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EL SEOR DEL TIEMPO

Entrevista a Ilya Prigogine

Por Denise Najmanovich y Ana Maria Llamazares Las reuniones de cientficos tambin tienen sus favoritos. Y en el Encuentro Interdisciplinario Internacional sobre Nuevos Paradigmas, Cultura y Subjetividad, que tuvo lugar en Buenos Aires durante los ltimos das, fue sin duda Ilya Prigogine la figura principal. No slo por el Premio Nobel (Qumica 1977) sino por el innegable carisma que emana de los protagonistas de las grandes transformaciones. Un denominador comn desafa la mayor parte de las ciencias de hoy en da: explicar la complejidad, manejarse en un mundo cambiante, en el que casi todo va adquiriendo facetas inasibles, inciertas, impredecibles. Tal vez por tocar estos puntos neurlgicos de nuestra conflictiva ms vigente, al ocuparse de problemas como el cambio, el desequilibrio, el caos, el desorden, la inestabilidad, la irreversibilidad, pero sin duda tambin por ofrecer atractivas respuestas, por traducir en forma comprensible aquel legendariamente oscuro lenguaje de la ciencia y compaginar todo esto en un mensaje imbuido de posibilidades optimistas, Prigogine se ha convertido en una figura de prestigio y popularidad. Debe reconocerse a Prigogine el mrito de haber organizado y difundido buena parte del corazn terico de lo que se da en llamar el nuevo "paradigma" cientfico, una nueva explicacin del mundo, una nueva concepcin del hombre, de su tica, de su relacin con su entorno y de sus vas de conocimiento. - Usted ha dicho que fueron circunstancias histricas y familiares las que en gran medida lo llevaron a elegir la fsico-qumica como campo de investigacin. Sin embargo, las humanidades, especialmente el arte y la historia, han sido su primer amor y son campos que usted sigue cultivando a travs de su pasin por la msica y el arte prehistrico
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Reportaje publicado en el Suplemento Futro de Pgina/12 el 30 de Octubre de 1991.

Encuentra usted algn nexo entre el conocimiento y la creatividad cientfica y la artstica? -Lo que me atrae tanto del arte, de la historia y de la ciencia es que nos permiten entender el mundo en que vivimos, y esto es imposible sin hablar del pasado: no podemos explicar el presente sin alguna clase de visin evolutiva. Pero desgraciadamente, pareciera haber un contraste entre esta conviccin casi instintiva y el hecho de que para la fsica bsica no es necesario conocer el pasado, pues en su descripcin del mundo no hay una distincin fundamental entre pasado y futuro. Yo he sentido muy fuertemente esta contradiccin; y puede ser por ese motivo que he tratado de encontrar los puentes entre el tiempo y la ciencia. En esencia, no ha habido ningn "programa" en mi vida. Es ms una cuestin de coincidencias. Siempre he tenido un gran inters por las humanidades, aunque distintas circunstancias me llevaron a la investigacin cientfica. Pero tal vez, guiado por el instinto, me fui interesando en la termodinmica, un campo de la ciencia donde se manifiesta la "flecha del tiempo", y que en la poca en que comenc mi trabajo mi trabajo como investigador no era un rea de la fsica que gozara de gran predileccin entre los cientficos. Y an hoy en da, la idea de una direccionalidad del tiempo no es aceptada mayoritariamente por los fsicos. Por ejemplo, Stephen Hawking, en su libro "Breve Historia del Tiempo", al hablar de cosmologa trata de eliminar el tiempo de su explicacin del mundo, convirtindolo en algo similar al espacio. -Ha tenido usted una idea preconcebida, alguna idea metafsica que orientara sus investigaciones? -Instintivamente, siempre consider que el tiempo juega un papel

especialmente importante. Tal vez pueda decirse que fue un prejuicio filosfico el que orient en alguna forma mi carrera cientfica. Pero tambin los resultados de mi investigacin fortificaron este punto de vista metafsico, lo cual a su vez me recondujo a enfatizar los aspectos cientficos de mi trabajo, en una suerte de feedback entre ciencia y filosofa. Pero esto no siempre fue fcil. A lo largo de mi carrera he debido librar una suerte de batalla contra los prejuicios. 2

La razn de esto es interesante: la aspiracin de la ciencia siempre ha sido una geometra del Universo, alcanzar una especie de "Omnisciencia". Nuevamente podremos citar las palabras de Hawking cuando dice: "Pronto estaremos en condiciones de leer la mente de Dios". Qu quiere decir "leer la mente de Dios"? La respuesta es que ya no necesitamos pensar en trminos de pasado y futuro; para Dios esas dimensiones no existen, pues l percibe todo simultneamente. Por el contrario, desde mi punto de vista, enfatizo la visin histrica diciendo que la irreversibilidad del tiempo es una propiedad fundamental de la naturaleza. As, voy en contra de esta esperanza, tambin metafsica, de hacer una ciencia que sea pura geometra. En este sentido yo tuve que luchar contra estas concepciones ideolgicas y an hoy en da los sigo haciendo. Si bien es cierto que mis puntos de vista estn hacindose ms populares, si hiciramos una votacin entre los cientficos, seguramente estara en minora. Yo no dira que los ideolgico es la nica razn de la oposicin a mis ideas, ste es slo un aspecto de la cuestin, tambin hay fundamentos matemticos. La mecnica clsica, la relativista y aun la cuntica son ciencias que describen un tiempo reversible. Las tres son teoras exitosas y altamente convincentes. Para demostrar que puedo ir ms alla de Newton o Schroedinger necesit introducir nuevas herramientas matemticas; por lo tanto, me ha tomado muchos aos desarrollar mi trabajo pero creo que actualmente he concretado este objetivo en alguna medida. - Considera usted que la ciencia es la nica va de conocimiento de la naturaleza o podemos relacionarnos con ella y conocerla de otras formas, por ejemplo a travs de la msica? -Existen diferentes vas de interrogar al Universo en que vivimos, y la msica es tambin una de ellas. Nuestro entorno no es slo color, sino tambin sonido y muchas otras cosas. Para m uno de los aspectos bsicos de la ciencia es clarificar nuestra relacin con el universo, y en este sentido creo que tenemos que encontrar un camino intermedio entre los vedas y el cristianismo. El mensaje de los vedas es que somos bsicamente idnticos al mundo exterior; para el cristianismo, en cambio, el hombre es una criatura especial, distinta de las dems y separada de la naturaleza. Un camino intermedio, en mi opinin, 3

es el que representa una concepcin en la que el hombre se sienta parte del mundo pero no totalmente igual a l. La msica tanto como el arte prehistrico han sido elementos importantes para m. A travs de ellos vemos cmo el hombre se ha cuestionado su relacin con el mundo, y asistimos tambin a la aparicin de diferentes tipos de preguntas. Los chinos se preguntaron cosas distintas que los hombres del neoltico o de los pueblos precolombinos. Los primeros tenan confianza en un cosmos estable, y buscaban estar en armona con l. De la misma forma los Griegos -ms all de nuestra transitoriedad- confiaban en que el universo seguira su curso eternamente, Los cristianos incorporaron la concepcin de Dios como garante de esa estabilidad. A diferencia de todos ellos, el hombre americano precolombino -tal como podemos inferir de los textos mayas, por ejemplo- no tiene seguridad con respecto a la continuidad del mundo, cree que ste puede detenerse y su misin es, en alguna medida, ayudar a mantener la vida y el movimiento del cosmos. El tiempo precolombino no es el tiempo del movimiento por el movimiento en s mismo, sino el tiempo de la vida, cuyo sentido es el de reasegurar la continuidad del mundo y de la vida misma. -Se podra decir que en alguna medida los "nuevos paradigmas" se relacionan con esta cosmovisin precolombina? -Al menos se trata de ciertas preguntas que el hombre viene formulando desde hace mucho tiempo... -En nuestra tradicin occidental, Aristteles fue uno de los primeros filsofos en desarrollar un anlisis de la temporalidad. Cmo se relaciona su posicin respecto del tiempo con la de el gran filsofo griego? -Aristteles ha realizado un anlisis del tiempo muy meticuloso, pero ha dejado sin responder la pregunta fundamental. En su Fsica sostiene que el tiempo se mide por el movimiento desde una perspectiva de un antes y un despus. Pero lo que dej sin responder es cul es esa perspectiva, la del alma humana o la de la naturaleza misma? Esta sigue siendo, en esencia, la pregunta crucial de 4

hoy en da: es el tiempo algo que el hombre pone en la naturaleza, pero ajeno a ella? En ese caso se produce un contraste entre el universo son tiempo y la temporalidad humana. O, en cambio: es el tiempo una propiedad fundamental de la naturaleza que el hombre comparte con ella? Repito que Aristteles no nos dio su respuesta. Y por mi parte, la direccin en la que yo pretendo encontrarla es sosteniendo que el tiempo est en todas partes, aunque tal vez se exprese con mayor fuerza en la vida humana. Freud ha dicho que la historia de la ciencia es la historia de la alienacin. Coprnico sostuvo que la tierra es slo un pequeo planeta. Darwin, que pertenecemos a una especie ms del reino animal. Freud mismo, que la conciencia es tan slo una pequea porcin del inconsciente. Pero hoy podemos revertir este argumento y decir: es cierto, pero si consideramos que la inestabilidad, la no linealidad, la irreversibilidad son propiedades bsicas de la naturaleza, entonces, somos nosotros su mejor expresin y nuestro vnculo de pertenencia con ella es realmente fuerte. -Podra ampliar su concepcin sobre la relacin entre el tiempo y la complejidad? -El tiempo aparece slo al alcanzarse cierto nivel de complejidad. Si analizamos sistemas muy simples, como por ejemplo un pndulo ideal -sin friccin-, no tenemos forma de distinguir entre el pasado y el futuro. Si pasamos una pelcula que muestra solamente el movimiento del pndulo, no importa si hacemos funcionar el proyector hacia adelante o hacia atrs: siempre veremos lo mismo. Podemos decir que se trata de una pelcula reversible. Lo mismo sucede si consideramos el movimiento de la Tierra alrededor del Sol; no hay irreversibilidad asociada a este proceso. Todo el problema surge porque se han considerado sistemas simples como modelos del universo. De esta forma, la fsica clsica termin concluyendo que el tiempo no existe, y es por eso que yo pienso que slo descubriremos el tiempo al descubrir los sistemas complejos. La Historia de la arquitectura nos muestra un ejemplo muy interesante. Si tomamos un ladrillo de una antigua casa Persa y uno de una casa del siglo XIX no habr bsicamente grandes diferencias. Pero si pasamos a un nivel de mayor complejidad y consideramos el edificio completo, la discrepancia entre una construccin persa, una gtica o una del siglo XIX ser enorme. Siempre 5

he pensado que el tiempo se descubre a travs de la complejidad y, en alguna medida, esto se ha comprobado en los ltimos aos. -Cmo llega usted desde la investigacin en termodinmica a la conclusin de que el tiempo es un elemento fundamental que no poda estar ausente de la teora fsica? -La termodinmica clsica inicialmente se concentr en el estudio de los sistemas aislados que evolucionan hacia el equilibrio, el cual a su vez es el ms probable de los estos posibles. Pero sabemos actualmente que la evolucin termodinmica genera tanto orden como desorden. Esto se observa tanto en situaciones simples como en situaciones complejas. Podemos tomar como ejemplo de las primeras el de la difusin de calor. En un sistema en el que estn presentes dos gases, nitrgeno e hidrgeno, ambos tendrn la misma concentracin (cantidad de masa por unidad de volumen) cuando la temperatura sea idntica en todo el recipiente. Pero si sta vara, la distribucin de los dos gases se hace desigual; habr ms hidrgeno de un lado que del otro. Por tanto, tendremos un proceso irreversible que lleva al desorden. Pero simultneamente se va generando un nuevo orden al crearse una distribucin espacial diferente y, por tanto, una nueva estructura. En todos los niveles de la naturaleza, desde la biologa hasta la cosmologa, la irreversibilidad produce tanto orden como desorden. Nuestra propia vida es posible en tanto generamos desorden al destruir molculas espontneamente; pero ese proceso es lo que nos permite crear otras nuevas. En los estados equilibrados no hay cambio y por lo tanto, parece como si el tiempo no transcurriera: el sistema es reversible ya que su pasado y su futuro no pueden distinguirse. Lejos del equilibrio, por el contrario, la situacin es radicalmente distinta: el sistema se hace instable, y al cambiar, va adoptando diferentes configuraciones, aparece la temporalidad marcando una direccin en el transcurso del tiempo (la flecha del tiempo), que hace que este proceso sea irreversible. Esto no es ciertamente muy original, pero en mis trabajos enfatizo el papel constructivo de la irreversibilidad. Y sta es la razn por la cual sostengo que el tiempo es un elemento fundamental -y fundante- de la naturaleza, porque sin su rol constructivo no se podra pasar de un nivel de organizacin al siguiente. 6

-En un sentido general sus trabajos tienen una gran influencia sobre otros campos, especialmente las ciencias sociales estn adoptando mucho estas ideas. Este "Encuentro Interdisciplinario Internacional sobre Nuevos Paradigmas" parece confirmarlo. En relacin con esta "nueva alianza" que usted formula entre las ciencias y las humanidades, cul es desde su punto de vista la forma ms frtil de dilogo interdisciplinario? -Creo que hoy en da, el leit motiv es la interdisciplina y el enriquecimiento recproco. En otros tiempos, la brecha entre ciencias y humanidades era mucho mayor, porque en las primeras el tiempo era considerado una construccin del hombre, pero no una propiedad de la naturaleza. El objetivo de los fundadores de la fsica clsica era la formulacin de leyes atemporales. En cambio, en las ciencias humanas el tiempo siempre ha jugado un rol fundamental, aunque no para todos los pensadores: por ejemplo, para Levi Strauss y el estructuralismo el propsito fue siempre el de descifrar un mensaje persistente, a travs de una estructura estable. Ahora, el tiempo aparece tambin en las ciencias duras, gracias a las nuevas tcnicas matemticas que permiten describir fenmenos no lineales. Por lo tanto, las ciencias humanas pueden tomar nuevos modelos, con un lenguaje mucho ms rico; la economa, por ejemplo, ha podido enriquecerse con los nuevos conceptos de no linealidad e inestabilidad. Yo veo estas contribuciones como un aporte para el desarrollo de una visin unificada del universo. Cuando nos preguntamos cul es la caracterstica fundamental de este final de siglo, debemos responder que el nfasis en la inestabilidad, la evolucin las fluctuaciones, rasgos que podemos encontrar en todos los niveles, tanto en la sociedad como en la ciencia. No podemos trasladar descuidadamente modelos de una disciplina a otra, porque la actividad humana est siempre en la frontera entre lo que sabemos, lo que podemos saber, lo que aspiramos, y nuestras potencialidades. Siempre estamos eligiendo; esa es la razn por la que es tan importante enriquecer la gama de posibilidades y desarrollar nuevas utopas al final de este siglo, que hagan posibles nuevas elecciones.

-En distintas oportunidades usted se ha definido como "realista" y "objetivista". Podra clarificar su postura con respecto a la objetividad, la realidad y el conocimiento cientfico? -Existen distintas concepciones de lo que significa "realidad". La acepcin ms corriente de realidad implica una visin determinista y mecnica. Desde ese punto de vista no realista, pues no creo que la realidad pueda ser reducida a un mecanismo de relojera, ya que de esta manera el universo sera como un autmata. Sin embargo, todo lo que vemos en la naturaleza es muy diferente a un robot; sigue el patrn evolutivo, es inestable, se transforma. Las ciencias siempre han tratado de describir objetos privilegiados. Para la ciencia clsica, estos objetos eran los que mostraban un movimiento peridico alrededor del Sol. Ahora debemos privilegiar la descripcin de objetos no peridicos, inestables. Esta parte de la realidad necesita otras formas de descripcin, otras formas de expresar lo que sentimos que es una nueva realidad. Mi bsqueda se orienta hacia el nuevo tipo de realidad que tambin pueda ser expresada en trminos cientficos. En otras palabras, soy realista para una nueva realidad.