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Varela: la
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conCienCia cultural
Roque Faraone
Cmo era el pas
Si nos situramos en el Uruguay de 1868,
que es el ao de la fundacin de la Sociedad
de Amigos de la Educacin Popular, obser-
varamos un pas con unos 380.000 habi-
tantes, de los cuales 80.000 en Montevideo
y 4 5.000 en algunas pocas ciudades del
interior. La mayora de esa poblacin estaba
formada por inmigrantes de corto arraigo.
En los 15 aos anteriores haban ingresado,
procedentes en su mayora de Espaa y de
Italia, no menos de 230.000 personas, es
decir, alrededor del 60 % de la poblacin
total. Y esa corriente inmigratoria conti-
nuar durante los aos de la reforma esco-
lar al mismo ritmo, al punto que a la muerte
de Varela, en 1879, el Uruguay tena ms
de medio milln de habitantes.
Era, desde luego, un pas ganadero. Y se
haba operado ya, desde 1852 (que es el
ao en que, terminada la Guerra Grande,
se inicia un proceso de transformacin muy
marcado), lo que se ha dado en llamar la
"revolucin del ovino", esto es, la incorpo-
racin intensa, al lado de nuestra tradicio-
nal ganadera vacuna, de esta especie, cuya
explotacin permiti ampliar intensamente
la capacidad exportadora mientras se tecni-
ficaba la produccin vacuna con introduc-
cin de reproductores de raza, fbricas de
extracto de carne, cercamiento de los cam-
pos, etc. Esta actitud de cambio, en el medio
rural, se resume y a la vez se promueve
con la fundacin de la Asociacin Rural,
en 1871, emprendedora entidad que agrupa
a los estancieros.
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El pas productor, comerciante y portuario exiga con apremio su rplica cultural.
Mientras tanto la ciudad de Montevideo, intermedia-
dora en el comercio exterior del pas, continuaba tambin
su transformacin viendo surgir los primeros Bancos ape-
nas en la dcada anterior al perodo de la reforma escolar.
Todava ms cercana fue la inauguracin de la primera
lnea telegrfica (en 1865) Yel comienzo de la construc-
cin del ferrocarril, dos aos despus.
Siempre hubo diferencias apreciables entre la capital
y el resto del pas, pero muy probablemente ha sido en
este perodo, durante el cual se introducen o se han intro-
ducido mllY recientemente tcnicas emergentes de la revo-
lucin industrial europea (gas, agua corriente, macadam,
tranva de caballos, telgrafo, ferrocarril, etc.), que la se-
paracin fue mayor, pues se acelera la europeizacin de
Montevideo mientras que el medio rural se transforma con
mayor lentitud.
Estos cambios estructurales inciden en cambios i.nsti-
tucionales que implican una modernizacin social y una
ruptura con tradiciones coloniales an sobrevivientes: secu-
larizacin de cementerios (1861), adopcin del sistema
mtrico decimal y creacin de una moneda nacional
( 1862), introduccin del matrimonio civil (1867), re-
sultan ejemplos suficientes.
y todos estos hechos se reflejan en la superestrucrura
poltica. Entre 1852 y 1868 el Estado uruguayo se encon-
traba b a j ~ la. decisiva influencia del Imperio del Brasil y
p o ~ momentos apareca como un verdadero protectorado.
MIentras esto suceda en el orden externo, interiormente
haba escaso poder del gobierno montevideano, que real-
mente no lograba dominar todo el pas, gran inestabilidad
de ese poder y muy escaso liberalismo poltico, aunque
estas coordenadas -las del liberalismo-- fueran las coor-
denadas constitucionales y las de los grupos polticos ilus-
trados. los historiadores tradicionales hablan de "poca del
caudillismo", pero sera seguramente preferible denomi-
narla "poca de acelerada europeizacin" o de "poca de
introduccin del capitalismo".
En esos 15 aos se cuentan 10 gobernantes diferentes,
3 revoluciones que logran cambiar el gobierno y 9 10
motines o revoluciones fallidas. En 2 ocasiones Brasil envi
ejrcitos de ocupacin y en muchas oportunidades las
fuerzas navales de los pases europeos y americanos esta-
cionadas en la baha de Montevideo desembarcaron para
proteger sus consulados, la Aduana, o los Bancos. La ltima
vez ocurri, precisamente, en 1868, ante la inminencia de
una crisis bancaria, por 10 que el gobierno de Lorenzo
Batlle solicit esa proteccin multilateral. Consecuencia de
esta inestabilidad, y tambin de la influencia de Brasil,
que llev al pas a que 10 acompaara en la guerra del
Paraguay (1865-1869), fue el relativo desarrollo del ejr-
cito, que alcanzaba unos 3.000 hombres, mientras el resto
de la burocracia sumaba otros tantos funcionarios. El total
del presupuesto del Estado se completaba con una pesada
carga de deuda pblica, resultado principal de las anterio-
res guerras civiles.
En sntesis: una sociedad en plena transformacin al
influjo de los estmulos europeos: inmigratorios, de deman-
da de materias primas, de exportacin de tcnicas y de
inversin de capitales. Y un poder poltico poco desarro-
llado, principalmente por insuficiencia demogrfica, y
conmovido por frecuentes luchas armadas.
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La vida cultural, como es comprensible, se conce;-
traba en la capital. Durante el perodo de la Guerra Grande
el exilio de la brillante generacin romntica argentina le
haba dado a la Nueva Troya un nivel excepcional, injus-
tificado para su escasa poblacin de 30.000 habitantes y
para las condiciones econmicas y polticas del pas. Con
el romanticismo y especialmente desde El Iniciador de 1838
se expona la tendencia a inspirarse en el modelo cultural
francs, como medio de romper esa otra cadena que suje-
taba a Espaa "no menos pesada, pero invisible, incorprea,
que como aquellos gases incomprensibles que por su suti-
leza lo penetran todo, est en nuestra legislacin, en nues-
tras letras, en nuestras costumbres, en nuestros hbitos, y
todo lo ata, y a todo imprime el sello de la esclavitud,
y desmiente nuestra emancipacin absoluta".
La terminacin de la Guerra Grande produce un vaco
en la creaClon cultural montevideana por el retorno a su
pas de los exilados argentinos, pero al mismo tiempo el
proceso de nacionalizacin que se est produciendo en
todos los rdenes de la vida del pas alcanza tambin a
evidenciarse en algunas manifestaciones de la cultura. El ca-
tecismo geogrfico, poltico e histrico de la R.O. del V.,
de J. M. de la Sota; La descripcin geogrfica, de J. M.
Reyes; la Vida del brigadier . .. Artigas, de 1. de-Mara; el
Bosquejo histrico, de Fco. A. Berra, pueden ser mencio-
nes adecuadas para mostrar ese estado incipiente de la
creacin cultural. Es cierto que desde 1854 el pas contaba
con una figura de relieve internacional, como la de Ale-
jandro Magarios Cervantes, cuya produccin, por otra
parte, haba sido realizada en Europa, pero ser necesario
esperar hasta 1879, con la Leyenda Patria, de J. Zorrilla
de San Martn, o la dcada del 80 con Acevedo Daz,
Bauz, Reyles, para encontrar mejores niveles de creacin
original, y sobre todo un ambiente generacional ms exi-
gente, hechos ambos que responden a las nuevas realida-
des sociales ya descriptas.
Este perodo de 15 aos que precede a la reforma
escolar es tambin un perodo de descolonizacin, en el
sentido de que se fueron abandonando, como lo postulaba
El Iniciador, instituciones, hbitos y formas de pensamiento
caractersticos de la poca colonial. El enfrentamiento entre
jesuitas y masones que se produce en 1861 a travs sobre
todo de la prensa; la aparicin del diario El Siglo con Jos
El Ilio allalfabeto, pillastre de la caLzada urbana, no alcanzaba otro destillo que el de callillita, florista y lustrabotas.
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Pedro Ramrez y Adolfo Vaillant, desde 1865; La Attrora,
de Jos Tavolara, portavoces ambos de corrientes raciona-
listas que se difunden, y, por ltimo, en 1865 la Re'vista
Literaria, que cuenta ya a Jos Pedro Varela junto con
Julio Herrera y Obes y otros jvenes racionalistas y destas,
ahora en franco choque con el catolicismo.
Una clara conciencia de este proceso la tena Adolfo
VailIant, quien deca acerca del cambio operado en esos
aos: "Hasta ahora se puede decir que los Estados del
Plata slo conocieron la vida poltica, o a lo menos slo
se ocuparon de lo que tiene relacin con ella. Pero despus
de algn descanso, y cuando aparece el horizonte poltico
sereno y ms determinado, e! pueblo, que nunca queda ocio-
so, echa la vista a todo lo que lo rodea, y se hace ms
observador, ms estudioso".
Por ltimo, como forma militante de promocin de
estos cambios, una actitud racionalista anticatlica, en mo-
mentos en que Po IX con la Qttanta Cttra y el SyllqbltS
se niega a "reconciliarse con e! progreso, el liberalismo y
la civilizacin moderna" y condena la libertad de concien-
cia, de culto y de imprenta. Y frente a esta actitud ser
precisamente Vare!a quien, en el primer nmero de la
Revista Literaria, escribiera, an bajo coordenadas destas,
este vigoroso ataque al catolicismo:
"A los corazones corrompidos, a las inteligencias obce-
cadas que protestan impamente contra el catolicismo, y
que no se han sentido llenos de contriccin y respeto al
penetrar e? esos templos, perfumados por e!
aroma punsImo del InCIenSO, adornados de joyas y de dia-
mantes, decorados con todas las pas ofrendas de los fie-
les: a .les diremos que abran las hojas del gran libro
de la hIstona y que nos digan cul religin ms pura, ms
santa, ms caritativa, ms bondadosa que la que, para evi-
tar nuevos errores y nuevos crmenes por parte de los
malos, levantando e! hacha del exterminio, hizo perecer
doce millones de indios en la Amrica del Sur, segn la
expresin del Obispo Las Casas; hizo morir a sesenta mil
franceses en la noche de Saint-Barthlemy; hizo perecer
a mllares de criaturas, en las dragonadas, que glorificara
la poderosa voz de Bossuet, segn la expresin de Vctor
Hugo; que levant los benditos cadalsos de la Inquisicin
venerados por todo el pueblo espaol, y que, en fin, en
todas partes del mundo, en el Asia y en el Africa, en la
Amrica y en la Europa, ha ofrecido siempre a todos los
herejes, en una mano la hostia pursima de la redencin,
en la otra el hacha justiciera de! exterminio".
ReStt17liendo: la incorporacin plena de la sociedad
uruguaya a la forma de vida que produjo la revolucin
industrial europea repercute en su cultura promoviendo
cambios acelerados que expresaron y favorecieron su trans-
formacin tcnica y econmica, mostrando en general una
aceptacin rpida de las nuevas corrientes, sobre todo las
francesas, y todo ello en pugna con tendencias tradicio-
nalistas.
;
Francisco Berra. historldor y pedagogo.
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Como ocurre en toda sociedad, el sistema educativo
se encontraba bastante atrasado en sus presupuestos cien-
tficos y en sus objetivos respecto de las necesidades socia-
les del momento, pero todava la distancia era mucho
mayor entonces, por la prolongada inmovilidad del sistema
de enseanza, mantenido casi en los mismos objetivos y
mtodos vigentes en las postrimeras de la colonia, mien-
tras se aceleraban los cambios tcnicos econmicos y cien-
tficos que difunda la civilizacin industrial.
Al igual que las restantes funciones del Estado, la
instruccin primaria (considerada por otro lado funcin
accesoria) se cumpla en forma restringida y defectuosa.
Si se piensa que el primer subsidio oficial a la enseanza
en Inglaterra es de 1833 y que del mismo ao es la ley
Guizot sobre instruccin pblica en Francia, se compren-
der que no obstante la influencia de estos mismos ante-
cedentes y el peso de las concepciones del liberalismo,
favorables a la extensin de la enseanza pblica, la rea-
lidad de un Estado de muy incipiente desarrollo impeda
un eficaz servicio de enseanza.
El primer esfuerzo institucional de organizacin de
la enseanza pblica en escala nacional, fue la creacin
del Instituto de Instruccin Pblica, en 1847, cuyo pri-
mer reglamento estableca un nivel inferior y otro superior
en las escuelas primarias, determinaba algunos criterios
sobre maestros y administracin y prevea los contenidos
d esa enseanza, que se analizarn ms adelante. Era un
primer y muy modesto esfuerzo por organizar una edttca-
cin del pueblo con carcter uniforme a escala nacional.
Esta centralizacin se combinaba muy mal, en la prctica,
con las competencias de las Juntas Econmico-Administra-
tivas de cada departamento, encomendadas por la Consti-
tucin del fomento de la instruccin pblica. Era frecuente
que las designaciones de maestros recayeran sobre perso-
nas sin preparacin adecuada (no haba Instituto Normal
en el pas) y hasta incluso, sobre analfabetos. Las penurias
crnicas del erario repercutan adems, en el atraso habi-
tual de 8 y 9 meses en el pago de los sueldos y el resto
de las necesidades de la enseanza (los elementos mate-
riales: edificios, mobiliario, material) eran acordes con lo
anterior. En los hechos se recuira a colaboraciones men-
suales de los padres para sostener esas supuestas escuelas
gratuitas. El informe del Secretario del Instituto que co-
rresponde al ao 1855, en que recorri 30 de las 45 es-
cuelas que probablemente tena entonces el pas, muestra
el estado general deplorable, con muy escasa asistencia
escolar.
La nuez!a escuela incorpor la e1tSeanza especializada para el nio de salud delicada. ("Escuela al aIre libre". Examen antropomtrico).
Las tradiciones de la sociedad jerarquizada anterior se
mantenan en la enseanza con el criterio de autOridad
impuestO de un modo mecnico y absolutO. A estO se agre-
gaba el empleo exclusivo de la memoria (como conse-
cuencia de lo anterior y tambin por insuficiente desarro-
llo de la ciencia psicolgica) dando un resultado atroz.
El nio deba repetir exactamente respuestas mecnicas
que en muchos casos excedan su capacidad de compren-
sin, en un clima de sometimiento forzado a la autOridad
del maestro y bajo amenaza de sanciones punitivas.
En la enseanza de la escritura, por ejemplo, se pro-
ceda a la combinacin de tOdos los sonidos posibles con
las consonantes y vocales del alfabetO espaol (aunque no
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tuvieran ninguna vigencia en el idioma, como en el caso
de TIA, DLO, JRE, etc.) provocando un hasto mani-
fiesto en el alumno que no poda ver la aplicabilidad de
los conocimientos que deba adquirir.
Naturalmente que se trataba de una enseanza reli-
giosa, pero no solamente en el sentido de que se enseaba
catecismo y de que se efectuaban las prcticas consiguien-
tes del cultO catlico, sino, adems, en lo que se refiere
a los contenidos cientficos y ticos. Era una enseanza
dogmtica en la que los dogmas, por tener un alcance
mltiple y adems por ser respetados a la luz de una tra-
dicin multisecular hostil al avance del conocimiento cien-
tfico que ahora los estaba desplazando, impregnaban tO-
dos los contenidos, desde los histricos (el mundo creado
en el ao 4004 antes de Jess, segn surga del anlisis
cronolgico de la Biblia) hasta los ticos (una moral re-
velada, autOriraria y de premios y castigos) pasando por
el desplazamiento o la ignorancia de los contenidos cien-
tficos que en la actualidad son los ms generalizados.
El cuadro se compleraba por la difusin de castigos
"que no deban ser crueles ni infamantes" (lo que evi-
dencia que estaban previstOs reglamentariamente) adems
de ser generalizados y admitidos en forma espontnea por
padres, maestros y tal vez tambin los discpulos.
Varela, con una vida muy corta (muri a los 34 aos)
muestra sin embargo dos orientaciones filosficas distin-
tas y en ambas fue avanzado introductOr de ellas en el
pas. En un primer momento, un racionalismo espirittta_
lista que se manifiesta y difunde con su colaboracin en
la Revista Literaria de 1865 y se contina y entrecruza
con su segunda y definitiva orientacin positivista que ad-
quiere a partir de su viaje de 1867 y proviene principal-
mente de las obras de Spencer, autor que sigue leyendo
en y que contina influyndolo poderosamen-
te en los aos anteriores a La Educacin del pueblo (1874)
Y a La legislacin escolar (1876).
Nacido en 1845, tena 20 aos cuando, en un artcu-
lo de la Revista Literaria, sostena:
"No necesitamos poblaciones excesivas; lo que ne-
cesitamos es poblaciones ilustradas. El da en que nues-
tros gauchos supieran leer y escribir, supieran pensar,
nuestras convulsiones polticas desapareceran quiz. Es
por medio de la educacin del pueblo que hemos de llegar
a la paz, al progreso y a la extincin de los gauchos. En-
Jos Pedro Varela. Del sacrificio heroico a la veneracin popular.
tOnces el habitante de la campaa a quien hoy embrutece
la ociosidad, dignificado por el trabajo, convertira su ca-
ballo, hoy elemento de salvajismo, en elementO de progre-
so, y trazara con l el surco que ha de hacer productiva
la tierra que permanece hasta hoy estril, y las inmensas
riquezas nacionales, movidas por el brazo del pueblo tra-
bajador e ilustrado, formaran la inmensa pirmide del
progreso material. La ilustracin del pueblo es la verda-
dera locomotOra del progreso".
Esta temprana preocupacin por lo que se converti-
ra en el objeto de su vida puede haber surgido como reac-
cin frente al hecho de que el Uruguay se encontraba no-
tOriamente atrasado en este campo, como lo demuestra,
por ejemplo el hecho de que Sarmiento haba publicado
en Chile, -recogiendo las inquietudes de H. Mann- su
Educacin Populr, ya en 1849. En cuanto a esa confianza
sin lmites en los efectos transformadores de la educacin,
ya veremos que 10 aos ms tarde habr cambiado y dir:
"no incurriremos nosotros en el error de atribuir a la ins-
truccin del pueblo. .. el poder misterioso que la fe reli-
giosa atribuye a la absolucin sacerdotal".
Ese primer momento de las inquietudes educativas
de Jos Pedro Varela corresponde a lo que Ardao ha lla-
mado corriente de educacin popular, mientras que el se-
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gundo momento, que se sita una dcada despus, se expre-
sa doctrinariamente en sus dos obras ya mencionadas y se
concreta en la Reforma, corresponde a la corriente de edu-
cacin cientfica.
El viaje a Europa y Estados Unidos es muy influ-
yente. la visita de rigor a Vctor Hugo, la publicacin de
Ecos perdidos en Nueva York (versos escritos aos antes),
sealan an sus inquietudes romnticas. El contacto con
Sarmiento, el conocimiento de la obra de Spencer y el in-
flujo del esplendor de la sociedad estadounidense provo-
can la nueva orientacin de este sudamericano que no te-
na detrs suyo, social y culturalmente, un pas que lo im-
pulsara a la aceptacin de tales novedades ideolgicas.
A su regreso, la fundacin de la Sociedad de Amigos
de la Educacin Popular, en octubre de 1868, con Elbio
Fernndez y Otros (Sarmiento haba asumido la presiden-
cia de la Argentina ese ao). Luego la actividad periods-
tica y poltica desde La Paz y La Bandera Radical durante
el gobierno de Lorenzo Batlle y la revolucin blanca de
Timoteo Aparicio (1870-72), guerra civil que culmina
con un acuerdo de paz que abre una esperanza y promueve
una agitacin electoral a fines de 1872, ocasin en que
se publica el segundo peridico mencionado.
Ah Varela con su amigo Carlos Mara Ramrez y
muy pocos ms, fundan el Club Radical, tentativa ineficaz
de un partido de ideas que es barrido por el tradicionalis-
mo blanco y colorado.
Desde 1873 a enero de 1875, bajo el gobierno de
Ellauri se intent hacer funcionar un Estado liberal y se-
r en la Cmara de Diputados donde Agustn de Vedia,
OtrO de los socios de la Sociedad de Amigos de la Educa-
cin, presenta un proyecto de educacin comn que es
muy semejante en los lineamientos generales a la refor-
ma que dirige Varela dos aos despus. Varela en este pe-
rodo -fracasado su intento poltico del Club Radical-
se concentra en la publicacin de La educacin del pueblo
y vuelve a fracasar polticamente en la candidatura a Al-
calde Ordinario de Montevideo, cargo para el cual l mis-
mo es propuesto por los elementos ilustrados de ambos
partidos que son aniquilados por un motn militar que
depone a Ellauri y trae al gobierno al coronel Lorenzo La-
torre, postergando as la experiencia de liberalismo pol-
tico. Este hecho ser clave en su decisin de llevar a la
prctica la reforma escolar inmediatamente, an con el
patrocinio del dictador.
Y la conduccin de la reforma (1876-1879) la rea-
liz con tanta dedicacin que provoc su muerte.
La instruccin, la salud y el descanso del nio orientados por la escuela.
..
J
J
Cinco son los momentos en que se va concentrando
el programa de la reforma escolar: 1) la Sociedad de
Amigos de la Educacin Popular; 2) el proyecto de ley
de Agustn de Vedia de 1873; 3) La Educacin del pueblo,
de 1874; 4) La legislacin escolar (escrita en 1875) Y
5) por ltimo, el decreto-ley de enseanza comn, del
24-VIII-1877.
Con la Sociedad de Amigos se plantea 1) la difu-
sin de la enseanza primaria y II) la modificacin sus-
tancial de objetivos y mtodos de enseanza. Hace eclo-\
sin el laicismo, como consecuencia de la orientacin cien-
tfica de esta nueva enseanza (eso produce desde ese
momento el choque con la Iglesia) y se difunde la nueva
metodologa fundada en el raciocinio y no en la memoria
y en la adaptacin a una psicologa infantil, consecuencias
ambas de la misma incidencia que el avance de la ciencia
tiene en la sociedad del siglo XIX.
El proyecto de ley de Agustn de Vedia sistematiza
algunas de las inquietudes comunes que compartan en la
Sociedad de Amigos, Elbio Fernndez, Jos Pedro Varela,
Carlos Mara Ramrez, Emilio Romero, el propio Vedia
y otros: gratuidad de la enseanza, que se lograra mediante
refuerzos al rgimen impositivo vigente; formacin de
maestros, creando dos colegios normales; supresin de to-
da enseanza religiosa; participacin popular en la admi-
nistracin de las escuelas pblicas. No admita, en cambio,
la obligatoriedad de la instruccin primaria, manteniendo
as fidelidad a los principios ortodoxos del liberalismo. No
explicitaba los contenidos y mtodos que deba tener esa
enseanza.
La Educacin del pueblo es una obra extensa, seria
y documentada, la primera en el pas destinada a analizar
rigurosamente la educacin como actividad social y cien-
tfica, y a promoverla. Ha sido vista tambin conjunta-
mente con la otra obra pedaggica de Varela, como pro-
motora, en el Uruguay, del positivismo en diversos planos
del pensamiento, y en tal sentido su relevancia pasa a ser
mucho mayor. Y tOdava, por corresponder a la poca de
surgimiento de una primera produccin cultural verdade-
ramente nacional, es que puede hablarse con propiedad de
Varela: la conciencia cultural.
Este libro, motivado por una donacin de una escuela
para la obra de la Sociedad de Amigos, circunstancia por
la que sta recab de Varela un informe y proyecto de
plan, se inicia con una apologa de la educacin, sus am-
plios objetivos, sus ventajas, y los males e inconvenientes
de la ignorancia. Toda la primera parte resume su filo-
sofa del progreso, que slo advierte los aspectos positivos
de la difusin social de la instruccin (puesto que es lo
relevante en esa poca de expansin del sistema de pro-
duccin capitalista) sin poder intuir que el futuro pudiera
producir una sociedad consumidora y enajenada donde la
instruccin acte predominantemente como instrumento
de conservacin de estructuras, valores y patrones vigentes.
La educacin para la democracia, el "educar al so-
berano" de Sarmiento es su argumento inmediato, y en-
seguida pasa a fundamentar los principios generales que
tratar despus de imponer:
Obligatoriedad
Es de destacar que este princIpIO, principio que no
era compartido por muchos de los propios impulsores del
movimiento reformista, como el caso de Agustn de Vedia,
quien expresamente la rechaza en el arto 51, inc. 2
9
de
su proyecto, representa una innovacin importante res-
pecto a los fines del Estado de la poca. La concepcin
liberal ms difundida no poda admitir un cercenamiento
de los derechos del padre o tutor como el que implicar
la multa, despus la prisin, del omiso en brindar ense-
anza a su hijo o pupilo. A travs de este nuevo principio
se est introduciendo la concepcin de los "deberes socia-
les", es decir, una nueva dimensin del Estado liberal, al
que ahora se le atribuirn "fines secundarios" -instruc-
cin, salud- al lado de los tradicionales -mantenimjento
del orden y la justicia. En realidad, 'esta variante en la
ideologa poltica refleja en primer trmino las posibili-
dades econmicas de la civilizacin industrial y a la vez
sus necesidades tcnicas de una mano de obra instrumen-
tada para el complejo aparatO industrial.
Gratuidad
Dado que el prinCIpIo era ya admitido en la legisla-
cin vigente (aunque bastante ineficaz en su aplicacin)
se lo fundamenta brevemente, destacando el carcter de
servicio pblico de la educacin y de ah su sostenimiento
por el Estado. Por ser obligatOria, debe ser gratuita (aun-
que no fuera esa entonces, la solucin universal, ya que
haba pases donde era obligatOria sin ser gratuita). Lue-
go, ese postulado de que debe ser gratuita la instruccin,
se lo funda tambin en el papel igualitario que cumple:
"Los que una vez se han encontrado juntos en los
bancos de una escuela, en la que eran iguales, a la que
concurran usando de un mismo derecho, se acostumbran
fcilmente a considerarse iguales, a no reconocer ms di-
ferencias que las que resultan de las aptitudes y las. vir-
tudes de cada uno: y as, la escuela gratuita es el ms
poderoso instrumento para la prctica de la igualdad de-
mocrtica".
52
Una leccin de lectllTa en la Escuela de Aplicacin de Seoritas a
principios det siglo.
La reforma vareiiana introdujo rpidamente los cursos para adultos.
Laicismo
El sentido pragmatlco de los argumentos expuestos
para los otros principios se acenta ahora, y es legtimo
suponer que Varela estaba pensando ser eficaz ante una
opinin que, luego (en La Legislacill escolar) juzgar en
forma muy precisa y significativa. Dir entonces que "la
mayora del pas es catlica e ignorante" refirindose a la
necesidad de transar frente a este mismo problema. No
slo por los presupuestos filosficos que aceptaba en ese
momento, sino tambin por fragmentos expresos de sus
textos, puede inferirse que el laicismo de Varela tena un
alcance muy amplio. Por momentos lo postula limitada-
mente, reducindolo a que las escuelas pblicas no ensean
ningn dogma religioso. E incluso acepta expresamente
la legitimidad de la enseanza dogmtica en escuelas de
una secta determinada. Pero en orros fragmentos dice:
Desde que vamos a sostener la conveniencia de no ense-
ar en las escuelas pblicas, o mejor dicho, de no ensear
en la escuela, los dogmas de una religin positiva cual-
quiera ... ".
Sus argumentos a favor del laicismo son los siguien-
tes. Aduce que es h solucin que mejor se adapta al prin-
cipio de la separacin de la Iglesia y del Estado. Sugiere
que al solventar los gastos de la educacin pblica todos
los ciudadanos, no debe la enseanza responder a una
orientacin religiosa positiva. Y concluye destacando que
los maestros pueden no tener competencia en materia de
dogma y que ello llevara a un contralar de la escuela
por la Iglesia, nefasto.
Pero toda esta actitud prudente, seguramente desti-
nada a ser eficaz, (lo dir expresamente un poco ms
tarde en La legislacin escolar: ..... creernos tambin que
entre la escuela con catecismo y la carencia de escuela, es
mejor lo primero que lo ltimo"), no debe hacer olvidar
que el laicismo de Varela implicaba no slo la supresin
de los dogmas religiosos y de las prcticas de culto, sino
que, previamente y de un modo ms sustantivo, implicaba
una actitud cientfica en la insercin y el tratamiento de
todos los conocimientos que integraran el plan escolar, y
que se explicitan en el resto de su libro. Se sustitua as
la contraria actitud derivada de la aceptacin de los dog-
mas revelados y de su interpretacin -corno lo haca
entonces la Iglesia Catlica y tambin otras iglesias cris-
tianas- con un sentido opuesto al que iban indicando
los diversos adelantos de las ciencias naturales.
La obra se refiere enseguida al carcter clasista y ana-
crnico de la e n s ~ a n z a clsica, esto es, a la orientacin,
comn en Europa, de intensificar el conocimiento de la
lengua y literatura latinas, dentro de un enfoque muy
desarrollado de cultura clsica. Realmente Varela exagera,
al transcribir fragmentos crticos de la situacin de la en-
seanza en Francia, que no eran totalmente aplicables al
Uruguay. La carencia de tradiciones culturales y educativas,
a su vez resultado de una sociedad muy reciente, sin aris-
tocracia colonial, incidieron en que la copia de
delos europeos se realizara sin poder darles pll::mmen1te
los contenidos que Varela quera combatir.
Psicologa infantil
Principios que ahora resultan muy familiares, sor-
prende que hayan sido expuestos recin entonces, relativos
a la progresin. creciente de los conocimientos a impartir
a los nios. Deca Varela: "Parece que los encargados de
la educacin no se hubiesen dirigido nunca esta pregunta
Qu pueden aprender mejor los nios, y qu estudios les
servirn mejor para ilustrar su mente, preparndolos para
el desempeo de sus deberes?".
Adems de este reconocimiento de una problemtica
propia de la psicologa infantil, se advierten muchas ob-
servaciones avanzadas para el estado de esos conocimientos
entonces, como se ve en estas lneas: "Observar paciente
mente las inclinaciones naturales y los gustos de la mente
infantil; sorprender con cuidado sus modos de adquirir la
verdad; problr, con repetidas experiencias, su poder na
tural de pensar y de atender; medir y pesar, concienzuda-
mente, sus exigencias naturales, con respecto a los conoci
mientas, y, entonces, escoger sabiamente, en el campo
fecundo de la sabidura humana, y arreglar, en un programa
de fcil y natural desarrollo, los ramos y formas de apren
der, que satisfagan sus gustos, y sorprendan y nutran sus
poderes -hacer esto, dar base slida a la fijacin de la
enseanza y los estudios de la niez, parece que se hu
biese considerado siempre innecesario. Obligar a los nios
a aprender todo lo que el maestro sabe y puede ensear,
y lo que al hombre hoy puede convenir, esa ha sido la
regla, y por esa misma razn ha sido y, an hoy, es tan
verdadera, aplicada a las mal llamadas escuelas primarils,
la mxima brutal de los antiguos pedagogos: le letra con
SaJzgre entra; por eso todos los que en la vieja escuela nos
hemos educado, recordamos el hasto que nos causab:l, y
el placer con que veamos llegar los das de fiesta, en que
no tenamos que soportar Lis montonas e inhumanas
horas de clase".
Programas y mtodos
Se propiciaba la enseanza cientfica en su objeto y
en su m.todo. El conocimiento del mundo circundante al
nio, adquirido por medio de la observacin y la experien
cia -de ah el nfasis en las "lecciones sobre objetos"-
tendiendo al desarrollo armnico de todas las facultades
humanas. Los contelzidos, adems, eran muy avanzados y
adecuados, centrando la formacin en la expresin por el
lenguaje y en la experiencia, combinadas y en accin re
cproca y progresiva. Varela ya haba traducido y publi.
cado, juntO con Emilio Romero, el jHamtal de lecciones
sobre objetos" de Calkins, instrumento fundamental que
contribuy (por su practicidad) a la transformacin de
la pedagoga imperante.
54
Una leccin ele trabajo manual en la Escuela ele Aplicacin ele
VaToues. al comenzar el siglo.
..
Esta obra, publicada en 1876 fue escrita sin embargo
el ao anterior, antes de haber sido designado Varela Pre-
sidente de la Comisin de Instruccin Pblica, a propuesta
de Jos Mara Montero, el Ministro de Gobierno de la-
torre. Consta de una primera parte que trata de interpretar
la evolucin anterior y las perspectivas del pas y luego,
considerando la instruccin el instrumento esencial de cam-
bio, pasa a formular un proyecto articulado de ley de
educacin comn.
Algunos fragmentos de esa primera parte ilustrarn
mejor sobre su sentido y alcance que cualquier intento de
resumen. Deca Varela:
evoluc!o- "las transformaciones sociales son lentas y
"se producen regularmente a despecho de las
" mutaciones transitorias de los gobiernos, mien-
"tras continan obrando las causas generadoras
"que las producen: en tanto que dejan. de
"producirse cuando esas causas desaparecen,
"sin que los cambios de gobierno influyan
"ms que de una manera secundaria, sean en
"el sentido del bien o en el del maL Y la
"razn de esto es bien sencilla: los gobiernos
" nc son la causa del estado social, sino efecto
"de ese mismo estado".
importancia
!el,,!vo
los
"Fuera, sin embargo, errneo establecer esa
"regla de una manera absoluta e invariable
"en el sentido de que todos los gobiernos
"un pueblo son iguales, y de que es indife-
"rente que sean stas o aquellas influencias
"las que dirijan el gobierno de la sociedad
"en ciertos momentos dados de la historia.
"Cualquiera que sea el estado en que se
"halle un pueblo, habr siempre gradaciones
"en la bondad o maldad de sus gobiernos; es
"decir, que las sociedades atrasadas, por ejem-
"plo, no llegarn nunca, mientras se conser-
"ven en el atraso, a tener gobiernos como
"los que dirigen a los pueblos ms educados:
"pero en los que tengan habr unos que se
". aproximen al extremo inferior y otros al
"extremo superior del radio en que los go-
"biernos de ese pueblo tengan que agitarse,
"segn el grado de cultura o de atraso en que
"ese mismo pueblo se encuentre".
Al aplicar aquellas ideas al pas:
"De tiempo atrs nuestros males hanse atri-
"buido por unos a lo que se ha dado en llamar
"el, caudillaje de la Repblica, mientras que
"se atribuan por Otros a lo que se ha dado
:: en tambin los Doctores. Para los que
"partICIpan en la primera opinin, todo el
mal est en los caudillos: no ven o no quie-
" ren ver que los caudillos son efecto, pero no
causa de un estado social. Para los que sos-
"tienen la segunda de esas ideas, el mal est
"en los principios y las doctrinas, y como
de
Necesid:ld
de
forma(lones
del
ce
factOres
"hacen sinnimo de doctor y hombre de prin-
"cipios, el mal est en los doctores; no ven
"o no pueden ver que sin principios y doc-
"trinas no es posible gobernar a una sociedad
"cualquiera, pero sin que de ah resulte que
"todos los principios que se proclaman sean
"exactos, ni que todas las doctrinas sean ver-
" daderas".
" ... Cincuenta aos de vida enfermiza, en
"la que a cada paso se han producido hechos,
"que lejos de servir para robustecerlo, han
"servido para relajar el sentimiento patrio, no
"son bastante para consagrar por el tiempo la
"vida de una nacin independiente. Sin nece-
"sidad de remontarse a tiempos ms lejanos,
"en los que se han visto ir desapareciendo
"sucesivamente todas las pequeas nacionali-
"dades que constituyeron antes lo que son hoy
"las grandes naciones europeas, hemos visto
"en nuestros das a la Italia reconstruyndose
"en una sola nacin despus que las pequeas
"nacionalidades italianas se haban conservado
"independientes durante largos siglos: el mis-
"mo fenmeno se ha producido en Alemania.
." Por qu suponer entonces que sera impo-
"sible, a causa del tiempo transcurrido, que
se produjera en estos pases un hecho se-
" . )"
meJante..
"los males sociales, por su misma comple-
"jidad, por la diversidad de formas con que
"se presentan y por la multiplicidad de rga-
"nos que afectan, demandan para su curacin
"la accin conjunta de diversos procederes ar-
"mnicos. Todo es solidario en el desarrollo
"de la existencia social, y por eso, persiguen
"una falaz quimera los que suponen que basta
"realizar esfuerzos en ste o aquel sentido,
"permaneciendo inactivas u obrando contra-
" riamente las dems fuerzas sociales, para
"obtener transformaciones radicales".
"Reconocindolo, no incurriremos nosotros
"en el error de atribuir a la instruccin del
"pueblo, y menos an a un proyecto de ley
"de educacin, el poder misterioso que la fe
"religiosa atribuye a la absolucin sacerdotal".
"Sin embargo, en la va del mejoramiento
"social el planteamiento de un buen sistema
"de inStruccin pblica es uno de los ms
"activos motores; y as como puede asegurarse
"que sus resultados sern siempre relativa-
"mente ineficaces mientras en las otras esferas
"continen obrando las causas corruptoras,
"puede afirmarse tambin que ni los pueblos
"ni los gobiernos podrn realizar nunca refor-
"mas que tengan alguna importancia sin el
"auxilio de un buen sistem de instruccin
" pblica".
55
La polmica con Carlos Mara Ramrez
La primera parte del libro de Vareh formula crticas,
por momentos exageradas e injustas, al papel desempeado
por la Universidad y los "doctores" que, en alianza con los
"caudillos" habran conservado en su beneficio privilegios
y un espritu de casta. Carlos Mara Ramrez, gran amigo
de Varela, sale a la defensa de ese orden universitario al
que pertenece, y se produce as una polmica sonada, en
los salones del Club Universitario y recogida por el diario
El Siglo.
Pero este aparente motivo oculta en verdad el fondo
del enfrentamiento, que se produce entre el positivismo
evolucionista que est introduciendo- Varela, siUiendo a
Spencer, y el espiritualismo eclctico que es la filosofa
oficial de la Universidad y de los sectores ms ilustrados,
originada en Vctor Cousin. La polmica agita as las nue-
vas ideas evolucionistas que impulsan el movimiento de
reforma escolar en cuanto a los contenidos educativos y
tambin respecto a la oportunidad de su ejecucin (bajo
la dictadura de Latorre). Pero adems estas nuevas ideas
impulsarn, a travs del acceso de Alfredo Vsquez Ace-
vedo al Rectorado de la Universidad, en 1880, el triunfo
de una reforma universitaria, que empezar a reflejarse en
el nuevo programa de filosofa de 1881 (redactado por
los colaboradores de Varela, Eduardo Acevedo y Martn
C. Martnez). De ah la trascendencia de la polmica, que
actu como un amplificador del enfrentamiento ideolgico.
Clase de Pedagogia.erl el novisimo Irlstituto Normal de Seoritas.
La transaccin en materia de laicismo
El proyectO de ley que contiene La legislacin escolar
incluye un artculo 59 que permita la enseanza de reli-
gin o de catecismo catlico, por resolucin de las Comi-
siones del Distrito (organismos descentralizados, propues-
tOs por Varela ). Esta enseanza debera impartirse fuera
de las horas de clase, si haba padres no catlicos que as
lo solicitaran en cada DistritO.
Explica Varela que, con la experiencia del proyectO
de Agustn de Vedia que haba levantado enorme resis-
tencia por establecer la enseanza laica, es necesario tran-
sar "con la mayora del pas, que es catlica e ignorante".
y agrega que la misma excepcionalidad de esa propuesta,
en favor de una sola religin, pondra ms en evidencia
el carcter que tiene la iniciativa, de apartamiento de una
doctrina justa, y permitir por tanto el establecimiento de
los principios correctOs cuanto ames.
El decreto-ley de 24 de agosto de 1877
La mayor parte de las innovaciones propuestas por
Varela son recogidas en el decretO-ley de educacin comn;
algunas retaceadas o modificadas en su sentido, pero en
general se conserva la fisonoma del proyectO que contena
La Legislacin escolar: a) los contenidos cientficos del
plan de estudios y el ordenamiento de los cursos escolares
en tres niveles; b) la seleccin del personal docente y su
formacin mediante una Escuela Normal; c) los recursos
propios para la enseanza; d) la descentralizacin en el
gobierno y la administracin.
RespectO a dos de los grandes principios tradicio-
nalmente difundidos: la gratudad y la obligatoredad, hay
que acotar: se recogen ambos en el decretO-ley, pero, en
cuantO al primero, la gratuidad, no modifica la situacin
legal anterior, y en cuanto al segundo, la obligatOriedad,
es sabido cun poco acta un estado liberal que no mo-
difica las condiciones socio-econmicas causantes de la
ausencia de instruccin, por ms que establezca sanciones
penales al incumplimiento. Esta observacin es tan ver-
dadera, que ya est admitida en la legislacin de los l-
timos 20 aos, al establecerse que la asignacin familiar
se percibir mediante exhibicin de certificado de asisten-
cia escolar, liceal o de escuela de UTU. Los efectOs que
ambos principios buscaban realizar en realidad se alcan-
zaba -en la medida en que lo 'hacan- por la va del
impuestO de instruccin primaria, que proporcion recur-
sos para extender la enseanza.
En cuanto al laicismo, a la transaccin propuesta por
Varela en su arto 59, responde el gobierno clerical de La-
tOrre con el arto 18 del decretO-ley, que determina la "obli-
gatOriedad' del catecismo catlico, del que podrn sus-
traerse los hijos de los disidentes. Era una variante ms
favorable a la Iglesia, porque el establecimiento del cate-
cismo ya no dependera de la decisin de cada Comisin
de DistritO, como en el proyectO de Varela.
Por ltimo, se limita tambin la intensa descentrali-
zacin, reducindola a hs Comisiones Departamentales.
Elbio Ferntlndez. fundador de la Sociedad de Amigos de la Edu-
cacin Popular.
57
En 1876 Varela, que tena entonces 31 aos de edad,
fue designado Presidente de la Comisin de Instruccin
Pblica, organismo de origen comunal, pero con jurisdic-
cin nacional. Luego, al aprobarse el decretO-ley de edu-
cacin comn, que estableca el cargo de InspectOr Nacio-
nal, fue nombrado en el nuevo cargo, que conserv hasta
su muerte, producida el 24 de octubre de 1879, estO es,
a la edad de 34. En ese cortO perodo condujo una labor
extraordinariamente fecunda, instalando los rganos pre-
vistOs por el decretO, montando los aparatOs administrativos
y tcnicos, comprendida la estadstica escolar, sumamente
avanzada para la poca. De inmediatO, mientras se selec-
cionaba el personal docente, se inici la publicacin de la
Enciclopedia de la Educacin y de los Anales de 1mtrltc-
cin Primaria, completando la tarea editOra con traduccin
de textOs, no slo para uso escolar sino tambin para la
formacin normalista. En 1878 y 1879 se publicaron dos
l'v1emorias que daban cuenta de los enormes adelantos 10-
58
Escuela Rural de Colonia Espaola (Dpto. de Colonia).
grados y que a la vez que instrumentos de propaganda,
fueron valiosos compendios doctrinarios.
Construccin de escuelas, redaccin de programas para
tOdos los niveles, inspecciones para promover, estimular
y mantener el nuevo sistema, congreso de InspectOres, fiesta
de fin de cursos en el teatro Sals, con gran aparatO de
propaganda y xitO popular. Construccin de material di-
dctico adecuado, desde mobiliario hasta enseres; organiza-
cin de tesorera; y hacer frente a las crticas obstinadas
del sectOr clerical que combata desde el plpitO Y desde
la prensa la Reforma.
La accin reformista fue en realidad, ms que refor-
ma, verdadera creacin de un aparatO educativo nacional
moderno y con grandes posibilidades de transformacin,
gracias a los sistemas estadsticos y de documentacin bi-
bliogrficos instalados inmediatamente. Sus resultados ini-
ciales se advirtieron en la multiplicacin del nmero de
alumnos, de escuelas y de maestros, en la reduccin de los
costos por alumno, pero sobre todo en el progreso en la
calidad de la enseanza impartida.
A la muerte de Varela fue designado su hermano
Jacobo en el cargo de Inspector Nacional y la obra con-
tinu realizndose de acuerdo con los planes trazados.
Inauguracin del Instituto Normal en 1882, del Museo y
Biblioteca Pedaggicos en 1889, fueron las etapas inme-
diatas. Al iniciarse el siglo XX, con una poblacin que se
haba duplicado desde el momento en que comenz la
Reforma, el alumnado de las escuelas primarias haba pa-
sado de 15.000 a 77.000.
VARELA: LA CONCIENCIA CULTURAL
Valoracin histrica
BIBLIOGRAFIA
LIBROS
la tradicin pedaggica ha contribuido a forjar una
imagen mtica de Varela, derivada de su obra reformadora,
y esa imagen ha sido reforzada recientemente por enfoques
que, asignando un papel relevante y trascendente a los
movimientos ideolgicos, han destacado los aportes reno-
vadores que contribuy a introducir o introdujo Varela:
primero el racionalismo desta, luego el positivismo.
Indudablemente la significacin de Varela en la pro-
mocin de las dos nuevas corrientes de pensamiento y en
la accin reformadora escolar es grande, y an podra
agregarse, dentro de su proficua actividad (cosa que tam-
bin ha sido destacada) la que lo llev a anlisis muy
sugerentes de la problemtica social e histrica del pais
en ese momento.
Sin embargo, el elemento que parece preponderante
cuesta desentraarlo de una trama en la que se mezcla lo
individual con lo coleCtivo y lo puramente superestruc-
tural con lo que revirti en la modificacin de estructuras
permanentes.
Desde el ngulo de la historia estructural, lo que ms
importa es la institucionalizacin moderna de un sistema
de instruccin primaria que haba surgido en sociedades
industriales y era transplantado, por la va de la cultura
intelectual, a una sociedad urbana que reposaba en una
estructura ganadera y que ese transplante se realiz con
reducida prdida de las caractersticas originarias. El pri-
mer aspecto, sobre todo, parecera sumamente rico en de-
rivaciones. Vase este ejemplo: la aparicin del diario El
Da, vocero del joven Jos Batlle y Ordez, en 1889 (ser
el primer diario de venta callejera "a vintn", en lugar del
sistema, ms selectivo, de la suscripcin mensual), parece
ser un signo prematuro de introduccin de prensa popular,
fenmeno que era natural entonces en las sociedades in-
dustrializadas, pero que, seguramente, se vio excepcional-
mente posibilitado en el Uruguay por la difusin de la
enseanza primaria, que proporcion lectores. Y este acon-
tecimiento (la difusin de El Da) pasar a ser, luego,
uno de los factores promotOres del Batllismo en las pri-
meras dcadas del siglo XX.
El segundo aspectO -la calidad relativa del sistema-
tesulta asimismo sugerente en mltiples aspectos que tam-
poco pueden ser tratados aqu: baste indicar, como ejem-
plo, que el lcido y acentuado laicismo que encontr eco
en el personal docente formado entonces (sus integrantes
fueron denominados popularmente "maestros varelianos"
durante dcadas) -en parte probablemente por las ca-
ractersticas uruguayas, ya entonces tradicionales, de escaso
clericasmo- se convertir en un acelerador del proceso
racionalista y liberal y en tal sentido puede considerrselo
un promotor de cambios futuros y de consolidacin de
rasgos nacionales vigorosos en la primera mitad del si-
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