado em milhares de extraordinrias grgulas e um sem-nmero de cenrios em baixo-relevo, todos recordando Ian da noite em que deixara de ser humano. As gigantescas colunas suportavam um suntuoso fronto triangular, que emoldurava um vo de entrada de aproximadamente sete metros de altura. No estavam longe de onde o Ancio provavelmente os aguardava. Ou quem sabe, no era a morte que os espreitava. Houve um tempo em que ansiara que ela o levasse consigo para sempre. Hoje no mais, e a certeza estava a seu lado, armando-o com coragem. Por Elizabeth queria viver uma eternidade, porm precisava derrotar Asharti para realizar o sonho. Elizabeth prendeu a respirao em frente ao templo. Era extraordinrio. Assim como Petra. Um tremor intenso a fez estremecer. No por medo do que os aguardava no interior daquele aposento, mas por temer no conseguir ajudar o marido. Ian a observou determinado, fazendo-a engolir em seco. Aquela seria a nica chance de os dois sobreviverem. Ambos adentraram a escurido. O primeiro aposento surgiu. A poeira se espalhava pelo ar, refletindo suas inmeras partculas coloridas em meio luz que se infiltrava pelas portas e frestas. E ento depararam com as esttuas gigantes com cabea de bis que guardavam outra porta. Venha. Sua parte terminar em breve sussurrou Ian. Elizabeth tinha f em Deus que a fizesse com sucesso. Nunca se sentira to insegura em sua vida. Apenas o calor que emanava da mo de Ian dava foras para continuar. No ter dificuldade em encontrar o caminho de volta. As portas levam a apenas um lugar Ian continuou a explicao, enquanto desciam os degraus. A rampa parecia interminvel. A fragrncia almiscarada ficava cada vez mais forte assim como a pulsao no solo, sinalizando que o Ancio os aguardava. Ian se esgueirou pela parede, entrando em um aposento que tirou o flego de Elizabeth. Luz! Era plena de iluminao em centenas de cores que emanavam de uma coluna central e cintilavam pelas paredes e teto. A coluna era composta de gemas gigantes, constantemente lavadas pela gua que emanava de uma fonte que desembocava em uma piscina no centro do aposento.

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O que significa isso? indagou Elizabeth, extasiada. Deve ser o sinal para aqueles que o deixaram para trs. No foque nas jias individualmente, elas so capazes de lev-la loucura. No sou to avarenta assim defendeu-se Elizabeth. No se trata de ambio. Asharti me preveniu disso. Circundaram a fonte, entrando em uma passagem que levava at outro imenso par de portas. Mas estas estavam trancadas por uma placa retangular incrustada com gravuras. O momento crucial para Elizabeth havia chegado. Ela empertigou os ombros e caminhou, decidida. O som dos batimentos cardacos desapareceu de sua mente. Estreitou os olhos, estudando a placa, enquanto os dedos pequenos traavam o contorno das incrustaes como se pudessem ler o que os olhos no conseguiam. Havia falhado. Com o corao batendo em descompasso, voltou-se para Ian, meneando a cabea em negativa. Olhe de novo sussurrou ele, emprestando parte de sua bravura com um sorriso tranquilo, apesar da tenso do momento. Oh, ele confiava nela cegamente! Elizabeth se virou para a placa mais uma vez. Muito bem. Alguns smbolos eram os mesmos que j conhecia. O que era aquilo? Aramaico! E copta. Sim! Esperara que estivesse escrito apenas em uma lngua, mas eram vrias. "E a msica se eleva atravs do Universo. Sangue atrai sangue. Venha at a mim! No h nenhuma reconciliao possvel durante toda uma vida? Perdoe-me." Os imensos olhos de Elizabeth prenderam-se aos de Ian. Como triste este texto. Ele espera h sculos! Acha que os companheiros viro algum dia? No me incomodo de no estar aqui quando isso acontecer. Fitando-a com olhar inquisitivo. Qual dos smbolos faz a porta se abrir? Elizabeth sentiu como se algum a esbofeteasse. Eu... no sei. Voltou a ateno para a placa. Tocou em todos os smbolos mais nada aconteceu. No podia acabar daquela forma. Estavam to perto... Lembra-se de algum smbolo que ela tenha tocado? Ian meneou a cabea em negativa.

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Eu estava de joelhos atrs dela. Meu p estava cortado. Asharti me segurava por uma corda amarrada ao pescoo. Elizabeth desejou tom-lo nos braos e confort-lo. Tente se lembrar de algo. Talvez algum movimento padro. Ele pensou durante alguns instantes. Parecia ao acaso, mas... O qu? indagou, ansiosa. Acho que ela tocou aquele smbolo. Ian apontou, mostrando o que correspondia ao sangue. Elizabeth prendeu a respirao. Sim! Talvez houvesse um criptograma dentro do prprio texto. Os olhos atentos demoraram-se um pouco mais em cada smbolo. De sbito, lembrou-se das palavras da condessa. Ali ordenou ao marido. Toque o que a viu tocar. Ian obedeceu apertando o criptograma correspondente a SANGUE. Elizabeth estava certa dos prximos. Acionou os smbolos correspondentes a e VIDA. As imensas portas se abriram silenciosamente. E por trs dela surgiu um vrtice preto de uma substncia rotativa como um grande olho cego pronto para sugar qualquer coisa, que ali invadisse, para o desconhecido. Assombrada, Elizabeth deu um passo atrs. Sua participao terminou sussurrou Ian, enquanto fitava a corrente giratria. Espere por mim na porta principal. Se eu no chegar dentro de uma hora, v embora. Tem condies de chegar at Haasi Fokra. Mande avisar meu irmo e ele vir busc-la. Ela meneou a cabea em negativa. Eu no vou deix-lo. Posso ajudar. Ian tomou as mos midas nas suas com um sorriso terno. E a minha vez de subir no palco afirmou, tomando-a nos braos como se fosse o ltimo contato entre ambos. Aquele era o abrao pelo qual Elizabeth tanto ansiara. Uma vez ele quisera morrer, e no presente entraria naquele redemoinho, desesperado, lutando pela vida, disposto a enfrentar o que quer que estivesse por trs daquele negro turbilho. No podia perd-lo agora. Ameaou protestar, mas Ian pousou um dedo em seus lbios.

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E muito perigoso para voc, meu amor. E lembre-se: no olhe diretamente para as jias. Confio em sua capacidade e coragem para perfazer o caminho de volta Ian disse, empurrando-a de volta rampa. Como poderia deix-lo sozinho naquele momento? Elizabeth virou e o viu ser tragado pelo vrtice. Decidida, voltou e tentou imitar o gesto, mas a substncia a rejeitou, empurrando-a de volta. Bem, agora estava convencida de que Ian teria de fazer aquilo sozinho. No restava mais nada para fazer a no ser obedec-lo. Pensando assim, forou-se a subir a rampa, apressada. Ian girou naquele redemoinho de fludo viscoso, tentando focar-se no que deveria ser feito. No fazia idias do que o esperava do outro lado. Disparou atravs da escurido e cambaleou para o lado na entrada do aposento interno do Ancio, ainda tonto. Como se lembrava, o lugar era obscuro e azul. O enorme trono ficava no extremo oposto do lugar, porm se encontrava vazio naquele momento. O odor dos corpos ptridos que se encontravam amontoados em um canto mesclava-se fragrncia forte de canela. Um movimento nas sombras atraiu sua ateno. O Ancio caminhava implacvel na direo de Ian. O corpo gigantesco moviase com os passos agitados e o semblante rgido. O que faz aqui, intruso? indagou em rabe. Ian inspirou profundamente. Sabia o que tinha a dizer, mas no o efeito que iria causar. Ancio! exclamou ele se expressando em latim. Eu voltei. O espectro de cabea humana se voltou com um movimento brusco. Ah, aquele que conhece o sofrimento, mas que ainda assim escolhe viver. Possuiu o Companheiro, posso sentir a fragrncia. Ian surpreendeu-se da sabedoria daquele ser. De alguma forma o Ancio entendeu sua vontade de morrer na ltima vez em que ali estivera. Ento, deveria tambm saber que agora desejava lutar pela vida. Sim. Para minha desdita admitiu Ian. No quero esse parasita. Tampouco desejo a vida de vampiro. Asharti me infectou. Sim, aquela que traz sangue. Os inexpressivos olhos pretos se tornaram ainda mais sombrios. Ela no deveria ter compartilhado o Companheiro.

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Ian observou que o Ancio no se sentou no trono como da outra vez. Talvez tivesse perdido a tranquilidade. Engoliu em seco. Tudo dependia dos prximos minutos. Elizabeth caminhava de um lado para o outro no hall de entrada sob as esttuas-guardis. Podia apenas imaginar o que estaria acontecendo com Ian. Estaria ele sendo esquartejado vivo? Concordaria o Ancio em lhe conceder vantagem sobre Asharti que o provia de alimento? De repente, uma nvoa preta rodopiou no hall de entrada, seguida de outra. Elizabeth gelou. Sabia do que se tratava. A primeira nvoa se dissipou em uma mulher deslumbrante. O corpo perfeito realado pelo tecido difano, drapejado sobre os ombros e atado com uma tira dourada cintura, de onde pendia uma espada curva. Quem mais poderia ser? Asharti. A segunda nvoa revelou o mesmo homem que vira em Haasi Fokra. Os olhos da mulher vampiro pousaram em Elizabeth. Foi voc que despedaou meus berberes? indagou ela, com o nariz aristocrtico erguido. No, posso ver que no pertence a nossa espcie. E voltando-se para o rabe: Fedeyah, disse que viu meu escravo. Sim, minha deusa. Foi ele quem liquidou os berberes, no esta criana humana. Asharti se voltou e comeou a caminhar em direo entrada, apurando o olfato. Ele est com o Ancio! Como ousou me desafiar? afirmou, marchando resoluta. A mente de Elizabeth trabalhava em ritmo frentico. Aquela mulher era letal e por certo Ian ainda no tivera tempo de beber o sangue que os salvaria. Acredita mesmo que uma vez submetido sua escravido, ele ser seu eterno vassalo? Asharti a estudou com os olhos semicerrados antes de dar a ordem de execuo. Mate-a, Fedeyah. Pois saiba que no ser afirmou Elizabeth, usando toda a coragem que possua. Eu o libertei. O que me faz mais forte do que voc. Como? foi a vez de Fedeyah indagar.

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Por meio do poder do amor. As palavras pareceram fazer a fora de Elizabeth aumentar. Amor suficiente para apagar as cicatrizes que deixou. Asharti soltou uma sonora gargalhada, que ecoou longe. Coloque-o entre ns e veremos quem ser a escolhida. Sabe do que aquele homem capaz de se submeter para satisfazer uma mulher? Sim, mas comigo ele o faz por livre e espontnea vontade. A mulher vampiro emitiu um som rouco de raiva. As unhas se transformaram em garras enquanto caminhava em direo a Elizabeth. Minha rainha interveio o rabe. Por que no poup-la? Se ele a ama... No mesmo instante a vampira entendeu o que o rabe sugeria. Tem razo. Segurou o pulso de Elizabeth. Venha assistir ao fim em um lugar privilegiado. Asharti nos roubou a paz de ambos quando nos deu sangue dizia Ian. Essa espera fica mais suportvel mesmo sabendo que cada segundo dura uma eternidade? Ian ousou indagar, lutando com as poucas armas que tinha. O Ancio parou para encarar Ian. Uma vez tive a coragem de recusar o sangue disse ele naquela voz que jamais se pareceria humana. Ousei alterar a velocidade do tempo. J no tenho mais essa coragem. Aquela mulher instigou sua necessidade e agora s ela pode saci-la instigou Ian. A figura repugnante comeou a caminhar de um lado para outro pensativo. No pode recusar o sangue quando ela o trouxer. Se eu a matar, no haver mais motivo para ficar atento ao tempo continuou Ian. A dor... murmurou o poderoso vampiro. A consumio... Apenas por um tempo. E ento tudo voltar a ser como antes. Poder suportar a espera. Os olhos vtreos se fixaram em Ian. E para isso quer o meu sangue? Contra minha vontade. Porm, o nico modo de me tornar mais forte do que ela. Asharti est criando uma horda de vampiros. Destruir toda a raa humana, inclusive meus entes queridos. A menos que me d foras para combat-la Ian

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implorava, embora soubesse que aquele ser no compartilhava de nenhuma virtude humana. O Ancio o fitou com olhar de dvida por alguns instantes e, em seguida, ergueu o brao fino. Irmos. Encontro-me em uma encruzilhada. Anseio por sangue. Porm, alimentar-me dele torna a espera torturante e Asharti est utilizando minha fora contra o mesmo rebanho que pastoreiam por tanto tampo. O que acham que devo fazer? bradou o Ancio. O templo vibrava com a fora da voz estridente, contudo no houve resposta alguma e ento o Ancio baixou o brao. Sinto-me to sozinho... Quando me perdoaro? Ian prendeu a respirao, mal contendo a ansiedade. Devo sofrer a privao. De que outra maneira poderei suportar a espera? continuou o Ancio em seu monlogo. Em seguida, aproximou-se de Ian. Promete que no me trar sangue? Ian anuiu. Sim, mas no posso impedi-lo de procurar l fora retrucou ele. No havia espao para mentiras naquela barganha. Mas eu sim. O Ancio levou o prprio punho aos caninos afiados e cortou-o. Beba ordenou, estendendo-o a Ian, que sorveu o lquido viscoso e de forte sabor metlico. O sabor forte chegava a lhe queimar a garganta, fazendo-o engasgar. Ele tentou afastar a cabea, mas o poderoso vampiro forou-o a continuar engolindo. Atrs deles, o vrtice borbulhou. Ian tentou visualizar o que estaria acontecendo, mas o Ancio no o deixou se mover. Traidor! O corao de Ian pareceu parar diante da viso de Asharti! O Ancio o largou e ele caiu de joelhos com o poderoso sangue queimando suas veias. Est transferindo seu poder a outro? Sou eu que lhe trago sangue. Fizemos uma barganha. Ian ergueu o olhar. A mulher-vampiro estava parada em frente ao vrtice com Fedeyah a seu lado e o pulso fechado em torno de uma mecha de cabelos de Elizabeth. No!, pensou ele, desesperado. No Elizabeth.

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Trpego, conseguiu se erguer. Uma pssima barganha que est sendo renegociada. Como ousa me desafiar?inquiriu Asharti, indignada. Uma gota do sangue do Ancio no suficiente para me enfrentar. Ele se empertigou. A queimao nas veias e a fraqueza que sentia nos joelhos o fizeram entender que os efeitos do sangue do ancio no eram imediatos. E a soberana dos vampiros estava ali a sua frente. Pronta para uma luta. A que lado favorecer? ela perguntou ao Ancio como se o ordenasse a favorec-la. O que ter de ser ser. A deciso no minha. Um sorriso maligno se estampou no rosto da deusa demonaca, embora seus olhos se tornassem vermelhos. O Ancio no tomaria partido. Empurrou Elizabeth para o lado e sacou da bainha a espada brilhante. Com um grito estridente, avanou, golpeando Ian. No entanto, ele se moveu para o lado e a espada cortou apenas o ar. Tinha de tentar desarm-la. Asharti investiu com mais tenacidade, e dessa vez a espada cortou o seu ombro, mas Ian conseguiu segurar o pulso resistente, forando-o para baixo. Ao mesmo tempo ergueu o joelho, pegando-a desprevenida com o golpe. A espada de Asharti voou indo bater contra as pedras. Ela atirou o peso contra o corpo de Ian, que se protegeu com os antebraos erguidos, enquanto chutava a espada. Sabia que o objetivo daquela vampira era sua cabea. A lmina de ao voou pelos ares. Ela agora usava garras, deixando marcas de sangue no rosto e pescoo do oponente. Utilizando todo o peso do corpo colossal, Ian se atirou contra ela que cambaleou para trs. O fogo que o queimava por dentro fazia doer todo o seu corpo. Mal conseguia enxergar atravs da nvoa azul que embotava sua viso. Asharti o golpeou outra vez, primeiro na cabea e em seguida nas costelas, que ele sentiu quebrarem de pronto; fazendo-o cair de joelhos. Acha que pode me vencer? desafiou ela. Voc que me serviu quantas vezes ordenei? As lembranas vexatrias assolaram a mente conturbada de Ian. Pior. Elizabeth tambm escutava aquelas palavras. O sangue Ancio de nada vale. Sou sua senhora e voc meu escravo. Asharti tinha razo, pensou Ian. No podia competir com uma soberana.

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No d ouvido a ela! gritou Elizabeth a plenos pulmes. Ela o teme porque no mais o homem que ela um dia controlou. Voc um vampiro. Ele ergueu o olhar para fitar a mulher que depositava tanta f em sua fora. Em seguida, dirigiu-o a Asharti. Sim. Podia sentir a fora emanar de seu interior. No est sentindo o poder correndo em seu sangue? Elizabeth perguntou. Voc tem o sangue do Ancio! O sangue vida! Foi o que Beatrix nos disse, no errado sentir essa fora poderosa. O sangue vida! murmuraram Fedeyah e o Ancio em unssono. Ian sentiu o ar entrar em seus pulmes com fora revigorada. O som do sangue pulsando nas veias quase o ensurdecia. Asharti percebeu o olhar determinado, pois se jogou com toda a fria que possua contra Ian, direcionando as garras para seu abdome; mas ele a fez voar pelos ares, erguendo-a apenas com um brao. A mulher-vampiro rolou pelo cho. Assistindo impressionante transformao de seu oponente, decidiu no atac-lo. Em vez disso, ergueu-se em uma frao de segundos e segurou Elizabeth pelo brao. No!, ele gritou em seu ntimo, investindo em direo a Asharti, porm, era tarde demais. Ela j havia espetado as garras no ventre de Elizabeth, rasgando o tecido das vestes e a pele. O sangue jorrou de imediato, fazendo-a arquear o corpo de dor. Em seguida, a mulher-vampiro se precipitou pelo vrtice e Ian se adiantou para segurar a esposa que desfalecia ao cho. Oh, Deus, no! O que eu fiz? gritou ele, emitindo um som desumano. Volveu a cabea para observar a soberana ser cuspida de volta pelo vrtice. Um sentimento de impotncia o assolou, enquanto o Ancio caminhava em direo ao grupo. Asharti emitiu uma risada insana. Ian aconchegou a esposa ensanguentada ao peito como a proteg-la de um possvel ataque do Ancio. No entanto, ele passou inclume pelo casal, dirigindo-se mulher-vampira. Ian pressentia o que estava por acontecer. O Ancio no podia arriscar a sobrevivncia de Asharti. Ele baixou sua cabea sobre a da esposa, protegendo-se enquanto os membros de mulher-vampiro voavam para se juntarem aos corpos no canto do templo. Fedeyah levou a mo aos lbios para suprimir um grito. Ian ergueu a cabea. Pensei que no tomaria partido. Os olhos do Ancio o estudaram.

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Talvez estivesse escrito que poderia me valer do livre arbtrio. O que far conosco? O olhar do estranho se alternou entre os trs. O que est escrito. Ian anuiu e ergueu a esposa nos braos, sentindo o sangue quente tocar a pele onde a capa estava rasgada. Venha, Fedeyah murmurou para o rabe. Ela vai morrer. A voz retumbante do Ancio ecoou atrs deles. Ian baixou o olhar esposa. Elizabeth jazia plida em seus braos. Ele voltou um olhar suplicante ao Ancio. Voc possui o meu sangue explicou o poderoso vampiro. H vida suficiente para ambos. V e siga o que est escrito. Ian se voltou para o ver o espiral negro se avolumar. Venha Fedeyah. Temos de sair daqui dizendo isso, empurrou o rabe de encontro ao vrtice e apertando uma desfalecida Elizabeth contra o corpo, se jogou em seguida. Em segundos encontravam-se do outro lado. Mas logo que recobraram o equilbrio, Ian sentiu a substncia viscosa atingir seu p. O vrtice estava expandindo rapidamente. Vamos sair logo daqui! bradou subindo a rampa apressado com o rabe em seu encalo. Alguns passos adiante, olhou para trs e viu as gigantes portas de pedra desabarem. Oh, Cus! O Ancio iria destruir o templo! Ian concentrou todos os seus esforos em correr, tentando abstrair da mente os estrondos que os acompanhava de perto. O vrtice se avolumava cada vez mais e ia destruindo tudo por onde passava, com exceo do aposento que era onde o Ancio ainda permaneceria espera de seus compatriotas. Disparou pelo hall de entrada, passando pelas esttuas-guardis, segundos antes de elas serem derrubadas pelo vrtice. O Ancio estava se enterrando sob toneladas de pedras, deixando apenas o sinal pulsante para que seus pares se guiassem at a sala do trono, onde os aguardaria. Ian olhou para trs e avistou o rabe que se encontrava imediatamente atrs dele.

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Corra! gritou, ignorando a dor que sentia pela exposio ao sol. Para a ravina! Sabia que se olhasse para trs no encontrariam sequer um trao do que fora Kivala um dia. Quando alcanaram a plantao, Ian colocou Elizabeth no cho. A face morena estava acinzentada. O sangue coagulado lhe cobria as vestes. Estaria morta? Com o corao contrado em dor, tocou-a e sentiu a pulsao dbil. Sabia o que fazer. Recordando as palavras do Ancio, ajoelhou-se ao lado do corpo inerte e chamou pelo Companheiro com toda a fora da mente. De pronto sentiu os olhos avermelharem-se e o poder, agora avassalador, crescer em suas veias. Em seguida, cortou o pulso com o canino afiado e abriu a boca da esposa, derramando o sangue ancestral dentro dela. O lquido escorria pela garganta de Elizabeth. Beba, meu amor. O sangue vida. Teria de esperar para ver os efeitos do sangue do Ancio. Ficaria Elizabeth doente e febril por tanto tampo quanto ele ficou quando Asharti o contaminou? Elizabeth engolia de maneira convulsiva, recobrando a conscincia. Ian manteve o pulso na mesma posio at que ela erguesse os olhos, cintilando com a f que nele depositava. Ele a aconchegou ao peito. Estava ali a representao da plenitude de todos os sentimentos, mais poderosos, indiferentes natureza humana ou vampiresca. Era admirvel a forma com que aquela mulher abraava sem reservas ante o terrvel destino que lhe impunha. Sabia que a estava condenando a uma vida monstruosa, mas no tinha opo. No poderia viver sem Elizabeth. Ian reparou que o ventre feminino j havia cicatrizado e no conteve as lgrimas de emoo que pingavam sobre a pele rsea. Elizabeth observou as lgrimas rolarem pela face do marido. Ele acabara de lhe dar um presente precioso. A maior prova de seu amor. Percebia os sentimentos mais acurados. Algo dentro dela se transformava rapidamente. Elizabeth? chamou Ian, colocando a mo sobre sua testa. Est febril. Sombra... murmurou ela, ainda muito enfraquecida. E ento a realidade se abateu inexorvel sobre Ian. Aconchegou-a contra a pele em bolhas pelo efeito do sol, no peito exposto pela capa rasgada, e a ergueu, levando-a at sombra produzida pelo rochedo ngreme. Fedeyah os seguiu.

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Susan Squires - O Mistrio de Ian Rufford (Bianca 866)

Ian fez meno de cortar o pulso outra vez para aliment-la, mas foi impedido pelo rabe. Espere at que ela solicite. Como se sente? indagou Ian, voltando-se para a esposa. No... sei. Na verdade, a proximidade do corpo de Ian a excitava. Cansada, mas bastante viva. Dizem que o sangue do Ancio acelera a transio informou Fedeyah. Em breve estar completamente recuperada. Depois de ambos explicarem a ela o destino que o Ancio escolhera, o rabe se despediu do casal, apertando a mo de Ian. Para onde pretende ir? Casablanca, talvez retrucou Fedeyah. Asharti deixou l, rastros de sua destruio que devem ser apagados. E tocando a fronte. Adeus, ingls. Ambos observaram o sol se pr. Elizabeth mantinha a cabea recostada ao peito do marido, pensando na nova vida que os aguardava. No temia o fato de ter se tornado uma vampira, desde que tivesse Ian. Ao cair da noite, Ian alimentou-a mais uma vez. Desculpe-me pelo fardo que impus comeou ele, procurando as palavras. A culpa foi minha. Eu a trouxe at aqui. No me arrependo. Ian a envolveu nos braos e ela sentiu a energia que os unia. O corpo feminino estremeceu pela descarga eltrica que parecia percorr-lo. E ento, Ian sacudiu a cabea como que para clarear os pensamentos. Em seguida, ergueu-se, estendendo a mo. Temos de seguir viagem, se estiver em condies. Elizabeth lamentou a perda do contato eletrizante. Ian ainda no se sentia capaz de reconstruir a ponte sobre o abismo que se abrira entre eles desde a noite de npcias. Era chegado o momento em que teria que se encher de coragem e ajud-lo. Teria de lutar pelo que queria. Posso me banhar e trocar de roupa? Ian sorriu, cedendo de pronto. Vou erguer a tenda. Deve estar cansada.

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Susan Squires - O Mistrio de Ian Rufford (Bianca 866)

Ela nunca estivera to longe de estar cansada. Sentia-se revigorada e cheia de vida e sabia o que queria. Desatando a fita de couro de uma das bolsas de gua, percebeu os movimentos de Ian atrs dela. Deveria ser cautelosa, atra-lo para si e o fazer perceber que o passado fora despedaado com Asharti. Para tanto, precisaria ser mais corajosa do que jamais julgara ser possvel e confiar na cano que vibrava em suas veias. Pensando assim, retirou as botas, resoluta. Ian acabou de assentar a tenda e se postou atrs dela. A energia avassaladora que dele emanava a envolvia por completo. Com um meio giro, Elizabeth se voltou em direo ao marido. Pode jogar gua sobre mim? indagou ela, estendendo a bolsa de couro e soltando os cabelos. De imediato a respirao de Ian se acelerou. Estimulada pela reao do marido, Elizabeth voltou-se, postando-se de frente para ele com as mos em concha. Ian deu um passo frente, despejando gua sobre elas. E ento Elizabeth tomou a atitude mais corajosa de sua vida. Sorrindo, fitou-o nos olhos antes de retirar a blusa pela cabea. Ian prendeu a respirao, enquanto derramava gua sobre os longos cabelos de Elizabeth. E ela em movimentos lnguidos lavava o rosto. A evidente ereo a encorajou ainda mais. Oh, isso muito bom! De pronto a fonte de gua secou, mas ela ocupouse em abrir o fecho da cala e retir-la. Quando se ergueu, esticou a mos para receber mais gua. O sangue est muito grudado comentou, enquanto esfregava o ventre. A respirao de Ian saa entrecortada. Os msculos da mandbula, contrados ante a viso dos mamilos intumescidos. Todo o corpo feminino dava mostras do que queria: terminar o que haviam comeado na noite de npcias. Apenas a certeza do desejo do marido e a dvida estampada nos olhos azuis lhe permitiram estender as mos e tocar o queixo msculo. Ian comeou ela. Eu te amo. No posso... Ela est morta e ns bem vivos. Claro que pode. E lanou um olhar inquisitivo, repleto de dor. Se no me ama, posso compreender...

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Susan Squires - O Mistrio de Ian Rufford (Bianca 866)

Claro que a amo. Sabe disso. Desde Beltrane. Elizabeth deslizou a palma da mo sobre o peito msculo. Todos os ferimentos haviam cicatrizado. Num gesto ousado, pressionou o corpo contra a parede slida do corpo masculino, sentindo toda a extenso da ereo colossal. Ento s h uma coisa a fazer. O sangue vida. Ele a ergueu nos braos com um movimento brusco que refletia toda a sua voracidade e a carregou para o interior da tenda que terminara de montar, deitandoa sobre o tapete de areia. Em seguida, tomou-lhe os lbios em um beijo profundo e sensual. Mantendo-a cativa sob o corpo, pressionou a virilidade excitada contra o ventre macio, fazendo-a ciente de seu desejo. Elizabeth beijou-o possessivamente. Estava umedecida e pronta para receb-lo. Tomada de desejo, fechou as mos em torno do tecido spero da capa, arrancando-a em um mpeto, deixando o corpo masculino desnudo. Ian gemeu contra a boca macia, deslizando o joelho por entre as coxas torneadas. Ela permitiu que o mel, que escorria por suas coxas, cobrisse os msculos das pernas do marido com movimentos cadenciados. Quando o beijo sfrego foi interrompido bruscamente, ela percebeu que, como fizera anteriormente, Ian postergaria o prprio prazer em seu favor. Quando a mo forte deslizou por entre suas pernas, ela a segurou. Teremos tempo suficiente para isso declarou, ofegante. Temos alguns negcios inacabados concluiu, sorrindo maliciosa. Quero senti-lo vibrando dentro de mim sussurrou, mordiscando o lbulo da orelha do marido enquanto roava os mamilos rijos de encontro aos plos macios do peito msculo. Com um gemido gutural, Ian rolou, deitando-a com as costas na areia ao mesmo tempo em que ela erguia os quadris num gesto instintivo. Ele a penetrou devagar, investindo e recuando. A cada vez afundava um pouco mais. Elizabeth sentiu-se abrir por inteiro sem qualquer pudor. E ento comearam a mover-se alucinados, intensificando cada investida. Ian a segurava pelas ndegas enquanto ela o sentia totalmente dentro dela. Estimulado pela fora do desejo de Elizabeth, Ian intensificou os movimentos, ao som de risos e gemidos abafados. Os corpos de ambos vibravam suados na mesma sintonia, os lquidos se misturavam na mais requintada bebida, sorvida com avidez ora por um, ora pelo outro.

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Mas ainda era pouco e Elizabeth queria mais. Perdendo o controle dos prprios atos, envolveu o torso forte com as pernas para facilitar ainda mais a penetrao. E ento, ouviram-se gritos guturais, sentidos... O sangue j no cantava nas veias daqueles corpos ardentes, mas sim urrava como cmplice que os faria atingir o pice de maneira gloriosa. Depois de escalarem a subida gloriosa, deixaram-se ficar ainda presos um ao outro. Elizabeth abriu seus olhos para encontrar os de Ian, ternos e cheios de amor, beijando-a seguidamente. Elizabeth murmurou ele. Seu nome como respirar. A comparao a agradou. Ian rolou para o lado, levando-a consigo, sem sair de dentro dela. Permaneceram assim por um longo tempo antes de ele solt-la. Elizabeth deslizou as mos pelo peito musculoso suado, sem nada dizer. Ele a beijou outra vez, despertando o desejo. Em breve estaria preparada para am-lo outra vez. Os homens tm sorte. Possuem vasta experincia sexual em comparao com as mulheres. No como a que acabamos de vivenciar. Pode acreditar afirmou Ian, enquanto beijava a orelha delicada.Talvez seja o Companheiro. Aquele que compartilha nosso sangue. Bem, ele tem seus pontos positivos. Fico feliz que disporemos de muito tempo para repetir o que fizemos. Ian ergueu a cabea para fit-la. Aceitou esse fardo muito mais facilmente que eu. Sua nica experincia havia sido com Asharti. A minha com voc. Os outros nos chamaro de monstros comentou Ian, ansioso. Seremos seres amaldioados. Por que o Companheiro no pode ser um presente de Deus em vez de uma maldio? indagou ela, fitando-o com ternura. De onde quer que o Ancio tenha vindo, ele no uma aberrao. Por que negar a presena de Deus ali? Conheci outros como ns. A condessa, por exemplo. Gosto dela. Podemos tentar fazer boas opes, mesmo sendo portadores deste misterioso dom. Pode no ser uma vida fcil o contraps, com expresso preocupada. Nem tudo que bom fcil argumentou Elizabeth. Porm, sinto-me viva e amo voc. Isso no maravilhoso? Ian tomou a boca bem desenhada em um beijo apaixonado.

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Susan Squires - O Mistrio de Ian Rufford (Bianca 866)

Eu te amo. Quero estar a seu lado na frica, cruzando o mundo, nos sales da Inglaterra ou mesmo em Casablanca, lutando contra o exrcito remanescente de Asharti. No me importo. Estou feliz por estar vivo. O sangue vida repetiu Elizabeth, com sinceridade. Acreditava naquilo e o faria crer tambm. Ian se inclinou para beij-la mais uma vez e ela sentiu a deliciosa fragrncia de canela... Aquele mesmo perfume almiscarado que a embriagaria pelo resto de seus dias.

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