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Annotation

A medida que los instrumentos de los astrnomos sus "ventanas" al Universo se hacen ms complejas parece que creciera la extraeza de lo que contemplan. As, en fechas recientes, se han sumado a la lista de cuerpos celestes objetos nuevos: pulsares, cuasares, estrellas de cuarks; mundos de naturaleza elusiva, an no bien entendidos del todo, en los cuales las leyes de la fsica deben ser muy distintas de las que conocemos ahora y cuya existencia prueba una vez ms el aserto del astrnomo ingls Fred Hoyle: "El universo es an ms estrao de lo que nos imaginamos." Los agujeros negros, entre los descubrimientos estelares ms recientes, son los que han captado con mayor fuerza el inters de los astrnomos y legos en la materia, tanto por su extrao nombre, acuado por el astrnomo John A. Wheeler, como por lo peculiar de su comportamiento. Los estudiosos consideran que la formacin de un agujero negro es la fase ltima y natural, de la evolucin estelar, esto es, del nacimiento, vida y muerte de una estrella. Para que se forme un agujero negro la estrella debe ser muy msiva, de modo que al colapsarse debido al agotamiento del "combustible" que la mantiene en funcionamiento como un horno atmico gigantesco, cierre los espacios intermoleculares y su fuerza de gravedad se haga tan intensa que impida salir algo de ella, ni siquiera la luz que atrapa. De ah su nombre de agujero negro. Shahen Hacyan I. LA GRAVITACIN UNIVERSAL II. LA TEORA DE LA RELATIVIDAD DE EINSTEIN III. LA MUERTE DE LAS ESTRELLAS IV. LA DETECCIN DE LOS AGUJEROS NEGROS V. UN VIAJE POR LOS AGUJEROS NEGROS (Y BLANCOS) VI. AGUJEROS NEGROS, TERMODINMICA Y MECNICA CUNTICA VII. EPLOGO CONTRAPORTADA

notes

Shahen Hacyan Los agujeros negros y la curvatura del espacio-tiempo


DEDICATORIA I. LA GRAVITACIN UNIVERSAL II. LA TEORA DE LA RELATIVIDAD DE EINSTEIN III. LA MUERTE DE LAS ESTRELLAS IV. LA DETECCIN DE LOS HOYOS NEGROS V. UN VIAJE POR LOS HOYOS NEGROS (Y BLANCOS) VI. HOYOS NEGROS, TERMODINMICA Y MECNICA CUNTICA VII. EPLOGO COMIT DE SELECCIN Dr. Antonio Alonso Dr. Gerardo Cabaas Dr. Juan Ramn de la Fuente Dr. Jorge Flores Dr. Leopoldo Garca-Coln Scherer Dr. Toms Garza Dr. Gonzalo Halffter Dr. Ral Herrera Dr. Jaime Martuscelli Dr. Hctor Nava Jaimes Dr. Manuel Peimbert Dr. Juan Jos Rivaud Dr. Julio Rubio Oca Dr. Jos Sarukhn Dr. Guillermo Sobern

Coordinadora:
Mara del Carmen Faras

EDICIONES
Primera edicin, 1988 Sexta reimpresin, 1997 Segunda edicin, 1998

La Ciencia para Todos es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura Econmica, al que pertenecen tambin sus derechos. Se publica con los auspicios de la Subsecretara de Educacin Superior e Investigacin Cientfica de la SEP y del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnologa. D.R. 1988, FONDO DE CULTURA ECONMICA, S. A. DE C. V. D.R. 1998, FONDO DE CULTURA ECONMICA Carretera Picacho-Ajusco 227; 14200 Mxico, D.F. ISBN 968-16-5772-1 (segunda edicin) ISBN 968-16-2797-0 (primera edicin) Impreso en Mxico A la memoria de mi padre.

What doth gravity out of its bed at midnight? (Que hace la gravedad fuera de su cama a media noche?) SHAKESPEARE, Henry IV, II iv

I. LA GRAVITACIN UNIVERSAL
POR QU CAEN LOS CUERPOS Y SE MUEVEN LOS ASTROS?
SEGN una famosa leyenda, Isaac Newton, sentado bajo un manzano, meditaba sobre la fuerza que mueve a los astros en el cielo, cuando vio caer una manzana al suelo. Este suceso tan trivial fue para l la clave del problema que le intrigaba: se dio cuenta de que el movimiento de los cuerpos celestes es regido por la misma fuerza que atrae una manzana al suelo: la fuerza de la gravedad. Newton descubri que la gravitacin es un fenmeno universal que no se restringe a nuestro planeta. Aun siendo poco veraz, esta leyenda ilustra uno de los acontecimientos que sealan el nacimiento de la ciencia moderna: la unin de la fsica celeste con la fsica terrestre. Antes de Newton, nadie haba sospechado que la gravitacin es un fenmeno inherente a todos los cuerpos del Universo. Muy por el contrario, durante la Edad Media y aun hasta tiempos de Newton, se aceptaba el dogma de que los fenmenos terrestres y los fenmenos celestes son de naturaleza completamente distinta. La gravitacin se interpretaba como una tendencia de los cuerpos a ocupar su "lugar natural", que es el centro de la Tierra. La Tierra era el centro del Universo, alrededor del cual giraban los cuerpos celestes, ajenos a las leyes mundanas y movidos slo por la voluntad divina. Se pensaba que la rbita de la Luna marcaba la frontera entre la regin terrestre y el cielo empreo donde las leyes de la fsica conocidas por el hombre dejaban de aplicarse. En el siglo XVI, Coprnico propuso un sistema heliocntrico del mundo segn el cual los planetas, incluyendo la Tierra, giraban alrededor del Sol. El modelo de Coprnico describa el movimiento de los astros con gran precisin, pero no ofreca ningn indicio del mecanismo responsable de ese movimiento. La obra de Coprnico fue defendida y promovida apasionadamente por Galileo Galilei. Adems de divulgar

la hiptesis heliocntrica, Galileo encontr nuevas evidencias a su favor realizando las primeras observaciones astronmicas con un telescopio; su descubrimiento de cuatro pequeos astros que giran alrededor de Jpiter lo convenci de que la Tierra no es el centro del Universo. Galileo tambin fue uno de los primeros cientficos que estudiaron la cada de los cuerpos, pero es una irona de la historia el que nunca sospechara la relacin entre la gravedad y el movimiento de los cuerpos celestes. Al contrario, crea que los planetas se movan en crculos por razones ms estticas que fsicas: el movimiento circular le pareca perfecto y estable por ser idntico a s mismo en cada punto. Kepler, contemporneo de Galileo, descubri que los planetas no se mueven en crculos sino en elipses y que este movimiento no es arbitrario, ya que existen ciertas relaciones entre los periodos de revolucin de los planetas y sus distancias al Sol, as como sus velocidades. Kepler plasm estas relaciones en sus famosas tres leyes. Una regularidad en el movimiento de los planetas sugera fuertemente la existencia de un fenmeno universal subyacente. El mismo Kepler sospech que el Sol es el responsable de ese fenmeno; especul que algn tipo de fuerza emana de este astro y produce el movimiento de los planetas, pero no lleg a elaborar ninguna teora plausible al respecto. Es justo mencionar que, antes de Newton, el intento ms serio que hubo para explicar el movimiento de los planetas se debe al cientfico ingls Robert Hooke, contemporneo de Newton. En 1674, Hooke ya haba escrito: ...todos los cuerpos celestes ejercen una atraccin o poder gravitacional hacia sus centros, por lo que atraen, no slo, sus propias partes evitando que se escapen de ellos, como vemos que lo hace la Tierra, sino tambin atraen todos los cuerpos celestes que se encuentran dentro de sus esferas de actividad.* Sin esa atraccin, prosigue Hooke, los cuerpos celestes se moveran en lnea recta, pero ese poder gravitacional curva sus trayectorias y los fuerza a moverse en crculos, elipses o alguna otra curva.

As, Hooke intuy la existencia de una gravitacin universal y su relevancia al movimiento de los astros, pero su descripcin no pas de ser puramente cualitativa. Del planteamiento proftico de Hooke a un sistema del mundo bien fundamentado y matemticamente riguroso, hay un largo trecho que slo un hombre en aquella poca poda recorrer. Tal era el panorama de la mecnica celeste cuando Newton, alrededor de 1685, decidi atacar el problema del movimiento de los planetas utilizando un poderossimo formalismo matemtico que l mismo haba inventado en su juventud el clculo diferencial e integral logr demostrar que las tres leyes de Kepler son consecuencias de una atraccin gravitacional entre el Sol y los planetas. Todos los cuerpos en el Universo se atraen entre s gravitacionalmente. Newton descubri que la fuerza de atraccin entre dos cuerpos es proporcional a sus masas e inversamente proporcional al cuadrado de la distancia que los separa. As, si M1 y M2 son las masas de dos cuerpos y R la distancia entre ellos, la fuerza F con la que se atraen est dada por la frmula:

donde G es la llamada constante de la gravitacin. Newton public sus resultados en su famoso libro intitulado Philosophiae Naturalis Principia Mathematica , cuya primera edicin data de 1687; la fsica terica haba nacido. La gravitacin es el cemento del Universo. Gracias a ella, un planeta o una estrella mantiene unidas sus partes, los planetas giran alrededor del Sol sin escaparse, y el Sol permanece dentro de la Va Lctea. Si llegara a desaparecer la fuerza gravitacional, la Tierra se despedazara, el Sol y todas las estrellas se diluiran en el

espacio csmico y slo quedara materia uniformemente distribuida por todo el Universo. Afortunadamente, la gravedad ha permanecido inmutable desde que se form el Universo y es una propiedad inherente a la materia misma.

LOS CUERPOS OSCUROS DE LAPLACE

Durante el siglo que sigui a su publicacin, el libro de los Principia fue considerado una obra monumental erigida por su autor para honrar su propia memoria, pero accesible slo a unos cuantos iniciados. Se deca que Newton haba publicado sus clculos en forma deliberadamente difcil, para que nadie pudiera dudar de la magnitud de su hazaa cientfica. Sin embargo, el valor de los Principia era tan evidente que la obra empez a trascender del estrecho crculo de discpulos de Newton y lleg al continente europeo, y muy especialmente a Francia, que se encontraba en aquel entonces en pleno Siglo de las Luces. El escritor y filsofo Voltaire visit Inglaterra durante los ltimos aos de vida de Newton, cuando la fsica del sabio ingls se haba consolidado plenamente en su patria. Voltaire entendi la gran trascendencia del sistema newtoniano y se encarg de introducirlo en Francia; no entenda de matemticas, pero convenci a su amiga y musa, la marquesa de Le Chatelet, una de las mujeres matemticas ms destacadas de la historia, de que se interesara en la obra de Newton. La marquesa tradujo los Principia al francs y, tanto ella como sus colegas Maupertuis, D'Alembert y otros contribuyeron a propagar la nueva ciencia. Era necesario, sin embargo, reescribir a Newton en un lenguaje matemtico ms claro y manejable. La culminacin de esta labor qued plasmada en la gigantesca obra de Pierre Simon Laplace, publicada en varios volmenes bajo el ttulo de Mecnica celeste, en la que desarroll todas las consecuencias de la fsica newtoniana, reformulndola en un lenguaje matemtico que permiti su subsecuente evolucin hasta la fsica de nuestros das.

Con el fin de divulgar su obra, Laplace escribi una versin condensada de la Mecnica celeste, que public en 1793, ao IV de la Repblica Francesa, con el ttulo de El sistema del mundo. En este libro explicaba las consecuencias de la gravitacin universal, no slo para la estabilidad del Sistema Solar, sino incluso para su formacin a partir de una nube primordial de polvo y gas. En un pasaje particularmente interesante de este libro, Laplace llam la atencin de sus lectores sobre el hecho de que, a lo largo de la historia, muchas estrellas haban aparecido sbitamente y desaparecido despus de brillar esplendorosamente durante varias semanas: Todos estos cuerpos vueltos invisibles, se encontraban en el mismo lugar donde fueron observados, pues no se movieron de ah durante su aparicin; existen pues, en los espacios celestes, cuerpos oscuros tan considerables y quizs en cantidades tan grandes, como las estrellas. Un astro luminoso de la misma densidad que la Tierra y cuyo dimetro fuera doscientos cincuenta veces ms grande que el del Sol, debido a su atraccin no permitira a ninguno de sus rayos llegar hasta nosotros; es posible, por lo tanto, que, por esa razn, los cuerpos luminosos ms grandes del Universo sean invisibles. Analicemos este pasaje tan notable. Las estrellas vueltas invisibles a las que se refiere Laplace son principalmente las que ahora llamamos supernovas. Como veremos en el captulo III, algunas estrellas pueden explotar bruscamente y volverse extremadamente luminosas durante algunos das. Tal fenmeno ha ocurrido en nuestra galaxia al menos unas cuatro veces durante los ltimos mil aos; las dos supernovas observadas ms recientemente ocurrieron en 1572 y 1604. Tambin en el captulo III, veremos que una estrella, despus de estallar como supernova, arroja gran parte de su masa al espacio interestelar y, su ncleo que permanece en el lugar de la explosin, se vuelve... un cuerpo oscuro! El razonamiento que llev a Laplace al concepto de un cuerpo que no deja escapar la luz es bastante simple. Sabemos por experiencia que un proyectil arrojado

verticalmente hacia arriba alcanza una altura mxima que depende de la velocidad con la que fue lanzado; mientras mayor sea la velocidad inicial, ms alto llegar antes de iniciar su cada. Pero si al proyectil se le imprime una velocidad inicial superior a 11.5 kilmetros por segundo, subir y no volver a caer, escapndose definitivamente de la atraccin gravitacional terrestre. A esta velocidad mnima se le llama velocidad de escape y vara, de un planeta o estrella, a otro. Se puede demostrar que la velocidad de escape Ve s c desde la superficie de un cuerpo esfrico es

donde M es la masa del cuerpo, R su radio y G la constante de la gravitacin que ya tuvimos ocasin de conocer. En el cuadro I se dan las velocidades de escape de la superficie de varios cuerpos del Sistema Solar; es importante notar que esta velocidad depende tanto de la masa como del radio del astro.

CUADRO I. La velocidad de escape de la superficie de varios cuerpos celestes. Esta velocidad depende de la masa y del radio.

Volviendo a Laplace: es posible, al menos en

principio, que un cuerpo sea tan masivo o tan compacto que la velocidad de escape de su superficie sea superior a la velocidad de la luz. En ese caso, se podra pensar que los rayos luminosos no escapan de ese cuerpo. Este es justamente el argumento que condujo a Laplace a postular la existencia de cuerpos oscuros. Es fcil ver de la frmula para la velocidad de escape que un cuerpo esfrico de masa M tendr una velocidad igual a la de la luz si su radio mide

donde c es la velocidad de la luz: 300 000 kilmetros por segundo. El valor r g se llama radio gravitacional y es proporcional a la masa del cuerpo; si el radio de un cuerpo esfrico es menor que el radio gravitacional, la velocidad de escape de su superficie es superior a la velocidad de la luz. Un cuerpo oscuro con densidad comparable a la de la Tierra y 250 veces mayor que el Sol tendra una masa aproximadamente igual a cien millones de soles. Pero puede haber, en principio, cuerpos oscuros con cualquier masa. El radio gravitacional que corresponde a una masa solar es de 3 kilmetros, lo que implica que si una estrella como el Sol se comprime a ese radio se volver un cuerpo oscuro en el sentido de Laplace (en comparacin, el radio del Sol es de 696 000 kilmetros). El radio gravitacional correspondiente a la misma masa que la de la Tierra es de un centmetro aproximadamente. Sin embargo, las consideraciones anteriores slo podan ser especulativas en la poca de Laplace. En primer lugar, la frmula de la velocidad de escape es vlida para cualquier partcula material, independientemente de su masa, pero se comporta la luz como cualquier partcula material bajo la accin de la gravedad? Esta es una pregunta cuya respuesta era desconocida hasta principios del siglo XX. En segundo lugar, era difcil, en tiempos de Laplace, concebir que existieran en el Universo cuerpos cien millones de veces

ms masivos que el Sol, o astros de la masa del Sol comprimidos a un radio de slo 3 kilmetros, o un cuerpo tan masivo como la Tierra y del tamao de una nuez. Quizs fue por estas serias dudas que Laplace elimin toda mencin de los cuerpos oscuros de las subsecuentes ediciones de su Sistema del mundo, publicadas en plena restauracin borbnica. Para entonces, su autor se haba vuelto el marqus de Laplace, y quiz no juzg tales especulaciones dignas de un noble y prestigiado cientfico. Los cuerpos oscuros permanecieron en la oscuridad hasta el siglo XX, cuando la teora de la gravitacin de Einstein y la astrofsica moderna arrojaron nuevas luces sobre ellos. En el siguiente captulo esbozaremos la teora de la relatividad de Einstein, en el contexto de la cual se pueden estudiar los fenmenos relacionados con la luz y la gravedad. En el captulo III veremos cmo la evolucin de una estrella puede conducir, bajo ciertas condiciones, a la formacin de un cuerpo que no permite a la luz escapar de su superficie.

II. LA TEORA DE LA RELATIVIDAD DE EINSTEIN


LA RELATIVIDAD ESPECIAL

DURANTE ms de dos siglos, la mecnica de Newton domin completamente en la fsica: el Universo entero pareca comportarse tal como lo predecan las ecuaciones de la fsica newtoniana y la comprensin de la naturaleza se haba reducido a un problema de tcnica matemtica. Pero a principios del siglo XX empezaron a surgir evidencias de que la fsica clsica, as como todos los conceptos relacionados con ella, no describe adecuadamente a los fenmenos que suceden a la escala de los tomos o a velocidades comparables a la de la luz. La mecnica clsica constituye una excelente aproximacin a la realidad, dentro de ciertos lmites.Sin embargo en la escala microscpica, los fenmenos fsicos slo pueden estudiarse por medio de la mecnica cuntica. Y cuando se tratan velocidades muy altas, cercanas a la luminosa, se debe recurrir a la teora de la relatividad. La primera revolucin cientfica del siglo XX se produjo cuando Albert Einstein (Figura 1) formul, en 1905, la teora de la relatividad especial. A continuacin describiremos los rasgos esenciales de esta teora.

Figura 1. Albert Einstein (1879-1955), quien formul la teora de la relatividad.


Para estudiar o describir un fenmeno fsico debemos recurrir necesariamente a un sistema de referencia con respecto al cual efectuamos mediciones. En la prctica cotidiana el sistema de referencia que ms se utiliza, es la Tierra misma que, en general, se supone inmvil, a pesar de que gira sobre s misma y alrededor del Sol, recorriendo el espacio csmico a una velocidad de 30 km/seg. En cambio, para describir el movimiento de los planetas, es ms conveniente utilizar al Sol como punto de referencia, o, ms precisamente, como centro de un sistema de referencia donde este astro est fijo. Pero ni el Sol, ni las estrellas vecinas a l, se encuentran realmente fijos: el Sol se halla en las regiones externas de una galaxia que rota dando una vuelta completa en millones de aos. A su vez, esta galaxia se mueve con respecto a otras galaxias, etctera. En la prctica afortunadamente, no es necesario tomar en cuenta todos estos movimientos porque las leyes de la fsica son las mismas en cualquier sistema de referencia. Este principio fundamental se aplica aun para sistemas de referencia terrestres: en la poca de Galileo, los filsofos discutan si una piedra, lanzada desde lo alto del mstil de un barco en movimiento, cae verticalmente

con respecto al barco o con respecto a la Tierra. Galileo argument que en el sistema de referencia del barco, las leyes de la fsica tienen la misma forma que en tierra firme y por lo tanto, la piedra cae verticalmente con respecto al barco, aunque ste se mueva. As, todo movimiento es relativo al sistema de referencia en el cual se observa y, las leyes de la fsica, no cambian de un sistema a otro. Este hecho fundamental se conoce como principio de relatividad de Galileo. Sin embargo, los filsofos y los fsicos clsicos vean con desagrado quiz con vrtigo el hecho de que no existiera un sistema de referencia absoluto con respecto al cual definir todos los movimientos del Universo. Estrictamente hablando, el principio de relatividad no excluye la existencia de tal sistema absoluto, nicamente postula que las leyes de la fsica son las mismas en ese y en cualquier otro sistema. Pero, a mediados del siglo XIX, surgieron las primeras dificultades de la relatividad galileana, cuando el fsico escocs James Clerk Maxwell formul la teora matemtica de los fenmenos elctricos y magnticos. Maxwell demostr que la electricidad y el magnetismo son dos aspectos de un mismo fenmeno: el electromagnetismo. Como una de las consecuencias ms importantes de su teora descubri que la luz es una vibracin electromagntica que se propaga exactamente como una onda. Pero las ondas lo hacen en medios materiales, por lo que los fsicos del siglo pasado postularon la existencia de un medio extremadamente sutil, el ter, que llenaba al Universo entero, permeaba todos los cuerpos y serva de sustento a la luz. Segn esta concepcin, la luz sera una vibracin del ter del mismo modo que el sonido es una vibracin del aire. De existir el ter, sera un sistema de referencia absoluto con respecto al cual medir el movimiento de todos los cuerpos en el Universo. Ms an, se descubri que las ecuaciones de Maxwell cambian de forma al pasar de un sistema de referencia a otro, lo cual implicara que el principio de relatividad no se aplica a los fenmenos electromagnticos. Se postul, entonces, que estas ecuaciones slo son vlidas en el sistema de referencia

del ter en reposo. Esto no es sorprendente pues la luz, fenmeno electromagntico, se propaga con una velocidad bien definida en el ter y esta velocidad debe ser distinta en un sistema de referencia en movimiento con respecto al ter. Al parecer, la teora electromagntica de Maxwell restitua un sistema de referencia absoluto. La manera ms evidente de confirmar las ideas anteriores es medir la velocidad de la luz, emitida en direcciones opuestas, en la Tierra: la diferencia de velocidades puede llegar a ser tan grande como 60 km/seg (Figura 2). Esta velocidad es muy pequea con respecto a la velocidad total de la luz, que es de 300 000 km/seg, pero, a fines del siglo pasado, los fsicos experimentales Michelson y Morley lograron construir un aparato que permita medir diferencias an ms pequeas en la velocidad de un rayo luminoso. Michelson y Morley realizaron su experimento en 1887: para sorpresa de la comunidad cientfica de esa poca, no detectaron ningn cambio de la velocidad de la luz. Esta velocidad era la misma en cualquier direccin, independientemente de cmo la Tierra se mueva con respecto al hipottico ter.

Figura 2. Aparentemente, la velocidad de la luz debera cambiar segn la direccin en que se mueve, debido a la velocidad de la Tierra en el espacio.
Se hicieron muchas especulaciones sobre el resultado negativo del experimento: quiz la Tierra arrastra el ter consigo, quiz los objetos materiales se contraen en la direccin de movimiento con respecto al ter... Finalmente, Einstein encontr la solucin al problema.

Para empezar, Einstein postul que las ecuaciones de Maxwell del electromagnetismo son rigurosamente vlidas en cualquier sistema de referencia. Esta condicin de invariancia se cumple a condicin de que el tiempo

medido en un sistema no coincida con el medido en otro sistema. Este hecho no haba sido tomado en cuenta por
los antecesores de Einstein y, por esta razn, las ecuaciones de Maxwell parecan violar el principio de relatividad. Habiendo postulado que no puede haber ningn sistema de referencia privilegiado, Einstein concluy que el ter simplemente no existe. Pero, entonces con respecto a qu debe medirse la velocidad de la luz? La respuesta de Einstein fue drstica: la velocidad de la luz es la misma en cualquier sistema de referencia. Despus de todo, eso es lo que indica el experimento de Michelson y Morley. Este concepto de la invariancia de la velocidad de la luz contradice nuestro "sentido comn". Si la velocidad de la luz es de 300000 km/seg, esperaramos que al perseguir una seal luminosa veamos que se mueve con una velocidad menor. (Si, por ejemplo, corremos a 80 km/hora detrs de un tren que se mueve a 100 km/hora, vemos que el tren se mueve con respecto a nosotros a 20 km/hora.) Sin embargo, debido a la no invariancia del tiempo, las velocidades no se adicionan o sustraen en el caso de seales luminosas (o, en general, de partculas que se mueven casi tan rpidamente como la luz). Los efectos predichos por la teora de la relatividad son imperceptibles en nuestra vida cotidiana y slo se manifiestan cuando se involucran velocidades comparables a la de la luz. Consideremos, como ejemplo, una nave espacial que se mueve con una velocidad muy alta: despega de la Tierra y regresa despus de recorrer cierta distancia. Segn la relatividad, el tiempo transcurre normalmente tanto para los que se quedaron en la Tierra como para los pasajeros de la nave, pero esos dos tiempos no son iguales. Al regresar a la Tierra, los tripulantes de la nave constatarn que el viaje dur para ellos un tiempo menor que para los que se quedaron. Ms precisamente, el tiempo medido en la nave es ms pequeo que el medido en la Tierra por un factor de

acortamiento

donde v es la velocidad de la nave y c la velocidad de la luz.[1] Para velocidades v del orden de algunos metros o kilmetros por segundo, como las que ocurren comnmente en nuestras experiencias diarias, el factor de acortamiento es tan cercano al valor 1 que es imposible detectar el efecto relativista del cambio de tiempo. Si la nave espacial viaja a unos 10 000 km/hora, la diferencia entre los tiempos medidos ser apenas una diez millonsima de segundo por cada hora transcurrida (lo cual, incidentalmente, se ha podido confirmar con la tecnologa moderna). Pero, en el otro extremo, si la nave viaja a una velocidad muy cercana a la de la luz, su tiempo puede ser muy corto con respecto al transcurrido en la Tierra: por ejemplo, a la velocidad de 295 000 km/seg, una nave espacial tardara unos 20 aos medidos en la Tierra para ir a la estrella Sirio y regresar; sin embargo, para los tripulantes de la nave habrn pasado slo 3 aos y medio! La contraccin del tiempo no es el nico efecto sorprendente que predice la teora de la relatividad. Einstein tambin demostr que existe una equivalencia entre la energa y la masa, dada por la famosa frmula E= mc 2 donde E es la energa equivalente a una masa m de materia. Por ejemplo, el ncleo de un tomo de helio est constituido por dos protones y dos neutrones, pero la masa del ncleo de helio es un poco menor, cerca del 4%, que la masa sumada de dos protones y dos neutrones separados (Figura 3); en consecuencia, al unirse estas cuatro partculas pierden una fraccin de masa que se transforma en energa; ste es el principio de la fusin nuclear, que permite brillar al Sol y a todas las estrellas (y construir bombas atmicas).

Figura 3. Un ncleo de helio pesa menos que sus componentes por separado: dos protones y dos neutrones. Al formarse un ncleo de helio, la diferencia de masa se libera en forma de energa (fusin nuclear).
De la frmula E = mc no se deduce que cualquier masa se puede transformar en energa o viceversa; este proceso se da slo en condiciones muy particulares. Hemos mencionado la fusin nuclear, pero la manera ms eficiente de transformar masa en energa es por la aniquilacin de la materia con la antimateria [2] Al entrar en contacto una partcula con su correspondiente antipartcula, las dos se aniquilan totalmente quedando slo energa en forma de rayos gamma: la eficiencia de este proceso de transformacin de materia en energa es del 100%. En el siguiente captulo veremos que, bajo circunstancias muy especiales, la gravitacin puede ser un mecanismo de liberacin de energa ms eficiente que la fusin nuclear y slo superado por la aniquilacin de materia y antimateria. Para aumentar la velocidad de un cuerpo, hay que proporcionarle energa, lo cual se manifiesta como un aumento de la masa del cuerpo. La teora de la relatividad predice que la energa necesaria para que un cuerpo de masa m alcance la velocidad v es

En el lmite v = 0, se recupera la frmula E = mc para la energa ya existente en forma de masa. En el otro extremo, la energa E aumenta con la velocidad (Figura 4) y se necesita una energa infinita para que el cuerpo alcance la velocidad de la luz. Es por ello que, segn la teora de la relatividad, ningn cuerpo puede alcanzar o superar la velocidad de la luz. La excepcin es la luz misma: segn la fsica moderna la luz est constituida por unas partculas llamadas fotones, la masa de un fotn es nula y, por ello, puede viajar a la velocidad lmite c.

Figura 4. La energa de un cuerpo en movimiento aumenta con su velocidad.


As, segn la teora de la relatividad, la velocidad de la luz es una barrera fundamental de la naturaleza que no puede ser superada. Se ha especulado sobre la existencia de posibles partculas que se mueven ms rpidamente que la luz, los hipotticos taquiones, pero nunca se ha encontrado alguna evidencia de que sean reales; ms an, de existir, se produciran situaciones contradictorias, como por ejemplo, poder regresar en el tiempo. En la teora de Einstein, el espacio y el tiempo dejan de ser categoras independientes como en la fsica clsica, para fundirse en un concepto unificado: el espacio-tiempo, en el que el tiempo aparece como una cuarta dimensin. A primera vista, puede parecer que este concepto desborda el marco del sentido comn, pero en

realidad no hay nada de misterioso en l. Si queremos describir la posicin de un objeto, necesitamos un sistema de referencia y tres nmeros, llamados coordenadas, porque el espacio tiene tres dimensiones. Por ejemplo, podemos localizar un avin si especificamos la longitud y la latitud del lugar donde se encuentra as como su altura sobre el nivel del mar; con estos tres datos se determina exactamente su posicin con respecto al sistema de referencia que es la Tierra. Sin embargo, como el avin se mueve, tambin conviene precisar en qu momento se encontraba en la posicin indicada. Al especificar tambin el tiempo, estamos describiendo un suceso, algo que ocurre en un lugar dado (descrito por 3 coordenadas) y en un cierto instante (descrito por el tiempo). Nada nos impide interpretar formalmente el tiempo como una cuarta coordenada e introducir as, el concepto del espaciotiempo: un espacio de cuatro dimensiones, tres espaciales y una temporal. Un punto de ese espacio-tiempo ser un suceso, especificado por cuatro coordenadas. Hasta aqu, el concepto de un espacio-tiempo parece ser bastante trivial. Sin embargo, en el marco de la teora de la relatividad cobra una estructura insospechada que fue descubierta por el matemtico alemn Herman Minkowski. Empecemos considerando un espacio de dos dimensiones: por ejemplo, una superficie plana. Podemos describir cualquier punto del plano si fijamos un sistema de referencia que, en el caso ms simple, puede ser un par de ejes rectos perpendiculares entre s. Dado un punto cualquiera, llamemos x a la distancia de ese punto al eje vertical y y a la distancia al eje horizontal (Figura 5). Es obvio que si especificamos el valor de x y y, estamos determinando un punto: en este caso, x y y son las coordenadas. Slo hay dos porque el espacio ahora considerado tiene dos dimensiones.

Figura 5. La posicin de un punto en un plano con respecto a un sistema de referencia se determina por medio de dos coordenadas x y y.
Sean ahora dos puntos, con coordenadas (x, y) la primera y (x + dx, y + dy) la segunda. Si llamamos ds la distancia entre esos dos puntos, entonces, segn el teorema de Pitgoras, el cuadrado de esa distancia est dado por la frmula ds = dx + dy como puede verse en la figura 6.

Figura 6. La distancia entre dos puntos se determina con la frmula para medir distancia.

Las consideraciones anteriores pueden extenderse a un espacio de tres dimensiones: en este caso, se necesitan tres coordenadas x, y, z para precisar un punto (figura 7). El cuadrado de la distancia entre el punto con coordenadas (x, y, z) y el punto con coordenadas (x + dx, y + dy, z + dz) es ds = dx + dy + dz

Figura 7. En el espacio de 3 dimensiones, se necesitan tres coordenadas (x, y, z) para determinar la posicin de un punto con respecto a un sistema de coordenadas.
Ahora, volvamos al espacio-tiempo de cuatro dimensiones. De las consideraciones anteriores podemos especificar un suceso con cuatro coordenadas: x, y, z, t; los tres primeros determinan la posicin del suceso y el ltimo fija el momento en que ocurri. En la teora de la relatividad, se puede definir una seudodistancia (al cuadrado) entre dos sucesos con coordenadas (x, y, z, t) y (x + dx, y + dy, z + dz, t + dt) de acuerdo con la frmula ds = dx + dy + dz c dt (recordemos que c es la velocidad de la luz). Por qu esta forma, con un signo negativo frente al

ltimo trmino? La razn es que la distancia entre dos puntos debe poseer una propiedad fundamental: ser invariante con respecto a cambios del sistema de referencia usado: una barra no cambia su longitud real porque la miremos de lado, de frente o de cabeza. En el caso del espacio-tiempo, la seudodistancia definida arriba tiene una propiedad fundamental: es invariante al pasar de un sistema de referencia a otro. Si consideramos dos sucesos S1 S2 que ocurren uno despus del otro, la seudodistancia entre ellos no depende de quin los mida del mismo modo que la distancia entre las puntas de una barra es invariante. La interpretacin fsica de la seudodistancia es muy simple: supongamos que un observador se mueve con velocidad constante de tal modo que, para l, los dos sucesos S1 S2 ocurren en el mismo lugar; el tiempo que mide entre esos dos sucesos es precisamente la seudodistancia entre ellos: este es el tiempo propio entre S1 S2 y as lo llamaremos de ahora en adelante, en lugar de seudodistancia. El tiempo propio es un invariante en el espacio-tiempo y es una cantidad perfectamente bien definida. La relatividad no excluye la posibilidad de determinar, en forma nica, el tiempo propio medido por un observador, en contra de lo que a veces se entiende, errneamente, por la palabra relatividad. El espacio-tiempo en el que las "distancias", o tiempos propios, se miden segn la frmula ds = dx + dy + dz c dt es el llamado espacio de Minkowski. Veremos ms adelante que la frmula para medir "distancias" tiene un papel fundamental tanto en la teora de relatividad especial, como en la general.

LA TEORA DE LA RELATIVIDAD GENERAL

La relatividad especial surgi de una comprensin global de las fuerzas electromagnticas. Sin embargo, existe en la naturaleza otro tipo de fuerza, la gravitacin, cuya descripcin no cabe dentro de la teora de la

relatividad especial. Como vimos anteriormente, la mecnica clsica es el fundamento de la teora newtoniana de la gravitacin, pero, en casos extremos, esta mecnica es incompatible con la relatividad especial. Era necesario, pues, crear una teora relativista de la gravitacin, que incluyera, por una parte, la teora newtoniana en el lmite de velocidades pequeas y, por otra, a la relatividad especial en el caso especial en que la fuerza gravitacional tenga efectos despreciables. ste es el formidable problema que atac Einstein desde 1905, cuando present su teora especial, hasta 1915, cuando public la versin definitiva de la teora de la relatividad general. Para incluir a la gravedad en una teora relativista, Einstein desafi una vez ms al sentido comn al postular que el espacio-tiempo es curvo y la gravedad es la

manifestacin de esa curvatura.


Para entender la idea de un espacio-tiempo curvo, empecemos considerando el caso ms simple de un espacio de dos dimensiones curvo: por ejemplo, la superficie de una esfera. Es evidente que no se puede trazar una lnea recta sobre tal superficie; sin embargo, si recordamos que la lnea recta es la trayectoria de menor longitud entre dos puntos dados, podemos generalizar el concepto y definir una curva de longitud mnima sobre una superficie curva; en el caso de la esfera, esa curva es una porcin de arco (Figura 8). En trminos tcnicos, las curvas de menor longitud sobre una superficie curva se llaman geodsicas.

Figura 8. Sobre la superficie de una esfera, la geodsica curva de menor longitud entre dos puntos es un segmento de arco.

Sobre un plano, las geodsicas son lneas rectas que, como se ensea en las clases de geometra, satisfacen toda una serie de condiciones: dos rectas que se cruzan en un punto no vuelven a cruzarse en otro, un par de rectas paralelas nunca se cruzan, etc. Sin embargo, estas condiciones no son satisfechas por las geodsicas en general: sobre la superficie de una esfera, dos geodsicas se cruzan en dos puntos, un par de geodsicas aparentemente paralelas se cruzan, etc. (Figura 9).

Figura 9. Dos geodsicas "paralelas" se cruzan en dos puntos. Ms an, la frmula para medir distancias sobre una superficie curva, toma ahora una forma ms complicada que la presentada anteriormente (ds = dx + dy) . Sobre la superficie de la Tierra se necesitan dos coordenadas, la longitud y la latitud, para especificar completamente la posicin de un punto. Si un punto tiene longitud y latitud y, otro punto tiene longitud y latitud, la distancia ds entre esos dos puntos est dada por la frmula

donde r es el radio terrestre. [3] El hecho de que la distancia se calcula en forma distinta sobre una superficie curva que sobre una plana equivale, intuitivamente, a un hecho muy simple: no se puede aplanar una superficie curva sin deformar las

distancias reales, lo cual es un problema bien conocido por los que elaboran o usan mapas. Una superficie posee dos dimensiones y es fcil visualizar una superficie curva. En el siglo XIX, algunos matemticos, como el ruso Lobashevski y el alemn Riemann, se preguntaron si el concepto de superficie curva no podra extenderse a los espacios, "curvos" de tres dimensiones. En tales espacios los postulados bsicos de la geometra clsica no se cumpliran: las rectas podran cruzarse en ms de un punto, las paralelas no mantendran entre s la misma distancia, etc. En particular, Riemann (Figura 10) tuvo la idea de definir un espacio curvo con cualquier nmero de dimensiones: cada punto de un espacio de n dimensiones (n es un nmero entero cualquiera: 1, 2, 3, 4, etc.) se localiza por medio de un conjunto de n coordenadas.

Figura 10. Georg Friedrich Bernhard Riemann (1826-1866). Su concepcin del espacio revolucion la fsica y las matemticas.
Riemann demostr que las propiedades bsicas de un espacio curvo estn determinadas exclusivamente por la frmula para medir "distancias". Cada forma de ds define un cierto espacio riemanniano, en el que las lneas rectas pierden sentido, pero son sustituidas por curvas

geodsicas cuya longitud medida segn ds es mnima. A diferencia de las superficies, que son espacios de dos dimensiones, los espacios curvos de tres o ms dimensiones simplemente no se pueden visualizar. Sin embargo, es posible definirlos y manejarlos matemticamente sin ninguna dificultad formal; los espacios riemannianos son un excelente ejemplo de un concepto que slo se puede describir en el lenguaje matemtico. Durante muchos aos, los espacios riemannianos fueron considerados como simples curiosidades matemticas, ajenas a la realidad. No fue hasta la segunda dcada del siglo xx cuando Albert Einstein se dio cuenta de que, para incluir la gravitacin en la teora de la relatividad, era necesario admitir que el espacio-tiempo es un espacio de Riemann. Einstein lleg a tal conclusin a partir de una serie de brillantes deducciones lgicas y, con la ayuda de su amigo el matemtico Marcel Grossman que le haba despertado el inters en los trabajos de Riemann, se propuso formular matemticamente una teora relativista de la gravitacin. Despus de varios intentos, Einstein public la versin definitiva de la teora de la relatividad general en el nmero de noviembre de 1915 del Boletn de la Academia de Ciencias de Berln, en plena primera Guerra Mundial. La esencia de la teora de la relatividad general es que el espacio-tiempo es curvo. En ausencia de masas gravitantes se tiene un espacio-tiempo de Minkowski y una partcula se mueve en lnea recta porque nada influye sobre su trayectoria. La presencia de una masa deforma al espacio-tiempo y el concepto de recta pierde su sentido; en un espacio-tiempo curvo, una partcula se mueve a lo largo de una geodsica. Segn esta interpretacin, un planeta gira alrededor del Sol porque sigue una trayectoria geodsica en el espacio-tiempo deformado por la masa solar. Por qu nadie antes de Einstein se haba percatado de que vivimos en un espacio curvo? La razn es que la curvatura inducida por la gravedad de la Tierra o la del Sol es extremadamente leve. La situacin se asemeja a la de

los antiguos hombres que crean que la Tierra era plana ya que la curvatura terrestre es imperceptible a pequea escala. Los efectos de la curvatura del espacio-tiempo se manifiestan plenamente a escala del Universo mismo,4 o cerca de objetos cuya atraccin gravitacional sea extremadamente intensa. En un espacio-tiempo de Minkowski, la seudodistancia o tiempo propio se mide segn la frmula ds = dx + dy + dz c dt pero en un espacio-tiempo riemanniano, la frmula para ds toma una forma ms general determinada por la distribucin de masa. En la teora newtoniana, se puede calcular matemticamente la atraccin gravitacional ejercida por una distribucin dada de masa. En la teora de Einstein, la situacin es bastante ms complicada porque no slo la masa sino tambin la energa ejerce una accin gravitacional. En su artculo de 1915, Einstein dedujo la frmula matemtica que relaciona la geometra del espacio-tiempo con la distribucin de masa y energa: esta frmula se conoce como ecuacin de Einstein y es el corazn de la teora de la relatividad general (Figura 11).

Figura 11. La ecuacin de Einstein. El lado izquierdo describe la geometra del espacio-tiempo y el lado derecho representa la distribucin de materia y energa.
En principio, dado un cuerpo con cierta forma y velocidad, se puede calcular su distribucin de masa y energa, a partir de la cual, utilizando la ecuacin de Einstein, se puede calcular la ds que determina enteramente la estructura del espacio-tiempo curvo. En la prctica, este procedimiento es extremadamente complicado, porque la ecuacin de Einstein, que en realidad es un conjunto de diez ecuaciones, es imposible de resolver exactamente, excepto en algunos casos particulares. Al principio, Einstein logr resolver en forma aproximada su ecuacin y, aun as, obtuvo resultados

sumamente interesantes. En primer lugar, demostr que un planeta no describe una elipse perfecta al girar alrededor del Sol, sino una cuasi-elipse, cuyo perihelio se corre lentamente (Figura 12). Este efecto haba sido observado en el planeta Mercurio sin que los astrnomos hubieran podido explicarlo con base en la teora newtoniana. El primer xito de la relatividad general fue precisamente deducir el valor exacto del corrimiento del perihelio de Mercurio.

Figura 12. El corrimiento del perihelio de Mercurio.


El segundo efecto importante que predijo Einstein es que la trayectoria de la luz, al igual que la de un proyectil, debe desviarse por la atraccin gravitacional de un cuerpo masivo. Al contrario de la teora de Newton, la relatividad general s predice cmo se mueve la luz bajo la accin de la gravedad. Einstein calcul que un rayo luminoso debe desviarse un ngulo de 1.75 segundos de arco al pasar cerca del Sol (Figura 13), lo cual podra comprobarse determinando la posicin aparente de una estrella cercana al disco solar durante un eclipse. Esta observacin fue realizada por el astrofsico ingls A. S. Eddington al trmino de la primera Guerra Mundial, confirmando la prediccin de Einstein.

Figura 13. Desviacin de un rayo luminoso al pasar cerca del Sol.


Es un hecho notable que la primera solucin exacta de la ecuacin de Einstein, que corresponde a un caso fsico real, fue descubierta slo unos meses despus de que apareciera el famoso artculo de 1915. Esta solucin se debe a Karl Schwarzschild, un notable astrnomo alemn que contaba, entre sus trabajos cientficos, los primeros estudios tericos de los procesos radiativos en las estrellas, aplicaciones de la fotografa a la astronoma, una teora pionera de los espectros atmicos, etc. Al estallar la primera Guerra Mundial, Schwarzschild fue movilizado por el ejrcito prusiano al frente oriental. Ah, en condiciones precarias, contrajo una enfermedad infecciosa mortal, por lo que se le permiti regresar a su casa. Fue literalmente en su lecho de muerte donde ley el artculo de Einstein de noviembre de 1915. Las ecuaciones parecan extremadamente complicadas, pero Schwarzschild tuvo la idea de considerar un problema simple, aunque realista: Cmo deforma al espaciotiempo una distribucin perfectamente esfrica de masa? Evidentemente, el espacio-tiempo resultante debe tener propiedades simetricas alrededor de la masa considerada; esto simplifica notablemente las ecuaciones, a tal grado que encontr una solucin exacta: el espaciotiempo de Schwarzschild, un espacio riemanniano que describe la regin externa de un cuerpo esfrico con masa M y radio arbitrario. (La frmula para el tiempo propio tiene la forma que se muestra en la figura 14.) Las partculas se mueven en este espacio-tiempo a lo largo de geodsicas, lo cual se reduce, en primera aproximacin, justamente a las trayectorias predichas por la mecnica de Newton.

Figura 14. La solucin de Schwarzschild.


El resultado obtenido por Schwarzschild fue publicado en julio de 1916, dos meses despus de la muerte de su autor. Durante varias dcadas, fue prcticamente el nico ejemplo, junto con los modelos cosmolgicos,5 de una solucin de la ecuacin de Einstein que corresponde a una situacin fsica real. En el captulo V estudiaremos con ms detalles el espacio-tiempo de Schwarzschild. Por ahora slo mencionaremos un hecho importante: si la esfera considerada de masa M tiene un radio menor que el radio de Schwarzschild.

entonces algo extrao sucede: la luz emitida de su superficie, o de cualquier punto dentro de la esfera con radio r, no puede llegar al radio crtico y queda atrapada para siempre. sta es exactamente, la situacin descrita por Laplace y es un hecho notable que el valor del radio gravitacional, calculado heursticamente segn la mecnica clsica, corresponde exactamente al valor del radio de Schwarzschild. En la terminologa moderna, los cuerpos oscuros de Laplace son los hoyos negros. Corresponden al espaciotiempo producido por un cuerpo masivo cuyo tamao es igual o menor que su radio de Schwarzschild. La superficie esfrica cuyo radio es justamente el de Schwarzschild se llama horizonte del hoyo negro; la luz puede cruzar el horizonte slo en un sentido: de afuera hacia adentro y nunca al revs. Lo que ocurre dentro del horizonte est eternamente desconectado del exterior, no puede ser visto ni puede influir sobre el resto del Universo.

III. LA MUERTE DE LAS ESTRELLAS


LAS estrellas, como todos los cuerpos materiales del Universo, estn constituidas por tomos. Un tomo consta de un ncleo, con carga elctrica positiva, rodeado de electrones, con cargas elctricas negativas. A su vez, un ncleo atmico est formado por dos tipos de partculas: protones, cargados positivamente y neutrones, sin carga (Figura 15).

Figura 15. Un tomo de litio. El ncleo est formado por 3 protones y 4 neutrones. En estado neutro, el tomo posee 3 electrones.
El calor es una manifestacin macroscpica del movimiento de los tomos. Mientras ms caliente est un cuerpo, sus tomos se mueven ms rpido, chocando continuamente entre s. Si la temperatura es muy alta, los tomos llegan a "sacudirse" de algunos o de todos sus electrones: se forma, entonces, una mezcla de ncleos atmicos y de electrones libres. Una estrella es una gigantesca masa de gas incandescente que brilla porque en su centro se producen reacciones de fusin nuclear. La temperatura en el centro de una estrella puede alcanzar decenas de millones de grados.1 A tales temperaturas, los ncleos, desprovistos de electrones, chocan tan violentamente unos con otros que llegan a fusionarse entre s. Al principio son los

ncleos de hidrgeno los que se fusionan para producir ncleos de helio. Como vimos en el captulo anterior, la masa del ncleo de helio es ligeramente inferior a la masa de sus constituyentes por separado y la diferencia se libera en forma de energa. Este proceso genera la energa que radia una estrella el Sol, por ejemplo en forma de luz y calor. En la plenitud de su vida, una estrella se mantiene en equilibrio gracias al balance muy preciso entre dos fuerzas que actan sobre ella: la fuerza de atraccin gravitacional entre las diversas partes de la estrella y la fuerza de presin de la materia incandescente. La primera fuerza tiende a contraer a la estrella y la segunda a expanderla (recordemos que un gas, al calentarse, se expande aumentando su presin). En la mayora de las estrellas, el equilibrio entre estas dos fuerzas puede durar miles de millones de aos. Los astrnomos han calculado que el Sol naci hace unos cinco mil millones de aos y seguir brillando, en la forma en que lo hace actualmente, durante otro lapso semejante. El combustible nuclear de una estrella no puede durar eternamente. Cuando todo el hidrgeno del centro de la estrella se ha transformado en helio, pueden suceder otras reacciones nucleares en las que estn involucrados otros elementos qumicos. As, si la temperatura en el centro de la estrella alcanza unos doscientos millones de grados, los ncleos de helio se fusionan entre s y producen ncleos de oxgeno y carbono. Si aumenta an ms la temperatura, el carbono se trasmuta en oxgeno, nen, sodio y magnesio, y as sucesivamente. Si la temperatura central alcanza unos 3 000 millones de grados, se pueden formar todos los ncleos atmicos que no sean ms pesados que el hierro, pues los elementos ms pesados que ste no pueden fusionarse liberando energa, as que la fusin nuclear en una estrella se termina definitivamente cuando slo queda hierro en su centro. De hecho, en la mayora de las estrellas, la fusin nuclear termina mucho antes, pues slo las estrellas ms masivas son lo suficientemente calientes como para producir hierro. La evolucin final de una estrella es un proceso bastante complicado, en el que fases de expansin, equilibrio y compresin pueden alternarse varias veces a

medida que la estrella quema diversos tipos de combustible nuclear en su centro. Relacionadas con las etapas evolutivas de la estrella, se producen inestabilidades que originan desde la expansin de las capas gaseosas ms externas, hasta la eyeccin violenta de grandes cantidades de materia estelar al espacio. En cualquier caso, al envejecer, las estrellas arrojan al espacio una fraccin importante de sus masas, con lo que enriquecen de gas el medio interestelar. De ese gas se forman nuevas estrellas, en un proceso que se repite desde hace miles de millones de aos. No todas las estrellas viven y mueren de la misma manera; el parmetro fundamental que determina la evolucin de una estrella es su masa. La masa de nuestro Sol es aproximadamente 2 000 000 000 000 000 000 000 000 000 000 kilogramos o, escrito en forma ms compacta 2X10 30 kg (es decir, 2 seguido de 30 ceros). El Sol es una estrella de un tipo bastante comn. La masa de las estrellas puede variar en un rango muy amplio; desde una centsima hasta cien veces la masa del Sol. Una estrella no puede tener menos de una centsima de la masa solar porque la temperatura en su centro sera insuficiente para encender las reacciones nucleares; y una estrella cien veces ms masiva que el Sol sera sumamente inestable y se desbaratara rpidamente. Por supuesto, las estrellas ms masivas disponen de ms materia para liberar energa y, por lo tanto, brillan ms que las poco masivas. Sin embargo, mientras ms masiva es una estrella, menos tiempo brilla, porque consume su combustible nuclear mucho ms rpidamente que una estrella poco masiva. Los astrofsicos han calculado que las estrellas ms masivas derrochan toda su energa en unas cuantas decenas de miles de aos, mientras que una estrella como el Sol puede brillar tranquilamente durante 10 000 millones de aos. En la actualidad, la mayora de los astrnomos piensa que las estrellas se forman a partir de condensaciones en las gigantescas nubes de gas observadas en la galaxia. Por otra parte, debemos recordar que, segn las teoras cosmolgicas ms aceptadas, el Universo mismo naci hace unos 15 mil millones de aos y que la edad de nuestra galaxia de la que forma parte el Sol y todas las

estrellas que observamos es muy cercana a la del Universo.2 Ahora bien, se ha calculado que las estrellas cuya masa es inferior a unas 0.7 veces la masa del Sol, pueden vivir por ms de 15 mil millones de aos, mientras que, como ya sealamos, las ms masivas apenas viven unas cuantas decenas de miles de aos. En consecuencia, podemos afirmar con certeza que deben existir en nuestra galaxia muchsimos restos de estrellas ms masivas que 0.7 masas solares, que ya dejaron de brillar o estn en las ltimas etapas de su evolucin. Es aqu donde surge la pregunta: qu aspecto tienen estas estrellas que dejaron de brillar? Dependiendo de la masa de la estrella, o lo que queda de ella, su fin puede tomar tres formas distintas: enana blanca, estrella de neutrones y hoyo negro.

ENANAS BLANCAS

A principios de los aos veinte, los astrnomos haban descubierto tres estrellas de muy baja luminosidad y de un color claramente blanco. La ms notable era una pequea, visible slo con telescopio, que giraba alrededor de Sirio, la estrella ms brillante del firmamento. A partir del periodo de revolucin de esta estrella alrededor de Sirio, los astrnomos calcularon que la masa de la pequea compaera no exceda una masa solar, pero otras observaciones indicaron que su radio era de unos 20 000 kilmetros (apenas el triple del radio terrestre), un tamao inusitadamente pequeo para una estrella. Estos valores de la masa y el radio implicaban que la compaera de Sirio deba ser un cuerpo extremadamente compacto: una cucharada de su materia pesara cerca de 100 kilogramos. Los astrofsicos dedujeron correctamente que las estrellas de este tipo, a las que bautizaron "enanas blancas", se encuentran en la etapa final de su evolucin. Al agotar una estrella su combustible nuclear, la presin interna no puede contrarrestar su propia fuerza gravitacional y la estrella se contrae hasta alcanzar una nueva configuracin de equilibrio, en la que la materia

adquiere caractersticas completamente nuevas, determinadas por las leyes de la mecnica cuntica que rigen el mundo atmico. A continuacin, abriremos un parntesis para describir este estado de la materia. Poco despus del surgimiento de la mecnica cuntica, el fsico suizo Wolfgang Pauli descubri que una ley fundamental de la naturaleza prohbe a dos o ms electrones ocupar el mismo lugar con las mismas caractersticas. En mecnica cuntica, la posicin y la velocidad de una partcula no pueden determinarse con una precisin absoluta.3 En consecuencia, dos electrones que se encuentren suficientemente cerca y posean la misma velocidad seran indistinguibles. Sin embargo, el llamado principio de exclusin de Pauli prohbe que una situacin as ocurra en la naturaleza:

si dos electrones llegan a ocupar una misma posicin, sus velocidades deben ser distintas, siendo la diferencia
entre las velocidades necesariamente mayor que un cierto valor.4 Gracias al principio de exclusin, la materia no puede comprimirse arbitrariamente, porque los electrones de los tomos lo impiden. En el caso de una enana blanca, la materia est tan comprimida que los ncleos atmicos se "pegan" entre s, formando una especie de red cristalina, y los electrones se mueven libremente a travs de esa configuracin de ncleos, formando a su vez un "gas de electrones". Si la densidad de la materia es suficientemente alta, los electrones se enciman y, por el principio de exclusin, adquieren velocidades diferentes y cada vez ms altas para poder ocupar un mismo volumen. La situacin es semejante a la de una caja llena con un nmero fijo de canicas (figura 16); si la caja es suficientemente grande, las canicas se esparcen en su fondo; pero si se contraen las paredes de la caja, las canicas se amontonan unas encima de las otras, porque obedecen un "principio de exclusin": dos canicas no pueden estar en el mismo lugar y a la misma altura dentro de la caja. En el caso de las estrellas, el equivalente de la caja que se contrae es la estrella misma que reduce su tamao, las canicas corresponden a los electrones y la altura sobre el fondo de la caja equivale a la velocidad de los electrones.

Figura 16. Ilustracin del principio de exclusin.


Los fsicos llaman "electrones degenerados" a aquellos que adquieren su velocidad gracias al principio de exclusin de Pauli, por medio del mecanismo que hemos descrito. El punto fundamental es que un gas de electrones degenerados tiene propiedades muy distintas a las de la materia comn. En particular, la presin y la densidad estn relacionadas entre s en forma distinta a la que ocurre en los gases normales. En 1926, el astrofsico ingls Ralph H. Fowler calcul la configuracin de equilibrio de una estrella en la que la presin interna es producida por la degeneracin de los electrones, y no por el calor central como en las estrellas ordinarias. Fowler encontr que la presin de los electrones degenerados siempre era suficiente para detener definitivamente la contraccin gravitacional de las estrellas. El problema del estado ltimo de las estrellas pareca resuelto: todas terminan su evolucin como enanas blancas, brillando dbilmente con lo poco que les queda de su calor inicial como ceniza que se apaga lentamente; al irse agotando ese ltimo calor, la enana blanca se vuelve "enana roja" y finalmente "enana negra": un cuerpo totalmente apagado, comparable en tamao a un planeta. Incidentalmente, estos no son los cuerpos oscuros de Laplace; un clculo simple muestra que la velocidad de escape de la superficie de una "enana negra" es de unos cuantos miles de kilmetros por segundo, cien veces inferior a la velocidad de la luz. Tal era la situacin en 1930 cuando Subrahmanyan Chandrasekhar, en esa poca un joven estudiante indio, se dio cuenta de que, en las condiciones de enanas

blancas, los electrones degenerados alcanzan velocidades cercanas a la de la luz. Eso implicaba que haba que tomar en cuenta los efectos nuevos predichos por la teora de la relatividad y que ellos no haban sido considerados por los astrofsicos hasta entonces. Chandrasekhar revis los clculos de sus antecesores y encontr una relacin entre la presin y la densidad de un gas de electrones degenerados distinta de la que Fowler haba usado. A partir de esa relacin resolvi el problema del equilibrio de una enana blanca y encontr un hecho sorprendente que no haba sido descubierto hasta entonces: la presin de los electrones degenerados slo puede detener el colapso gravitacional de la estrella si la masa de sta es menor que un valor crtico conocido ahora como lmite de Chandrasekhar que es de 1.5 veces la masa del Sol. Aquellas estrellas cuya masa excede este valor lmite no pueden detener su colapso gravitacional y deben proseguir encogindose. Con una visin proftica, el mismo Chandrasekhar concluy: "... no es posible avanzar en la comprensin de la estructura estelar sin antes poder responder la siguiente pregunta fundamental: dado un conjunto confinado de electrones y ncleos atmicos qu sucede si se comprime la materia indefinidamente?" Empero, los resultados de Chandrasekhar fueron recibidos con gran escepticismo por la comunidad cientfica. Los astrofsicos no podan imaginarse qu le sucede a una estrella que se sigue comprimiendo ms all del estado de enana blanca, por lo que preferan soslayar la pregunta planteada por Chandrasekhar y seguir pensando que la enana blanca es la etapa final de todas las estrellas. La actitud de Arthur Eddington, fundador de la astrofsica y maestro de Chandrasekhar, es tpica: a pesar de ser uno de los promotores ms entusiastas de la teora de la relatividad, no pudo aceptar la idea de que los electrones degenerados pudieran alcanzar velocidades cercanas a la de la luz, por lo que invent varios posibles mecanismos fsicos que lo pudieran evitar. Eddington, como muchos de sus colegas, no conceba que una estrella se siguiera contrayendo despus de convertirse en una enana blanca: "... creo que debe haber una ley de la naturaleza que impida que una estrella se comporte en forma tan absurda!" escribi en 1935. Pasaron ms de dos dcadas para que el trabajo de

Chandrasekhar fuera aceptado plenamente por la comunidad cientfica y cinco dcadas para que se le concediera el premio Nobel. En la actualidad se conocen cientos de enanas blancas; algunas de ellas se encuentran en sistemas dobles, lo que ha permitido determinar sus masas: ninguna excede el lmite de Chandrasekhar. Segn las teoras ms recientes de la evolucin estelar, una estrella cuya masa no excede 6 u 8 veces la masa solar, arroja al espacio, en las ltimas etapas de su evolucin, una gran parte de su materia principalmente cuando se expande y se vuelve una gigante roja. (En la figura17, se ve la "nebulosa del anillo"; en realidad, el anillo es una cscara de gas arrojado por la estrella central y calentado por sta.) A la larga slo queda la parte central y ms densa de la estrella, la cual se contrae hasta volverse una enana blanca.

Figura 17. La Nebulosa de la Lira. El anillo es en realidad una cscara esfrica de gas iluminada por la estrella central.

ESTRELLAS DE NEUTRONES

Quedaba pendiente de responderse la pregunta planteada por Chandrasekhar: qu pasa con una configuracin de materia cuya masa excede la crtica? En el ejemplo anterior de la caja llena de canicas, la contraccin de las paredes conducira, con el tiempo, a una situacin en la que las canicas, si no detienen la compresin, se rompen y se pulverizan. Puede algo

semejante suceder con los electrones? Pocos meses despus de la publicacin del trabajo de Chandrasekhar, el gran fsico sovitico Lev Landau propuso que, cuando la densidad de la materia excede la de una enana blanca, los electrones se ven forzados a fusionarse con los protones. Como resultado, predijo Landau, se llegara a una nueva configuracin de equilibrio, en la que la "densidad de la materia es tan alta que los ncleos atmicos en contacto forman un solo y gigantesco ncleo". Slo unos meses despus, en el mismo ao de 1932, James Chadwick descubri el neutrn, la partcula sin carga elctrica que, junto con el protn, forma los ncleos atmicos. El problema de la evolucin estelar despus de la etapa de enana blanca se aclar con la aparicin del neutrn. En una estrella cuya masa excede el lmite de Chandrasekhar, los electrones degenerados no pueden detener la compresin y se ven forzados a fusionarse con los protones, formando neutrones. El resultado es una estrella de neutrones, un cuerpo de slo unas decenas de kilmetros de radio y tan denso como un ncleo atmico: una cucharada de la materia de estas estrellas pesa unos cien millones de toneladas. El concepto de una estrella de neutrones apareci por primera vez en 1934, en un artculo de los astrnomos Walter Baade y Fritz Zwicky sobre la naturaleza de las llamadas supernovas. Como rnencionamos anteriormente, las supernovas son cuerpos estelares que aparecen sbitamente en el cielo, alcanzando un brillo muy superior al de cualquier estrella normal durante varias semanas, despus de lo cual se apagan paulatinamente.5 Una famosa supernova ocurri en 1054 y fue registrada por los astrnomos chinos, segn la crnica de La historia Sung. Las ltimas que se observaron en nuestra propia galaxia tuvieron lugar en 1572 y en 1604; en ambos casos la estrella era tan brillante que se poda observar en pleno da. A principios de 1987, apareci una supernova en la Nube Mayor de Magallanes, una pequea galaxia irregular, vecina de la Va Lctea., slo visible desde el Hemisferio Sur.6

Al estallar como supernova, una estrella llega a brillar como diez mil millones de estrellas juntas, tanto como todas las estrellas de una galaxia De dnde proviene tal cantidad de energa? Baade y Zwicky llegaron a la conclusin de que la estrella debera transformar una fraccin sustancial de la materia central, en energa, segn la frmula de Einstein, E=mc. Las capas ms externas de la estrella son arrojadas violentamente al espacio interestelar y de la parte central nicamente queda una estrella de neutrones. Faltaba determinar si una estrella de neutrones poda mantenerse en equilibrio en contra de su propia fuerza gravitacional. Al igual que los electrones, los neutrones (y los protones) tambin obedecen al principio de exclusin de Pauli 7, por lo que, en una estrella de neutrones, se puede formar un gas de neutrones degenerados, cuya presin se opone a la fuerza gravitacional que tiende a contraer a la estrella. En 1939, J. Robert Oppenheimer (mejor conocido por su contribucin a la fabricacin de la bomba atmica) y George M. Volkoff estudiaron las posibles configuraciones de equilibrio de una estrella de neutrones, repitiendo lo que haba hecho unos aos antes Chandrasekhar con las enanas blancas. La situacin era algo ms complicada porque la atraccin gravitacional en la superficie de una estrella de neutrones debe ser tan intensa que la velocidad de escape es cercana a la de la luz, por lo que la fsica newtoniana deja de ser una buena aproximacin. Oppenheimer y Volkoff utilizaron, desde el principio, la teora de la relatividad general, combinada con la descripcin fsica de un gas de neutrones degenerados. El resultado que obtuvieron fue semejante al de Chandrasekhar: tambin para una estrella de neutrones existe un lmite superior de masa, que result un poco menor que la masa del Sol. Si la masa de la estrella es superior a ese lmite, entonces la presin de los neutrones degenerados no puede detener el colapso gravitacional. Todo indicaba que las estrellas muy masivas terminan sus vidas en una forma "absurda", en contra de lo que pensaba Eddington. Durante las tres dcadas que siguieron a su

presentacin en la sociedad cientfica, la estrella de neutrones fue considerada un objeto fabuloso, producto de la mente de los tericos, pero sin confirmacin observacional. Sin embargo, la situacin cambi drsticamente a finales de 1967. En aquellos das, Jocelyn Bell, una estudiante inglesa que preparaba su tesis doctoral sobre observaciones radioastronmicas, descubri una seal de radio en el cielo que pulsaba con una precisin asombrosa y con un periodo de apenas una fraccin de segundo entre cada pulso. Rpidamente se encontraron otras fuentes de radio similares a las que se bautiz con el nombre de pulsares. Al principio, los astrnomos propusieron diversas hiptesis para explicar la naturaleza de los pulsares; inclusive se lleg a pensar que se trataba de seales emitidas por seres inteligentes. Al ao de su descubrimiento, todos se convencieron de que los pulsares eran estrellas de neutrones! Las estrellas, al igual que la Tierra, suelen poseer un campo magntico. Al contraerse la estrella, su campo magntico se "condensa" y aumenta su intensidad. En el caso de que se forme una estrella de neutrones, el campo magntico resultante llega a ser tan intenso que acelera los electrones a velocidades cercanas a la luminosa, y los hace radiar, principalmente en forma de ondas de radio. Las estrellas tambin giran sobre s mismas. Al contraerse, la velocidad de giro aumenta (ste es un efecto fsico utilizado, por ejemplo, por los patinadores: si empiezan a girar con los brazos abiertos, al cerrarlos aumentan su velocidad de rotacin). Es as que una estrella, al contraerse, aumenta la velocidad con la que rota; si se vuelve estrella de neutrones, alcanza una velocidad de rotacin enorme, dando varias vueltas sobre s misma por segundo. Combinando el efecto de la radiacin producida por el intenso campo magntico con la rotacin de la estrella, se explica el origen de los pulsos observados por los radioastrnomos. Un pulsar radia constantemente en una direccin definida por su campo magntico; esta direccin no coincide necesariamente con el eje de rotacin, as que slo podemos recibir la seal cuando el campo magntico

apunta hacia nosotros (Figura 18, tal como un faro que, aparentemente, se prende y se apaga). As, la frecuencia de los pulsos de un pulsar corresponde simplemente a su frecuencia de giro. Un pulsar debe necesariamente ser una estrella de neutrones, pues slo un cuerpo tan compacto y denso puede girar sobre s mismo a la frecuencia de varias vueltas por segundo; una estrella comn, o aun una enana blanca, se desbaratara inmediatamente al girar a esa enorme velocidad.

Figura 18. El efecto de faro. Un observador lejano ve un pulso de luz cada vez que el haz luminoso apunta hacia l.
El descubrimiento de los pulsares reaviv el estudio terico de las estrellas de neutrones. Los clculos originales de Oppenheimer y Volkoff se repitieron hace pocos aos, tomando en cuenta las interacciones nucleares entre los neutrones. Los resultados ms recientes indican que la mxima masa de una estrella de neutrones debe ser aproximadamente de unas 2.5 veces la masa del Sol. Segn las teoras ms aceptadas en la actualidad sobre la evolucin estelar, las estrellas con una masa superior a unas 6 u 8 masas solares terminan explotando como supernovas. Esta colosal explosin ocurre cuando los electrones degenerados en el centro de la estrella no logran detener el colapso gravitacional: en algn momento, el ncleo estelar se comprime bruscamente y se produce una detonacin nuclear, en la que una fraccin importante del centro de la estrella se transforma en energa, como

una inmensa bomba atmica, expulsando violentamente al espacio las capas externas de la estrella. En el lugar mismo de la explosin, slo queda un vestigio de lo que fue la estrella: la parte ms central de su ncleo, transformado en estrella de neutrones. La famosa nebulosa del Cangrejo (Figura 19) es el remanente de la explosin de la supernova de 1054, descrita por los astrnomos chinos. Baade y Zwicky conjeturaron que en el centro de esa nebulosa debera de encontrarse una estrella de neutrones, nico resto no diseminado de la estrella que explot. Y efectivamente, en , 1969 los radioastrnomos descubrieron un pulsar justo en el centro de la nebulosa, confirmando as la relacin entre remanente de supernova y estrella de neutrones.

Figura 19. La nebulosa del Cangrejo, remanente de la explosin de una supernova.


Hoy en da se conocen ms de 300 pulsares y sus caractersticas generales, deducidas de datos observacionales y modelos tericos, son las siguientes: su radio tpico es de unos 10 km y la densidad alcanza, en el centro, un valor de cien millones de toneladas por cada centmetro cbico; estas estrellas poseen una corteza slida de aproximadamente un kilmetro de profundidad, por debajo de la cual el interior es lquido con propiedades fsicas muy particulares (en un estado que los fsicos llaman super-fluido).

EL COLAPSO INEVITABLE

Ya que las estrellas de neutrones tampoco pueden exceder cierto lmite de masa sin colapsarse, surge una vez ms la pregunta qu pasa con aqullas demasiado masivas? Evidentemente seguirn comprimindose y sus neutrones, para no violar el principio de exclusin, tendrn que fusionarse entre s para transformarse en otros tipos de partculas elementales, o, finalmente, romperse en sus constituyentes ms bsicos. As como los tomos estn constituidos por tres tipos de partculas elementales (protones, neutrones y electrones), stas, a su vez, no son tan elementales, segn las teoras ms recientes de la fsica moderna. Existen evidencias recientes de que cada partcula elemental "pesada", como el protn y el neutrn, est constituida, a su vez, por tres partculas llamadas cuarks. La fuerza que amarra un cuark a otro es tan intensa que no puede existir un cuark aislado en la naturaleza. Algunos fsicos piensan que si una estrella de neutrones se sigue contrayendo, sus neutrones llegan a "romperse", de tal modo que se forma una estrella de cuarks. Los cuarks tambin satisfacen el principio de exclusin, por lo que se produce una presin de "cuarks degenerados" que podra, en principio, detener el colapso. Los clculos indican, sin embargo, que tambin para las estrellas de cuarks existe una masa crtica, de unas 6 masas solares, por encima de la cual la fuerza gravitacional vence a la presin y el colapso no se detiene. En este caso, los cuarks se fusionarn entre s para producir estados de la materia cada vez ms exticos y, por supuesto, ms alejados de nuestra comprensin. Hasta la fecha no se han encontrado evidencias observacionales de que las estrellas de cuarks existan, ni tampoco se entienden muy bien sus propiedades generales, pues este tipo de concepto se encuentra en los lmites de los conocimientos actuales de la fsica. Sin embargo, la historia de la astronoma moderna nos ensea que nunca se puede decir la ltima palabra sobre las elucubraciones tericas de los astrofsicos. Hemos visto que ni los electrones ni los neutrones ni los cuarks degenerados pueden impedir el colapso

gravitacional de una estrella suficientemente masiva. Existe algn estado de la materia tal que su presin pueda resistr a la fuerza gravitacional? Este problema se ha podido resolver en los ltimos aos y el resultado es bastante sorprendente. Se ha demostrado que,

independientemente del mecanismo fsico (conocido o an por conocer) que produce la presin, existe, necesariamente, una masa lmite para que una configuracin esfrica de materia permanezca en equilibrio sin colapsarse. La existencia de este lmite de
masa es una consecuencia directa de la teora de la relatividad general: no importa qu tipo de presin se considere, la fuerza gravitacional vence definitamente cualquier fuerza de presin de la estrella si la masa de sta supera unas 8 masas solares. Existen teoras de la gravitacin diferentes de la de Einstein, aunque ninguna tiene la misma simplicidad de conceptos y claridad terica. Se ha calculado la masa lmite segn otras teoras y excepto por algunas, muy exticas y que no han sido confirmadas independientemente, se encuentra siempre que existe una masa lmite, cuyo valor no discrepa demasiado del predicho por la relatividad general. Incluso para aquellos que dudan de la relatividad general u otras teoras modernas, mencionemos que la teora clsica de Newton tambin predice un lmite de masa, semejante a la relativista, para el equilibrio de una esfera masiva. En conclusin, se puede afirmar que no existe en la naturaleza ningn mecanismo fsico que pueda oponerse a la fuerza gravitacional y detener el colapso de un cuerpo esfrico con una masa superior a un cierto lmite que, en ningn caso, excede unas 8 masas solares (el valor preciso de ese lmite depende del estado de la materia y de la teora gravitacional considerada). As, cuando una estrella extremadamente masiva agota su combustible nuclear, empieza una contraccin que produce, en algn momento, una explosin de supernova. El ncleo de la estrella, que queda en el lugar de la explosin, seguir su contraccin si su masa supera a la crtica. Todava no hay unanimidad entre los astrofsicos sobre cules seran las caractersticas del ncleo remanente, pero es muy plausible que su masa exceda a la crtica, si la masa original de la estrella era muy grande. Este es un problema

importante que est siendo investigado en la actualidad. Sealemos que existen estrellas cuyas dimensiones son unas 60 veces y posiblemente ms,de las del Sol y, son stas las que evolucionan ms rpidamente. Finalmente, nos vemos enfrentados siempre al problema de una masa esfrica que se comprime indefinidamente por su propia atraccin gravitacional. Esta situacin fue estudiada en 1938 por el mismo Oppenheimer y otro colaborador suyo, Hartland Snyder, quienes llegaron a una conclusin extremadamente interesante utilizando la teora de la relatividad general. As, estudiaron la evolucin de una esfera material sin ninguna presin interna que se contrae por su propia gravedad. La suposicin de presin nula es una simplificacin vlida en este problema particular; estudios ms recientes, en los que se consideran cuerpos masivos ms prximos a los reales y dotados con presin interna, han confirmado que la forma cualitativa del colapso gravitacional no depende de la presin. Segn la mecnica newtoniana, una esfera masiva sin presin interna se contrae bajo su propia fuerza gravitacional, hasta que, en principio, toda la masa queda comprimida en un punto. Un resultado importante de la mecnica clsica es que una esfera masiva atrae gravitacionalmente como si toda su masa estuviera concentrada en su centro, independientemente de su radio. En consecuencia, la atraccin gravitacional de una esfera en contraccin no vara en un punto fijo del espacio; aumenta, eso s la fuerza gravitacional en la superficie en movimiento de la esfera. As, por ejemplo, si el Sol se comprimiera sbitamente, sin alterar su masa, el efecto sobre el movimiento de los planetas sera nulo. Algo similar ocurre segn la teora de la relatividad general. La atraccin gravitacional de una esfera en la regin exterior a ella es del todo independiente de la contracin de la esfera; slo aumenta la intensidad de la gravedad en la superficie de la esfera a medida que se contrae, tal como en el caso newtoniano. Pero fenmenos extraos suceden cuando la esfera se aproxima al radio de Schwarzschild que corresponde a su masa. Consideremos, pues, una hipottica esfera masiva

que se contrae. Oppenheimer y Snyder se dieron cuenta de que, de acuerdo con la teora de la relatividad, existen dos sistemas de referencia desde los cuales el colapso se ve de formas muy distintas: uno es el sistema de referencia de un observador en la superficie de la esfera y que se colapsa junto con ella; otro es el sistema de referencia de un observador externo que estudia el fenmeno desde un lugar lejano. El observador situado en la superficie de la esfera ver cmo sta se contrae progresivamente. El efecto fsico ms notable para l ser un aumento de la atraccin gravitacional de la esfera: en efecto, la fuerza gravitacional en la superficie ir aumentando en razn inversa al cuadrado del radio de la esfera (por la ley de Newton), lo que implica un aumento del peso del observador. Pero, aparte de ese molesto efecto, el observador no notar nada particular, aun en el momento en que el radio de la esfera alcance el valor del radio de Schwarzschild (recordemos que este radio es igual a unos 3 km por cada masa solar de la esfera). Despus de cruzar el radio de Schwarzschild, seguir el colapso de la esfera hasta que, en algn momento, la fuerza gravitacional ser tan intensa que despedazar al observador. Finalmente, toda la masa de la esfera se contraer hasta comprimirse en un punto, de tamao nulo, donde la fuerza gravitacional es infinita. A un punto as, los fsicos lo llaman singularidad; las leyes de la fsica dejan de aplicarse en ese punto. Sin embargo, ms que un concepto fsico, la singularidad es un reconocimiento de nuestra ignorancia de las condiciones fsicas extremas. Antes de que se forme una singularidad deben aparecer fenmenos cunticos que hasta ahora desconocemos y que, quiz en el futuro, logremos entender si llegamos a una teora cuntica de la gravitacin. Medido por el que acompaa a la esfera en su contraccin, el tiempo que transcurre entre el momento en que la esfera atraviesa su radio de Schwarzschild correspondiente y el momento en que se convierte en singularidad, depende fundamentalmente de la masa que posee la esfera; en trminos aproximados, es de unas cien milsimas de segundo por cada masa solar de la esfera.

Supongamos ahora que el observador situado en la superficie de la esfera que se colapsa, enva seales luminosas al espacio. Una vez que cruza el radio de Schwarzschild, estas seales no podrn salir y acabarn, con el tiempo, en la singularidad junto con la esfera masiva y el observador. Todo este proceso ser visto de una manera muy distinta por un observador que haya quedado a una distancia prudente, quien ver a la esfera acercarse a su radio de Schwarzschild correspondiente, pero sin llegar nunca a l. Si el observador situado sobre la esfera posee un reloj y llega al radio de Schwarzschild a una cierta hora las 3:00, por ejemplo las manecillas de ese mismo reloj, vistas desde lejos, se acercarn a esa hora cada vez ms lentamente, sin nunca alcanzarla (Figura 20). Un observador lejano ver todo el proceso del colapso como si ste se hubiera filmado, y luego la pelcula se proyectara cada vez ms despacio, acercndose sin llegar nunca al momento en que el reloj en la superficie marque las 3:00. As, el proceso del colapso gravitacional hacia el radio de Schwarzschild ocurre en un tiempo finito para un observador que sigue el colapso, pero el mismo proceso parece tomar un tiempo infinito cuando es visto desde lejos: un caso extremo y muy ilustrativo de la relatividad del tiempo.

Figura 20. Un observador lejano ve el tiempo

transcurrir cada vez ms lentamente sobre la superficie de una esfera masiva que se acerca a su radio de Schwarzchild correspondiente.
El colapso gravitacional de una estrella suficientemente masiva debe acabar, segn todas las evidencias tericas, en la formacin de un hoyo negro. Para un cuerpo suficientemente lejano, la aparicin de un hoyo negro no tendr ninguna consecuencia fsica novedosa, ya que, como vimos en las pginas anteriores la atraccin gravitacional de una esfera slo depende de su masa y no de su radio. De hecho, un hoyo negro atrae, muy lejos de l, exactamente como lo predice la ley de la gravitacin de Newton. Lo realmente novedoso, con respecto a la fsica newtoniana, es lo que sucede cerca de la estrella que est a punto de convertirse en hoyo negro. Vista desde afuera se ver como una esfera que se acerca lentamente a su radio de Schwarzschild correspondiente, el tiempo transcurriendo cada vez ms lentamente en su superficie, "congelndose" los procesos fsicos que ocurren ah. Por esta razn, algunos astrofsicos propusieron, en un principio, llamar a estos cuerpos "estrellas congeladas"; pero el nombre de hoyo negro inventado por el fsico estadunidense John A. Wheeler se volvi ms popular. Hay que recordar que la mtrica de Schwarzschild describe el espacio-tiempo generado por un cuerpo masivo perfectamente simtrico y que no gira. En una primera aproximacin, el espacio tiempo alrededor de una estrella colapsada ser el de Schwarzschild, aunque se podran esperar ciertas correcciones porque las estrellas no son perfectamente esfricas y, en particular, giran sobre s mismas. Volveremos en el captulo V al espacio-tiempo ms general de un hoyo negro, pero antes veamos cmo se pueden detectar los hoyos negros y confirmar su existencia.

NOTAS

1 En este libro utilizaremos siempre la escala Kelvin de temperatura. El cero de esta escala es el cero absoluto

( 273.16C). Para pasar de grados Kelvin (K) a grados centgrados o Celsius (C), hay que restar 273.16 grados. 2 Vase El descubrimiento del Universo, S. Hacyan, nm. 6 de La Ciencia desde Mxico, FCE. 3 Ms precisamente, si x es la incertidumbre en la posicin y v la incertidumbre en la velocidad, entonces, para una partcula de masa m, se tiene necesariamente x v h/m, donde h es la constante de Planck; este es el principio de incertidumbre de Heisenberg volveremos a este principio en el capitulo VI. 4 Ese valor es h/(m.x); ver la nota anterior. Para no complicar la exposicin, no consideramos la orientacin del espn de los electrones. 5 No hay que confundir las supernovas con las novas; estas ltimas tambin son estrellas que aumentan su brillo sbitamente, pero no en la magnitud de una supernova. Los dos fenmenos se deben a mecanismos muy distintos. 6 En el momento de escribir estas lneas, la supernova se encontraba en el mximo de su brillo y haba despertado un enorme inters entre los astrnomos. Por primera vez se ofrece la oportunidad de estudiar una supernova relativamente cercana (170 000 aos luz) con tcnicas modernas. 7 Existen en la naturaleza dos tipos de partculas: los

fermiones, asosiados a la materia (electrones, protones, neutrones, etc.) y los bosones, asociados a las
interacciones entre la materia (fotones, mesones, etc.) Todos los fermiones obedecen al principio de exclusin de Pauli.

IV. LA DETECCIN DE LOS AGUJEROS NEGROS


Los hoyos negros no emiten luz, ni ninguna otra seal; slo se manifiestan por medio de su atraccin gravitacional. Veremos en el presente captulo cmo la materia atrapada por un hoyo negro puede llegar a liberar enormes cantidades de energa antes de ser absorbida definitivamente. Este proceso no slo delata la presencia de un hoyo negro, sino que puede ser la clave para explicar un gran nmero de fenmenos misteriosos del Universo. Uno de los principios fundamentales de la fsica es la conservacin de la energa. La energa no puede crearse o desaparecer, pero s puede cambiar de forma y... existen muchas formas de energa en la naturaleza. El agua que cae de lo alto de una presa hidroelctrica hace mover unas turbinas generando as corriente elctrica. En trminos fsicos, la energa gravitacional del agua se transforma en energa elctrica. Evidentemente, mientras ms alta sea la presa, mayor ser la energa gravitacional que se transforma en elctrica. Otra forma de energa es el calor, que es la manifestacin macroscpica del movimiento de los tomos. La manera ms simple de producir calor es por friccin: frotando un cuerpo contra otro. Si, por ejemplo, una piedra cae resbalndose sobre una superficie rugosa, transforma su energa gravitacional en calor por medio de la friccin (Figura 21).

Figura 21. Al deslizarse sobre un plano rugoso, un cuerpo trasforma su energa gravitacional en calor, por medio de la friccin.
Consideremos ahora una estrella rodeada de una nube de gas. En condiciones normales, el gas cae sobre la estrella y se calienta por la friccin entre sus partes (o, a nivel microscpico, por los choques entre sus molculas). En este ejemplo, tambin, la energa gravitacional del gas se convierte en calor. El proceso por el que un cuerpo csmico, como una estrella, atrae gravitacionalmente y absorbe el gas de sus alrededores ha sido llamado acrecin 1 por los astrofsicos. Es un fenmeno bastante frecuente y de efectos muy interesantes. El caso ms extremo en cuanto a generacin de energa, es el de la acrecin en un hoyo negro. Si un cuerpo cae libremente a un hoyo negro, puede alcanzar velocidades cercanas a la luminosa en el momento anterior a su cada en el hoyo. Si, por el contrario, la cada del cuerpo es frenada por algn tipo de friccin, la energa gravitacional del cuerpo se transforma en calor. En el caso de un gas que es atrado por un hoyo negro la cantidad de energa generada en forma de calor llega a ser una fraccin importante de la energa en forma de masa que posee el gas (segn la frmula E =mc). Los astrofsicos han calculado que la acrecin en un hoyo negro puede ser un mecanismo para generar energa an ms eficiente que la fusin nuclear, en la que "slo" un 4% de la masa del hidrgeno se libera en forma de energa.

Por supuesto, un hoyo negro debe de estar rodeado de una gran cantidad de gas para que se produzca una acrecin. Veamos a continuacin de dnde puede provenir ese gas.

AGUJEROS NEGROS EN SISTEMAS BINARIOS

La mayora de las estrellas se encuentran formando grupos de dos o ms, amarradas entre s por su mutua atraccin gravitacional; las estrellas aisladas como el Sol son ms bien la excepcin., Es frecuente que dos estrellas formen un sistema binario, en el que cada una gira alrededor de la otra (Figura 22). En algunas ocasiones, las dos estrellas se encuentran tan cercanas entre s que sus atmsferas se tocan, y llegan a intercambiar materia; en este ltimo caso, diversos fenmenos interesantes ocurren por el fenmeno de acrecin de la materia de una estrella por su compaera.

Figura 22. Sistema estelar binario En principio, se puede dar el caso de que una de las estrellas de un sistema binario sea mucho ms masiva que la otra y, en consecuencia, evolucione ms rpidamente, pasando por todas las fases de la vida de una estrella hasta terminar en una supernova y, posteriormente, en un hoyo negro. Resultar, entonces, un sistema muy peculiar en el que un hoyo negro y una estrella normal giran uno en torno del otro amarrados por su atraccin gravitacional.

Las estrellas suelen arrojar cantidades considerables de gas de sus atmsferas al espacio por la presin de su radiacin. En nuestro sistema planetario, los efectos del llamado viento solar son bien conocidos por astrnomos y geofsicos, pero, en muchas estrellas, los vientos estelares pueden ser mucho ms intensos que en el caso del Sol. Tambin, como sealamos anteriormente, las estrellas tienden a crecer considerablemente al final de sus vidas, tornndose en gigantes rojas y perdiendo parte de su atmsfera. Consideremos, pues, un sistema binario formado por un hoyo negro y una estrella normal, con la peculiaridad de que los dos cuerpos se encuentran muy cercanos entre s. Si la estrella normal est arrojando parte de su atmsfera por el mecanismo del viento estelar, o est creciendo, entonces una fraccin de ese material es capturada por el hoyo negro. Este fenmeno de captura puede generar enormes cantidades de energa. Debido a la atraccin gravitacional y a la rotacin del sistema, el gas de la estrella fluye por una zona pequea de su atmsfera, localizada precisamente frente al hoyo negro y no cae directamente en ste, sino que gira a su alrededor formando un disco de acrecin (Figura 23).

Figura 23. Formacin de un disco de acrecin en un sistema binario compuesto por un hoyo negro y una estrella.
Si pudiramos seguir la trayectoria de una partcula de gas en el disco de acrecin, veramos que gira alrededor del hoyo negro y se acerca lentamente a ste

describiendo una espiral. Si la partcula estuviera aislada, girara indefinidamente alrededor del hoyo negro, tal como un planeta alrededor del Sol. Pero, al chocar con las otras partculas del gas perder parte de su energa de movimiento y se acercar gradualmente al hoyo negro. La situacin es similar a la de un satlite artificial en rbita alrededor de la Tierra: si el satlite se encuentra fuera de la atmsfera terrestre, girar indefinidamente; pero si su rbita se encuentra dentro de la atmsfera perder su energa por la friccin con el aire, se calentar al rojo vivo y, finalmente, caer al suelo. Lo mismo sucede con el gas en el disco de acrecin: en este caso, la friccin de las diversas partes del gas entre s lo calentarn enormemente, a costa de frenar su cada al hoyo negro. Como consecuencia de la friccin, el gas del disco de acrecin se calienta cada vez ms a medida que se acerca al hoyo negro. Los astrofsicos han calculado que la temperatura en la parte central de un disco de acrecin aqulla ms cercana al hoyo negro puede alcanzar varios millones de grados. Como todos sabemos por experiencia, la materia caliente emite luz. La luz es una onda electromagntica cuya longitud de onda determina el color. Nuestros ojos slo pueden percibir la luz con longitudes de onda entre 4 y 8 cienmilsimas de centmetro que correponden al violeta y al rojo, respectivamente: los dos extremos del arco iris. Pero, ms all del violeta, estn la luz ultravioleta, los rayos X y los rayos gamma, con longitudes de onda corta (y energas mayores); en el otro extremo, ms all del rojo, estn la luz infrarroja, las microondas y las ondas de radio, con longitudes de onda cada vez mayores (y energas menores). (Figura 24.)

Figura 24. El espectro electromagntico. La luz visible corresponde a un pequeo rango de longitudes de onda. (A=Angstrom=10 8 cm).
La materia calentada a algunos miles de grados (como la superficie del Sol) emite la mayor parte de su luz en el rango de la luz visible. En cambio, la materia calentada a varios millones de grados emite luz principalmente en forma de rayos X. As, el gas de un disco de acrecin llega a calentarse tanto, poco antes de caer al hoyo negro, que emite rayos X. Visto desde la Tierra, un sistema doble como el descrito tendra la apariencia de una estrella normal que gira alrededor de una compaera invisible y, adems, la posicin de ese sistema coincidira con una fuente csmica de rayos X. Hay que precisar que la formacin de un disco de acrecin no es exclusiva de un hoyo negro. Si la compaera de la estrella normal es una estrella de neutrones, cuyo tamao y atraccin gravitacional son comparables a las de un hoyo negro, tambin se puede formar un disco de acrecin con caractersticas muy semejantes a las que se originan alrededor de un hoyo negro. La emisin intensa de rayos X en un sistema binario no necesariamente delata la presencia de un hoyo negro. Si se trata de una estrella de neutrones, es muy probable que sta emita los pulsos de radio tan caractersticos de estos objetos; pero, aun si no se

detectan tales pulsos, no se puede descartar la presencia de una estrella de neutrones, porque no todas emiten pulsos que se puedan recibir en la Tierra. El parmetro drstico que permite discernir entre un hoyo negro y una estrella de neutrones es la masa, que debe determinarse en alguna forma indirecta. A diferencia de la luz visible de las estrellas, los rayos X de origen csmico no pueden llegar a la superficie de la Tierra porque son absorbidos por la atmsfera terrestre. La nica manera de detectarlos es por medio de telescopios espaciales colocados en los satlites artificiales que giran por encima de la atmsfera terrestre. En 1970 se puso en rbita. un satlite llamado Uhuru, diseado especialmente para observar el cielo a la luz de los rayos X. La imagen del Universo que se revel result ser muy distinta de la que estamos acostumbrados a ver. Por lo que se refiere al tema que nos interesa, el satlite localiz varias fuentes de rayos X en el cielo, cada una de las cuales coincida, en posicin, justamente con una estrella "normal". Al observar esas estrellas con un telescopio terrestre, se descubri que todas formaban parte de sistemas binarios en los que una de las componentes era invisible. En la mayora de los casos, el miembro invisible del sistema binario result ser una estrella de neutrones, caracterizada por la tpica emisin de pulsos de radio. Pero, en algunos casos, no se detectaron tales pulsos: podra tratarse de agujeros negros? Evidentemente, si se logra determinar la masa del objeto que se encuentra en el centro del disco de acrecin y sta resulta ser de varias veces la del Sol, entonces no habr duda de que se trata de un hoyo negro. Sin embargo, medir la masa de una estrella, o de cualquier objeto csmico, es imposible en la prctica, a menos de que se pueda observar cmo influye gravitacionalmente sobre algn cuerpo masivo cercano cuya masa s sea conocida. Los astrnomos han logrado determinar la masa de algunas estrellas que se encuentran en sistemas binarios estudiando sus movimientos; por otra parte, han podido clasificar a las estrellas segn sus caractersticas directamente observadas, lo que ha permitido establecer una relacin bastante precisa entre el tipo estelar y la masa de cualquier estrella.

Conociendo la masa de la estrella normal visible en un sistema binario que emite rayos X, los astrnomos pueden determinar, la masa aproximada de la compaera invisible. En algunos casos, esta masa result ser demasiado grande para una estrella de neutrones. El caso ms conocido y mejor estudiado es el del sistema Cygnus X-1, as llamado porque es la primera fuente de rayos X que se descubri en la constelacin del Cisne. Esta fuente corresponde, en luz visible, a una aparentemente insignificante estrella, slo visible con telescopio, que lleva el nmero 1665 en el catlogo Henry Draper (HD) de estrellas. HD 1665 es un sistema binario formado por una estrella gigante muy caliente, que da una vuelta en 5 das y medio alrededor de otro cuerpo masivo invisible. Se han hecho varias estimaciones de la masa de ese compaero invisible y todos los clculos indican que es superior a 7 veces la masa solar. Hoy en da, la mayora de los astrnomos estn convencidos de que Cygnus X-1 (HD 1665) es un sistema binario formado por una estrella gigante y un hoyo negro, alrededor del cual se ha formado un disco de acrecin. Hasta ahora, se conocen tres casos de fuentes de rayos X que, segn las evidencias, podran corresponder a sistemas binarios con hoyo negro. Cygnus X-1 sigue siendo el ms notorio y el mejor estudiado por su relativa cercana (slo diez mil aos luz!). Otro sistema binario, muy parecido a Cygnus X-1, pero considerablemente ms alejado, es LMC X-3, en la Nube Mayor de Magallanes. Ms recientemente, en 1986, se descubri que un sistema binario, con el nombre poco sugestivo de A 0620-00 y a slo 3 000 aos luz de distancia, emita rayos X; una de las componentes no se observaba y la otra era una estrella ms pequea que el Sol. A partir del periodo de revolucin de la estrella visible, se calcul que la masa de la componente invisible es de unas tres veces la masa solar, lo cual hace sospechar muy fuertemente que se trata de un hoyo negro.

AGUJEROS NEGROS Y NCLEOS DE GALAXIAS

Hasta ahora hemos visto que los agujeros negragujerosos pueden ser la ltima fase evolutiva de las estrellas muy masivas. Sin embargo, cabe preguntarse si existe en el Universo algn otro proceso fsico, aparte de la evolucin estelar, que pueda producir un hoyo negro mucho ms (o mucho menos) masivo que una estrella. En los ltimos aos, los astrofsicos han empezado a sospechar que existen agujeros negros gigantescos, cientos de millones ms masivos que el Sol, escondidos en el centro de algunas galaxias. El origen de tales agujeros negros es an muy incierto. Podran haberse formado, en principio, en las pocas en que la densidad de materia en el Universo era muchsimo mayor que la actual. La idea de que existan tales agujeros negros gigantescos est relacionada, en buena parte, con el descubrimiento de los cuasares,2 sin duda los objetos ms misteriosos que hayan descubierto los astrnomos. Los cuasares son objetos ms lejanos que se pueden observar en el Universo: se encuentran a varios miles de millones de aos luz de distancia. A travs de un lente telescopio, un cuasar tiene la apariencia de una dbil estrella (Figura 25). Sin embargo, la mayora de ellos hace poderosas emisiones de radio, por lo que los primeros en detectarlos fueron los radioastrnomos.

Figura 25. El cuasar 3C 273 (a la izquierda). Ntese el chorro emitido. Al lado se ve una estrella comn.
Lo extraordinario de un cuasar no es tanto la distancia

a la que se encuentra, sino el hecho de que sea visible. Para que un objeto tan lejano se pueda observar, debe ser intrnsecamente tan brillante como mil billones (1015) de soles o un millar de galaxias. Y los cuasares que emiten ondas de radio deben ser millones de veces ms potentes en esas longitudes de onda que nuestra galaxia, la Va Lctea, en su conjunto. Todava ms sorprendente es el hecho de que esa fantstica energa proviene de una regin cuyo tamao no excede el del Sistema Solar apenas una millonsima parte de una galaxia normal. En efecto, el brillo de los cuasares oscila con periodos tpicamente de meses. Como ninguna seal es ms rpida que la luminosa, un objeto puede coordinar todas sus partes en unos cuantos meses slo si su tamao es mucho menor que la distancia recorrida por la luz en ese tiempo. (En comparacin, la luz tarda 60,000 aos en atravesar nuestra galaxia.) La luz emitida por un cuasar tarda varios miles de millones de aos en llegar a la Tierra, por lo que vemos a estos objetos tal como eran en un pasado muy remoto, cuando las galaxias apenas estaban en proceso de formacin. Una galaxia (Figura 26), como nuestra Va Lctea, es un conglomerado de billones de estrellas. Las observaciones astronmicas ms recientes han revelado la existencia de ciertas galaxias cuyos ncleos -regiones centrales presentan semejanzas con los cuasares, aunque a una escala de energa menor. Hoy en da, los astrofsicos piensan que los cuasares son los ncleos de galaxias recin formadas y que la actividad en ellos disminuye con el tiempo, sin llegar a desaparecer del todo.

Figura 26. La galaxia de Andrmeda, nuestra vecina.


Una caracterstica notoria de muchos cuasares es la eyeccin de un chorro de gas sumamente energtico. En la figura 25 vimos claramente el chorro asociado al cuasar 3C 273; quiz tiene una contraparte, del otro lado del cuasar, no detectada por ser menos luminosa. Es curioso que algunas galaxias tambin emiten chorros de gas semejantes desde sus ncleos. En la figura 27 se ve la galaxia M 87 con su chorro correspondiente que mide unos 5 000 aos luz de longitud. La galaxia y el chorro emiten ondas de radio y rayos X. M87 se encuentra a unos 50 millones de aos-luz, pero si estuviera ms lejos, la veramos como un cuasar bastante tpico.

Figura 27. La galaxia M 87. Ntese el chorro de gas, similar al del cuasar de la figura 25.
En todas las galaxias que poseen chorros, stos emergen de una regin central cuyo tamao es extremadamente pequeo con respecto a la galaxia misma. Indudablemente, algo extrao sucede en los ncleos de ciertas galaxias (Figura 28). Para explicar la enorme generacin de energa en regiones tan pequeas de cuasares y ncleos de galaxias, los astrofsicos han postulado la posible existencia de agujeros negros gigantescos que podran generarlos. En la actualidad sta es la explicacin ms popular, aunque hay que aclarar que an faltan muchas observaciones y estudios tericos para confirmar esta hiptesis.

Figura 28. Imagen en ondas de radio de la galaxia NGC 6251, en tres escalas distintas, construida a partir de observaciones radioastronmicas. Se ve el nacimiento de uno de los chorros que posee la galaxia. (Adaptado de Readhed, Cohen y Blandford, Nature 272, 1972.)
Un hoyo negro gigante que se encuentre en el centro de una galaxia podra formar a su alrededor un enorme disco de acrecin con el gas proveniente de las estrellas cercanas o del material interestelar. A medida que este gas se acerca al hoyo negro, se calentar por friccin y liberar energa, tal como sucede en el caso de un disco de acrecin alrededor de un hoyo negro de origen estelar. Se ha calculado que el disco de acrecin alrededor de un agujero negro gigante podra ser muy grueso, de manera que se forman dos remolinos de cada lado del hoyo, paralelos al eje de rotacin del gas. Estos remolinos funcionaran como caones por donde se arroja la materia que no penetra al hoyo, produciendo as los misteriosos chorros de gas que mencionamos anteriormente (Figura

29).

Figura 29. Posible mecanismo para producir chorros: un disco grueso forma dos remolinos y la presin de la radiacin cerca del hoyo negro empuja el material que no penetra al hoyo, a lo largo de los remolinos.
Recientemente se han encontrado ms evidencias indirectas de que existen objetos muy masivos y compactos en los ncleos galcticos. En algunas galaxias, la actividad es muy intensa, mientras que en otras slo se manifiesta indirectamente. Uno de los problemas ms apasionantes de la astrofsica moderna es elucidar la naturaleza de la misteriosa "mquina central" que funciona en el centro de las galaxias y en los cuasares. La nica hiptesis plausible, hasta ahora, es que un gigantesco hoyo negro sea la pieza fundamental de esa maquinaria. A diferencia de los agujeros negros formados por colapso gravitacional, el origen de los agujeros negros supermasivos es todava incierto. Una posibilidad interesante es que se hayan formado en los primeros instantes del Universo, como veremos a continuacin.

AGUJEROS NEGROS PRIMORDIALES

Uno de los descubrimientos ms importantes de la astronoma moderna es la expansin del Universo: 3 las galaxias, se alejan unas de otras con una velocidad proporcional a la distancia entre ellas. Si el Universo se expande, la materia en el pasado debi estar concentrada a densidades ms altas que las actuales y el Universo mismo debi tener un inicio. Si se extrapola la historia del Universo hacia atrs en el tiempo, se llega a un estado de

densidad prcticamente infinita. Segn la cosmologa moderna, el Universo tuvo su inicio en lo que se ha llamado la "Gran Explosin" y ha evolucionado, desde entonces, expandindose continuamente. A partir de la velocidad de expansin, se puede calcular fcilmente que la Gran Explosin debi de ocurrir hace unos 15 mil millones de aos. Durante los primeros segundos del Universo, la materia estaba en condiciones fsicas muy distintas de las que se conocen en la actualidad. Todo era una mezcla de partculas elementales que interactuaban continuamente entre s a temperaturas y densidades que nunca se volvern a presentar en ninguna parte del Universo. Hoy en da, los fsicos y cosmlogos ms temerarios pretenden describir las condiciones del Universo apenas 10 -35 segundos despus de la Gran Explosin, cuando la temperatura ambiente era de los 10 28 grados 4. Por muy fantsticas que parezcan estas cifras, corresponden a situaciones fsicas que se encuentran en el mbito de las teoras modernas de partculas elementales; los cosmlogos esperan poder confirmar estas teoras, en un futuro no muy lejano, a travs de observaciones astronmicas. Inicialmente, la materia en el Universo debi estar distribuida uniformemente. Sin embargo, debido al movimiento catico de la materia, se pudieron formar zonas un poco ms densas que el promedio: algo semejante a las grumos que se forman en una pasta. Lo importante es que, una vez que apareci un grumo, empez a contraerse por su propia fuerza gravitacional y a atraer ms materia de sus alrededores. La mayora de los astrofsicos piensan que las galaxias tuvieron su origen en estos grumos csmicos que aumentaron su tamao y concentracin por su propia atraccin gravitacional. Por el mismo proceso que dio origen a las galaxias, se pudieron formar concentraciones an ms compactas de materia que, en lugar de galaxias, se transformaron en agujeros negros. El mecanismo de formacin de tales agujeros negros es an muy especulativo, pero es posible que en los primeros instantes del Universo se originaran agujeros negros con prcticamente cualquier masa. Los mayores atrajeron materia a su alrededor, sin llegar a

absorberla totalmente y formaron as las galaxias; de ser correcta esta hiptesis, debera de localizarse un hoyo negro en el centro de cada galaxia.5 En el otro extremo, tambin pudieron formarse "miniagujeros negros", con una variedad de masas desde microgramos hasta millones de toneladas, dependiendo de la poca en que se originaron. Un hoyo negro de un billn de toneladas, por ejemplo, tendra un radio de slo 10-10 centmetros, comparable al tamao de un tomo. Se puede especular que tales miniagujeros rondan por el Universo: si uno de ellos llegara a la Tierra, la atravesara de lado a lado como una bala a travs del aire.6 En el captulo VI veremos algunas de las implicaciones astronmicas de la existencia de miniagujeros negros.

NOTAS

1 Palabra an no aceptada por la Real Academia, pero de amplio uso en la comunidad cientfica. 2 Para una informacin ms detallada, vase

Cuasares: en los confines del Universo, de D. Dultzin, en


La Ciencia desde Mxico, FCE. 3 Vase El descubrimiento de Universo, S. Hacyan, La Ciencia desde Mxico, nm. 6. 4 S. Hacyan, op. cit. 5 D. Dultzin, op. cit. 6 Alguna vez se propuso que la misteriosa explosin de 1906 en Tunguska, Siberia, se debi al choque de la Tierra con un minihoyo negro, pero esa hiptesis no resisti un examen cuidadoso.

V. UN VIAJE POR LOS AGUJEROS NEGROS (Y BLANCOS)


PARA describir los fenmenos naturales, los fsicos utilizan ecuaciones matemticas que representan las leyes de la naturaleza. Las soluciones de estas ecuaciones describen el comportamiento de los cuerpos materiales y sus interacciones mutuas, en condiciones especficas. Sin embargo, la existencia de una solucin no es garanta de que ocurra en la naturaleza el fenmeno que describe. Consideremos por ejemplo, el caso de una canica en equilibrio sobre la punta de un alfiler. Las ecuaciones de la mecnica clsica admiten una solucin que describe exactamente esa situacin; sin embargo, un anlisis ms completo de esas mismas ecuaciones revela lo que se conoce por experiencia: la solucin es matemticamente correcta pero inestable ya que cualquier perturbacin externa, por pequea que sea, destruye el equilibrio de la canica. Por el contrario, si la canica se encuentra en el fondo de un agujero, una perturbacin externa no altera drsticamente su posicin. En resumen, para que una solucin exacta de las ecuaciones de la mecnica describa una situacin posible, debe ser, adems, una solucin estable. En la teora de la relatividad general la curvatura del espacio-tiempo se calcula por medio de la ecuacin de Einstein, que relaciona esta curvatura con la cantidad de materia presente. Una clase de soluciones de esta ecuacin describe a los agujeros negros, la existencia de los cuales no est asegurada a priori sino que debe confirmarse por medio de observaciones astronmicas. La solucin de Schwarzschild no es la nica solucin de la ecuacin de Einstein que corresponde a un hoyo negro. En el presente captulo estudiaremos las clases de agujeros negros que, en principio, pueden existir y la curiosa estructura geomtrica del espacio-tiempo que generan.

EL ESPACIO-TIEMPO DE SCHWARZSCHILD: agujeros NEGROS

Un espacio curvo se puede describir matemticamente, pero es imposible de visualizar o dibujar, a menos de que el nmero de dimensiones sea dos. Para tener una imagen pictrica del espacio-tiempo curvo, conviene considerar slo una seccin bidimensional de l. Una manera de lograr esto es representar slo aquellos sucesos que ocurren en un momento dado y en cierto plano espacial. Empecemos con el espacio-tiempo de Minkowski. Definimos el plano de simultaneidad como el conjunto de sucesos que ocurren en algn plano espacial a un mismo tiempo; este tiempo depende, por supuesto, del observador que lo mide, por lo que distintos observadores definirn planos de simultaneidad diferentes. Por ejemplo, el conjunto de sucesos que ocurren sobre la superficie de una mesa a las 3 P.M. hora de Greenwich, es un plano de simultaneidad (Figura 30). La ventaja de esta construccin es que el plano de simultaneidad es una superficie de dos dimensiones, que podemos visualizar y dibujar. Hay que notar, sin embargo, que este plano no puede observarse directamente porque la luz tarda un cierto tiempo en ir de un punto a otro. Un observador que se encuentra sobre la mesa del ejemplo anterior ver nicamente el punto suceso donde l se encuentra a las 3 P.M.; un segundo despus ver los sucesos que ocurrieron a las 3 P.M. a 300 000 km de distancia de l sobre la superficie de simultaneidad; dos segundos despus ver aquellos que ocurrieron a 600 000 km; y as sucesivamente; mientras ms espera, ms puntos-sucesos del plano podr observar (pero l ya no estar en el plano de simultaneidad, aunque s en la mesa, porque su reloj ya no marca las 3 P.M.).

Figura 30. Un plano de simultaneidad. Cada punto del plano es un suceso que ocurre a la misma hora (las 3 P.M., por ejemplo).
Supongamos ahora que colocamos una esfera masiva en el espacio-tiempo. Afuera de la esfera, el espacio-tiempo es el de Schwarzschild y dentro de ella es de alguna otra forma (que no nos interesa por ahora para nuestros fines). El plano de simultaneidad se vuelve una superficie de simultaneidad deformada, tal como se muestra en la figura 31.

Figura 31. Un cuerpo masivo deforma el plano de simultaneidad.


Si la esfera se contrae, la forma de la superficie de simultaneidad correspondiente a tiempos distintos no es la misma. Un observador lejano ver a la esfera contraerse y acercarse, sin nunca alcanzar su radio de Schwarzschild correspondiente; en consecuencia, la superficie de simultaneidad correspondiente al tiempo del observador externo tendr una forma que depende del tiempo considerado, tal como se muestra en la figura 32. Hay que notar, adems, que lejos de la esfera masiva, la superficie de simultaneidad es plana; esto es consecuencia de que la atraccin gravitacional de la esfera disminuye con la distancia, por lo que lejos de ella, el espacio-tiempo se vuelve plano.

Figura 32. A medida que un cuerpo masivo se comprime, aumenta la deformacin de la superficie de simultaneidad.

Como vimos anteriormente, el colapso de una esfera masiva tiene una apariencia muy distinta para un observador montado en ella; tal observador cruza el radio de Schwarzschild, penetra al hoyo negro cuya formacin presencia prosigue su viaje con la esfera hasta llegar a la singularidad en el centro del hoyo negro, donde termina su existencia. Si construimos las superficies de simultaneidad asociadas al tiempo del observador que penetra al hoyo negro, tendremos una sucesin como la mostrada en la figura 33. En este caso, aparece el interior del hoyo negro y, finalmente, surge la singularidad cuando la esfera masiva se concentra toda en un punto. En algn momento, el observador que penetr al hoyo negro choca con la singularidad y termina definitivamente su viaje.

Figura 33. La superficie de simultaneidad alrededor de una esfera masiva que se comprime hasta quedar dentro de su radio de Schwarzschild y volverse una singularidad. El tiempo simultneo en cada figura es el de un observador que acompaa a la esfera en su contraccin.

EL ESPACIO-TIEMPO DE SCHWARZSCHILD: AGUJEROS ETERNOS Y AGUJEROS BLANCOS

Hemos sealado varias veces que la solucin de Schwarzschild describe el espacio-tiempo en la regin alrededor de una esfera masiva, siendo el radio de dicha esfera completamente arbitrario. La solucin matemtica encontrada por Schwarzschild es vlida aun si se supone que el radio de la esfera masiva ha sido cero en todo tiempo o, en otras palabras, si toda la masa ha estado

concentrada eternamente en una singularidad. En este caso, la estructura del espacio-tiempo es relativamente simple: un horizonte dentro del cual est una singularidad y fuera de l, a lo lejos, el espacio que tiende a ser plano. Hay que precisar que un objeto as, no es el que se forma por el colapso de un cuerpo masivo; por el contrario, tiene que haber existido desde un pasado infinito y seguir existiendo tal cual durante una eternidad. Por esta razn, es ms apropiado llamarlo un hoyo eterno. A diferencia de los agujeros negros que se forman por el colapso de la materia, lo cual es un proceso fsico perfectamente comprensible, los agujeros eternos son soluciones matemticas de las ecuacin de Einstein cuya realidad es discutible. Sin embargo, la estructura del espacio-tiempo asociada a un hoyo eterno es sumamente interesante y vale la pena estudiarla con cierto detalle. Despus de todo, la existencia de los agujeros eternos no est excluida a priori y podra representar, en una primera aproximacin, alguna propiedad misteriosa del espacio-tiempo. Consideremos para empezar, la superficie de simultaneidad asociada al tiempo de un observador lejano del hoyo eterno. A diferencia del hoyo negro, no hay una regin correspondiente al interior de una esfera masiva, como en la figura 32, sino que la superficie de simultaneidad toma la forma que se muestra en la figura 34.

Figura 34. La superficie de simultaneidad de un hoyo eterno. Aqu aparecen dos regiones simtricas, unidas entre s por el puente de Einstein-Rosen. El tiempo de simultaneidad es el de un observador lejano.
Lo ms notable de esta estructura es que el espaciotiempo posee dos regiones que se vuelven planas a lo lejos, de modo tal que aparecen dos universos conectados entre s a travs del agujero eterno. Esta extraa estructura del espacio-tiempo fue descubierta por Einstein y su colaborador Nathan Rosen en los aos veinte y ha

generado un gran nmero de especulaciones. Se ha sugerido que podran existir universos paralelos que se conectaran entre s a travs del llamado puente de Einstein-Rosen. Ms an, John A. Wheeler ha sugerido que los dos universos paralelos podran ser, en realidad, uno solo (tal como se muestra en la figura 35), en cuyo caso el puente de Einstein-Rosen unira dos regiones lejanas del espacio: ms que un puente se tendra lo que Wheeler llam un hoyo de gusano.

Figura 35. Es posible identificar entre s las dos regiones de cada lado del puente. El resultado es un "agujero de gusano".
Se puede viajar a travs del puente de EinsteinRosen, o al menos, ver a travs de l y atisbar ese hipottico universo paralelo? La respuesta es negativa! No hay que olvidar que la superficie de simultaneidad no es directamente observable. Ms bien, debemos plantearnos la pregunta: cmo se ve un hoyo eterno? cuya contestacin contiene nuevas sorpresas. Un anlisis detallado del espacio-tiempo de un hoyo eterno muestra que la singularidad es en realidad doble. Existe una singularidad en el pasado y una singularidad en el futuro. Entre las dos, hay un breve momento en el que deja de existir cualquier singularidad; la superficie de simultaneidad correspondiente a ese momento es la que contiene el puente de Einstein-Rosen (es por esta razn que no aparece la singularidad en la figura 34). Un observador lejano slo puede ver la singularidad pasada de un hoyo eterno, porque slo se puede observar el pasado. Esta singularidad se ver rodeada de un horizonte que deja pasar la materia y la luz en un solo sentido, pero, a diferencia del hoyo negro, este sentido es de adentro hacia afuera! Todo lo que originalmente se encuentra dentro del horizonte es expelido hacia el exterior: un hoyo eterno tiene la apariencia de un hoyo negro al revs, o lo que se ha bautizado agujero blanco.

El hecho de que la luz sale de un hoyo blanco permite ver su singularidad en el pasado, ya que se puede observar el pasado. Por otra parte, un hoyo blanco arroja hacia el exterior todo lo que se encuentra dentro de su horizonte, aunque atrae gravitacionalmente todo cuerpo fuera de su horizonte, tal como lo hace cualquier cuerpo masivo. Cualquier cuerpo dentro del horizonte del hoyo blanco tuvo que surgir necesariamente de la singularidad en el pasado; esto es exactamente lo contrario de un hoyo negro: cualquier cuerpo que est dentro de su horizonte termina cayendo a la singularidad en el futuro. Consideremos ahora un observador que decide viajar hacia el hoyo eterno. Si inicialmente se encuentra fuera del horizonte, entonces puede cruzar el horizonte de afuera hacia adentro, tal como si se tratara de un hoyo negro. Esto no es contradictorio con el hecho de que un hoyo blanco expele su contenido. Lo que sucede es que un hoyo eterno posee, en el mismo lugar, un horizonte pasado el del hoyo blanco y un horizonte futuro el del hoyo negro . Dado que el tiempo fluye en un solo sentido, se observa el pasado y se "viaja" hacia el futuro. Un hoyo eterno es blanco en el pasado y negro en el futuro. Para aclarar lo anterior, sigamos con nuestro observador que se deja caer al hoyo eterno. l ver que se acerca a un hoyo blanco cuya singularidad es visible y de la que fluye todo lo que se encuentra dentro del horizonte. En algn momento llegar al horizonte y penetrar a lo que, en el futuro, actuar para l como un hoyo negro. En el instante en que cruza el horizonte tendr una visin slo reservada a los que se atreven a penetrar un hoyo eterno: a partir de ese momento podr observar el universo paralelo, cuya luz recibir a travs del puente de EinsteinRosen. Desgraciadamente no podr comunicar sus impresiones a su universo de origen; el observador se encuentra en un hoyo negro del que no puede salir ninguna seal que emita. Su destino inexorable es la singularidad futura. Despus de un breve momento en que observar dos universos simultneamente, terminar su viaje en la singularidad del agujero negro. Todo intento de pasar de un universo a otro (o de una regin de nuestro universo a otra regin) a travs del

puente de Einstein-Rosen (o de un agujero de gusano) est condenado al fracaso. Slo una partcula que viaje ms rpido que la luz lograra penetrar al hoyo eterno, evitar la singularidad y salir en el otro universo. Sin embargo, como hemos sealado anteriormente, la fsica actual excluye toda posibilidad de viajar a mayor velocidad que la luz. A pesar de ser, hasta ahora, slo soluciones matemticas, los agujeros blancos no dejan de tener cierto encanto. Algunos astrnomos han sugerido que los misteriosos cuasares son agujeros blancos funcionando como fuentes csmicas de materia. Quizs nuestro universo est lleno de agujeros blancos y las galaxias se han generado a partir de stos. Estas especulaciones son muy atractivas, pero existen algunos problemas serios relacionados con el concepto de un hoyo blanco que hacen dudar de su realidad. Toda la materia que se encuentra en un hoyo blanco tuvo necesariamente que surgir de la singularidad ah presente. Cul es el destino de esa materia al cruzar el horizonte y salir a nuestro universo? Para simplificar la discusin, imaginemos un observador (obviamente no terrestre) que haya nacido dentro del hoyo blanco. Antes de llegar al horizonte no puede ver ninguno de los universos paralelos en el exterior; la luz que recibe se origin tambin en la singularidad, por lo que slo puede observar esa singularidad. En algn momento, nuestro hipottico observador llega al horizonte y se adentra en nuestro propio universo (o al paralelo); a partir de ese instante puede ver lo que sucede fuera de su hoyo blanco... pero en una forma muy especial. Recordemos que si un observador cae a un hoyo negro, el tiempo que tarda en llegar al horizonte es finito para l, pero ese mismo tiempo es infinito para un observador lejano que lo ve penetrar al hoyo. En el caso de un hoyo blanco, se tiene una situacin contraria: lo que es un intervalo de tiempo finito para el observador que emerge del hoyo blanco es un intervalo infinito para un observador lejano. En este caso, es el que sale del hoyo quien ve a lo lejos lo que ocurri en el pasado. Al asomarse del horizonte, nuestro hipottico observador presencia, en lo que es un instante para l, el

pasado infinitamente remoto de nuestro propio universo. Empero esta visin de la eternidad pasada tiene un muy alto costo. Debido a la contraccin infinita del tiempo de los procesos externos, cualquier radiacin emitida en el exterior es recibida con una energa infinita por quien emerge del hoyo blanco. Como consecuencia toda materia que intente salir de un hoyo blanco es inmediatamente desintegrada y las partculas que la constituan quedan "embarradas" eternamente en el horizonte. Se forma as una especie de cscara material que envuelve al hoyo blanco y ste se vuelve, para todo fin prctico, un agujero negro. Este fenmeno ha hecho dudar seriamente de la existencia de los agujeros blancos o eternos. La implicacin de fondo es que, a diferencia de los agujeros negros, tales construcciones tericas son soluciones inestables de las ecuaciones de Einstein, en el mismo sentido que una canica en equilibrio sobre la punta de un alfiler representa una solucin inestable de las ecuaciones de la mecnica clsica. Por otra parte, hay que aclarar que el anlisis que hemos esbozado se refiere al caso idealizado de un hoyo eterno en un universo vaco e infinito tanto en extensin como en duracin. Por supuesto, esto es slo una aproximacin al universo real, pero las propiedades cualitativas de un hoyo eterno en un universo ms realista no cambian drsticamente... aunque, en fsica terica, no siempre se puede decir la ltima palabra.

ESPACIO-TIEMPO DE REISSNER-NORDSTROM: AGUJEROS NEGROS CARGADOS

Apenas unos meses despus de que Schwarzschild descubri la solucin que lleva su nombre, los fsicos H. Reissner y G. Nordstrom encontraron, en forma independiente, otra solucin de las ecuaciones de Einstein que representa el espacio-tiempo afuera de una esfera que, adems de masa, posee una carga elctrica.

Figura 36. La solucin de Reissner-Nordstrom.


La solucin de Reissner-Nordstrom (Figura 36) generaliza la de Schwarzschild. Posee dos parmetros, la masa M y la carga Q de la esfera que deforma al espaciotiempo1. En el caso particular en que la carga es cero, la solucin se reduce a la de Schwarzschild con masa M. Al igual que el espacio-tiempo de Schwarzschild, el de Reissner-Nordstrom posee un horizonte que slo puede ser cruzado en un sentido; es, por lo tanto, un hoyo negro

elctricamente cargado.
En principio, tal hoyo negro podra formarse por el colapso gravitacional de una esfera masiva elctricamente cargada. El proceso es esencialmente como en el caso sin carga: visto desde lejos, el tiempo sobre la superficie de la esfera parece congelarse a medida que la superficie de sta se acerca al horizonte, mientras que un observador montado en la esfera cruza el horizonte en un tiempo finito. Sin embargo, las estrellas no tienen carga elctrica, como casi todos los cuerpos macroscpicos en estado natural que poseen tantos electrones negativos como protones positivos. Por esta razn, no es factible que, en una situacin real, se forme un hoyo negro cargado a consecuencia del colapso gravitacional de una estrella. Una manera ms simple de cargar elctricamente a un agujero negro es inyectarle cargas elctricas despus de que se haya formado. Si, por ejemplo, un agujero negro sin carga atrapa un haz de electrones que atraviesa el espacio, adquiere la carga de esos electrones; el espaciotiempo alrededor de ese agujero negro ser, entonces, el de Reissner-Nordstrom. La principal peculiaridad de un agujero negro cargado es que, a diferencia de uno neutro, posee dos horizontes concntricos, centrados alrededor de la singularidad (Figura 37).

Figura 37. Estructura de un agujero negro cargado.


Los radios de los horizontes externos e internos, que denotaremos r+ y r respectivamente, son

Por supuesto, un observador externo slo puede ver lo que sucede afuera del horizonte externo. Si la carga Q del agujero es igual a su masa M multiplicada por raz cuadrada de G (es decir Q = raz cuadrada de G M) los dos horizontes se funden en uno solo. Si la carga Q es mayor que raz cuadrada de GM, simplemente no hay horizonte; en este caso no existe un agujero negro sino una singularidad desnuda.

A partir de las consideraciones anteriores, se podra pensar que una manera de destruir el horizonte de un agujero negro y "liberar" su interior, es arrojar partculas cargadas al agujero hasta que su carga llegue a ser lo suficientemente grande como para que desaparezcan los horizontes. Sin embargo, las partculas cargadas que penetran a un agujero negro poseen energa elctrica; como la energa es equivalente a la masa, no slo

aumenta la carga del agujero negro sino tambin su masa y, la carga Q nunca alcanza el valor crtico M. Como veremos en el captulo siguiente, no es posible destruir el horizonte de un agujero negro "manipulndolo" desde afuera. (Como dato curioso, la carga de un electrn es unas 1020 veces mayor que su masa multiplicada por , por lo que un electrn no puede parecerse en nada a un agujero negro.) Al igual que la mtrica de Schwarzschild, la de Reissner-Nordstrom describe el espacio-tiempo en el exterior de una esfera de radio arbitrario. Nada impide reducir matemticamente ese radio a cero y estudiar as, el espacio-tiempo de una masa y una carga concentradas en un punto. Como en el caso sin carga, se obtiene de este modo una solucin de las ecuaciones de Einstein que describe un agujero eterno con carga elctrica. Sin embargo, la presencia de dos horizontes cambia radicalmente la estructura del espacio-tiempo en la vecindad del agujero. El primer hecho notable es que el espacio-tiempo de Reissner-Nordstrom posee una infinidad de universos paralelos en lugar de los dos que posee el espacio-tiempo de Schwarzschild. Pero an ms interesante, es el hecho de que, en el caso de un agujero eterno cargado, s es posible pasar de un universo a otro sin toparse con la singularidad. El secreto es penetrar a la regin dentro del horizonte interno antes de intentar salir. A diferencia del caso de Schwarzschild, es posible moverse dentro del horizonte interno sin caer a la singularidad (de hecho, en esa regin, la singularidad no atrae sino repele gravitacionalmente). As, una nave espacial puede penetrar a un agujero eterno cargado cruzando su horizonte externo, meterse a la regin dentro del horizonte interno y, una vez ah, teniendo cuidado de no toparse con la singularidad, salir, cruzando primero el horizonte interno y luego el externo (Figura 38). Segn este itinerario, los tripulantes de la nave habrn penetrado a un agujero negro en nuestro universo para salir de un agujero blanco en otro universo.

Figura 38. Un viaje entre universos.


Sin embargo, un viaje entre universos conlleva peligros mortales. Se ha demostrado que el acercarse al horizonte interno del agujero produce un efecto semejante al que ocurre cuando se emerge de un agujero blanco. Una nave espacial que penetre a un agujero cargado seguir observando el universo exterior, aunque ya no pueda comunicarse con l. A medida que la nave se acerca al horizonte interno, los tripulantes vern el tiempo en el exterior pasar cada vez ms y ms rpidamente, como si estuvieran viendo a todo el Universo filmado en cmara rpida. En el momento de llegar al horizonte interno habrn presenciado, en lo que es un instante para ellos, toda la historia futura del universo hasta tiempos infinitos. Desgraciadamente, esta misma visin de la eternidad futura implica la destruccin del observador. Toda la radiacin emitida en el exterior es recibida por la nave con una energa cada vez mayor a medida que se acerca al horizonte interno: para los tripulantes, el brillo de las estrellas aumenta sin lmite y, finalmente, destruye cualquier cuerpo material que se acerque al horizonte interno. As, tampoco parece factible viajar a travs de un agujero cargado. Una vez ms, tenemos una solucin matemticamente vlida pero inestable.

EL ESPACIO-TIEMPO DE KERR. AGUJEROS NEGROS ROTANTES

La Tierra, el Sol, las estrellas y prcticamente todos los cuerpos en el Universo giran sobre s mismos. En mecnica, el movimiento de rotacin de un cuerpo se mide por medio del momento angular, que es esencialmente el producto de tres factores: la masa, el radio y la velocidad de rotacin del cuerpo considerado (la relacin exacta depende de la distribucin de masa del cuerpo). Una de las leyes fundamentales de la mecnica es que el momento angular de un cuerpo se conserva en ausencia de cierto tipo de fuerzas externas, como la friccin con un medio externo o las fuerzas de marea. Gracias a esta ley de conservacin, la Tierra gira sobre s misma en un da y alrededor del Sol en un ao, sin que estos lapsos hayan variado, apreciablemente, durante millones de aos. La misma conservacin del momento angular implica que si un cuerpo rotante disminuye su tamao, debe aumentar su velocidad de rotacin en proporcin inversa, ya que el producto (masa) X (radio) X (velocidad de rotacin) permanece constante. Debido a la conservacin del momento angular, una estrella que se contrae aumenta la velocidad con la que gira (un buen ejemplo es una estrella de neutrones; ver captulo III). Asimismo, un agujero negro que se forma por el colapso gravitacional de una estrella debe preservar el momento angular inicial del astro. Antes de seguir, aclaremos una cuestin importante: acaso se puede medir el momento angular de un agujero negro? En contra de lo que podra esperarse, tal medicin es posible, aunque de manera indirecta. La relatividad general predice un curioso efecto descubierto por J. Lense y Hans Thirring en 1918 por el cual un cuerpo masivo en rotacin no slo atrae gravitacionalmente a otros cuerpos masivos en su vecindad sino que tambin los arrastra en el sentido de su rotacin (Figura 39). As como un objeto al girar en el agua, forma un remolino que arrastra consigo a las partculas del ruedo, anlogamente, el efecto de Lense-Thirring hace que el espacio-tiempo alrededor de un cuerpo rotante arrastre la materia a su alrededor.

Figura 39. El efecto Lense-Thirring: un cuerpo masivo en rotacin arrastra a otro.


Este efecto es prcticamente imperceptible si la velocidad de rotacin del cuerpo masivo es mucho menor que la velocidad de la luz, razn por la cual no se puede detectar en experimentos terrestres. Sin embargo, permite medir, al menos en principio, el momento angular de un agujero negro observando la trayectoria de una partcula de prueba a su alrededor. Con esta aclaracin, regresemos a los agujeros negros con momento angular. Tanto la solucin de Schwarzschild como la de Reissner-Nordstrom describen un espacio-tiempo con una perfecta simetra esfrica. ste, evidentemente, no puede ser el espacio-tiempo de un agujero negro rotante, ya que la rotacin define una direccin particular el eje de rotacin que rompe la simetra esfrica. Es realmente notable que haya pasado casi medio siglo despus de la muerte de Schwarzschild para que se encontrara otra solucin de las ecuaciones de Einstein que describa el espacio tiempo de un cuerpo en rotacin. Esta solucin fue descubierta en 1964 por el campen de bridge neozelands Roy P. Kerr, cuando preparaba su tesis doctoral de fsica en la Universidad de Texas.

Figura 40. La solucin de Roy P. Kerr.


La solucin de Kerr describe el espacio-tiempo de un agujero negro rotante. Como tal, posee dos parmetros: la masa M y el momento angular S del agujero. En el caso particular en que S es cero, la solucin de Kerr se reduce exactamente a la de Schwarzschild. En la figura 40 se muestra la forma explcita de la solucin;2 el lector notar que es considerablemente ms complicada que la de Schwarzschild. Cualquier esfera masiva genera en su exterior un espacio-tiempo de Schwarzschild, pero no cualquier cuerpo rotante produce un espacio-tiempo de Kerr. Durante varios aos, los fsicos y matemticos trataron infructuosamente de encontrar una configuracin de materia que pudiera originar el espacio-tiempo de Kerr; finalmente, se convencieron de que esta solucin de las ecuaciones de Einstein slo puede corresponder a un agujero negro. Volveremos a este punto en el prximo captulo. La estructura espacio-temporal de un agujero negro rotante es similar, en varios aspectos, a la de un agujero negro cargado. Como este ltimo, tambin posee dos horizontes concntricos, si el momento angular entre la masa, a, no excede del valor GM/c. El radio de cada horizonte, r + y r est dado por las frmulas

La singularidad se encuentra dentro del horizonte interno, pero, a diferencia del caso sin rotacin, la singularidad del espacio-tiempo de Kerr no es un punto sino un anillo (Figura 41).

Figura 41. La estructura de un agujero negro rotante.


Si el parmetro de momento angular a es igual al valor crtico GM/c, los dos horizontes se fusionan en uno solo. Si a es mayor que GM/c, no hay horizontes: la singularidad queda desnuda y se puede observar desde una distancia prudente. Sin embargo, como veremos ms adelante, es imposible destruir el horizonte de un agujero negro arrojndole partculas para hacerlo girar ms rpidamente y aumentar de este modo, su momento angular. Al igual que el espacio-tiempo de ReissnerNordstrom, el de Kerr posee una infinidad de universos y es posible viajar de uno a otro utilizando el itinerario que hemos descrito anteriormente: una nave espacial que

penetre al agujero negro puede llegar a la regin dentro del horizonte interno, evitar la singularidad y salir de un agujero blanco en otro universo. Otra posibilidad es meterse por en medio del anillo de la singularidad, en cuyo caso la nave exploradora penetrar en un extrao universo donde el tiempo fluye tanto hacia el futuro como tambin hacia el pasado. El lector probablemente a estas alturas, habr adivinado que el viaje descrito es imposible por la misma razn que sealamos en el caso de un agujero cargado. Al acercarse al horizonte interno del espacio-tiempo de Kerr, los tripulantes vern el tiempo, en el exterior, fluir cada vez ms rpido y, a la vez, la radiacin proveniente del exterior aumentar indefinidamente de intensidad. La nave espacial sera destruida en su totalidad, antes de llegar al horizonte interno. Una de las peculiaridades ms interesantes de un agujero negro rotante es la existencia de una zona llamada ergsfera,3 situada precisamente afuera del horizonte interno, en donde ningn cuerpo puede mantenerse inmvil, por mucha energa que invierta para aferrarse a una misma posicin. La causa de este fenmeno es el efecto de Lense-Thirring llevado al extremo: el arrastre producido por la rotacin del agujero negro es tan intenso cerca del horizonte que todosagujero los cuerpos sin excepcin se ven forzados a girar junto con l. Dado que la ergsfera se encuentra fuera del horizonte externo, es posible que una partcula al penetrar esa regin pueda salir de ella y se aleje del agujero. Esta posibilidad sugiri a Roger Penrose un curioso mecanismo para extraer energa de un agujero negro rotante. Supongamos que una partcula masiva es arrojada al agujero negro y que, estando en la ergsfera, se rompe en dos pedazos, de tal forma que un pedazo penetra al agujero y el otro se escapa (Figura 42). Penrose demostr que, para algunas trayectorias, es posible que el pedazo que se escapa salga con ms energa de la que posea la partcula entera antes de entrar. As, en principio, sera posible utilizar un agujero negro rotante como fuente de energa; se mandan partculas a la ergsfera con una trayectoria bien calculada y se recogen los pedazos de esas partculas, arrojados

con una energa mayor que la original.

Figura 42. El mecanismo de Penrose para extraer energa de un agujero negro rotante.
Lo que sucede en el efecto Penrose es que el agujero negro cede parte de su energa a costa de reducir su momento angular. La "explotacin" de un agujero negro puede durar, en principio, hasta que ste agote su momento angular y se reduzca a un agujero negro de Schwarzschild. Se ha especulado mucho sobre el efecto Penrose: es slo una curiosidad terica o, por el contrario, puede ser un mecanismo utilizado por la naturaleza para generar energa en el Universo? Un agujero negro que se encuentre rodeado de materia podra arrojar parte de sta a lo lejos por el mecanismo descrito. Hasta ahora, los clculos tericos no son concluyentes: las condiciones para que se d el efecto Penrose son demasiado restrictivas para que sea un mecanismo eficiente (sin embargo, tambin se ha demostrado que esa eficiencia puede aumentar considerablemente si existe un campo magntico cercano).

EL ESPACIO-TIEMPO DE KERR-NEWMAN. AGUJEROS NEGROS ROTANTES Y CARGADOS

As como la solucin de Schwarzschild se puede extender al caso con carga elctrica, tambin se puede generalizar la solucin de Kerr para describir un agujero negro que, adems de rotar, posee carga. Tal solucin fue obtenida por E. T. Newman y sus colaboradores dos aos despus del descubrimiento de Kerr. El espacio-tiempo de Kerr-Newman est determinado por tres parmetros: la masa M, el momento angular S y la carga Q. La forma de la solucin es parecida a la de Kerr y se muestra en la figura 43 (donde a =S/M). Si la carga Q se hace cero, la solucin se reduce a la de Kerr. Si el momento angular S se anula, la solucin se reduce a la de Reissner-Nordstrom, como se podra esperar.

Figura 43. La solucin de Kerr-Newman. El espacio-tiempo de Kerr-Newman posee dos horizontes concntricos, cuyos radios r+ y r son

Si la carga y el momento angular son tales que la cantidad ca + G Q es mayor que GM , los dos horizontes desaparecen y la singularidad queda al descubierto.

Por lo dems, el espacio-tiempo de Kerr-Newman posee cualitativamente la misma estructura que el de Kerr, por lo que la descripcin de la seccin anterior se aplica idnticamente y no la repetiremos. En este captulo, hemos presentado a los agujeros negros con masa, carga elctrica y momento angular. El lector podr pensar que stos son slo una muestra del amplio catlogo de agujeros negros que pueden existir en el Universo, pero veremos a continuacin que un agujero negro es un objeto mucho ms simple de lo que se podra esperar.

NOTAS

1 En este libro utilizamos unidades electrostticas de carga. As, la fuerza elctrica entre dos cargas donde R es la distancia que las separa. 2 Es ms comn utilizar el parmetro a, definido como el momento angular entre la masa: a = S/M. 3 Del griego ergos, trabajo, por razones que veremos a continuacin.

VI. AGUJEROS NEGROS, TERMODINMICA Y MECNICA CUNTICA


LOS TRES PARMETROS DE UN AGUJERO NEGRO

SIENDO un agujero negro la ltima etapa del colapso de una estrella, debera ser un objeto sumamente complicado. En efecto, las estrellas no son esferas perfectas: rotan, lo cual produce un achatamiento de los polos, adems, poseen una estructura interna bastante complicada. A medida que una estrella se colapsa, pasa por las fases de enana blanca y estrella de neutrones, cuerpos con intensos campos magnticos e irregularidades en sus superficies montaas y grietas. As, sera de esperar que un agujero negro posea una estructura muy compleja, heredada de las irregularidades de la estrella original, y sea, por lo tanto, un objeto muy complicado, descrito por un gran nmero de parmetros. Para los fines prcticos de muchos clculos, se puede suponer, en una primera aproximacin, que un planeta es una esfera con cierta masa y cierto radio. Sin embargo, un estudio ms detallado requiere del conocimiento de un gran nmero de propiedades, como la velocidad de rotacin, el campo magntico, la estructura geolgica, etc. Anlogamente, la solucin de Kerr Newman con tres parmetros masa, momento angular y carga debera ser slo una primera aproximacin a lo que es un verdadero agujero negro. Despus del descubrimiento del espacio-tiempo de Kerr y de su versin generalizada con carga, resurgi el inters por encontrar otras soluciones de las ecuaciones de Einstein que describan agujeros negros ms complejos. Recordemos que un agujero negro, definido matemticamente, es un espacio-tiempo que posee un

horizonte dispuesto de manera que su interior est incomunicado para siempre del exterior, mientras que el exterior tiende, a lo lejos, a un espacio-tiempo plano ya que la fuerza de la gravedad disminuye con la distancia. Se puede suponer, adems, que el espacio alrededor de un agujero negro se encuentra vaco; esta simplificacin es vlida en los casos en que la cantidad de materia en el exterior de un agujero no influye apreciablemente sobre su estructura. Un agujero negro que se forme aislado en el espacio debe tender a una situacin de equilibrio que ya no cambie con el tiempo. Despus de un periodo de acomodo, la curvatura del espacio tiempo permanecer fija y no depender del tiempo en que se mide. El estado final, independiente del tiempo, de un agujero negro es el ms interesante en cuanto a sus propiedades fsicas y el que se presta mejor a un estudio matemtico. La bsqueda matemtica de los agujeros negros tom un nuevo e inesperado giro en 1967, cuando Werner Israel encontr la demostracin matemtica de que el nico espacio-tiempo esttico (en el que no hay movimiento) que corresponde a un agujero negro sin materia o campo electromagntico alrededor, es el espacio-tiempo de Schwarzschild. Posteriormente, el mismo Israel demostr que si se permite la presencia de un campo electromagntico, entonces el nico espaciotiempo con un agujero negro es el de Reissner-Nordstrom. Las implicaciones de este resultado son muy considerables. Si un cuerpo masivo no rotante, pero con una estructura muy complicada, incluyendo un campo elctrico o magntico, se colapsa para formar un agujero negro, el nico recuerdo que quedar de l ser su masa y su carga elctrica; el campo magntico ser radiado a lo lejos y quedar, finalmente, un agujero negro descrito por la solucin de Schwarzschild, o de Reissner-Nordstrom si el cuerpo estaba elctricamente cargado. La demostracin de Israel es vlida nicamente en una situacin esttica, en la que el agujero negro no posee ningn tipo de movimiento. ste no es el caso de un agujero negro rotante, que corresponde a una situacin estacionaria, mas no esttica. (El movimiento estacionario

es aquel que no vara con el tiempo, como, por ejemplo, el fluir constante de un lquido.) El problema que surge de una manera natural es saber si existe una restriccin sobre la forma de un agujero negro estacionario. Dado que el espacio-tiempo de Kerr era la nica solucin conocida que describa un agujero rotante, se sospech inmediatamente que debera ser la nica que corresponde a un agujero negro estacionario. Y en presencia de un campo electromagntico, la nica solucin debera ser la de Kerr-Newman. La demostracin de esta conjetura fue muy ardua (una primera versin se debe a B. Carter), pero finalmente se logr establecer lo que el descubrimiento de Israel haca sospechar: El nico espacio-tiempo estacionario que corresponde a un agujero negro estacionario y rodeado por el vaco, es el espacio-tiempo de Kerr (o de Kerr-Newman, si es que hay un campo electromagntico). Esto nos lleva a la conclusin de que un agujero negro, en una situacin estacionaria, nicamente posee tres parmetros que lo describen: masa, carga y momento angular. Este resultado sorprendente implica que una estrella en colapso se deshace de todas sus peculiaridades estructura interna, color, achatamiento polar, campo magntico, etc. al transformarse en agujero negro. Ms an, se ha calculado que esta eliminacin ocurre en un tiempo extremadamente corto. As, a diferencia de un planeta o una estrella, un agujero negro tiene una estructura extremadamente simple. En cierto sentido recuerda a una partcula elemental que no posee estructura interna y est determinada por un nmero restringido de parmetros, entre los que se cuentan justamente la masa, la carga y el momento angular (o espn). John A. Wheeler ha descrito la simplicidad de los agujeros negros en palabras pintorescas: "los agujeros negros no tienen pelos", entendindose por "pelo" cualquier parmetro necesario para describirlo que no sea la masa, la carga o el momento angular. (Estrictamente hablando, un agujero negro podra poseer tambin una carga magntica, si existieran los monopolos magnticos. Sin embargo, hasta la fecha no

se ha encontrado una evidencia experimental que confirme definitivamente la existencia de tales objetos. Un monopolo magntico sera una partcula con una carga magntica aislada, a diferencia de un imn que siempre posee dos cargas magnticas, o polos, inseparables.)1 Los resultados descritos hasta aqu son vlidos para un agujero negro aislado en el espacio. La situacin puede cambiar si hay suficiente materia alrededor del agujero negro para influir sobre ste, o si el agujero se encuentra situado en un campo magntico externo (lo cual no sera improbable, ya que las galaxias suelen poseer campos magnticos). El estudio terico de los agujeros negros en situaciones realistas apenas ha empezado, debido a la gran complejidad matemtica del problema; quiz, en el futuro, se encuentren resultados interesantes que puedan explicar ciertos fenmenos en el Universo.

LA ENTROPA DE UN AGUJERO NEGRO

Una vez formado un agujero negro, todava puede alterar su estado si absorbe materia que le cae desde lejos. Si esto sucede, entonces, despus de un breve periodo de reacomodo, el agujero negro regresa a un estado estacionario en el que sus tres parmetros fundamentales adquieren nuevos valores, de acuerdo con las caractersticas de la materia que absorbi. Sin embargo, la variacin de los tres parmetros no es totalmente arbitraria, como veremos a continuacin. El horizonte de un agujero negro es una superficie esfrica y se puede calcular su rea sin ambigedad. En geometra clsica, el rea de una esfera de radio R es. Se puede demostrar que esta frmula se modifica ligeramente en un espacio curvo. En particular, el rea A del horizonte de un agujero negro rotante y cargado el caso ms general resulta ser

donde r+ es el radio del horizonte externo. Ms explcitamente, en trminos de los tres parmetros M, a y Q el rea es

En principio, se pueden alterar los parmetros de un agujero negro arrojndole desde el exterior partculas masivas, cargadas o con momento angular. Sin embargo, tanto la carga como el momento angular implican cierta forma de energa energa elctrica y energa de rotacin . Debido a la equivalencia entre masa y energa, la carga y el momento angular de una partcula tambin contribuyen a aumentar la masa del agujero negro que la atrapa. El resultado es que la nueva masa del agujero negro va a depender tambin de la carga y el momento angular que captura, de modo tal que el horizonte no cambia en una forma totalmente arbitraria. En 1972, el fsico ingls Steven Hawking demostr un teorema matemtico sobre los agujeros negros, que habra de tener hondas implicaciones. Segn el teorema de Hawking, el rea del horizonte de un agujero negro puede aumentar o permanecer constante, como consecuencia de algn proceso fsico, pero en ningn caso puede disminuir. Si, por ejemplo, dos agujeros negros chocan entre s, se fusionan para producir un nuevo y nico agujero negro. El rea del horizonte del nuevo agujero ser necesariamente mayor que la suma de las reas de los dos horizontes antes de la colisin. El teorema de Hawking impone ciertas restricciones sobre la cantidad de energa que se puede extraer de un agujero negro por medio de algn mecanismo, como, por ejemplo, el proceso de Penrose. Como parte de la masa de un agujero negro se debe a su energa de rotacin o a su carga, un agujero negro puede liberar energa a costa de reducir su masa: al disminuir su carga o su momento angular. Este proceso termina cuando al agujero negro slo le queda una cierta masa. As, un agujero negro sin carga ni momento angular es un agujero negro "inerte" en lo que se refiere a la posibilidad de extraerle energa. Por

otra parte, la masa final del agujero negro totalmente "exprimido" de energa no puede ser arbitrariamente pequea, ya que el rea del horizonte nunca disminuye. Es fcil deducir de la formula (1) que la masa final del agujero debe ser mayor o igual que

donde A es el rea inicial del agujero. Se puede demostrar que existe una relacin precisa entre los incrementos de la masa y del rea de un agujero negro. Si el rea de un agujero negro aumenta en una cantidad, entonces la masa se incrementa en una cantidad, dada por la frmula

donde la cantidad K es la gravedad superficial del agujero negro; los trminos adicionales en la frmula que carecen de importancia en el asunto que se trata a continuacin dependen del incremento en la carga y el momento angular y, son nulos, si estos parmetros no varan. La gravedad superficial es la aceleracin gravitacional producida por el agujero negro en el sitio justo de su horizonte; su valor est dado por la frmula:

que se reduce, en el caso de un agujero negro sin carga ni momento angular, simplemente a

o en nmeros,

donde M es la masa del agujero medida en masas solares.2 En comparacin, la gravedad en la superficie de la Tierra es de 9.81 m/seg o, lo que es igual: 1 g . Al conocer los resultados matemticos descritos hasta aqu, los tericos de los agujeros negros se percataron de que existe una relacin entre la fsica de los agujeros negros y otra rama de la fsica, aparentemente muy alejada, que es la termodinmica. La clave fundamental es la analoga entre el rea de un agujero negro y el concepto termodinmico de la entropa. Existen varias maneras de interpretar la entropa. Sin entrar en muchos detalles, podemos afirmar que la entropa es una medida (inversa) de la cantidad de energa que se puede extraer de un sistema fsico. Consideremos, por ejemplo, una piedra que resbala sobre un plano inclinado (Figura 21). Mientras resbala, la piedra transforma su energa inicial en calor: tanto la piedra como el plano se calientan por friccin. Ahora bien, siendo el calor una forma de energa (movimiento de las molculas), podra esa energa regresar a la piedra y hacer que sta suba sola por el plano inclinado? Sabemos por experiencia que tal fenmeno nunca ocurre. Antes de resbalar, la piedra posee una energa que se puede aprovechar por ejemplo, arrastrando otro cuerpo consigo; despus de llegar al suelo, su energa se ha convertido en calor y es irrecuperable. La entropa es una medida de la energa irrecuperable en un sistema fsico.

La llamada primera ley de la termodinmica permite relacionar el aumento de la energa interna (por ejemplo, energa en forma de calor) con el aumento de la entropa. Si es el incremento de la entropa de un cuerpo, entonces su energa interna se incrementa en una cantidad dada por la frmula

donde T es la temperatura del cuerpo y los trminos

adicionales dependen de la variacin de otros parmetros del cuerpo (volumen, composicin, etc.). Ahora bien, segn la segunda ley de la termodinmica, la entropa de un sistema aislado siempre aumenta con el tiempo, o al menos permanece constante.3 Si el agua regada en el suelo no se vuelve a juntar y brinca espontneamente al vaso donde estaba, es porque la naturaleza slo permite pasar de un estado a otro cuando el estado final posee ms entropa que el inicial. La segunda ley de la termodinmica permite definir el

sentido del tiempo: el tiempo corre en la direccin en que


aumenta la entropa. La entropa es uno de los conceptos ms interesantes y sutiles de la fsica. Evidentemente, un estudio ms detallado rebasa los prpositos de este libro. Volviendo a los agujeros negros, podemos notar una analoga obvia entre el rea del horizonte y la entropa. En primer lugar, las dos son cantidades que nunca disminuyen con el tiempo. Si, adems, recordamos que la masa es equivalente a la energa, resulta que la frmula (2), que relaciona el incremento de la masa con el incremento del rea de un agujero negro, es el anlogo de la primera ley de la termodinmica (frmula 4), que relaciona el incremento de la energa interna con el incremento de la entropa. En cuanto al teorema de Hawking sobre el rea de un agujero negro, sera exactamente equivalente a la segunda ley de la termodinmica. As, la entropa de un agujero negro debe ser proporcional a su rea y, siguiendo la analoga, la aceleracin gravitacional en la superficie del agujero, K, debe ser el anlogo de la temperatura (comprense las frmulas 2 y 4). (Estas propiedades fsicas no deben de confundirse con parmetros nuevos o "pelos", pues estn enteramente determinadas por los tres parmetros fundamentales M, a y Q. ) La analoga se puede seguir an ms lejos. Segn la llamada "ley cero" de la termodinmica, un sistema fsico en equilibrio completo posee la misma temperatura en todas sus partes. En el caso de los agujeros negros, se puede demostrar que la gravedad superficial tiene el mismo valor en cada punto del horizonte.

Por ltimo, la tercera ley de la termodinmica especifica que la temperatura de cero absoluto es imposible de alcanzar. El anlogo de esta ley para los agujeros negros es sumamente interesante. A partir de la frmula (3) para K, resulta que la gravedad superficial se hace cero si los tres parmetros M, Q y a del agujero negro cumplen la condicin

G M = GQ + a c
ste es justamente el caso en que, en el espaciotiempo de Kerr-Newman, el horizonte interno y el externo se funden en uno solo. En ese caso crtico la gravedad superficial del agujero negro se anula pero no el rea del horizonte. Como vimos en el captulo anterior, si la masa M es tal que G M es menor que GQ + a c, entonces los dos horizontes desaparecen. El anlogo a la tercera ley de la termodinmica es que la gravedad superficial de un agujero negro no puede alcanzar el valor cero. Si esto llegara a ocurrir, se podra, con la ms mnima perturbacin, destruir el horizonte del agujero negro y dejar la singularidad desnuda. Una versin ms general de esta tercera ley es que ningun proceso fsico puede producir una singularidad desnuda. La formacin de una singularidad implica, necesariamente, la aparicin de un horizonte que esconde esa singularidad de las miradas del exterior. Esta conjetura an no ha sido demostrada rigurosamente, pero todos los estudios tericos de la formacin de agujeros negros la apoyan; Penrose ha llamado a esta posible ley natural: "censura csmica". A pesar de su inters, la analoga entre termodinmica y fsica de los agujeros negros debe tomarse con mucha cautela. El problema esencial es que no se puede asociar una temperatura real a un objeto que todo absorbe y nada emite. Todo cuerpo caliente emite radiacin en alguna forma, desde ondas de radio hasta rayos gamma, dependiendo de su temperatura. Slo un cuerpo que se encuentra a la temperatura de cero absoluto (273.16 grados centgrados bajo cero) no emite ningn tipo de radiacin. Ahora bien, dado que un agujero negro nicamente absorbe pero no emite nada, su temperatura debe ser cero absoluto. La similitud entre la gravedad

superficial y la temperatura parece ser, entonces, slo una analoga que no debe interpretarse literalmente. Ms an, la primera ley de la termodinmica (frmula 4), aplicada a un agujero negro implica que, si la temperatura es cero, la entropa del agujero negro debe ser infinita. En efecto, cualquier aumento de la energa interna del agujero negro produce un incremento de entropa igual a /T; si T = 0, el incremento de la entropa es infinito (cualquier nmero dividido entre cero es infinito). As, la analoga entre el rea del horizonte y la entropa tampoco puede interpretarse sin ambigedades. Tal era la situacin de la termodinmica y de los agujeros negros, hasta que una conexin ms profunda fue descubierta al entrar en escena la mecnica cuntica.

LA RADIACIN DE HAWKING

La fsica newtoniana no puede describir fenmenos que implican velocidades cercanas (o iguales) a la de la luz, o dimensiones comparables a las de los tomos. En el primer caso velocidades muy altas la teora de la relatividad toma el relevo de la fsica clsica; en el segundo caso dimensiones muy pequeas es la mecnica cuntica la que remplaza a la mecnica newtoniana. La mecnica cuntica surgi a principios del siglo XX con el fin de explicar algunos fenmenos que parecan contradecir los principios de la mecnica clsica. Uno de los problemas ms importantes de la fsica de finales del siglo pasado era explicar la forma de la llamada radiacin de "cuerpo negro": la luz emitida por un cuerpo caliente aislado del exterior y en perfecto equilibrio trmico.4 El gran fsico alemn Max Planck logr resolver este problema con base en una suposicin que, en un principio, pareca totalmente ad hoc. Planck postul que la luz se propaga en paquetes de energa, de modo tal que cada

paquete, o quantum de luz, posee una energa E proporcional a la frecuencia v ; explcitamente:

E=hv
donde h es la ahora llamada constante de Planck (su valor es 6.626 X 10 27ergs x segundo) una de las tres constantes fundamentales de la naturaleza, junto con G y c. Poco despus, Albert Einstein dio un paso an ms audaz que Planck al postular que la luz est constituida de partculas, los fotones, que poseen una energa dada justamente por la frmula de Planck. Con su hiptesis, Einstein logr explicar el efecto fotoelctrico (lo que le vali el premio Nobel en 1920) y contribuy, en forma decisiva, a fundar la fsica cuntica. La fsica del mundo microscpico sigui desarrollndose rpidamente: Niels Bohr sent las bases epistemolgicas de la mecnica cuntica; Erwin Schroedinger dedujo la ecuacin que lleva su nombre y que es a la fsica cuntica, lo que la ecuacin de Newton (fuerza igual a masa por aceleracin) a la fsica clsica; Werner Heisenberg encontr el principio de incertidumbre, segn el cual es imposible medir la posicin y la velocidad de una partcula con precisin absoluta; muchos ms descubrimientos siguieron, pero mencionarlos nos alejara demasiado de los propsitos de este libro... La relatividad y la mecnica cuntica siguieron rutas separadas durante un par de dcadas, sin que hubiera interaccin entre ellas. Finalmente, en 1930, el gran fsico ingls Paul Adrien Maurice Dirac logr formular clara y rigurosamente una teora que unificaba la mecnica cuntica y la relatividad especial. La unin de estas dos teoras fue extremadamente fructfera; la mecnica cuntica relativista es ahora el fundamento de las teoras modernas de partculas elementales. Empero, la relatividad general resisti todos los intentos de unirla con la mecnica cuntica. Durante dcadas, los fsicos tericos trataron de elaborar, sin xito, una teora cuntica de la gravitacin. Slo en los aos setenta empezaron a aparecer algunas pistas sobre la

manera de lograr tan importante unificacin, aunque la meta todava se encuentra lejos. En espera de que surja una verdadera teora cuntica de la gravitacin, se puede intentar extrapolar los resultados clsicos de la mecnica cuntica, que son vlidos y estn bien establecidos en un espacio plano, a un espacio-tiempo curvo. Este enfoque del problema equivale a suponer, en una primera aproximacin, una fuerza gravitacional dada de antemano y suficientemente intensa para que no influyan sobre ella los efectos cunticos. Hasta aqu, nos hemos referido siempre a agujeros negros "clsicos", en el sentido de que no se incluye ningn efecto cuntico. En particular, la propiedad ms importante de un agujero negro es la de no dejar escapar nada del interior de su horizonte. Sin embargo, en 1974 Steven Hawking (Figura 44) descubri que, si se toman en cuenta ciertos efectos cunticos de acuerdo con la aproximacin mencionada arriba, un agujero negro emite radiacin. Este resultado inesperado est relacionado al concepto de "vaco cuntico" que analizaremos ms adelante. Por ahora, veamos algunas implicaciones fsicas de este fenmeno.

Figura 44. El fsico ingls S.W. Hawking, quien ha hecho varias contribuciones notables al estudio

terico de los agujeros negros.


Hawking demostr que un agujero negro radia exactamente como si fuera un "cuerpo negro" en equilibrio termodinmico total (curiosamente, el mismo tipo de cuerpo caliente cuyo estudio condujo a la fundacin de la mecnica cuntica). La temperatura T de un agujero negro de masa M, sin carga ni momento angular, resulta ser

donde k es la constante de Boltzman que aparece en todos los problemas de termodinmica.5 En nmeros, esta temperatura es

donde M es la masa del agujero negro, medida en kilogramos. Es importante sealar que la temperatura de un agujero negro es inversamente proporcional a su masa. Para un agujero cuya masa sea comparable a la del Sol, la temperatura es extremadamente baja: apenas una millonsima de grado sobre el cero absoluto; la radiacin de un cuerpo a esa temperatura es completamente indetectable. Es evidente, pues, que el efecto Hawking carece totalmente de importancia para los agujeros negros que se forman por el colapso gravitacional de un estrella. En cambio, este efecto podra ser muy importante para los agujeros negros poco masivos, si es que existen; por ejemplo, un agujero negro con una masa de cien millones de toneladas (algo as como la masa de una montaa) tendra una temperatura de casi un billn de grados Kelvin (10 12 K). Como cualquier cuerpo caliente, un agujero negro radia energa principalmente en forma de fotones luz, aunque tambin emite otras partculas si la temperatura es suficientemente alta: neutrinos, electrones, positrones, etc. As, un agujero negro radia, a costa de perder su propia

energa o, lo que es equivalente, su masa. A medida que la masa del agujero negro disminuye, su temperatura aumenta y la radiacin se hace ms intensa. Consecuentemente, la masa disminuye cada vez ms y ms rpidamente, hasta que el agujero negro se evapora totalmente en una verdadera explosin. Se puede calcular el tiempo que tardara un agujero negro en evaporarse por completo; este tiempo resulta ser del orden de

o, aproximadamente, 10 17 M3 segundos, si la masa

M se mide en kilogramos. Un agujero negro de una masa


comparable a la del Sol se evaporara, segn esta frmula, en 1067! (en comparacin, la edad del Universo es de unos 101 0 aos). Como mencionamos anteriormente, el efecto Hawking es totalmente insignificante para los agujeros negros muy masivos. Para un agujero negro de masa modesta, por ejemplo unas cien millones de toneladas, el tiempo de evaporacn resulta ser de unos 101 0 aos, comparable a la edad del Universo. Como vimos en el captulo IV, es posible que se hayan formado agujeros negros con masas relativamente pequeas en los primeros instantes del Universo. Un agujero negro primordial que naci en esas pocas remotas con una masa de cien millones de toneladas se encontrara en la actualidad justamente en la fase final de evaporacin. Debido a su altsima temperatura, tal agujero negro se observara como una intensa fuente de rayos gamma, que es el tipo de radiacin emitida por un cuerpo a varios miles de millones de grados. Por otra parte, los astrnomos han detectado, desde hace tiempo, un gran nmero de fuentes de rayos gamma en el Universo. En muchos casos, el mecanismo fsico que produce estos rayos se ha podido identificar plenamente y no corresponde a un agujero negro en evaporacin. Sin embargo, queda como un problema pendiente determinar si algunos rayos gamma detectados en la Tierra han sido producidos por la explosin de agujeros negros primordiales.

El hecho de que un agujero negro posea realmente una temperatura permite reformular consistentemente las ideas de la seccin anterior sobre la "termodinmica" de los agujeros negros. El descubrimiento de Hawking puso en evidencia que la analoga entre temperatura y gravedad superficial no es puramente formal. La temperatura T se puede relacionar sin ambigedad con la gravedad superficial K de un agujero negro con masa, carga y momento angular, por medio de la relacin

donde K est dada por la frmula (3). Ms an, el hecho de que un agujero negro tenga una temperatura distinta del cero absoluto implica una relacin precisa entre la entropa y el rea del horizonte; la entropa del agujero negro resulta ser:

donde el rea A est dada por la frmula (1). La temperatura y la entropa de un agujero negro se deben a efectos puramente cunticos, como se desprende claramente del hecho de que la constante de Planck h aparece en las frmulas (6) y (7). Despreciar los efectos cunticos, como se hace en la fsica "clsica", equivale a asignar el valor cero a la constante de Planck en una primera aproximacin. La temperatura de un agujero negro es proporcional a h, mientras que su entropa es proporcional a 1/h; si h fuera estrictamente cero, la temperatura sera cero absoluto y la entropa infinita: tal como se esperara si no existieran los efectos cunticos. Finalmente, sealemos que la evaporacin y eventual desaparicin de un agujero negro no contradice la segunda ley de la termodinmica: si bien el rea entropa del agujero disminuye, la radiacin producida posee una entropa muy alta, de modo tal que la entropa total aumenta.

EL VACIO CUNTICO

El efecto descubierto por Hawking puede parecer contradictorio a primera vista. Si nada sale de un agujero negro, como se ha repetido insistentemente, cmo es posible que el agujero radie energa? La radiacin de un agujero negro es un fenmeno ntimamente relacionado con uno de los problemas ms formidables de la fsica moderna: el concepto de vaco. Antes de que apareciera la mecnica cuntica, el vaco era un concepto trivial: significaba la ausencia total de materia o energa. Sin embargo, la situacin ha resultado ser mucho ms complicada a nivel cuntico.

El origen del problema se encuentra en el principio de incertidumbre de Heisenberg, que ya tuvimos ocasin de mencionar. Este principio fundamental de la mecnica cuntica establece un lmite intrnseco a la precisin con que se pueden medir simultneamente la posicin y la velocidad de una partcula. Una forma equivalente de este principio impone una restriccin similar sobre la posibilidad de medir la energa de una partcula y el momento en que se efecta la medicin. Supongamos que es el error en la medicin de la energa y el error en la medicin del tiempo.6 Segn el principio de incertidumbre, los errores no pueden ser arbitrariamente pequeos sino que deben satisfacer la desigualdad

independientemente de cun precisas sean las mediciones. Al combinar este principio con la equivalencia entre energa y masa predicha por la relatividad, nos encontramos con el resultado sorprendente de que se puede crear materia a partir del vaco. Una partcula puede aparecer sbitamente y desaparecer acto seguido. Esto

no puede ocurrir segn la fsica clsica la materia no se crea de la nada, pero s es factible segn la fsica cuntica, a condicin de que el tiempo de vida de la partcula sea suficientemente corto. En efecto, una partcula de masa M posee una energa Mc; si su tiempo de vida es menor que h/mc, entonces, de acuerdo con el principio de incertidumbre, la partcula no puede ser detectada: durante ese lapso, la masa (energa) de la partcula se encuentra por debajo del margen de error con que se podra medir, aun con el detector ms sensible. As, el "vaco" de la mecnica cuntica est repleto de partculas que aparecen y desaparecen burlndose de la ley de conservacin de la masa, encubiertas por el principio de incertidumbre de Heisenberg. Tales partculas, por principio indetectables, se llaman partculas virtuales. No todas las cantidades fsicas satisfacen el principio de incertidumbre; por ejemplo, la carga elctrica se puede determinar sin restricciones, dependiendo la precisin nicamente de la calidad de los mtodos de medicin utilizados. En consecuencia, una partcula cargada no puede surgir de la nada, porque podra detectarse y violara el principio de que la carga elctrica siempre se conserva. Sin embargo, todas las partculas elementales existen en forma de partculas o antipartculas; la carga elctrica de una antipartcula es de signo contrario al de su partcula correspondiente, siendo las masas iguales. Es posible, entonces, que una partcula y su antipartcula surjan de la nada y desaparezcan sin poder ser detectadas, porque la carga elctrica de la pareja sera cero y no se habr violado el principio de conservacin de la carga elctrica. As, por ejemplo, puede surgir del vaco un par virtual formado por un electrn y un positrn, los cuales deben desaparecer en un tiempo menor que h/2 Mc (siendo m la masa del electrn o positrn), tiempo que equivale a unos 10-22 segundos. La presencia de partculas virtuales en el vaco ocasiona una serie de problemas conceptuales que los fsicos an no han podido resolver satisfactoriamente. La dificultad fundamental es que la energa del vaco es formalmente infinita, ya que se pueden crear partculas

virtuales con energas ilimitadas. Por otra parte, el vaco cuntico no es un concepto metafsico: las partculas virtuales no pueden observarse directamente, pero producen una serie de efectos reales que se pueden medir experimentalmente. Uno de los mayores retos para los fsicos tericos en la actualidad es comprender y manejar satisfactoriamente el concepto del vaco cuntico. Justamente, la radiacin de los agujeros negros es un efecto producido por la gravedad sobre el vaco cuntico. El mismo Hawking propuso una interpretacin, en trminos comprensibles, del efecto descubierto por l: dado que la fuerza de gravedad vara con la distancia, un cuerpo masivo influye desigualmente sobre otro cuerpo masivo: las partes ms cercanas al cuerpo atractor son atradas ms intensamente que las partes ms alejadas. Este efecto se conoce como fuerza de marea; es el mismo que produce una deformacin de los ocanos terrestres, porque la Luna atrae ms fuertemente a la parte de la Tierra cercana a ella. Evidentemente, los agujeros negros tambin inducen fuerzas de marea sobre los cuerpos cercanos a ellos. Supongamos que un par formado por un electrn y un positrn virtuales se crea muy cerca de un agujero negro. Hawking seal que la fuerza de marea puede romper el par, de modo tal que las dos partculas se vuelven reales y una cae al agujero, mientras que la otra escapa a lo lejos (Figura 45). La partcula que escapa lleva consigo parte de la energa gravitacional del agujero y, es esa energa liberada, la que produce la radiacin.

Figura 45. Un par virtual creado cerca de un agujero negro puede desgarrarse por la fuerza de marea.

Otra posible interpretacin del efecto Hawking es en trminos de una alteracin de la energa del vaco cuntico. Hemos sealado anteriormente que la energa de una partcula se modifica por la atraccin gravitacional; una de las consecuencias ms importantes de este fenmeno es que la luz emitida cerca de un objeto masivo se enrojece (pierde energa). Se puede demostrar que este mismo fenmeno, aplicado a la energa del vaco cuntico cerca de un agujero negro, produce una alteracin de esta energa que, en trminos cuantitativos, hace que la regin alrededor del agujero negro adquiera una temperatura exactamente igual a la predicha por Hawking. Segn esta interpretacin alternativa, un agujero negro no radia energa sino que deforma la energa del vaco cuntico.

An quedan muchos problemas que resolver con respecto a la radiacin de los agujeros negros. Probablemente, la situacin se aclarar cuando dispongamos de una verdadera teora cuntica de la gravedad. Mientras, el efecto descubierto por Hawking nos indica que debemos prepararnos a mltiples sorpresas. En particular, la posibilidad de que existan agujeros negros microscpicos que se evaporan rpidamente complica an ms el concepto del vaco cuntico: as como se forman partculas virtuales, se pueden crear agujeros negros virtuales a partir del vaco. Si la masa de un agujero negro no excede de unos 10 5 gramos (que es el valor aproximado de ), se evaporar en unos segundos (que corresponde al valor de ). El lector puede comprobar que el producto de la energa (masa X c) y el tiempo de vida de tal agujero negro es menor que h. En consecuencia, gracias al principio de incertidumbre de Heisenberg, los agujeros negros con masas menores que unos gramos pueden crearse de la nada y evaporarse sin violar la ley de conservacin de la masa. El mximo radio que puede tener un agujero negro virtual est dado aproximadamente por

que equivale a unos 10- centmetros. Esta distancia se conoce como longitud de Planck y es la nica unidad de distancia que se puede construir con las tres constantes fundamentales de la naturaleza: G, h y c. La longitud de Planck es tan extremadamente pequea (10 veces menor que el radio de un electrn) que debe ser la distancia caracterstica de otro nivel de la naturaleza, subyacente al mundo subatmico, donde rigen las leyes an desconocidas de la gravedad cuntica.7 As como el ocano presenta un aspecto liso e inmvil cuando se observa desde una gran distancia, pero posee fuertes turbulencias y tormentas a escala humana, el espacio-tiempo parece "liso" y esttico a gran escala, pero es extremadamente turbulento en el nivel de la longitud de Planck, donde los agujeros negros se forman y evaporan continuamente (Figura 46). En el mundo de Planck, las leyes de la fsica deben ser muy distintas de las que conocemos hasta ahora.

Figura 46. La estructura macroscpica del espacio-tiempo parece plana, pero ste debe ser extremadamente turbulento en el nivel de la escala de Planck.

NOTAS

1 Ver J. Flores La gran ilusin I. El monopolo magntico, vol. 11 de la Ciencia desde Mxico, FCE, 1986. 2 En la fsica clsica, la aceleracin gravitacional en la

superficie de una esfera de masa M y radio R es GM/R. Dado que el radio de un agujero negro es proporcional a su masa, resulta que la aceleracin gravitacional en su superficie es proporcional a GM/M= G/M, tal como en la frmula para K. Mientras ms pequeo es un agujero negro, mayor es la fuerza gravitacional en su superficie. 3 Si el sistema no est aislado e intercambia energa con otros sistemas, hay que considerar la entropa total de todos los sistemas que, en conjunto, estn aislados. 4 Por ejemplo, un recipiente cerrado de paredes calientes, perfectamente aislado. 5 K=1.38 X 10-16 ergs/grados Kelvin. 6 Es decir si E es la energia medida, slo se puede asegurar que la energia real se encuentra, muy probablemente, entre E E y E + E. Lo mismo para t y t... 7 En los ltimos aos ha habido mucho inters en la teora de las supercuerdas, que pretende describir la materia a la escala de Planck. An es temprano para juzgar este programa de investigacin.

VII. EPLOGO
LA INEVITABILIDAD del colapso gravitacional de una estrella muy masiva conduce necesariamente a postular la existencia de los agujeros negros. La formacin de un agujero negro es una fase ltima y natural de la evolucin estelar, tan natural como la formacin de una enana blanca o de una estrella de neutrones. Un agujero negro no es un objeto tan inerte como podra pensarse. Su interaccin con la materia cercana a l tiene caractersticas extremadamente dinmicas; una enorme energa gravitacional puede liberarse si las condiciones son propicias. Los astrofsicos tienen la esperanza de que los fenmenos ms energticos en el Universo puedan explicarse por la presencia de agujeros negros. La existencia de agujeros negros gigantes es ms especulativa, pero podran ser la causa de los fenmenos misteriosos que ocurren en el ncleo de las galaxias y en los cuasares. En el otro extremo de la escala de masas, los agujeros negros poco masivos y los miniagujeros son an ms especulativos. El inters en ellos estriba ms bien en aclarar los problemas fundamentales de la fsica cuntica. La interrelacin entre termodinmica, gravitacin y mecnica cuntica podra ser la clave para una nueva y ms profunda comprensin de la naturaleza. No hay que olvidar que la fsica del siglo XX surgi de la unin de las dos teoras bsicas del siglo XIX: la termodinmica, originalmente la ciencia matemtica de las mquinas de vapor y el electromagnetismo, que en aquella poca no tena aplicacin a los problemas nacionales de ningn pas. A diferencia de otras interacciones, la gravitacin no se presta a experimentos en los laboratorios terrestres. Afortunadamente, la naturaleza se encarga de realizar sus "experimentos" gravitacionales en todo el Universo. Corresponde a los astrnomos descifrar las observaciones de los fenmenos csmicos. La teora de

los agujeros negros es fruto de la interaccin entre astronoma y fsica terica. A medida que las observaciones astronmicas mejoren, surgirn nuevos conceptos, quizs ms sorprendentes an.

CONTRAPORTADA
A medida que los instrumentos de los astrnomos sus "ventanas" al Universo se hacen ms complejas parece que creciera la extraeza de lo que contemplan. As, en fechas recientes, se han sumado a la lista de cuerpos celestes objetos nuevos: pulsares, cuasares, estrellas de cuarks; mundos de naturaleza elusiva, an no bien entendidos del todo, en los cuales las leyes de la fsica deben ser muy distintas de las que conocemos ahora y cuya existencia prueba una vez ms el aserto del astrnomo ingls Fred Hoyle: "El universo es an ms estrao de lo que nos imaginamos." Los agujeros negros, entre los descubrimientos estelares ms recientes, son los que han captado con mayor fuerza el inters de los astrnomos y legos en la materia, tanto por su extrao nombre, acuado por el astrnomo John A. Wheeler, como por lo peculiar de su comportamiento. Los estudiosos consideran que la formacin de un agujero negro es la fase ltima y natural, de la evolucin estelar, esto es, del nacimiento, vida y muerte de una estrella. Para que se forme un agujero negro la estrella debe ser muy msiva, de modo que al colapsarse debido al agotamiento del "combustible" que la mantiene en funcionamiento como un horno atmico gigantesco, cierre los espacios intermoleculares y su fuerza de gravedad se haga tan intensa que impida salir algo de ella, ni siquiera la luz que atrapa. De ah su nombre de agujero negro. Los agujeros negros no emiten, en consecuencia, luz ni ninguna otra seal; slo se manifiestan por medio de su atraccin gravitacional. Sin embargo, los cientifcos los han detectado en los sistemas binarios estrellas dobles uno de cuyos componentes sea invisible. Uno de los ms notables es Cygnus X-1 en la constelacin del Cisne, formado por una estrella gigante y lo que se sospecha es un agujero negro. La luz y el gas de la estrella visible, antes de caer en el agujero negro, van calentndose, como un cuerpo que penetra la atmsfera de la Tierra, hasta alcanzar temperaturas muy elevadas, de millones de grados C, que emiten luz en forma de rayos X. Tal fuente

invisible de rayos X es, seguramente, un agujero negro. En lenguaje claro, el doctor Shahen Hacyan explica todas las teoras existentes sobre los agujeros negros desde su sorprendente intuicin por Laplace en el siglo XVIII hasta las aplicaciones que su descubrimiento tiene en nuestra concepcin del Universo. Mexicano de origen armenio, el doctor Hacyan ha publicado ya un libro en esta coleccin (El descubrimiento del Universo). Licenciado en fsica por la UNAM obtuvo su doctorado en fsica terica en la Universidad de Sussex. Actualmente es investigador y maestro en la Facultad de Ciencias y en el Instituto de Astronoma de la UNAM. Diseo: Carlos Haces /Fotografa: Carlos Franco

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notes
1 Por simplicidad, suponemos que el tiempo que tarda la nave en despegar, dar vuelta y aterrizar es despreciable. 2 A cada partcula de materia, como el protn, el neutrn y el electrn, corresponde una antipartcula con signo (y otras propiedades) contrario: el antiprotn, el antineutrn, el positrn... 3 Estrictamente hablando, la formula anterior es vlida para una distancia infinitesimal. Los lectores familiarizados con el clculo diferencial e integral habrn reconocido la "diferencial de distancia", a partir de la cual se puede calcular la longitud de una curva arbitraria por medio de una integracin.

4 Ver El descubrimiento del Universo, S. Hacyan, nm. 6 de La Ciencia desde Mxico, FCE, 1986.