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SISTEMA ENDOCRINO

La Endocrinologa es la especialidad mdica que estudia las glndulas que producen las hormonas; es decir, las glndulas de secrecin interna o glndulas endocrinas.

Los endocrinlogos estudian los efectos normales de las secreciones de estas glndulas, y los trastornos derivados del mal funcionamiento de las mismas. Las glndulas endocrinas ms importantes son: la hipfisis y el hipotlamo la glndula tiroides

las paratiroides el pncreas las suprarrenales los ovarios los testculos

El Sistema Endocrino es el conjunto de rganos y tejidos del organismo que liberan un tipo de sustancias llamado hormonas. Pulsa aqu para ver una animacin (flash). Los rganos endocrinos tambin se denominan glndulas sin conducto o glndulas endocrinas, debido a que sus secreciones se liberan directamente en el torrente sanguneo, mientras que las glndulas exocrinas liberan sus secreciones sobre la superficie interna o externa de los tejidos cutneos, la mucosa del estmago o el revestimiento de los conductos pancreticos. Las hormonas secretadas por las glndulas endocrinas regulan el crecimiento, desarrollo y las funciones de muchos tejidos, y coordinan los procesos metablicos del organismo. Los tejidos que producen hormonas se pueden clasificar en tres grupos: glndulas endocrinas, cuya funcin es la produccin exclusiva de hormonas; glndulas endoexocrinas, que producen tambin otro tipo de secreciones adems de hormonas; y ciertos tejidos no glandulares, como el tejido nervioso del sistema nervioso autnomo, que produce sustancias parecidas a las hormonas. Hipfisis La hipfisis, tambin llamada glndula pituitaria, est formada por tres lbulos: el anterior, el intermedio, que en los primates slo existe durante un corto periodo de la vida, y el posterior. Se localiza en la base del cerebro y se ha denominado la "glndula principal". Los lbulos anterior y posterior de la hipfisis segregan hormonas diferentes. El lbulos anterior de la hipfisis libera varias hormonas que estimulan la funcin de otras glndulas endocrinas, por ejemplo, la adrenocorticotropina, hormona adrenocorticotropa o ACTH, que estimula la corteza suprarrenal; la hormona estimulante de la glndula tiroides o tirotropina (TSH) que controla el tiroides; la hormona estimulante de los folculos o foliculoestimulante (FSH) y la hormona

luteinizante (LH), que estimulan las glndulas sexuales; y la prolactina, que, al igual que otras hormonas especiales, influye en la produccin de leche por las glndulas mamarias. La hipfisis anterior es fuente de produccin de la hormona del crecimiento o somatotropina, que favorece el desarrollo de los tejidos del organismo, en particular la matriz sea y el msculo, e influye sobre el metabolismo de los hidratos de carbono. La hipfisis anterior tambin secreta una hormona denominada estimuladora de los melanocitos, que estimula la sntesis de melanina en las clulas pigmentadas o melanocitos. En la dcada de 1970, los cientficos observaron que la hipfisis anterior tambin produca sustancias llamadas endorfinas, que son pptidos que actan sobre el sistema nervioso central y perifrico para reducir la sensibilidad al dolor.

El hipotlamo, porcin del cerebro de donde deriva la hipfisis, produce las hormonas "controladoras". Estas hormonas regulan procesos corporales tales como el metabolismo y controlan la liberacin de hormonas de glndulas como la tiroides, las suprarrenales y las gnadas (testculos u ovarios). Tambin secreta una hormona antidiurtica (que controla la excrecin de agua) denominada vasopresina, que circula y

se almacena en ellbulo posterior de la hipfisis. La vasopresina controla la cantidad de agua excretada por los riones e incrementa la presin sangunea. El lbulo posterior de la hipfisis tambin almacena una hormona fabricada por elhipotlamo llamada oxitocina. Esta hormona estimula las contracciones musculares, en especial del tero, y la excrecin de leche por las glndulas mamarias. La secrecin de tres de las hormonas de la hipfisis anterior est sujeta a control hipotalmico por los factores liberadores: la secrecin de tirotropina est estimulada por el factor liberador de tirotropina (TRF), y la de hormona luteinizante, por la hormona liberadora de hormona luteinizante (LHRH). La dopamina elaborada por el hipotlamo suele inhibir la liberacin de prolactina por la hipfisis anterior. Adems, la liberacin de la hormona de crecimiento se inhibe por la somatostatina, sintetizada tambin en el pncreas. Esto significa que el cerebro tambin funciona como una glndula. Glndulas suprarrenales Las dos glndulas se localizan sobre los riones.

Cada glndula suprarrenal est formada por una zona interna denominada mdula y una zona externa que recibe el nombre de corteza.

La mdula suprarrenal produce adrenalina, llamada tambin epinefrina, y noradrenalina, que afecta a un gran nmero de funciones del organismo. Estas sustancias estimulan la actividad del corazn, aumentan la tensin arterial, y actan sobre la contraccin y dilatacin de los vasos sanguneos y la musculatura. La adrenalina eleva los niveles de glucosa en sangre (glucemia). Todas estas acciones ayudan al organismo a enfrentarse a situaciones de urgencia de forma ms eficaz. La corteza suprarrenal elabora un grupo de hormonas denominadas glucocorticoides, que incluyen la corticosterona y el cortisol, y los mineralocorticoides, que incluyen la aldosterona y otras sustancias hormonales esenciales para el mantenimiento de la vida y la adaptacin al estrs. Las secreciones suprarrenales regulan el equilibrio de agua y sal del organismo, influyen sobre la tensin arterial, actan sobre el sistema linftico, influyen sobre los mecanismos del sistema inmunolgico y regulan el metabolismo de los glcidos y de las protenas. Adems, las glndulas suprarrenales tambin producen pequeas cantidades de hormonas masculinas y femeninas. Tiroides La tiroides (pulsa aqu para ver una foto) es una glndula bilobulada situada en el cuello (ver una imagen microscpica de los folculos tiroideos).

Las hormonas tiroideas, la tiroxina y la triyodotironina aumentan el consumo de oxgeno y estimulan la tasa de actividad metablica, regulan el crecimiento y la maduracin de los tejidos del organismo y actan sobre el estado de alerta fsico y mental. El tiroides tambin secreta una hormona denominada calcitonina, que disminuye los niveles de calcio en la sangre e inhibe su reabsorcin sea.

Glndulas paratiroides Las glndulas paratiroides se localizan en un rea cercana o estn inmersas en la glndula tiroides (pulsa aqu para ver una imagen microscpica de esta glndula).

La hormona paratiroidea o parathormona regula los niveles sanguneos de calcio y fsforo y estimula la reabsorcin de hueso. Ovarios Los ovarios son los rganos femeninos de la reproduccin, o gnadas femeninas. Son estructuras pares con forma de almendra situadas a ambos lados del tero. Los folculos ovricos producen vulos, o huevos, y tambin segregan un grupo de hormonas denominadas estrgenos, necesarias para el desarrollo de los rganos reproductores y de las caractersticas sexuales secundarias, como distribucin de la grasa, amplitud de la pelvis, crecimiento de las mamas y vello pbico y axilar. La progesterona ejerce su accin principal sobre la mucosa uterina en el mantenimiento del embarazo. Tambin acta junto a los estrgenos favoreciendo el crecimiento y la elasticidad de la vagina. Los ovarios tambin elaboran una hormona llamada relaxina, que acta sobre los ligamentos de la pelvis y el cuello del tero y provoca su relajacin durante el parto, facilitando de esta forma el alumbramiento. Testculos Las gnadas masculinas o testculos son cuerpos ovoideos pares que se encuentran suspendidos en el escroto. Las clulas de Leydig de los testculos producen una o ms hormonas masculinas, denominadas andrgenos. La ms importante es la testosterona, que estimula el desarrollo de los caracteres sexuales secundarios, influye sobre el crecimiento de la prstata y vesculas seminales, y estimula la actividad secretora de estas estructuras. Los testculos tambin contienen clulas que producen gametos masculinos o espermatozoides. Vase Aparato reproductor.

Pncreas

La mayor parte del pncreas est formado por tejido exocrino que libera enzimas en el duodeno. Hay grupos de clulas endocrinas, denominados islotes de Langerhans, distribuidos por todo el tejido que secretan insulina y glucagn. La insulina acta sobre el metabolismo de los hidratos de carbono, protenas y grasas, aumentando la tasa de utilizacin de la glucosa y favoreciendo la formacin de protenas y el almacenamiento de grasas. El glucagn aumenta de forma transitoria los niveles de azcar en la sangre mediante la liberacin de glucosa procedente del hgado. Ms informacin en esta web: Diabetes mellitus

Placenta La placenta, un rgano formado durante el embarazo a partir de la membrana que rodea al feto, asume diversas funciones endocrinas de la hipfisis y de los ovarios que son importantes en el mantenimiento del embarazo. Secreta la hormona denominada

gonadotropina corinica, sustancia presente en la orina durante la gestacin y que constituye la base de las pruebas de embarazo. La placenta produce progesterona y estrgenos, somatotropina corinica (una hormona con algunas de las caractersticas de la hormona del crecimiento), lactgeno placentario y hormonas lactognicas. Vase Fecundacin, embarazo y parto.

Otros rganos Otros tejidos del organismo producen hormonas o sustancias similares. Los riones secretan un agente denominado renina que activa la hormona angiotensina elaborada en el hgado. Esta hormona eleva a su vez la tensin arterial, y se cree que es provocada en gran parte por la estimulacin de las glndulas suprarrenales. Los riones tambin elaboran una hormona llamada eritropoyetina, que estimula la produccin de glbulos rojos por lamdula sea. El tracto gastrointestinal fabrica varias sustancias que regulan las funciones del aparato digestivo, como la gastrina del estmago, que estimula la secrecin cida, y la secretina y colescistoquinina del intestino delgado, que estimulan la secrecin de enzimas y hormonas pancreticas. La colescistoquinina provoca tambin la contraccin de la vescula biliar. En la dcada de 1980, se observ que el corazn tambin segregaba una hormona, llamada factor natriurtico auricular, implicada en la regulacin de la tensin arterial y del equilibrio hidroelectroltico del organismo. La confusin sobre la definicin funcional del sistema endocrino se debe al descubrimiento de que muchas hormonas tpicas se observan en lugares donde no ejercen una actividad hormonal. La noradrenalina est presente en las terminaciones nerviosas, donde trasmite los impulsos nerviosos. Los componentes del sistema reninaangiotensina se han encontrado en el cerebro, donde se desconocen sus funciones. Los pptidos intestinales gastrina, colecistoquinina, pptido intestinal vasoactivo (VIP) y el pptido inhibidor gstrico (GIP) se han localizado tambin en el cerebro. Las endorfinas estn presentes en el intestino, y la hormona del crecimiento aparece en las clulas de los islotes de Langerhans. En el pncreas, la hormona del crecimiento parece actuar de forma local inhibiendo la liberacin de insulina y glucagn a partir de las clulas endocrinas.

Metabolismo hormonal Las hormonas conocidas pertenecen a tres grupos qumicos: protenas, esteroides y aminas. Aquellas que pertenecen al grupo de las protenas o polipptidos incluyen las hormonas producidas por la hipfisis anterior, paratiroides, placenta y pncreas. En el grupo de esteroides se encuentran las hormonas de la corteza suprarrenal y las gnadas. Las aminas son producidas por la mdula suprarrenal y el tiroides. La sntesis de hormonas tiene lugar en el interior de las clulas y, en la mayora de los casos, el producto se almacena en su interior hasta que es liberado en la sangre. Sin embargo, el tiroides y los ovarios contienen zonas especiales para el almacenamiento de hormonas. La liberacin de las hormonas depende de los niveles en sangre de otras hormonas y de ciertos productos metablicos bajo influencia hormonal, as como de la estimulacin nerviosa. La produccin de las hormonas de la hipfisis anterior se inhibe cuando las producidas por la glndula diana (target) particular, la corteza suprarrenal, el tiroides o las gnadas circulan en la sangre. Por ejemplo, cuando hay una cierta cantidad de hormona tiroidea en el torrente sanguneo la hipfisis interrumpe la produccin de hormona estimulante del tiroides hasta que el nivel de hormona tiroidea descienda. Por lo tanto, los niveles de hormonas circulantes se mantienen en un equilibrio constante. Este mecanismo, que se conoce como homeostasis o realimentacin negativa , es similar al sistema de activacin de un termostato por la temperatura de una habitacin para encender o apagar una caldera. La administracin prolongada procedente del exterior de hormonas adrenocorticales, tiroideas o sexuales interrumpe casi por completo la produccin de las correspondientes hormonas estimulantes de la hipfisis, y provoca la atrofia temporal de las glndulas diana. Por el contrario, si la produccin de las glndulas diana es muy inferior al nivel normal, la produccin continua de hormona estimulante por la hipfisis produce una hipertrofia de la glndula, como en el bocio por dficit de yodo. La liberacin de hormonas est regulada tambin por la cantidad de sustancias circulantes en sangre, cuya presencia o utilizacin queda bajo control hormonal. Los altos niveles de glucosa en la sangre estimulan la produccin y liberacin de insulina (ver diabetes mellitus) mientras que los niveles reducidos estimulan a las glndulas suprarrenales para producir adrenalina y glucagn; as se mantiene el equilibrio en el metabolismo de los hidratos de carbono. De igual manera, un dficit de calcio en la sangre estimula la secrecin de hormona paratiroidea, mientras que los niveles elevados estimulan la liberacin de calcitonina por el tiroides. La funcin endocrina est regulada tambin por el sistema nervioso, como lo demuestra la respuesta suprarrenal al estrs. Los distintos rganos endocrinos estn sometidos a diversas formas de control nervioso. La mdula suprarrenal y la hipfisis posterior son glndulas con rica inervacin y controladas de modo directo por el sistema nervioso. Sin embargo, la corteza suprarrenal, el tiroides y las gnadas, aunque responden a varios estmulos nerviosos, carecen de inervacin especfica y mantienen su funcin

cuando se trasplantan a otras partes del organismo. La hipfisis anterior tiene inervacin escasa, pero no puede funcionar si se trasplanta. Se desconoce la forma en que las hormonas ejercen muchos de sus efectos metablicos y morfolgicos. Sin embargo, se piensa que los efectos sobre la funcin de las clulas se deben a su accin sobre las membranas celulares o enzimas, mediante la regulacin de la expresin de los genes o mediante el control de la liberacin de iones u otras molculas pequeas. Aunque en apariencia no se consumen o se modifican en el proceso metablico, las hormonas pueden ser destruidas en gran parte por degradacin qumica. Los productos hormonales finales se excretan con rapidez y se encuentran en la orina en grandes cantidades, y tambin en las heces y el sudor. Ciclos endocrinos El sistema endocrino ejerce un efecto regulador sobre los ciclos de la reproduccin, incluyendo el desarrollo de las gnadas, el periodo de madurez funcional y su posterior envejecimiento, as como el ciclo menstrual y el periodo de gestacin. El patrn cclico del estro, que es el periodo durante el cual es posible el apareamiento frtil en los animales, est regulado tambin por hormonas. La pubertad, la poca de maduracin sexual, est determinada por un aumento de la secrecin de hormonas hipofisarias estimuladoras de las gnadas o gonadotropinas, que producen la maduracin de los testculos u ovarios y aumentan la secrecin de hormonas sexuales. A su vez, las hormonas sexuales actan sobre los rganos sexuales auxiliares y el desarrollo sexual general.

En la mujer, la pubertad est asociada con el inicio de la menstruacin y de la ovulacin. La ovulacin, que es la liberacin de un vulo de un folculo ovrico, se produce aproximadamente cada 28 das, entre el da 10 y el 14 del ciclo menstrual en la mujer. La primera parte del ciclo est marcada por el periodo menstrual, que abarca un promedio de tres a cinco das, y por la maduracin del folculo ovrico bajo la influencia de la hormona foliculoestimulante procedente de la hipfisis. Despus de la ovulacin y bajo la influencia de otra hormona, la llamada luteinizante, el folculo vaco forma un cuerpo endocrino denominado cuerpo lteo, que secreta progesterona, estrgenos, y es probable que durante el embarazo, relaxina. La progesterona y los estrgenos preparan la mucosa uterina para el embarazo. Si ste no se produce, el cuerpo lteo involuciona, y la mucosa uterina, privada del estmulo hormonal, se desintegra y descama produciendo la hemorragia menstrual. El patrn rtmico de la menstruacin est explicado por la relacin recproca inhibicin-estimulacin entre los estrgenos y las hormonas hipofisarias estimulantes de las gnadas. Si se produce el embarazo, la secrecin placentaria de gonadotropinas, progesterona y estrgenos mantiene el cuerpo lteo y la mucosa uterina, y prepara las mamas para la produccin de leche o lactancia. La secrecin de estrgenos y progesterona es elevada durante el embarazo y alcanza su nivel mximo justo antes del nacimiento. La lactancia se produce poco despus del parto, presumiblemente como resultado de los cambios en el equilibrio hormonal tras la separacin de la placenta. Con el envejecimiento progresivo de los ovarios, y el descenso de su produccin de estrgenos, tiene lugar la menopausia. En este periodo la secrecin de gonadotropinas aumenta como resultado de la ausencia de inhibicin estrognica. En el hombre el periodo correspondiente est marcado por una reduccin gradual de la secrecin de andrgenos. Trastornos de la funcin endocrina Las alteraciones en la produccin endocrina se pueden clasificar como de hiperfuncin (exceso de actividad) o hipofuncin (actividad insuficiente). La hiperfuncin de una glndula puede estar causada por un tumor productor de hormonas que es benigno o, con menos frecuencia, maligno. La hipofuncin puede deberse a defectos congnitos, cncer, lesiones inflamatorias, degeneracin, trastornos de la hipfisis que afectan a los rganos diana, traumatismos, o, en el caso de enfermedad tiroidea, dficit de yodo.

La hipofuncin puede ser tambin resultado de la extirpacin quirrgica de una glndula o de la destruccin por radioterapia. La hiperfuncin de la hipfisis anterior con sobreproduccin de hormona del crecimiento provoca en ocasiones gigantismo o acromegalia, o si se produce un exceso de produccin de hormona estimulante de la corteza suprarrenal, puede resultar un grupo de sntomas conocidos como sndrome de Cushing que incluye hipertensin, debilidad, policitemia, estras cutneas purpreas, y un tipo especial de obesidad. La deficiencia de la hipfisis anterior conduce a enanismo (si aparece al principio de la vida), ausencia de desarrollo sexual, debilidad, y en algunas ocasiones desnutricin grave. Una disminucin de la actividad de la corteza suprarrenal origina la enfermedad de Addison, mientras que la actividad excesiva puede provocar el sndrome de Cushing u originar virilismo, aparicin de caracteres sexuales secundarios masculinos en mujeres y nios. Las alteraciones de la funcin de las gnadas afecta sobre todo al desarrollo de los caracteres sexuales primarios y secundarios. Las deficiencias tiroideas producen cretinismo y enanismo en el lactante, y mixedema, caracterizado por rasgos toscos y disminucin de las reacciones fsicas y mentales, en el adulto. La hiperfuncin tiroidea (enfermedad de Graves, bocio txico) se caracteriza por abultamiento de los ojos, temblor y sudoracin, aumento de la frecuencia del pulso, palpitaciones cardiacas e irritabilidad nerviosa. La diabetes inspida se debe al dficit de hormona antidiurtica, y la diabetes mellitus, a un defecto en la produccin de la hormona pancretica insulina, o puede ser consecuencia de una respuesta inadecuada del organismo.