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A Substituta Margaret Moore TTULO ORIGINAL: The Overlord's Bride Clssicos Histricos n 213 ANO: 2001 SINOPSE: FORA

A UM ASSASSINATO HEDIONDO A primeira esposa de lorde Kirkheathe morrera e havia rumores que o comprometiam. Mas ele queria herdeiros, e apenas por isso aceitara casar-se com Elizabeth Perronet. Aquele homem severo realmente no era um selvagem, mas por que teria a reputao de ser to indomvel e rude? Traio, teu nome mulher! Pelo menos era assim que pensava Raymond D'Estienne, graas decepo que tivera no primeiro casamento. Como poderia, ento, lidar com a admirvel Elizabeth, que acabara de sair do convento e que estava determinada a mudar-lhe a vida de uma maneira que ele jamais ousara sonhar?

Warrior Serie 1. A Warrior's Heart (1992) 2. A Warrior's Quest (1993) 3. A Warrior's Way (1994) 4. The Welshman's Way (1995) 5. The Norman's Heart (1996) 6. The Baron's Quest (1996) 7. A Warrior's Bride (1998) 8. A Warrior's Honor (1998) 9. A Warrior's Passion (1998) 10. The Welshman's Bride (1999) 11. A Warrior's Kiss (2000) 12. The Overlord's Bride (2001) 13. A Warrior's Lady (2002) 14. In the King's Service (2003)

Captulo 1
Pare de fazer gracejos como se fosse uma simplria! advertiu lorde Perronet, o nariz adunco voltado, com arrogncia, em direo sobrinha, esperando que ela colocasse o cavalo junto ao seu. Elizabeth deixou de olhar para o castelo que se erguia sua frente. A estrutura macia erguia-se por entre a bruma como se fosse uma enorme fera espreita da presa. Considerando-se todas as coisas inesperadas que me aconteceram nos ltimos trs dias, no seria de se esperar que meus miolos estivessem um tanto desarranjados? a moa resmungou, provocando mais um olhar de aborrecimento no tio. Havia tamanho desprazer no modo com que a tratava desde que fora busc-la no convento, que seria impossvel disfarar seu mau humor. Voc continua a mesma! comentou sardnico. Pensei que as piedosas irms j a tivessem domado Bem, meu tio, tudo que posso dizer que elas tentaram bastante. Lorde Perronet resmungou seu descontentamento num grunhido sem significado. Olhou-a de cima a baixo, com ateno. Elizabeth sabia que ele no deveria estar gostando do que via. Se estivesse, ela no teria sido enviada para aquela morte em vida em meio s freiras, treze anos antes. Teria ficado com lady Katherine DuMonde para terminar seus estudos, sua preparao para o casamento e seus deveres como castel. Teria, tambm, se casado e tido filhos. Deve esforar-se por comportar-se decentemente, como uma moa de alta linhagem ordenou seu tio. Imagino que gostaria de me ver mais parecida com minha prima Genevieve Aquela rameira?! No, certamente que no! Elizabeth mantinha um sorriso de satisfao nos lbios. A bela Genevieve era quem deveria estar fazendo aquela jornada ao Castelo Donhallow naquele dia. No entanto, tinha comprometido sua honra com um nobre galsnormando e se casara com ele, deixando o tio num terrvel dilema, pois ele j se tinha comprometido numa aliana de casamento com o poderoso lorde Kirkheathe. Sem se deixar abater, porm, lorde Perronet fora at o Convento do Santssimo Sacramento e dera a Elizabeth a opo de ficar l at o fim de seus dias ou sair e tomar, o lugar da prima. Nunca houvera, para ela, escolha mais simples a fazer. A oportunidade de ter liberdade, fosse nas bases que fosse, pareceu-lhe infinitamente melhor do que a escravido em que vivia entre as freiras. O senhor no medisse quase nada sobre lorde Kirkheathe, meu tio

comentou, enquanto prosseguiam na viagem at Donhallow. Agora j lhe era possvel avistar uma pequena vila base das muralhas e parecia-lhe poder perceber algumas pessoas agitando-se ao redor de uma fogueira. No h nada a saber seu tio respondeu seco. Kirkheathe rico, respeitado, tem amigos na corte e devemos rogar aos cus que ele aceite voc em lugar da desvairada de sua prima. E, se, ao me ver, ele decidir no aceitar? Os olhos negros do lorde voltaram-se para ela mais uma vez. Digamos que ser melhor que ele aceite disse, duro. Um homem precisa ter o mximo de amigos na corte que conseguir arranjar. Elizabeth pensou por instantes, antes de indagar: O senhor no confia nos amigos que j tem l? O rosto de lorde Perronet tornou-se intensamente vermelho. Eu no disse isso! protestou. Ento, porque procurar ter uma aliana de famlia com lorde Kirkheathe? As terras dele ficam to distantes das suas! E desde quando uma mulher que passou os ltimos treze anos num convento sabe alguma coisa sobre poltica ou alianas? Acha, meu tio, que no h poltica num convento? Nenhuma aliana a se fazer ou a se partir? Nenhum segredo a ser guardado? Nenhum poder? Por Nossa Senhora, senhor, acredite que no sou a simplria que imaginou a princpio! Bobagem! O que importa agora , que lorde Kirkheathe a aceite, para que tudo esteja bem, tanto para voc mesma quanto para mim. J que tenho de me ater a assuntos exclusivamente femininos, tio, diga-me ao menos como ele ? E o que mais quer saber, alm do que j contei? Ele bonito? Lorde Perronet riu com desdm. Voc no est em posio de preocupar-se com a aparncia do homem Observou-o. que, como no sou bonita, ocorreu-me que tambm no sendo, ele poderia no se importar muito com minha aparncia Mais uma vez os olhos negros, voltaram-se para Elizabeth, percorrendo-a, de cima a baixo. Na verdade, voc se parece mais com Genevieve do que acho conveniente comentou ele, em tom soturno. Elizabeth surpreendeu-se com tais palavras. Era impossvel parecer-se com a prima, que tinha um rosto perfeito e cabelos, maravilhosos. No a via desde que deixara a companhia de lady Katherine, mas, mesmo assim, imaginava que Genevieve no tivesse mudado tanto. Genevieve esteve doente? perguntou, querendo justificar seus pensamentos.

No. Voc que melhorou. Ela o olhou, incrdula, mais uma vez, lembrava-se muito bem dos comentrios e crticas que sempre recebera no convento, em especial da reverenda madre! Sabia que no era bonita. Por que seu tio estava, ento, sugerindo que fosse? Ele no sabe, no ? indagou em voz baixa. Quem no sabe o qu? lorde Perronet perguntou, num muxoxo aborrecido. Lorde Kirkheathe no sabe que aconteceu a Genevieve, no ? Eu nunca disse isso. Apesar da negativa, Elizabeth insistiu: Quando pretende contar a ele quem sou de verdade? Antes ou depois do casamento? Dessa vez, seu tio preferiu no responder. Se ele um homem esperto no devia tentar ludibri-lo ela prosseguiu decidida a deixar claro seu, ponto de vista Se ele tem amigos na corte, vai saber sobre Genevieve em breve e isso no seria nada bom para o senhor, meu tio. Alm do mais, no permitirei tal coisa. No pretendo me casar sob falsos conceitos. Prefere voltar ao convento? No. Elizabeth lembrava-se muito bem do que passou l: um inferno de fome, castigos e frio que queria apagar da memria. Mas no quero comear a vida com uma mentira insistiu Nada fiz de errado e nem o senhor. Com certeza, ele ver que o senhor est tentando manter sua palavra do acordo. Ou ele teria preferncia por Genevieve. No acredito, pois se ele a tivesse conhecido, o senhor no estaria agora tentando engan-lo Tudo o que lorde Kirkheathe quer que sua noiva seja virgem. Bem, quanto a isso estou mais do que apta. Nem mesmo falei com um homem desde que entrei naquele convento. Portanto, meu tio, no vejo razo para mentiras. Alm do mais, Genevieve tambm no se casou com um homem influente, apesar de gals? ima famlia galesa com sangue normando lorde Perronet explicou. Eu no pretendia faz-la passar por sua prima. O fato que Bem no vejo motivo para contar a lorde Kirkheathe a verdade. Afinal, uma mulher Perronet uma mulher Perronet. Mas no sou Genevieve. Para comear sou mais velha do que ela. Confie em mim, Elizabeth. Mais uma vez, as palavras de seu tio eram frias e no muito, claras. A dvida, porm, permanecia na mente de Elizabeth. E se lorde Kirkheathe no a quisesse? E se a mandasse embora? Eu no falaria com ele como voc fala comigo. disse lorde Perronet, minutos depois, aps ter pensado muito. Posso garantir que um homem com a reputao que ele tem, no iria gostar disso.

Prometo ser uma noiva humilde e dedicada meu tio. Estava determinada a fazer qualquer coisa para no voltar ao convento. A reverenda madre fez o que pde para tornar-me a mais humilde das servas de Deus. Mas no acho que ela tenha tido muito sucesso em tal empreitada. Ela me ensinou a parecer humilde e dedicada quando necessrio Elizabeth esclareceu. Entendo. Bem, eu gostaria que voc agisse assim comigo, ento! Ela sorriu, sincera. Tenho sido autntica com o senhor meu tio. Isso no ainda melhor? No. A resposta irritada a feria, mas ela aprendera tambm a mascarar seus sentimentos naquele convento. Deixou que alguns minutos se passassem para perguntar: Que idade tem lorde Kirkheathe? No interessa. Mas, se ele no jovem talvez, interesse ao senhor saber que poderei ser sua viva um dia, Uma viva muito rica, dona de uma fortuna imensa Elizabeth acertara no argumento. Acho que ele deve estar com trinta e poucos anos o tio respondeu, com expresso calculista. Mas acredito que voc possa ter um filho que herde sua fortuna antes que ele morra. Espero ter muitos filhos e filhas, meu tio. Ele j tem outros filhos? No. Mas j foi casado antes? Lorde Perronet pigarreou, aborrecido. Chega de perguntas! determinou voltando os olhos para o cu cinzento. Acho que vai chover e melhor nos apressarmos! Chamou, ento, o lder de seus homens, que seguia frente do comboio, e logo estavam trotando em direo ao Castelo Donhallow. Raymond D'Estienne, lorde Kirkheathe, acariciava a cabea de seu co favorito, sentado na enorme cadeira do hall, como um rei em seu trono. Ao seu redor, os criados esperavam, tambm, ansiosos e tensos, olhando, de vez em quando para seu senhor, ou um para o outro, ou, ainda, para a porta que dava para a cozinha. Nenhum ousava falar, com medo de receber o olhar severo de lorde Kirkheathe. Ningum ali queria ser notado por ele. L fora, a chuva caa, forte, batendo contra as muralhas de pedra do castelo, intensa o suficiente para ser ouvida sobre o crepitar das chamas na enorme lareira. A festa de casamento estava atrasada. Perronet e sua sobrinha, noiva de lorde Kirkheathe, deveriam ter chegado h horas. Raymond impacientava-se. Imaginava o que poderia t-los detido. Vinha recebendo mensageiros de Perronet h dias, sempre desculpando-se pelo atraso.

Se o homem e sua sobrinha no chegassem naquele dia, seria o fim. No era um peixe para ser mantido num anzol assim. Precisava, isso sim, do dinheiro que o dote da moa garantia, mas poderia encontrar outra noiva agora que decidira casar-se novamente. Quanto aos dotes pessoais da mulher em questo, esses eram muito menos importantes do que o dinheiro que a acompanharia. Nos ltimos dias, Raymond vinha tentando manter seu castelo apenas com a renda de suas propriedades, mas Donhallow era uma construo muito antiga e precisava de reparos. Preferia casar-se a ver seu lar ruir a seu redor. Precisava tambm de uma aliana atravs desse matrimnio, com receio de que seu inimigo obtivesse maior apoio do que ele prprio na corte e tambm junto ao visconde de Chesney, senhor de toda a regio. Perronet e seus amigos podiam fornecer tal apoio. Um grito soou, vindo de fora do castelo, e todos os criados voltaram-se para seu amo, mas ele no se moveu. J que o tinham mantido espera, ficaria aguardando ali. No sairia na chuva para dar as boas-vindas aos recmchegados. As portas da enorme sala se abriram e, Barden, comandante da guarda, marchou para dentro da sala enorme, parando diante de seu senhor. Inmeras gotas caam de sua armadura e capacete. Lorde Perronet e sua comitiva chegaram, senhor! Anunciou, em sua postura ao mesmo tempo severa e humilde. Raymond, ainda assim, no se moveu. Queria que entendessem que estava aborrecido. Muito aborrecido. Barden, que comeava a sua carreira militar ali, conhecia seu amo o suficiente para saber que no haveria nenhum comentrio por parte de lorde Kirkheathe. E, com sua eficincia de militar, baixou a cabea brevemente e, girando nos calcanhares, saiu. Minutos depois, as portas se abriram novamente e a figura familiar de lorde Perronet surgiu, apressada. Atrs dele, tambm muito molhada, vinha uma mulher. A noiva, com certeza. Raymond continuava olhando, sem expresso, enquanto o recm-chegado se aproximava, inclinando-se de leve, os olhos negros presos ao co, Cadmus. Queira perdoar-nos a demora, senhor, mas, o tempo tem estado terrvel, alm de termos tido problemas com um dos nossos cavalos Perronet desculpou-se. Mal posso expressar minha alegria por termos chegado em segurana. Raymond apenas inclinou a cabea em resposta. Permita-me apresentar minha sobrinha, senhor Perronet prosseguiu, aliviado. Voltou-se, ento, e indicou a moa que o acompanhava. Elizabeth deu alguns passos frente, puxando o gorro que lhe cobria a cabea e que tambm estava ensopado. Perronet dissera que sua sobrinha era de uma beleza estonteante, o que fizera Raymond ter suas dvidas. Imaginara

ser um exagero, ou, at, uma mentira, que criara para aumentar o valor da noiva. Mas, para sua surpresa, o homem dissera a verdade. O rosto suave estava emoldurado por uma espcie de touca, mas isso parecia servir apenas para valorizar ainda mais seus traos suaves. Os olhos, grandes e castanhos, eram emoldurados por clios espessos e curvos, e brilhavam. O nariz, pequeno, era perfeito, muito diferente do de seu tio, e seu rosto parecia ser suave coma a pele deu um pssego. Quanto aos lbios, rosados e carnudos, pareciam convidar a um beijo Uma sensao j muito esquecida atingiu Raymond enquanto a observava. Algo forte, um desejo diferente, intenso, estranho O sangue pareceu circular mais depressa em suas veias, lembrando-o da solido absoluta em que estava vivendo. Procurou afastar tais sensaes, impondo-se a necessidade de no sentilas. Uma vez, no passado, deixara-se levar por sensaes bem parecidas e jurara nunca mais t-las. A moa parara de andar junto ao tio. Sou Elizabeth Perronet anunciou, em voz suave. Raymond franziu o cenho de imediato. A mulher que estivera esperando devia chamar-se Genevieve Perronet Senhor interferiu o tio da noiva, logo aps lanar um olhar severo moa est minha outra sobrinha. Sinto diz-lo, mas Genevieve provou no ser digna de Vossa Senhoria e da honra de ser sua esposa. Elizabeth, entretanto, uma excelente donzela, e, claro, o dote permanecer o mesmo. Fosse o que fosse que estava acontecendo, Raymond concluiu, no precisavam de uma audincia. Podiam discutir o assunto com maior privacidade. Fez um gesto para que Cadmus permanecesse onde estava e olhou para lorde Perronet com insistncia, seguindo, depois, para a torre que levava a seu solar. Espere aqui Perronet recomendou a Elizabeth. Vou resolver este assunto. No, meu tio ela rebateu, fazendo-o arregalar os olhos diante tanta audcia. Este assunto me diz respeito, ento, devo fazer parte da conversa. No sou uma pea de moblia, ou um pedao de terra. Elizabeth ele repreendeu, em voz baixa. Raymond, parado a alguns, passos de distncia ergueu as sobrancelhas. Lorde Perronet, percebendo-lhe a impacincia, apressou-se em segui-lo, tendo a sobrinha aos calcanhares. Uma mulher ousada, pensava Raymond enquanto caminhava. Isso seria bom ou mau? Alicia no foi ousada, pelo menos, no at a ltima noite de sua vida Ele mudo? Elizabeth perguntou ao tio. Os lbios de Raymond esboaram um sorriso. Ao chegarem porta do solar, parou, deu passagem a lorde Perronet e, quando Elizabeth ia passar, respondeu no tom spero e baixo que restara de

sua, um dia, bela voz: No. No sou mudo. Captulo 2 Elizabeth jamais ouvira algo to suavemente rouco quanto a voz de lorde Kirkheathe. E a sensao que a tomou, foi estranha, como se estivesse diante de algo ntimo e, ainda assim, assustador. Como se ele fosse parte homem, parte fera E imaginou que a voz de um homem poderia ser assim em momentos de pura paixo, murmurando coisas em seu ouvido Corou com tal pensamento, sentindo-se mais aquecida do que o normal, presa de excitao e vergonha. Sabia que precisava manter-se sob controle diante da situao que iria enfrentar. Quando j estavam no meio da sala para a qual tinham seguido, ela arriscou um olhar para cima, notando a cicatriz que ele trazia ao pescoo, uma linha fina e macerada de carne avermelhada. Isso talvez explicasse o problema com sua voz, imaginou. Devia ter se ferido ali, embora fosse uma cicatriz um tanto estranha, como se ele tivesse sido pendurado pelo pescoo com uma tira fina de couro. Mas ela no ousava encar-lo. Talvez estivesse aborrecido por no estar diante da noiva que lhe fora prometida Talvez, no a aceitasse, uma pobre substituta que era, e a enviasse de volta ao convento. Havia uma nica tocha, presa parede, iluminando o ambiente. Entretanto, a luz que produzia no era suficiente para mostrar os cantos da sala. Ao centro, havia uma enorme mesa de cedro, pesada como a cadeira solitria, que ficava a sua cabeceira. Tentando no estremecer, Elizabeth aguardava, ao lado do tio, numa atitude humilde, os olhos baixos. Talvez fosse necessrio pedir a interveno divina para que aquele homem intimidante a aceitasse. Rezava, em silncio, para que ele no a enviasse de volta a companhia das freiras. Prometia ser a esposa perfeita, humilde e mansa. S no queria tornar a ver a reverenda madre, a qual, com certeza, a levaria a morte atravs de seus castigos brutais. Lorde Perronet parecia inquieto. Estava mais tenso do que receoso, porm. Elizabeth percebera o quanto se zangara ao olh-la, h pouco, no hall. No entanto, bastara-lhe olhar para lorde Kirkheathe para saber que no deveria mentir a ele. Muito menos sobre sua identidade. Ele dava passos largos e lentos ao redor da mesa, agora, colocando-se do outro lado dela. Sentou-se na cadeira de espaldar alto e encarou-os. Senhor comeou lorde Perronet, em tom de penitncia. Deve entender a situao em que eu me encontrava. Genevieve nos desgraou, embora tivssemos to amigavelmente acordado em reunir nossas famlias. Imaginei o que poderia fazer, como agir para manter minha palavra Ento me

lembrei de Elizabeth. Posso garantir-lhe, meu senhor, que ela virgem. Esteve treze anos num convento e, nesse tempo, jamais viu ou falou com homem algum. Jamais? indagou lorde Kirkheathe na voz baixa e rouca. Jamais, senhor Elizabeth confirmou. Meu tio foi o primeiro homem que vi nos ltimos treze anos. Ela ergueu o olhar para encontrar o dele, firme, perspicaz. A luz difusa da tocha tornava seu rosto uma mscara de bronze, os contornos de seus traos mais definidos e demarcados num jogo de luz e sombra. O que estaria pensando? Indagou-se. Estaria notando sinais das privaes pelas quais ela passara no convento? Estaria avaliando se valeria ou no a pena aceit-la? Pelo que podia dizer, Elizabeth conclua que aquele rosto devia ter sido feito de pura rocha Mas, de repente, seus lbios se moveram de leve. Um sorriso? Ou teria sido uma iluso provocada pelo movimento das chamas da tocha? Sei que Elizabeth, no foi sua prometida, meu senhor lorde Perronet interferiu, querendo aliviar a tenso que sentia no ar. Mas ela tambm minha sobrinha e os termos do acordo de casamento no devero ser alterados. Mas deveriam Elizabeth falou mais uma vez. No fazia a menor idia de quais eram os tais termos, mas no permitiria que a ambio de seu tio lhe tirasse a nica chance de liberdade que tinha. No sou a noiva que foi prometida a ele e isso deve ser levado em conta. Elizabeth, mantenha-se em seu lugar! lorde Perronet avisou, alterado. Mas, meu tio, parece se esquecer de que no sou Genevieve. E lorde Kirkheathe no est recebendo a noiva que lhe foi prometida! Acredito que o dote deva ser aumentado, ou que deva haver algum outro tipo de compensao Pelo amor de Deus, voc ainda no esposa dele para estar intercedendo a seu favor dessa forma! Meu tio, no justo Justo?! -lorde Perronet gritou, voltando-se para encar-la e tentar de alguma forma, faz-la calar-se. Justo seria aquela infeliz de sua prima ter permanecido virgem e no pular na cama do primeiro cavalheiro simptico que encontrou! Justo seria voc saber exatamente onde seu lugar e recolherse insignificncia dele! Justo seria Saia, lorde Perronet cortou a voz singular de lorde Kirkheath. Perdoe-me pela perda de controle senhor comeou lorde Perronet, em tom mais baixo. que estivemos numa longa e difcil jornada at aqui e acabei me excedendo Saia ele repetiu.

Talvez Elizabeth esteja com a razo.. . Talvez uma alterao no dote Raymond levantou-se devagar e lorde Perronet com uma reverncia, retirou-se. Confusa e receosa, Elizabeth observou que lorde Kirkheathe voltava, a sentar-se. Seria esse um bom ou mau sinal?, pensou. Esperou por alguns instantes mais como ele nada dissesse, decidiu quebrar o silncio: Perdoe minha impertinncia por falar em lugar de meu tio, senhor pediu num tom que julgou ser apropriadamente humilde. Surpreendia-se com a facilidade com que conseguia mostrar-se submissa agora, muito mais do que quando estava diante da reverenda madre. Prosseguiu, ento, em voz baixa: Entretanto, acho que seja justo ajustarmos o dote. Por qu? Porque no sou Genevieve. Por qu? ele repetiu. Por que no sou Genevieve? Raymond negou de leve com a cabea e esclareceu: Por que seria justo? Porque no sou a noiva que o senhor estava esperando quando fez o acordo. No sou igual ela. No? Agora, ela tinha certeza de que havia a sombra de um sorriso nos lbios de lorde Kirkheathe. Estaria rindo dela? Teria percebido que estava desesperada e teria achado graa nisso? Tambm quero saber por que quer se casar comigo? observou ele. Elizabeth engoliu em seco diante de tal indagao, ela precisava encontra uma resposta plausvel. Seu futuro poderia depender do que dissesse agora. Meu tio fez um acordo com o senhor E se Genevieve no pode cumprir sua parte nele, eu devo faz-lo. Raymond ergueu as sobrancelhas, mas nada disse, dando-lhe ensejo para continuar: Meu tio teme o qu possa acontecer se ele no cumprir o acordo. As sobrancelhas de Raymond ergueram-se ainda mais. Quero me casar, senhor! Desta vez, ele baixou as sobrancelhas numa expresso sisuda. Senhor, se no se casar comigo, ele vai me mandar de volta ao convento e no quero voltar para l! uma vida miservel a que se vive l dentro! Elizabeth aproximou-se da mesa, as mos em splica. Se aceitar casar-se comigo, meu senhor, prometo ser uma boa esposa. No reclamarei de nada e no pedirei nada! Apenas Ela se interrompeu, sabendo que no deveria prosseguir. Mas Raymond indagou, curioso. Apenas

Apenas filhos. um desejo que sempre tive, o de ser me. Outro sorriso, to suave quanto o primeiro, curvou de leve os lbios dele. O que Elizabeth no daria para saber o que ele estava pensando! Sei que minha aparncia no das melhores ela prosseguiu, ainda mais humilde. Portanto, se desejar ter uma amante, no o culparei por isso. As sobrancelhas se ergueram mais uma vez, enquanto Elizabeth corava diante de seu olhar perscrutador. Eu me manterei atenta a meus servios de casa e jamais irei interferir na administrao de seus bens. Raymond continuava erguendo as sobrancelhas e Elizabeth buscava, no fundo da mente, as outras observaes que ainda se lembrava de ter ouvido da boca de lady Katherine sobre os deveres de uma boa esposa e me a fim de viver uma vida familiar seno feliz, pelo menos, sem conflitos. Serei uma boa anfitri para seus amigos e para sua famlia, procurando deixar nosso lar confortvel para todos eles, para o senhor, e para qualquer convidado que traga para c. A expresso no rosto dele se alterava um mnimo, deixando-a ainda mais confusa quanto ao que deveria dizer. Talvez ele no quisesse que fosse to hospitaleira V buscar seu tio ouviu, num sobressalto. O que significavam aquelas palavras? Pensou desesperada. No eram uma aceitao e nem uma dispensa. Apenas uma ordem. Sabia que no havia motivos para hesitar, ou continuar falando. Ele era um guerreiro, um comandante. J tinha tomado sua deciso e nada havia que ela pudesse fazer para modific-la! Nisso, ele agia como a reverenda madre, a qual decidira, assim que pusera os olhos em Elizabeth pela primeira vez, que ela era um grande problema em formato de gente, e nunca mudara de opinio, apesar de todos os esforos de Elizabeth para convenc-la do contrrio. Sem maiores esperanas, ainda assim, ela no queria dar-se por vencida. Precisava tentar ainda. Por favor, meu senhor implorou. Aceite-me. E, no ser que seja um homem muito mau, serei a esposa mais devotada e fiel que um homem poderia ter. Raymond a encarou-a por alguns segundos e perguntou: Como sabe se sou ou no um homem mau? No sei: Mas no acho que seja, pois, mesmo no convento, teramos ouvido falar do senhor, se fosse mau. Os atos ruins de um homem correm mais rpido do que os bons Nunca ouviu falar de mim? No, at que meu tio foi ao convento. Elizabeth pensou t-lo ouvido suspirar. V busc-lo Raymond repetiu a ordem.

Senhor, por favor, no me mande de volta! Eu preferiria morrer! Ou casar-se comigo! Sim! assim que falou, ela se amaldioou por ter dito tal palavra. Que chances teria agora?! Viu-o apontar para a porta, imponente, e percebeu que no havia mais esperana. Baixou a cabea, mas ergueu-a em seguida, e, com o resto de dignidade que ainda sentia foi at aporta e abriu-a, vendo que seu tio aguardava, impaciente, do lado de fora. Ele quer v-lo, tio disse apenas. Os olhos de lorde Perronet se arregalaram, como numa pergunta muda, mas Elizabeth no lhe fez nenhum sinal, bom ou ruim. Olhou para trs, por sobre o ombro esquerdo, para o homem que no conhecia e que, sabia agora, jamais conheceria. Vou esperar aqui fora disse, dando um passo no limiar da porta, mas a voz rouca de Raymond ordenou: Fique! Ele queria que aguardasse para ouvir sua recusa pessoalmente, Elizabeth imaginou, entristecida. Sentia-se inferior a um verme Mas voltou-se, retomando sala. Ergueu o rosto, olhando-o de frente, quase desafiadora. Senhor? apressou-se lorde Perronet, colocando-se diante da cadeira em que Raymond ainda permanecia. Vou me casar com ela. Ele acabava de dizer que a aceitava! Elizabeth agradecia aos cus, sem ainda poder acreditar de todo. No teria mais que voltar ao convento! Baixou a cabea, permanecendo ali, parada, esttica. Muitas vezes j desmaiara na vida, mas sempre por falta de alimento ou devido s longas e cansativas viglias durante as quais as freiras a obrigavam a contemplar a natureza terrvel de seus pecados. Nunca antes sentira-se tonta devido ao alvio. Agora, porm, isso estava acontecendo! De repente, dois braos fortes a ampararam, levando-a at um banco que no tinha notado ainda, por estar envolto nas sombras. No vira um homem durante treze anos e, por muito mais tempo ainda, no sentira o toque de um. E nenhum homem a segurara daquela forma, nem mesmo para ajud-la. Crispou os dedos nos antebraos que a prendiam ainda, sentindo os msculos que se contraam por baixo do tecido escuro de l. Sentiu a respirao se acelerar involuntariamente ao sentir-lhe o cheiro, to masculino, to diferente do das mulheres, ou de seu tio, que sempre tivera um estranho gosto por perfumes orientais. Queria poder inclinar a cabea sobre o peito largo que estava to prximo, sentir-se ainda mais protegida, mas no ousou faz-lo. Vinho? Raymond ofereceu enquanto a ajudava a sentar-se. No sim

Vinho, Perronet! Ali! Lorde Kirkhathe apontava para um aparador, num dos cantos escuros da sala, e o outro nobre apressou-se em pegar a garrafa. Est doente? Raymond perguntou. No, meu senhor ela respondeu, antes de tomar o primeiro gole da bebida. Depois, erguendo os olhos para o rosto dele, completou: Estou feliz. Ele afastou-se abruptamente, como se Elizabeth lhe tivesse cuspido o vinho na face, depois voltou-se, e caminhou at a cadeira. Ao que parecia, Elizabeth se precipitara. Mais uma vez. Lorde Kirkheathe olhou para Perronet, depois apontou para outro dos cantos escuros, onde havia outra cadeira, fazendo-o apressar-se em traz-la para junto da mesa. Estou com o documento aqui, senhor, pronto para ser assinado, com uma cpia, claro explicou lorde Perronet, tirando dois rolos de papel da bolsa de couro que trazia consigo. Agora, quanto s alteraes no dote. Elizabeth mais sentiu do que viu quando, Raymond lanou-lhe um olhar, antes de dizer: Sem alteraes. Quando ela ergueu cabea, ele j no a fitava, mas a seu tio, o qual parecia estar to atnito quanto ela. Deixe como est lorde Kirkheathe acrescentou. Mas no sou Genevieve Elizabeth protestou ainda, levantando-se devagar. Acredito que lorde Kirkheathe esteja mais do que ciente disso agora comentou seu tio, ainda parecendo aborrecido com ela. No vejo necessidade de ficar lembrando-o do fato a todo momento. Voltando-se para Raymond, continuou com expresso ambiciosa, o que deixou Elizabeth horrorizada: A colheita no foi to boa quanto eu esperava este ano. Quando ser o casamento? ela interferiu, sem poder se conter. Queria colocar um ponto final na tentativa do tio de alterar o contrato de casamento a seu favor, como era claramente seu intento. No podia permitir que ele provocasse a ira de lorde Kirkheathe. Amanh, ao meio-dia Raymond respondeu. Excelente, meu senhor! Perronet exclamou, com um sorriso satisfeito. Quanto mais cedo, melhor. E, se aquele cavalo no tivesse machucado a pata Elizabeth aproximou-se da mesa. Por que esperar at amanh? perguntou, ansiosa. O documento est aqui, pronto para ser assinado! No vejo necessidade de esperarmos, a no ser que no haja um padre disponvel Raymond olho-a calmo. Donhallow tem um padre informou.

Entao, senhor, por que no nos casamos hoje? Elizabeth, cale a boca! Ouviu o que lorde Kirkheathe disse! admoestou seu tio. Ele marcou a data, para amanh e voc no Raymond ergueu a mo esquerda, silenciando-o com a fora do gesto. Por alguns momentos, Perronet olhou para aquela mo, sem saber o que fazer, at que Raymond num gesto impaciente mostou-lhe que queria ver o documento. Vamos nos casar hoje arrematou Raymond. Elizabeth respirou fundo, satisfeita. Viu quando lorde Kirkheathe ergueu os olhos de sobre o documento e seus olhares se encontraram por instantes. Sabia que ele a queria, viu isso naqueles olhos escuros e misteriosos. Por tudo o que ela dissera ou haveria algo mais? indagou-se. No tinha certeza. Ainda assim, sabia que, se ele no quisesse, no haveria poder na terra que o tivesse feito aceit-la como esposa. E Elizabeth estava certa de que queria sentir-se nos braos dele novamente, poder descansar a cabea em seu peito, sentir seu toque. Queria dar-lhe filhos. Ele voltou a ler o documento e Elizabeth deixou que seus olhos passeassem sobre sua figura; como se fosse uma pintura a ser admirada no teto da capela do convento Ele se levantou, ento e, indo at um armrio prximo, trouxe de l uma pena e um pequeno frasco de loua. Ento, enquanto lorde Perronet mordia o lbio inferior, ansioso, assinou seu nome. Depois, com calma e deliberao, Raymond leu a seguinte folha do documento e, com a mesma classe, assinou-a tambm. Depois tornou a olhar para Elizabeth, ento chamou-a: Venha E estendeu-lhe a mo direita. Trmula e grata, ela aceitou a mo que lhe era oferecida e permitiu que ele a acompanhasse para fora da sala. Conforme caminhava, prestava ateno ao que no notara antes: a torre por onde passavam era feita de pedras enormes, bem como o resto do castelo, muito slido e cinzento. Um corrimo tinha sido cravado na rocha e os degraus estavam gastos. Donhallow era muito antigo, em especial aquela parte por onde andavam agora. De repente, a vontade de espirrar tomou-a , fazendo-a cobrir boca e nariz com a mo. L molhada sempre me faz espirrar explicou depois, como numa desculpa. Raymond parou de andar de imediato fazendo-a imit-lo. Olhou-a de cima abaixo, dizendo apenas: Espere aqui. E voltou para o solar, seguindo ainda mais adiante, para dentro da torre, deixando-a nas escadas. Seu tio apareceu porta do solar, viu-a ali, sozinha, e aproximou-se, admoestando-a: O qu, em nome dos cus, voc fez agora?! Espirrei. Voc o qu?!

Espirrei. Por causa da l molhada. E lorde Kirkheathe disse-me para esperar aqui. Muito engraado, minha sobrinha! Mas ele no gostara em nada da brincadeira. Devia ter sido humilde e dedicada no solar e assim eu poderia ter baixado o valor do dote Ou pago mais Diga-me, meu tio, barganhou com ele tambm quanto a Genevieve? No houve resposta, e seu tio no a olhava, e Elizabeth prosseguiu: No o fez, tenho certeza. Ele ditou os termos e o senhor aceitou porque sabe que lorde Kirkheathe no homem que aceite barganhas. Ento, por que achou, que poderia barganhar agora? Poderia ter estragado tudo Ou ter conseguido termos melhores para o acordo. Melhores para o senhor Agora, ele a encarava. E voc assim to esperta em assuntos masculinos? Conhece-os apenas em olhar para eles, no? Havia ironia em suas palavras. Conheo o suficiente para saber quando devo ficar calada. Voc, calada?! Ele zombou O que foi todo aquele falatrio no solar, ento? Pelas chagas de Nosso, Senhor, mocinha, voc devia ter ficado calada, como qualquer mulher faria! Se tivesse me calado, podia estar saindo deste castelo agora mesmo, ao invs de estar prestes a me casar; O que eu quis dizer meu tio, que sei quando falar e quando devo calar. Espero que sim, ou as coisas podero ficar bem piores para voc, mesmo que ele parea quer-la agora. Elizabeth no entendeu o que aquelas palavras continham. O que quer dizer com isso? perguntou, desconfiada. Ele pode no te feito objees a sua audcia hoje, mas poder faz-lo assim que se tornar sua esposa. Deve lembrar-se disso, Elizabeth. Lorde Kirkheathe no um homem de bom corao, e h coisas que no sabe a seu respeito. Que coisas?

Captulo 3 A expresso de lorde Perronet manteve-se fechada. Nada que evite o casamento respondeu, seco. Porque quer continuar aliado dele, eu presumo Elizabeth no acreditava ter se enganado quanto lorde Kirkheathe. No entanto, talvez estivesse to determinada a no voltar ao convento, que tinha visto nele o que queria ver e no a realidade

Meu tio, devo imaginar que, mesmo sendo ele a personificao do mal, o senhor no se importaria desde que as famlias estivessem unidas e no diria uma palavra sequer de aviso para a noiva a ser sacrificada por isso?! No, no! Perronet Protestou. O que quero dizer que voc tem o dom de aborrecer as pessoas, Elizabeth! E no deve aborrec-lo! No pode negar o fato de que ele no exatamente, um homem, cordial E eu no quis dizer nada alm disso. Mas h, algo alm ela insistiu. Posso ver isso em seu rosto. Prefere voltar ao convento? Elizabeth pensou no convento e no sorriso de satisfao que haveria no rosto da reverenda madre, se voltasse. Com certeza, no se enganara com o homem que estava prestes a desposar, imaginou. At mesmo no convento contavam-se histrias sobre homens maus e lorde Kirkheathe jamais fora mencionado l Alm do mais, ele viera em seu socorro quando quase desfalecera. Se fosse cruel e egosta, no o teria feito E teria discutido sobre a alterao no dote, pois era um direito seu fazer tal coisa. Na verdade, no parecia estar feliz, mas nem ela mesma parecia estar mais feliz do que ele Elizabeth sabia tambm que no deveria julgar ningum apenas pelas aparncias. Aprendera tal lio de modo bastante amargo alguns meses depois de sua chegada ao convento, quando contara gentil e amvel Gertrudes sobre seus planos para roubar algumas mas do refeitrio da reverenda madre. Gertrudes a incentivara e logo em seguida a denunciara apenas para cair nas graas da freira. Talvez, se tivesse prestado mais ateno ao rosto de Gertrudes, a seu modo de ser, suas atitudes, no tivesse sido enganada olhara com muita ateno para lorde Kirkheathe e agora era mais esperta do que antes. No, meu tio, no desejo voltar ao convento respondeu tranqila. Ouviram passos na escada e logo em seguida lorde Kirkheathe apareceu, trazendo algumas roupas nos braos. Presente de casamento disse, entregando as roupas a Elizabeth. Pedirei a uma criada que a leve at meu quarto para que mude de roupa. Senhor, venha comigo! Antes que Elizabeth pudesse dizer alguma coisa, Raymond j continuava a descer as escadas. E, sem uma palavra, seu tio o seguia. Ela passou as mos pelo tecido das roupas, sentindo-o suave como uma ptala de rosa. Uma senhora de meia-idade apareceu em seguida, apressada, informando: Devo lev-la aos aposentos de meu senhor. Elizabeth assentiu e seguiu-a alm da entrada do solar. Quando chegaram ao topo da torre, a serva abriu a pesada porta de carvalho, indicando o interior, para que entrassem. O cmodo era frio: Havia uma nica lamparina a leo sobre uma mesa

prxima cama e o cheiro forte de couro impregnava o ar. Vou acender o fogareiro informou a mulher, aproximando-se para pegar as roupas que Elizabeth ainda segurava. Colocou-as ento, sobre a enorme cama, na qual uma colcha de pele sobressaa no aspecto geral do aposento. Obrigada, senhora Rual, senhora. Meu nome Rual. Elizabeth hesitou por alguns momentos, mas sua curiosidade acabou sendo mais forte: Est no castelo h muito tempo Rual? Vim, para c h nove ou dez anos, minha senhora. Lorde Kirkheathe um bom patro? A serva deu de ombros, enquanto procedia na atividade de acender as brasas do fogareiro. Elizabeth arrependia-se de ter perguntado. Podia ainda lembrar-se de lady Katherine dizendo-lhe que a dona de um castelo, jamais devia tornar-se ntima dos criados para que estes no perdessem o respeito. Apesar do conselho, ela ainda queria saber mais: Eu no gostaria de me casar com um homem cruel Ningum gostaria comentou Rual, tornando a colocar sobre a mesa a lamparina que usava para ajudar a acender as brasas. Ao que parecia, os servos de lorde Kirkheathe eram to reticentes quanto ele prprio Vi a cicatriz ao redor do pescoo dele. Ele se feriu? Foi por isso que sua voz ficou assim? Rual foi at a cama e pegou as roupas. A garganta dele foi apertada informou, em tom casual, sacudindo as peas. A revelao deixou Elizabeth pensativa. Ele tivera a garganta apertada, de alguma forma violenta e, ainda assim, no morrera. Mas parecia ser forte e saudvel, o que devia explicar o fato. Quando isso aconteceu? continuou, a perguntar. Antes de eu vir para c, senhora. E como Mas ela se interrompeu quando a serva abriu outra das peas, que se revelava um belssimo vestido de veludo escuro bordado com fios de ouro e prata no decote e nas mangas. Era o mais belo vestido que j vira na vida. Ele tem um gosto excelente! comentou: A mulher no respondeu, ajeitando a roupa cuidadosamente sobre o leito. Estaria pensando que o gosto dele era fraco no que tocava a escolha da noiva ou imaginava que Elizabeth estava a espera de um elogio? No Elizabeth quase riu. O dia em que esperaria receber um elogio seria um dia de milagres Acho que no devemos nos demorar, senhora aconselhou a criada com a sabedoria de quem conhecia o dono do castelo. No, claro que no. E passou a despir-se, tirando primeiro a capa e

depois a touca, que detestava. Passou a mo pelos cabelos, soltando-os, sentindo as razes doloridas por estarem presas h tanto tempo. Em seguida livrou-se do vestido simples, que aprendera a usar desde que chegara ao convento. Felizmente, suas roupas de baixo ainda estavam secas. Apesar da pressa, aproximou-se do vestido com cuidado, de modo quase solene, como se temesse toc-lo. Afinal, era delicado e luxuoso demais para ela Deixe-me ajud-la,senhora ofereceu Rua!. Elizabeth ficou parada, erguendo os braos, e o vestido, colocado pela serva, caiu sobre seus ombros com graa e suavidade. Est um pouco largo Rua! comentou. Mas vou apertar os laos e vai ficar bom. Maravilhada com a beleza do vestido, Elizabeth s conseguia passar as mos com suavidade ao longo da cintura, e admirar a qualidade do que vestia. Como quer que eu prenda seus cabelos, senhora? Com tranas? O vestido estava agora ajustado, mas continuava um pouco largo na cintura e Elizabeth imaginou que seus longos cabelos serviriam para encobrir o pequeno franzido que ficara por trs dos laos. No, no quero tranas. Ento, deixe-me pente-los. A criada foi at um mvel, num dos cantos, para pegar a escova. Sem tranas, sem toucas, sem nada que os prendesse Elizabeth no conteve o sorriso. Parece estar muito feliz, minha senhora Rual comentou. E no deveria estar? Hoje o dia do meu casamento! Uma expresso um tanto preocupada apareceu, no rosto da mulher, que observou: verdade. E todos deveramos estar felizes, eu suponho. No h dvidas de que nosso senhor queira muito um herdeiro. esse meu maior desejo tambm Elizabeth confessou, vendo que a expresso no rosto da criada se acentuava. Por qu? Acha estranho? que imaginei Sim? Que eu no iria querer cumprir meus deveres de esposa? Rual parecia hesitar. Aproximou-se, trazendo escova e pente, e comeou, incerta. No o acha assustador, minha senhora? Assustador? Elizabeth pensava. A voz poderia ser diferente, estranha, mas apenas isso. No. Intimidador, talvez. Ele a assusta? No. Rual parecia hesitar em usar o pente. Acha que ele se importaria, se eu usasse seus objetos? Elizabeth indagou, percebendo sua atitude. Acho que no. Afinal sua noiva

Sim, era sua noiva, Elizabeth repetiu para si mesma, portanto, ele no deveria, se importar se usasse alguns de seus objetos pessoais. O co estava novamente a seus ps e Raymond mantinha o olhar fixo nas chamas da enorme lareira do hall. Padre Daniel esperava, paciente, a seu lado, pronto para pronunciar as palavras que o uniriam a Elizabeth Perronet. Pouco adiante, lorde Perronet se instalara a uma das mesas preparadas para a festa de casamento e embebedava-se aos poucos com o excelente vinho da casa. Pelo menos, assim, mantinha-se quieto, pensou Raymond lanandolhe um olhar rpido. Os criados agitavam-se para l e para c, cuidando de pratos e bebidas. Toalhas e doces, mas Raymond no parecia v-los. Seus pensamentos estavam voltados para seu outro casamento; h quase vinte anos. Estivera to feliz e orgulhoso naquele dia! Alicia estava linda, encantadora, graciosa tudo que um homem poderia desejar numa esposa. Mas ele fora jovem demais para perceber que aquela beleza e aquele encanto eram fugazes e que a vaidade dela seria a nica coisa que duraria ainda muito tempo. Elizabeth Perronet tambm era bela, mas sua beleza era de um outro tipo. Suas feies eram adorveis, mas havia um fogo em seus olhos, uma inteligncia aguada, uma determinao E um orgulho, mesmo quando ela lhe implorara para que a aceitasse Estava impressionado. Ela no era uma criatura comum, governada pelo capricho e pela presuno. Entretanto, Raymond no podia negar as outras qualidades de Alicia, ela fora muito amorosa at aquela fatdica noite quando, surpreendentemente entorpecido, ele sentira a mordida dolorida da tira de couro em sua garganta, a presso crescente que cortou sua respirao, a dor aguda, o sangue Cadmus ganiu a seu lado e foi s ento que Raymond deu-se conta de que suas mos crispavam-se nas laterais da cadeira a ponto das juntas ficarem brancas. Percebeu tambm que sua noiva aguardava, ao final das escadas da torre to paciente quanto padre Daniel. Levantou-se, com toda a majestade que lhe era peculiar, e observou-a aproximar-se. Os cabelos castanhos pareciam flutuar sobre seus ombros, como se tivessem vida prpria, as leves ondas captando a luz das tochas espalhadas para iluminar o ambiente. Mas no havia luz naquele grande hall que se comparasse que estava nos olhos de Elizabeth e no sorriso que ela lhe oferecia, suave e encantador.

Raymond lembrou-se das palavras dela no solar. No saberia de fato, o quanto era bonita? Teriam as freiras Incutido tamanha modstia em sua mente? Ela lhe parecera to sincera quanto a isso e em tudo mais que dissera O vestido cara-lhe bem e no parecia guardar as marcas do

tempo. Comprara-o em Londres, um presente para Alicia Pensara em queim-lo centenas de vezes, mas agora estava satisfeito por no t-lo, feito. Cadmus alcanou-lhe a mo em busca de um afago. Desviando os olhos para o animal, Raymond lembrou-se, mais uma vez, de que no devia confiar em ningum. Em especial, em nenhuma mulher, no importava o quanto fosse bonita nem o quanto lhe sorrisse. Ficaram-lhe as runas de sua voz para lembr-lo disso pelo resto da vida. O tio da noiva levantou-se, uma expresso de absoluto triunfo animando-lhe o sorriso imbecilizado pelo lcool. Raymond imaginou que deveria t-lo feito aumentar o dote ao invs de deixar se impressionar tanto por Elizabeth. H muito tempo ningum ousava discutir sua frente. E no tinha percebido a energia que aquele tipo de discusso poderia provocar, em especial numa mulher. Ela estivera to movida pela paixo! Quanto mais poderia deixar-se levar? Mas isso no importava, desde que lhe desse um herdeiro. Raymond no tinha a menor inteno de sentir o que fosse por sua esposa, alm de uma certa tolerncia. E, j que no podia mais confiar em mulher alguma, tambm no amaria nenhuma delas. Tem um anel, meu senhor? perguntou, o padre, em voz suave. Raymond pegou um que pertencera sua me e que agora estava em seu dedo mnimo e entregou-o ao padre enquanto Elizabeth colocava-se a seu lado. Padre Daniel fez o sinal da cruz sobre a pea de ouro e devolveu-a. Raymond, ento voltou-se e pegando a mo de Elizabeth, colocou o anel em seu dedo anular da mo esquerda. Fazia-o sem encar-la, enquanto o padre pronunciava as palavras apropriadas para aquele momento: Em nome do Pai, do Filho e do Esprito Santo, eu os declaro marido e mulher, diante dos olhos de Deus, Nosso Senhor, e diante das leis de nosso reino. Pode beijar a nova, meu senhor. Raymond olhou para o padre com agudeza. No queria beij-la. No ali, naquela sala cheia de gente. Na verdade, nunca. Beijar o fazia lembrar-se demais de Alicia. para selar a promessa, meu, senhor o padre sussurrou tenso. No estritamente necessrio, mas as pessoas ficaro desapontadas se no o fizer. Ele no se importava se ficariam, ou no. E, de repente, sua noiva tomou-o pelos ombros e o fez voltar-se para dar-lhe um beijo

apaixonado nos lbios. Raymond no poderia ter ficado mais surpreso se ela tivesse retirado uma faca do meio das saias para mat-lo. Elizabeth achegou-se mais para murmurar: Quero que todos aqui saibam que estou me casando com o senhor por, minha livre vontade. O que poderia responder a isso, a no ser: Venha at a mesa. Ela tomou-lhe o brao, de um modo que se parecia muito mais com um carinho. Vai me apresentar seus criados e agregados? No. E no a olhou para ver se a resposta seca a afetara ou no. Conforme tomavam seus lugares enorme mesa, Raymond assentiu em direo ao padre, o qual declarou a todos, j que seu senhor no podia faz-lo: Dem as boas vindas nova dona deste castelo, lady Elizabeth D'Estienne! Captulo 4 Assim qu padre Daniel abenoou a festa, Elizabeth sentou-se na cadeira com formato de trono, ao lado de seu marido, imaginando a real extenso de todos os erros que, j cometera. Que seu marido estava zangado, no havia a menor dvida. At um cego poderia sentir a raiva que havia nele. No deveria t-lo beijado, nem lhe falado no tom que usara quando ele se voltara, surpreso por sua atitude. Alm disso, deveria ter imaginado que, com a voz que lhe restara, ele jamais poderia apresent-la a seus convidados. Ainda assim, Elizabeth no se arrependia do beijo, pois era como disser a ele: queria que todos soubessem que se casara por sua livre e espontnea vontade. Assim, ningum jamais pensaria em us-la contra seu marido ou em pedir sua ajuda em prol de causas individuais. Isso Lady Katherine tambm lhe ensinara. Alis, lady Katherine falara sobre quase tudo que uma esposa precisaria saber para sair-se bem num casamento, pensou Elizabeth, lanando um olhar de soslaio ao homem sentado to quieto, a seu lado. Sim, ela lhe ensinara quase tudo, exceto como lidar com um marido que no tinha expresso alguma no rosto Lembrava-se das palavras de lady Katherine dizendo-lhe que uma boa

esposa tinha o dever de agradar seu marido, de adivinhar-lhe os desejos e amoldar-se a eles. Talvez devesse ser calada tambm Mas esperava que no. Podia ser humilde e mansa, mas, calada Isso sempre lhe fora mais penoso do que suportar as surras. Alguns criados comearam a entrar trazendo a comida. O cheiro agradvel do Po assado penetrou-lhe as narinas e seu estmago, acostumado a comida mais pobre, pareceu alegrar-se, roncando, deixando-a extremamente envergonhada, pedindo a Deus que ningum tivesse ouvido Perto a seu cotovelo estava uma belssima taa de madeira e prata, para o vinho. Beberia vinho nessa noite, provavelmente de alta qualidade, como j provara no solar. Alm do mais, o estado de embriaguez de seu tio provava estar certa. Ele se considerava um perito em bebidas e, se considerasse que o que estava sendo servido era de m qualidade ou procedncia, teria apenas experimentado e no bebido tanto. Ao julgar pela cor de seu nariz avantajado, o vinho era excelente. Uma criada colocou um grande po diante de Elizabeth o qual exalava um aroma delicioso, ela teve de conter-se para no agarr-lo e dar-lhe uma mordida vigorosa. Quanto manteiga que o acompanhava, numa delicada travessa tambm de prata, no havia nem o que comentar. Suave, levemente amarelada, colocada em formato de pequenas bolinhas, numa travessa ao lado. Elizabeth forava-se a manter uma atitude digna. Lembrava-se de que seu tio a aconselhara a ser sempre cautelosa, coisa que, esquecera por instantes, no momento da cerimnia. Ainda assim, o aroma daquele po a levava loucura e rezava para que seu marido o partisse logo. Quando ele o fez entregando-lhe uma fatia, Elizabeth apressou-se em pegar a faca ao lado de seu prato para espalhar a manteiga sobre, o miolo ainda quente. Mordeu-o em seguida e achou to delicioso que teve de cerrar os olhos para sabore-lo melhor. O que isto? ouviu e voltou-se para ver que lorde Kirkheathe a olhava, surpreso. Voc gemeu Gemi Ela sentia o rosto aquecido, sabia que estava mais corada do que, o normal. po. Est muito bom! Mas apenas po. Posso assegurar-lhe, meu senhor, que no h nada melhor do que o sabor de um bom pedao de po. Na Verdade, poucas vezes experimentei algo to delicioso e acho que posso sentir o sabor em meu

corpo todo, at os dedos dos ps. E baixou os olhos, encontrando os do cachorro, fixos nela. Afastou o po dele e virou a cadeira um pouco para o lado, para evitlo. Cadmus no vai roubar-lhe o po. lorde Kirkheathe explicou. A menos que o deixe cair. Mas noto que est, tremendo. Senhor, no gosto de ces. Em especial os grandes. A reverenda madre tinha um cachorro e ele Elizabeth interrompeu-se, notando intensidade no olhar de seu marido. Ele voltou-se para seu prato, e ento, deixando de dar-lhe ateno. Ela olhou mais uma vez para o cachorro e, sem acreditar que em vo tentaria roubar-lhe o po deu-lhe as costas ainda mais. Outros servos entraram, todos homens, trazendo jarros enormes, que Elizabeth imaginou conterem vinho. Ainda mastigando seu po, ela viu um deles se aproximar e encher sua taa. Seu fio, como notou logo, engoliu o contedo da sua de uma s vez. Quando levou o vinho aos lbios, Elizabeth notou que ele era ainda melhor do que o po. Tomou dois goles grandes, lentos, sentindo a bebida aquec-la por dentro, fazendo-a relaxar um pouco. Jamais provar algo to bom. Seria tudo em Donhallow to bom quanto o po e o vinho? E todos os dias? Talvez no, concluiu. Aquela era uma noite especial. Uma festa. Sua festa de casamento. Com, um homem que nunca vira antes e que se mantinha quieto e srio a seu lado. Na verdade, o co prestava mais ateno a ela do que lorde Kirkheathe. Talvez devesse ter se casado com o co, imaginou, divertida. E riu, fazendo com que a taa em sua mo balanasse. Apressou-se em controlar seus movimentos, pois no queria respingar, a bebida na bela toalha de linho da mesa, nem em seu precioso vestido de veludo. Teria conseguido, mas a mo forte de seu marido aparou a taa, afastando-a. Sinto muito, senhor Elizabeth murmurou. Tambm no bebo um vinho to maravilhoso h muito tempo. Ele nem mesmo a olhou. Ela no era Genevieve, mas teria lorde Kirkheathe de ser to srio em sua noite de casamento? pensou, um tanto ressentida. Peo desculpas por t-lo beijado tambm. ela prosseguiu. No achei que fosse se importar tanto assim, ou no o teria feito. Prometo no faz-lo novamente. Ele se voltou, muito lentamente, e ergueu as sobrancelhas. E, apesar de ter acabado de beber, Elizabeth sentiu a boca seca. E de imediato arrependeu-se por ter dito que no voltaria a beij-lo.

Viu-o afastar a taa deliberadamente de seu alcance e engoliu em seco, desviando o olhar do dele. Sua noite de npcias estava cada vez mais prxima e seu corao batia acelerado. Era como se pudesse senti-lo pulsando em seus ouvidos. E, sentindo uma espcie diferente de desespero, estendeu a mo e tomou a taa, bebendo o resto do vinho que estava nela. Estou com muita sede, senhor explicou, mas sem ousar encara-lo. E com muito calor tambm. Est? A pergunta no fora mais do que um sussurro. E um pouco tonta. Ento coma mais. Elizabeth assentiu, sentindo-se aliviada por ver que os criados agora traziam os pratos principais. E, quando o servo aproximou-se novamente com a jarra para encher-lhe a taa novamente, lorde Kirkheathe no o impediu, como ela achou que faria. Esta mesa est maravilhosa, senhor ela elogiou, vendo as carnes e tortas sendo colocadas adiante de si. Sempre come to bem ou por que hoje temos uma festa? Sim respondeu ele, passando os olhos firmes pelo ambiente, numa atitude que os criados pareciam esperar e temer ao mesmo tempo, pois observavam-no e, vendo que eram notados, apressavam-se em agir da melhor forma possvel. Sempre come to bem? Elizabeth repetiu. de admirar que nem o senhor e nem seus homens estejam gordos uma festa especial ele corrigiu. Ah, sim Lorde Kirkheathe voltou-se, as sobrancelhas erguidas novamente, o que a fez explicar depressa: Sinto muito se pareci desapontada. Tenho certeza de que deve ter uma cozinheira excelente e criados maravilhosos. Para ser sincera, meu senhor, acho que apenas o po me bastaria para, viver feliz Um muito breve sorriso apareceu nos lbios dele quando acrescentou: E o vinho. Elizabeth corou mais uma vez. No sou uma beberrona, posso garantir senhor. que o vinho no convento, estava sempre azedo, mal podamos beb-lo. Quanto a este excelente! Bem, deveria ser. Por qu? muito caro?

Ele assentiu. Lorde Perronet levara-a a crer que seu marido era um homem rico e, se fazia questo de mostrar o quanto seu vinho era caro, talvez fosse avarento tambm, pensou, talvez fosse isso o que seu tio tentara lhe dizer Isso tambm explicaria a ausncia de msica na festa, a falta de menestris ou trovadores para alegrar o ambiente Coma seu marido ordenou-lhe, observando a comida ainda sem ter sido tocada, em seu prato. Eu gostaria, mas tenho receio de que meu estmago estranhe tanta comida Sabe, no estou acostumada a tanta variedade e no quero ter uma indigesto esta noite. As sobrancelhas de Lorde Kirkheathe arquearam-se outra vez, como se ela tivesse dito algo de escandaloso e Elizabeth corou violentamente ao imagin-lo tomando-a nos braos. Levantou-se, ento, sentindo-se levemente tonta, e comunicou: Acho que se no haver nenhum entretenimento, eu deva me retirar, senhor Mas a noite mal comeou. Este foi um longo e cansativo dia para mim. Por favor, fique com seus convidados. Rual poder me ajudar. Raymond nada disse e, de repente, um silncio expectante tomou conta da grande sala. Podia-se apenas ouvir a respirao pesada de lorde Perronet, adormecido sobre a mesa. Elizabeth no sabia o que dizer ou fazer. Queria apenas ficar sozinha por algum tempo; longe dos olhos frios de seu marido para poder pensar bem no que estava acontecendo em sua vida e preparar-se para o que estava por vir. Voltou-se e sentiu que a sala girava. Agarrou-se ao encosto da cadeira para recuperar o equilbrio e, como antes, sentiu os, braos dele ao seu redor. Mas, dessa vez, lorde Kirkheathe ergueua do cho. Senhor! ela se surpreendeu. Ele nada disse e seu rosto no traiu a menor emoo enquanto caminhava com ela nos braos em direo escadaria da torre. Ainda chocada, Elizabeth olhou por cima de seu ombro, vendo que o cachorro os seguia de perto. Boa noite! disse a todos, sentindo que deveria pronunciar alguma espcie de despedida. Seu marido mantinha-se calado. O que poderiam estar pensando l embaixo? Elizabeth indagava-se. E, se lorde Kirkheathe considerara seu beijo e sua sede como algo indigno, o que no

dizer do que acontecia agora? Mas no queria pensar. Abraou-se ao pescoo dele, deixando-se carregar, solta, entregue. Quando eu era pequena lembrou-se e no pde deixar de contar eu costumava sonhar em ser carregada assim. Mas no achei que isso fosse, de fato, acontecer algum dia. E, se algum me dissesse que isso iria suceder uma semana trs, eu no acreditaria Raymond no falava. Acho que ns dois esquecemos nossas boas maneiras hoje. Elizabeth insistiu, mas ainda assim no houve resposta. Ele apenas seguia subindo. Ela prossegui: Podia ter deixado que eu viesse com Rual Poderia ter cado. Mas no,estou bbada No? No. Eu lhe disse, foi o po to delicioso. Ela inclinou a cabea, apoiando-se ao peito do marido, sentindo o tecido de l, de sua tnica um tanto rude contra seu rosto. Bem, talvez, tenha sido o vinho, tambm, mas s um pouquinho No se zangue comigo, senhor, por favor. Prometo ser melhor amanh. que este foi um dia to estranho Estaria ele rindo? Indagou-se de repente. E afastou o rosto para v-lo. No Devia.. ter se enganado. Chegaram ao quarto e Raymond afastou a porta com um dos ps, depois esperou enquanto o cachorro, entrava. Ele dorme aqui tambm? Elizabeth alarmou-se. Lorde Kirkheathe assentiu e acrescentou: Guarda a porta. E no pode fazer isso do lado de fora? Ele percebe os intrusos. Costuma ter intrusos no castelo? No, mas sou cauteloso. Colocou-a no cho, esperando que recuperasse o equilbrio, antes de solt-la de todo. Oh A torre parecia to fria quando no estava nos braos dele. Ento imagino que,seja seguro dormir aqui. Sim. Bem, isso um alvio. Embora eu ache que um homem deveria ser louco para tentar atac-lo em seu prprio castelo. Um homem poderia s-lo ele concordou de um modo enigmtico.

Elizabeth percebia que agora havia um candelabro com inmeras velas iluminando o ambiente. Notou que seu marido se afastava e que soltava o cinto, de couro da tnica. Raymond se voltou e avistou-a fazendo um breve sinal com o queixo em direo ao cachorro: Ele no vai mord-la. Espero que no Os lbios de lorde Kirkheathe moveram-se num ligeiro sorriso ao acrescentar: Tambm no vou. Elizabeth sorriu, tensa, notou que, para evitar o co, sua direita, teria de ir em direo a cama, ou ,em direo a seu marido, o qual colocava o cinto, sobre um aparador sob a janela. No deveria ter insistido para que o casamento fosse naquele mesmo dia, recriminou-se. O dia seguinte estaria bem e teria tido mais tempo para acostumar-se com a idia O qu, em nome de Deus estaria errado com ela? Indagou a si mesma, alarmada. Um dia a mais no faria diferena em seus sentimentos e poderia lev-la de volta ao convento! O casamento fora a melhor coisa que poderia ter-lhe acontecido. No deveria ser tola e tornar-se, de repente, tmida e recatada. Mesmo sendo seu marido um total estranho, para ela, era um estranho bastante atraente E com determinao renovada, Elizabeth soltou os laos de seu vestido e tirou-o. Passou por seu marido ento, e com cuidado colocou o vestido no mesmo aparador ao lado do cinto. E, em seguida, subiu para a enorme cama, vendo lorde Kirkheathe terminar de se despir. Captulo 5 Elizabeth Perronet era, sem sombra de dvida, a mulher mais estranha que ele conhecera, pensava Raymond enquanto a ignorava de propsito. Era como se ela no tivesse a menor idia do que estava fazendo. Ou de como seus atos poderiam ser interpretados pelos que a rodeavam. E, o mais interessante: era como se ela no tivesse o menor conceito de dignidade e de respeito em relao a ele, seu marido e senhor. Lembrou-se da maneira como ela o beijara, indignado, enquanto tirava a tnica e a jogava sobre o vestido, no aparador. No queria que ela o

beijasse, nem naquele momento, nem nunca! E, naquela noite, a tomaria da forma mais suave que podia, mas com a menor intimidade possvel. Elizabeth no queria que as pessoas pensassem que fora forada a se casar? Repetia-se. E o qu, em nome de Deus, importava a opinio das pessoas? Ele era o senhor daquela regio, governador e protetor de todos que ali viviam. E isso era tudo de que precisavam se lembrar. Depois, ela quase se embebedara! Por Deus, ela quase cara no hall! No havia desculpa possvel para isso! Tivera que tom-la nos braos e carreg-la dali antes que acabasse por envergonh-lo por completo! Nu da cintura para cima, ele se lavava na gua fria que havia na bacia sobre a cmoda. Seu corpo reagira, claro, sensao de t-la nos braos. Aconteceria se fosse qualquer outra mulher. E, quando ela encostara a cabea em seu peito, como se sentisse segura Bem, no queria que Elizabeth se sentisse segura com ele, j que nunca se sentiria seguro com ela, com receio de que o trasse tambm. Que Deus o perdoasse, mas jamais se esqueceria da dura lio aprendida, nem carregando-a nos braos, nem rindo, genuinamente divertido com a observao que Elizabeth fizera, to infantil e doce, sobre aquele ter sido um dia estranho. O que precisava fazer agora era torn-la sua esposa de fato e acabar com aquilo. Tinha de consumar o casamento. No hesitar. Ir at a cama e pronto! Voltou-se, vendo-a ali, sentada, observando-o com os lindos olhos castanhos muito abertos, as cobertas puxadas at os ombros, os cabelos, longos e ondulados caindo-lhe por sobre os braos. O senhor tem muitas cicatrizes Ouviu-a observar, em tom casual. De repente, Raymond sentiu-se mais do que parcialmente despido, o que pareceu-lhe absurdamente ridculo. No estava diante da primeira mulher de sua vida, nem era um jovem inexperiente. Em silncio, foi at a cama e, sentando-se, passou a tirar as botas. E teve um sobressalto quando Elizabeth passou o dedo delicado por uma de suas cicatrizes, nas costas: No faa isso! protestou de pronto. E ouviu os rudos nas tbuas debaixo da cama, quando ela se afastou depressa. Levantou-se, ento, para tirar a cala, deixando-a sobre o piso. Voltouse para encarar Elizabeth e ouviu-a novamente, a voz mais suave do que nunca: Nunca vi um homem nu. Todos so como o senhor? Sem responder, Raymond levantou as cobertas e entrou debaixo delas.

Sem prembulos, aproximou-se, afastando as roupas ntimas de Elizabeth e colocando-se sobre seu corpo. Ento cerrou os olhos e lembrou-se da primeira mulher com quem havia estado na vida, uma criada da casa. Tinha quatorze anos naquela poca e Gildred fora muito suave. Podia ainda lembrar-se muito bem daquele dia, com Gildred, no pomar, quando aprendera que uma boca podia fazer muito mais do que comer, beber, falar e beijar. Percebia que Elizabeth era virgem. Isso era timo. Forou o corpo, ouvindo-a gemer de leve, mas nada, alm disso. Depois, conforme seguia os movimentos do sexo, percebia que Elizabeth o seguia, em silncio. Lembrava-se da boca de Gildred. Os lbios de Elizabeth estavam entreabertos, sua respirao quente pulsava junto dele. Os lbios de Gildred sobre seu corpo eram ardentes Elizabeth o abraava, com todo o corpo. Gemia de leve e suas mos apertavam-lhe s costas. J no havia Gildred em seus pensamentos, apenas Elizabeth.. E com a continuidade dos movimentos e dos gemidos que ouvia junto ao seu ouvido, atingiu o clmax com facilidade: Quando tornou a abrir os olhos, encontrou os de sua esposa, muito abertos, encarando-o. De repente, ainda respirando profundamente, sentiu vontade de beija-la com paixo, e abra-la com fora. s isso? ela murmurou. Raymond afastou-se de imediato, dando-lhe as costas. Sim disse apenas. Espero que tenhamos feito uma criana Elizabeth desejou, com um sorriso nos lbios, recolocando as roupas no lugar. Raymond rangeu os dentes. Pelas chagas de Cristo, pensou, ela era to inocente que nem se dera conta que ele acabara de tom-la com toda a delicadeza com que um soldado bbado possuiria uma prostituta. Durma bem, meu senhor ouviu-a desejar, aprofundando ainda mais aquela sensao de arrependimento que o consumia. No respondeu. E nem dormiu bem Ela acordou assustada, com o grande cachorro lambendo-lhe o rosto. Tentou gritar, mas sua voz parecia ter desaparecido. Cadmus! Raymond gritou. Devia ter percebido que no estava tendo outro pesadelo terrvel no convento, mesmo porque estava aquecida e coberta. E muito dolorida, sentindo-se tola, sentou-se depressa.

Lorde Kirkheathe j estava vestido e olhava-a da porta, o co agora a seu lado. Seria possvel que um co sorrisse de alegria? Pensou ela, ainda tonta de sono: Porque seu marido no sorria. No tenha medo dele disse Raymond, muito srio. Elizabeth puxou mais as cobertas, apreciando o conforto de seu calor. Tentarei no ter senhor, mas fui muito mordida, certa vez. Ele veria a cicatriz, mais cedo ou mais tarde, resignou-se ela, ento decidiu mostrar-lhe agora, erguendo-se um pouco e baixando a gola larga da camisola, revelando a feia e escura marca da mordedura feita pelo cachorro da reverenda madre. Os olhos de Raymond cegaram-se um pouco enquanto se aproximava da cama. Um co fez isso? estranhou. Elizabeth assentiu. Ele se inclinou, observando a pele suave marcada pelos dentes do animal. Embaraada com tal, proximidade e temendo pelo que mais ele poderia ver do ngulo em que se encontrava, Elizabeth recolocou o tecido de volta ao lugar. E as outras cicatrizes? Ela sabia que seu marido as notaria tambm, mais cedo ou mais tarde. No entanto, no conseguia erguer os olhos para ver os dele. Eu roubei algumas coisas no convento e fui punida explicou. Voc? Roubando?! Ela deu de ombros ao esclarecer: Estvamos sempre com fome e as meninas menores choravam. Ento Voc roubou comida? Raymond sentou-se a seu lado, na cama. Elizabeth.. arriscou olh-lo, mas no soube dizer se ele aprovava ou no seu procedimento. Sabia que era um pecado grave roubar de mulheres santas, embora, no fundo do corao, no se arrependesse. Tudo o que podia, sempre que podia confessou. E dava para as outras? Era muito tentador dizer-lhe que jamais tocara numa migalha, mas sabia que, com aquele olhar intenso e perscrutador, seu marido descobriria a verdade num instante. Comia tambm revelou, cabea baixa. Lorde Kirkheathe tomou-lhe uma das mos e examinou-lhe os braos finos. Mas no muito comentou. O suficiente Elizabeth sussurrou, receosa em falar e, com isso, fez com que ele a soltasse.

Seus olhares se encontraram por segundos e depois ele disse, na voz rouca e arrepiante: Cadmus vai passar a dormir do lado de fora da porta. Sem poder disfarar o alvio que, sentia, ela murmurou: Obrigada, meu senhor. Mas, tentarei me acostumar com ele, para que coitadinho no tenha que ficar l, exilado, para sempre. Raymond sorriu de leve e Elizabeth sentiu-se, de repente, mais aquecida. Ento, alguns rudos no ptio, l embaixo, chamaram-lhe a ateno e ele soltou-lhe a mo para ir at a janela. Imaginando que j estava na hora da missa, Elizabeth afastou as cobertas e arrepiou-se com o frio da manh. Fique a. seu marido ordenou. Como, senhor? Fique na cama. Mas j tarde. E levantou-se, sentindo o piso gelado sob os ps. Passou os braos ao redor de si mesma, tentando se aquecer. Deve haver coisas que eu precise fazer os criados vo pensar que sou preguiosa. E isso seria um comeo terrvel. Ningum a perturbar. Como, senhor? Fique na cama tanto quanto quiser hoje. E chame por Rual quando necessitar. Elizabeth no sabia o que a surpreendia mais: a noo de que poderia voltar cama quente e convidativa ou o fato de ele ter falado tanto. Mas e a missa? insistiu. J acabou. Acabou?! Ele assentiu. No tem receio do que os criados podero pensar sobre mim? Raymond tornou a negar. Certamente, ele no se importaria com as idias dos servos, pensou Elizabeth, lembrando-se, mais uma vez das palavras de lady Katherine. Alis, nem ela deveria importar-se. Ento, porque no aproveitar oferta de seu marido e ficar mais um pouco entre s cobertas? Voltou para o leito, feliz, cobrindo-se, e percebendo que lorde Kirkheathe sorria. Obrigada, meu senhor. Nem posso me lembrar de quantas vezes sonhei com um luxo destes! Vai dormir? Dormir? No! Se dormisse, no conseguiria aproveitar esta delicia!

Raymond sorriu mais uma vez. Como quiser aquiesceu. Elizabeth suspirou profundamente, satisfeita. Ah! Primeiro aquele maravilhoso vestido e agora isto! Oh, meu senhor, agradeo-lhe do fundo do corao e peo a Deus que o abenoe por ter se casado comigo! Lorde Kirkheathe nada mais disse. Saiu do quarto, deixando Elizabeth feliz em sua solido. Tinha vontade de ri s em lembrar-se de que ele sorrira. No havia dvida de que seu marido tinha muitos afazeres, sendo to rico e poderoso. E faria de tudo para ajud-lo a descansar de seus deveres, em especial se isso o fizesse sorrir mais vezes. Talvez uma criana o deixasse mais feliz tambm. Moveu-se na cama e, erguendo os lenis, notou o sangue seco entre eles. Oh, Deus! Suspirou. Faa-me estar grvida! Se ainda no estou, que seja em breve! Isto, claro, se for de sua vontade! Ficou mais algum, tempo na cama e depois, animada, levantou-se e, estremecendo com o frio, ouviu rudo de cavalos. Foi at a janela e viu que seu marido cavalgava um belo animal negro e, logo atrs dele, uma tropa de soldados se preparava para partir. Ficou observando enquanto lorde Kirkheathe erguia o brao, dirigindo-se aos pesados portes, seus bem equipados homens logo atraso Ele nada dissera, apenas erguera a mo enluvada e fizera um gesto breve. Tudo era feito num silncio proposital, com a obedincia total e bem treinada de todos os soldados. Com um sorriso maroto, Elizabeth deu-se conta de que a reverenda madre aprovaria seu marido, embora achasse que ele fizera uma pssima escolha no que se referia a sua noiva. Mas a reverenda madre estava muito distante agora e ela, Elizabeth, estava casada e em breve, com a ajuda de Deus, seria me; uma me carinhosa e dedicada, como fora a sua, antes de morrer daquela febre que tambm levara-lhe o pai, quando ela tinha apenas oito anos de idade. Suspirou mais uma vez, procurando afastar tais pensamentos, que a deixavam por demais triste, pois provocavam outras recordaes, em especial aquelas de quando fora obrigada a viver em casa de parentes, sempre mudando de um lado para o outro sem nunca ser querida ou amada. A melhor fase que vivera fora quela que estivera em companhia de lady Katherine, a qual apesar de ser rgida, era muito

justa. Depois tinham vindo os terrveis anos do convento Voltou-se e olhou para a cama convidativa, mas achou que de nada adiantaria deitar-se novamente. Nem queria dar margem a que os criados a julgassem mal, apesar do que seu marido garantira. Alm do mais, estava ansiosa por saber se o desjejum seria to saboroso quanto a festa da noite anterior Calou os sapatos apressada, indo at a porta. Rual! A criada apareceu to depressa que Elizabeth imaginou que estivesse nas escadas, apenas espera de seu chamado. Minha senhora? Bem, eu devia cham-la quando necessitasse e acho que necessito agora disse Elizabeth sorrindo. Sabe onde est meu outro vestido? No posso usar o da festa de casamento. Est no armrio, ao lado da cama senhora. E meus outros pertences? Esto l tambm. No ocupam muito espao, no ? observou ela, abrindo o armrio. Quer que eu traga um pouco de gua quente? No se preocupe. Estou acostumada a usar gua fria. E no havia mentira nenhuma nisso, imaginou, calando as meias e colocando o vestido de l. Rual procedeu a arrumao da Cama e isso a fez lembrar-se do sangue ressecado. Correu a lavar o rosto para, com as mos sobre ele, esconder a vergonha que sentia. Tentava convencer-se de que Rual obviamente saberia o que se passara naquela noite. Alis, todos saberiam. Passou vrias vezes as mos pelo rosto, com a gua fria, tentando esquecer o calor que havia em sua pele. Depois pegou a pequena toalha que estava ao lado da bacia e secou-se. O tecido trazia em si o cheiro de seu marido, lorde Kirkheathe Oh, Deus suspirou, lembrando-se, de repente, que ainda no sabia o primeiro nome dele. Precisa de mais alguma coisa, senhora? indagou Rual, segurando as roupas de cama enroladas junto a si. No Ah, sim! Eu bem, com toda a pressa de ontem, acabei nem perguntando o primeiro nome de meu marido Colocava a touca que sempre usara no convento. Raymond D'Estienne seu nome de batismo, senhora. O mesmo nome que tinha seu pai.

Voc conheceu os pais dele? No. Os dois morreram muito antes de eu vir para c. Nem queria dar margem a que os criados a julgassem mal, apesar do que seu marido garantira. Alm do mais, estava ansiosa por saber se o desjejum seria to saboroso quanto a festa da noite anterior Calou os sapatos apressada, indo at a porta. Rual! A criada apareceu to depressa que Elizabeth imaginou que estivesse nas escadas, apenas espera de seu chamado. Minha senhora? Bem, eu devia cham-la quando necessitasse e acho que necessito agora disse Elizabeth sorrindo. Sabe onde est meu outro vestido? No posso usar o da festa de casamento. Est no armrio, ao lado da cama senhora. E meus outros pertences? Esto l tambm. No ocupam muito espao, no ? observou ela, abrindo o armrio. Quer que eu traga um pouco de gua quente? No se preocupe. Estou acostumada a usar gua fria. E no havia mentira nenhuma nisso, imaginou, calando as meias e colocando o vestido de l. Rual procedeu a arrumao da Cama e isso a fez lembrar-se do sangue ressecado. Correu a lavar o rosto para, com as mos sobre ele, esconder a vergonha que sentia. Tentava convencer-se de que Rual obviamente saberia o que se passara naquela noite. Alis, todos saberiam. Passou vrias vezes as mos pelo rosto, com a gua fria, tentando esquecer o calor que havia em sua pele. Depois pegou a pequena toalha que estava ao lado da bacia e secou-se. O tecido trazia em si o cheiro de seu marido, lorde Kirkheathe Oh, Deus suspirou, lembrando-se, de repente, que ainda no sabia o primeiro nome dele. Precisa de mais alguma coisa, senhora? indagou Rual, segurando as roupas de cama enroladas junto a si. No Ah, sim! Eu bem, com toda a pressa de ontem, acabei nem perguntando o primeiro nome de meu marido Colocava a touca que sempre usara no convento. Raymond D'Estienne seu nome de batismo, senhora. O mesmo nome que tinha seu pai. Voc conheceu os pais dele?

No. Os dois morreram muito antes de eu vir para c. E o que se diz sobre eles? A criada ergueu os ombros. O pai de meu senhor era, reconhecidamente, um homem bom, embora tivesse nascido pobre. E como conseguiu toda esta fortuna? Toda a propriedade foi tirada de outro homem e dada a ele por lorde Chesney. Acha que ele no merecia receb-la? Isso no de minha conta, senhora. O conde de Chesney, com certeza, achava que ele merecia. E quanto a me de meu marido? Faleceu quando ele nasceu. E seu pai no tornou a se casar como ele mesmo fez. Elizabeth foi pega de surpresa coma revelao, mas procurou no parecer chocada. Tentava entender aquela situao. Lorde Kirkheathe no era to jovem assim e devia ter sido casado antes, talvez, at mais de uma vez. Quantas esposas ele j teve? Perguntou incapaz de guardar para si o que pensava. Apenas uma. Antes da senhora, claro. E ela faleceu dando luz, tambm? No, minha senhora. Foi uma doena, ento? No, senhora. Ele a matou Captulo 6 Elizabeth no queria acreditar no que acabara de ouvir. Como? perguntou, mais embaraada do que nunca. Ele a matou-a, senhora. Neste quarto. Mas por qu?! Lorde Kirkheathe disse que ela tentou mata-lo. Rual mudou a trouxa para o outro brao, para descansar o primeiro. O que ouvi dizer que ela colocou alguma coisa em seu vinho e, quando ele, dormiu, passou uma tira ao redor de seu Pescoo e tentou estrangula-lo. Lorde Kirkheathe a empurrou e a fez cair. Ela bateu a cabea no cho e morreu em seguida. por isso que Raymond tem a cicatriz no pescoo Elizabeth pensou em voz alta. Por isso que sua voz assim E, voltando-se

para Rual, indagou: No acredita na explicao que ele deu? O patro muito bravo. Ele foi levado perante a justia do reino por crime de assassinato? No. Ento, o que disse a respeito do crime deve ser considerado verdade. Lorde Kirkheathe um nobre. Ainda assim, h punio, para um nobre que tenha matado a prpria esposa. Ele a tinha agredido antes? Jamais vi marcas em seu corpo, senhora. O que no significa que no houvesse marcas por baixo da roupa, imaginou Elizabeth. Ou que ele no fosse cruel com a esposa de outras formas Ele costumava ser grosseiro com ela? insistiu. No, que eu tenha ouvido ou visto. Bem, meu marido tem a cicatriz e a voz destruda para provar que foi atacado considerou. Rual baixou a cabea e nada disse. Por que ela quis mat-lo? Elizabeth no conseguia controlar a curiosidade. No sei, senhora. Rual, se no acredita nas explia5es de meu marido, e percebo que no o faz, deve ter alguma razo para pensar que ele quisesse mat-la. Talvez talvez suspeitasse de sua fidelidade Elizabeth pensou por instantes. E com quem acha que ela trairia? Rual deu de ombros. Ningum teria um nome suspeito? No, minha senhora. Elizabeth pensava com rapidez. Se houvesse a menor suspeita de que seu marido no tivera um bom motivo para matar a ex-esposa, haveria rumores pelo castelo. Aprendera muito bem como as fofocas e boatos s alastravam, enquanto estivera naquele convento. Senhora, posso me retirar e levar estes lenis para baixo? Rual parecia pouco vontade. Sim, obrigada, Rual. Mais uma vez as palavras sbias de lady Katherine eram sopradas em seu ouvido, dizendo-lhe para no acreditar em conversas de criados. Meu tio j tomou o desjejum?

Ele e seus homens partiram com o nascer do dia, senhora, como lorde Kirkheathe lhes ordenou. Ele j partiu?! Assim que lorde Kirkheathe recebeu o dote, ele o mandou embora. E seu tio estava to cado ainda, por causa, do excesso de vinho, que mal podia manter-se sentado na sela. Mas lorde Kirkheathe estava aqui quando acordei Ele voltou, senhora. No ouvi nada Devia estar dormindo profundamente Deve ter sido. No tem um vestido mais quente, senhora? No. Mas h uma lareira no hall, no? Sim, e uma muito boa! Lorde Kirkheathe insiste quanto a isso. Ento irei at l e estarei aquecida. E, quando terminar com a lavagem da roupa, poderia voltar e mostrar-me meu novo lar? Como quiser, senhora. L, meu senhor! V? disse Aiken, apontando para a ponte. Est apodrecendo. A ponte poder cair com a chegada da primavera. Raymond inclinou-se para poder ver melhor, segurando a ponta da tnica para que, ela no arrastasse no terreno lamacento. Tinha o dinheiro para pagar os reparos, graas ao dote de Elizabeth. Fora realmente uma sorte Perronet no ter percebido o quanto precisava do dinheiro ou ele teria diminudo o valor. Agora, porm, podia mandar consertar a ponte e outros locais de sua propriedade. Poderia ter exigido um dote ainda maior, pensou, mas receou que Perronet desistisse do acordo e levasse Elizabeth de volta ao convento. E ela estava to desesperada para no voltar Teria que ser feito de ferro para no ceder s splicas que ela lhe fizera. Alis, se fosse feito de ferro, poderia t-la ignorado nessa manh e no ter ficado ali, observando-a enquanto dormia, como um simplrio qualquer. Podia ainda lembrar-se da suavidade daquela viso, os cabelos espalhados pelo travesseiro, um dos braos estendido sobre seu lado da cama, como se o estivesse abraando, caso ele ainda estivesse ali Lembrou-se da cicatriz feita pelo cachorro, no ombro dela e das outras, finas e longas, em suas costas. Que tipo de freira teria feito aquilo?! O tipo que ele gostaria de encontrar e fazer arrepender-se pelo resto da vida

Endireitou-se e indagou: Quantas outras pontes esto neste estado? Dez, meu senhor Aiken respondeu, caminhando de volta ao terreno mais firme. Era um homem baixo, atarracado; de movimentos bruscos, e, muito embora fosse um soldado, era tambm um grande conhecedor de estruturas de madeira e de pedra. Todas precisam ser consertadas neste vero e acredito que o melhor momento para isso seria em agosto quando as guas esto baixas. No entanto, acho que elas agentam ainda algumas semanas, senhor. timo. Raymond ergueu os olhos para o cu, era quase meio-dia. Devia voltar para casa. Casa Pela primeira vez em quinze anos, realmente sentia que tinha um, lar para onde voltar. Cascos de cavalo na estrada roubaram-lhe a ateno. Fane Montross aproximava-se, seguido de alguns de seus homens. Raymond sacou da espada de imediato e dirigiu-se ao meio da estrada: esperando pelo vizinho e antigo amigo, que transformara-se no mais detestado dos inimigos. Montross fez um sinal a seus homens para que parassem. Ora, Raymond, que surpresa! exclamou, de cima do nervoso garanho que montava. Lorde Kirkheathe encarou-o com seriedade. Como sempre, Montross estava vestido de maneira extravagante, dessa vez um verde e dourado, j que era to vaidoso quanto Alcia fora. Tambm era to bonito quanto ela, com o corpo magro e os cabelos claros emoldurandolhe os traos finos. Imaginei que o noivo fosse ficar em casa, pelo menos hoje! Havia um sorriso jocoso em seus lbios. Ento, ele ouvira falar no casamento Alis, foi exatamente .por isso que vim at suas terras Montross prosseguia para desejar-lhe felicidades. Com vinte soldados? Uma guarda pessoal, apropriada, nada mais.Todos sabemos que vivemos tempos perigosos e que certas precaues devem ser tomadas Voc mesmo, est com dez de seus homens e encontra-se em suas prprias terras! Raymond jamais explicaria que aqueles eram pedreiros e carpinteiros que o acompanhavam na verificao de pontes e estradas. Na verdade, no tinha a menor inteno de explicar coisa alguma a Fane Montross. Certamente vai ser um cavalheiro, convida-me para conhecer

sua noiva? insistiu ele, sempre sorrindo! Raymond preferiria manda-lo para o inferno com seus vinte soldados, mas isso seria fazer o primeiro movimento de hostilidade e jamais agiria assim. Por favor concordou, voltando-se para seu cavalo. Olhou para Aiken e ordenou: Voc e mais quatro, cavalguem atrs dos homens de Montross. Sim, meu senhor! obedeceu o soldado, compreendendo o olhar de seu amo: No gostaramos que nenhum deles se perdesse, no ? Raymond apenas assentiu e, com um gesto, colocou seus homens em movimento, de volta ao castelo. Ainda h mais despensas? Elizabeth perguntou criada. No, minha senhora respondeu Rual. O castelo, pelo que podia entender, era enorme e mal conseguiria se lembrar de tudo que tinha visto. Muito menos conseguir lembrar-se dos nomes de todas as pessoas que lhe tinham sido apresentadas em sua visita a seu novo lar. Repassava, porm, queles que tinham ficado gravados, por algum motivo, em sua memria: como Hale, sargento de armas e segundo em comando na guarnio do castelo. Ele era um homem forte, de ombros largos e feies rudes que, entretanto, lhe sorrira com bondade. Gostara de ver os pssaros que lorde Kirkheathe possua, todos muito fortes e belos animais de caa, em sua maioria. O tratador, um homem mido e calado, apenas a observava, sem sorrir. Lud, na cozinha, e seus ajudantes, tinham sido muito amveis. Era estranho, mas Elizabeth percebia que, em Donhallow, todos faziam suas tarefas com presteza e com alegria ao mesmo tempo. A nica pessoa que parecia no se encaixar nesse perfil era Greta, a mulher que cuidava da lavanderia, Era magra e tensa, de olhos assustados e dedos longos e finos. Ela lhe parecera nervosa demais e Elizabeth tentara deix-la vontade, imaginando que sua presena fosse o motivo para a outra estar to tensa: No obteve sucesso, porm, e acabou sentindo-se aliviada ao deixar a lavanderia. A manh fora cheia para ela e seus ps doam de tanto que tinha caminhado pelo castelo. Queria apenas sentar-se um pouco e esperar pelo almoo. Donhallow era to grande, e populoso, que sentia-se, definitivamente, prostrada. Conforme caminhava ao lado de Rual, rumo ao hall principal do

castelo, notou a carroa de um vendedor ambulante prxima entrada.. Um homem estava ao lado dela, falando com os soldados. No assento da bolia havia, uma mulher muito magra, que segurava um beb. Sorrindo, Elizabeth aproximou-se, enquanto tanto o homem quanto a mulher pareciam ficar mais assustados. A mulher, como podia notar, tinha uma aparncia muito debilitada e Elizabeth sorriu-lhe de novo, para tranqiliza-la. Posso segur-la? pediu, fazendo um leve gesto em direo a criana. E menino ou menina? Menino, senhora respondeu a mulher, de modo tmido. Esta lady Kirkheathe um dos guardas informou. Faa o que ela Elizabeth silenciou-o com um olhar mais firme. Adoro bebs explicou Mas, se preferir continuar segurandoo, eu entendo. Senhora! avisou Rual, parecendo aflita. Lorde Kirkheathe no gosta de vendedores ambulantes! O homem que estava ao lado da carroa lanou-lhe um olhar zangado. Suas roupas pobres no melhoravam sua aparncia enfraquecida e as coisas que trazia na carroa eram, em sua maioria, quinquilharias sem maior utilidade. Entretanto, no era o homem nem as coisas qu vendia que interessavam a Elizabeth. Eu no disse que quero comprar alguma coisa respondeu ela. Pr favor, posso segurar o beb? Se ho vai comprar nada, melhor no ficarmos respondeu o vendedor, mal-humorado. Elizabeth e a mulher olharam-no, depois olharam uma para a outra e sorriram, enquanto a me passava o beb com cuidado para que ela o segurasse um pouquinho. Oh, ele lindo! exclamou, vendo o rostinho mido e corado que aparecia por entre o cobertorzinho simples. A criana, porm, comeou a chorar e sua me mordeu o lbio. No me importo com o choro Elizabeth garantiu-lhe. Passou a nin-lo tentando fazer com que se acalmasse. De repente; o beb parou de chorar, arrotou e passou a olhar para tudo com alegria. A me sorriu enquanto o vendedor, contrariado, fechava a cara. J que no tenho nenhum dinheiro, nada posso comprar, mas no razo para que no fiquem por uma noite e comam com os criados,

na cozinha. Elizabeth ofereceu. Meu marido tem uma mesa muito farta. Por favor, digam que vo ficar e deixem-me segurar por mais tempo pequeno Erick esclareceu a me, suave. Depois voltou-se para o marido e pediu: Por favor, vamos ficar apenas por esta noite Senhora chamou Rual, ainda mais tensa. Acho que lorde Kirkheathe no ir concordar com isso. Ele ir achar que os est encorajando Elizabeth olhou com ateno para a criana e depois para sua me visivelmente abatida. Deixe que eu me preocupe com meu marido, Rual disse por enquanto eles podem ficar. Bem, vai saber depressa o que ele pensa a respeito Rual murmurou, apontando com um gesto de cabea para os portes do castelo. Lorde Kirkheathe chegava com seus homens e, Elizabeth achou incrivelmente imponente e elegante montado em seu belo cavalo negro. Notou que havia outro homem que montava um belo animal, logo atrs de seu marido. O estranho tinha as vestes alegres, verde e douradas, e trazia uma vasta capa de veludo verde por sobre os, ombros. Entre os homens de lorde Kirkheathe, havia outros que no reconhecia terem estado em seu casamento. Deviam estar acompanhando o estranho, imaginou, o qual passava os olhos detalhadamente por tudo ao seu redor. Elizabeth sentiu, de imediato, que aquele olhar no era bom. Aquele homem no era um amigo. E havia alguma coisa a mais na maneira com que observava todos os pontos de Donhallow. Ela reconhecia aquele brilho no olhar dele. Inveja! Vira tal olhar milhares de vezes no convento entre as garotas que competiam pelos favores da reverenda madre. Elizabeth, porm, jamais tivera chance de sentir tal coisa, j que sabia que ho deveria esperar por nada ali. Mas souber observar e perceber E o olhar que seu, marido lanou ao estranho confirmou suas suspeitas de que no eram amigos. Quanto, ao tal homem, apesar, dos sorrisos e palavras que distribua e que ela no entendia devido ao burburinho geral, era-lhe possvel notar que estava tenso. Como preparado para uma batalha. Foi ento que lorde Kirkheathe a viu e um arrepio de alarme passou

por sua espinha. Ficaria ele zangado ao saber que ela oferecera hospedagem ao vendedor e sua famlia? No entanto, ele no parecia aborrecido, no havia nada em sua expresso. Os olhos de Raymond cerraram-se um pouco mais, conforme lhe sinalizava para que se aproximasse. Elizabeth devolveu o beb me e sussurrou-lhe: Fiquem, a menos que lhes seja dito o contrrio. Ao chegar mais perto de seu marido, Elizabeth notou o olhar do estranho e nele, a expresso de surpresa foi a que chamou-lhe mais a ateno. Imaginou que seus, cabelos deviam estar despenteados, j que tirara a touca quando tivera na lavanderia, onde o ar era quente e abafado devido as roupas que estavam sendo fervidas. Seu nariz devia estar vermelho porque espirrara demais, j que a umidade da lavanderia deixara suas roupas colando-lhe ao corpo. Se o estranho fosse um amigo, isso no teria importncia, mas ele no era Lorde Kirkheathe era um homem orgulhoso e, certamente, no gostaria de ver sua feia esposa parecendo-se muito mais com uma criada do que com a dona do castelo. Sentiu-se corar de vergonha e por estar envergonhando seu marido tambm, Elizabeth, este sir Fane Montross disse lorde Kirkheathe quando ela os alcanou. Montross, minha esposa, Elizabeth. Ela fez uma mesura. Encantada, senhor. Sou eu quem est encantado, senhora! disse o nobre, sorrindo e curvando-se demasiadamente. No pude descansar at conhecer a jovem e bela esposa de Raymond. casado, senhor? A pergunta pegou-o de surpresa, o que a agradou. No, senhora. Sinto no ter tido tal sorte ainda. Entendo Elizabeth murmurou, num tom que deixava claro que ela entendia o porqu, motivo que, alis, no era muito agradvel. Ento passou a mo pelo brao do marido, pedindo a Deus que ele assim o permitisse e no se afastasse. Vai ficar e comer conosco, eu suponho Elizabeth sentiu os msculos de seu marido mais tensos. Teria ido longe demais? Comer? Bem, seria muito agradvel. J faz muitos anos que no sou convidado para partilhar uma refeio em Donhallow. Talvez porque os homens fiquem muito aborrecidos quando

no tm companhia feminina Elizabeth tentou explicar, passando a outra mo pelo brao forte de lorde Kirkheathe e olhando-o com verdadeira adorao. Podia no ser bonita, pensava, mas daria quele impertinente e vaidoso visitante um motivo para achar que seu marido no precisava de compaixo. E notou, que os olhos de Raymond a fixavam com um certo ar de interesse, talvez, at de divertimento Oh, acredito que no seja necessrio temer tal coisa neste castelo, senhora respondeu Montross. Ele nunca ficou sem companhia feminina Se estivesse apaixonada por seu marido, aquelas palavras teriam sido muito doloridas, imaginou. E elas, ainda assim, feriam. Mesmo tendo garantido a Lorde Kirkheathe que ele poderia at arranjar uma amante No podia ento, pensar em reclamar pelo que ele fizera antes de se conhecerem. Voltou-se para Montross com um sorriso nos lbios e respondeu: Para um homem to viril quanto meu marido, no se poderia esperar nada diferente. Kirkheathe teve sorte em encontrar uma esposa to compreensiva. Sou eu quem teve sorte, senhor Elizabeth corrigiu E estou muito feliz. Abenoada, na verdade E lanou outro olhar de adorao a lorde Kirkheathe. Ouvi dizer, senhora, que veio de um convento De fato. Ela continuava a acariciar o brao do marido. E se soubesse o que estava perdendo, teria fugido de l h anos. Mas, se tivesse feito isso, no estaria casada com meu senhor, portanto acho que foi bem melhor ter permanecido no convento at que meu tio fosse me buscar para trazer-me at aqui. No concorda? Captulo 7 Ali, em p no ptio do castelo, com Elizabeth ao seu lado, acariciando-lhe o brao daquela forma, diante de todos, e abertamente desafiando Montross e ele mesmo com suas palavras inteligentes, Raymond imaginava at que ponto deveria deixar que aquela conversa prosseguisse. No entanto, para sua prpria surpresa, estava gostando da estranha situao. Estava particularmente interessado na consternao que via no rosto de Montross. Ele sempre fora muito seguro de si e tinha

a lngua afiada. Entretanto, quem imaginaria que Elizabeth, que ficara separada do mundo por tanto tempo, mostrar-se-ia preo altura dele, um inimigo to esperto e sofisticado? E quem poderia imaginar que ele, lorde Kirkheathe, no acharia uma demonstrao pblica de afeto algo desconcertante, mas, ao contrrio, altamente excitante? No sabia que estava to feliz Montross comentou, ainda embaraado. Elizabeth riu mais uma vez. Parece-me que os boatos voam mais rpido do que os falces por aqui, senhor observou. J que sabe tanto sobre nosso casamento e acabamos de nos unir ontem Alm do mais, acredito que no d tanto crdito assim a rumores. Eu mesma posso lhe garantir que depois de tantos anos no convento, no costumo dar ouvidos a fofocas. Mas onde h fumaa Montross parecia estar se defendendo tanto quanto estaria numa batalha e isso dava um prazer incrvel a Raymond. Talvez o ditado se aplique em certas situaes Elizabeth continuava, sem a menor interferncia do marido mas elas so raras. Alm do mais, meu marido sabe muito bem o quanto estou feliz, em especial depois da noite passada, no verdade, meu senhor? E sorriu, baixando os olhos, como se estivesse absolutamente embaraada e alegre ao mesmo tempo. A implicao de suas palavras era bvia: que sua noite de npcias fora maravilhosa. Raymond continuava quieto. Ela era incrvel. Quem poderia imaginar o que diria em seguida? Ento erguendo o rosto, tomou a encar-lo. E deu-se conta, de repente, que Elizabeth queria sua participao na conversa. No poderia anunciar seus sentimentos diante de todos! No entanto, como ela continuasse com aquele olhar indagador e Montross se mexesse, parecendo desconfortvel diante da situao, sabia que teria que dizer ou fazer algo. Levou a mo de Elizabeth aos lbios e beijou-a com suavidade. Foram beijos leves, que seguiram at a palma, quase at o pulso, e que fizeram-na corar vigorosamente. Raymond notou e surpreendeu-se. Ela corava com um simples beijo na palma da mo Como no ficaria se de repente, invadido por uma inesperada onda de desejo, ele se endireitou, encarando o outro

nobre. Deve perdoar-me, senhor murmurou Elizabeth, voltando-se para Montross. No deveramos estar aqui, no ptio. Por favor, acompanhe-nos at nosso hall. Nosso hall, pensava Raymond conforme se encaminhavam para l, tendo Montross logo atrs. Se alguma mulher fosse digna de partilhar aquela casa com ele E sua riqueza, sua cama Tambm imaginara que Alcia seria digna disso. Assim que entraram, Elizabeth segredou-lhe: Perdo, senhor, por minha aparncia. Lorde Kirkheathe pensou que ela se referisse ao vestido simples que usava e que ele s percebera naquele momento. Esse sim, no fazia jus a sua beleza. Se estivesse se referindo falta daquela touca com que chegara, achava timo que no a estivesse usando e que seus cabelos pudessem estar soltos daquela forma, como se Elizabeth fosse um ser selvagem, livre Se me desculparem disse ela, voltando-se para o marido e o convidado pretendo trocar este vestido de servio por algo mais apropriado para receber visitas. E assim dizendo, apressou-se em subir a escadaria da torre. Vendo-se a ss com seu inimigo, Raymond indicou-lhe uma cadeira, com gesto brusco. A estranheza da situao comeava a retomar sua aparncia normal. Jurara, certa vez, que morreria antes de deixar que Montross adentrasse em sua casa novamente. No entanto, ele estava ali, e como um convidado de sua esposa Sua linda e surpreendente esposa. Sentou-se na cadeira enorme, que pertencera a seu pai e Cadmus veio logo ajeitar-se a seus ps. Houve alguns momentos de um incmodo silncio, at que Montross o quebrou: I -Nada parece ter mudado. Nem a moblia, nem a tapearia No houve resposta. E Montross insistiu: Ela sabe sobre Alcia? Isso assunto meu e de minha esposa foi a resposta seca. Os lbios do visitante se curvaram num sorriso maldoso e ele se curvou um pouco para a frente, fazendo Raymond pensar numa serpente pronta a dar o golpe. No, ela no sabe Raymond sorriu de leve. Parecia bvio que Montross no acreditava em sua negativa muda, pois continuava a sorrir daquela forma. Bem, talvez ela no seja to feliz e apaixonada quando souber o

que voc fez a minha irm comentou. Parece estar esquecendo do que sua irm quase fez contra mim Raymond rosnou. Sejam quais forem as circunstncias que envolveram os fatos, ela deve ter vivido um casamento miservel para querer matar o marido. Talvez apenas isso baste para sua atual esposa Lorde Kirkheathe levantou-se, as mos fechadas em punhos. Cadmus tambm ergueu-se, rosnando baixinho, ameaador. Oh, senhor, sinto muito ouviu atrs de si e voltou-se para ver Elizabeth, que retornava. Pedi que nos servissem vinho imediatamente. Devia t-lo feito antes de ir trocar de roupa. Por favor, perdoe-me pela falta de ateno. Olhou para Montross, que ameaara levantar-se, mas que agora sentava-se novamente. Quanto ao senhor, peo-lhe desculpas tambm. Raymond no sabia como agir. Elizabeth achava que se zangara por ela no ter pedido o vinho antes? questionava-se. A raiva que sentia no momento no tinha absolutamente nada a ver com ela. Exceto que no queria que ela ficasse sabendo sobre Alcia pelos lbios de Fane Montross. Pedi a Rual que informasse a cozinha sobre nossos convidados e preparar locais extras para que durmam no hall continuou ela. No vamos passar a noite aqui Montross apressou-se em informar. Raymond concordou, em silncio. Isso seria demais! No estenderia sua hospitalidade a tanto. Entretanto, jurara jamais receber Montross em sua casa seria melhor no jurar tanto antes de conhecer sua esposa melhor No? Talvez, em uma outra oportunidade, ento condescendeu ela. Na verdade, no quero abusar de sua bondade, senhora. Montross ps-se em p, disposto a partir. Espero que no tenha achado algo de errado na maneira como o recebi No, senhora. Para ser-lhe franco, considero-a uma pessoa muito gentil. Mas seu marido sabe que no poderei partilhar de sua comida, nem dormir sob este teto, j que ele matou minha irm. A mo direita de Raymond, respondendo a um impulso poderoso, foi direto a sua espada, enquanto seus olhos voltavam-se, apreensivos, para Elizabeth. Ima estranha expresso passou pelo rosto dela, suavizando-se aos

poucos. Entendo, senhor disse ela, muito doce. A vergonha de ter uma irm capaz de cometer um assassinato deve ser muito grande. Raymond sentiu como se o teto desabasse enquanto Montross a observava, completamente surpreso, a boca entreaberta, os olhos arregalados. Como ela ouvira falar sobre Alcia? Raymond indagava-se se seu tio lhe contara? E o quanto ele saberia? Elizabeth foi at Montross ,e bateu-lhe amigavelmente no brao, como faria para consolar uma criana. Deve ser terrvel ter uma irm to m. Mas, com certeza, meu marido, em sua magnanimidade, est disposto a colocar uma pedra sobre o passado. Agora que o choque inicial passar, Raymond pensava com mais clareza sobre Montross e a maneira com que ele veementemente reclamara aos quatro ventos e em especial ao conde de Chesney, dizendo ser seu cunhado um assassino de sangue frio que matar sua irm sem motivo algum. E ele poderia ter convencido muita gente, no fosse pelo testemunho, de todos em Donhallow, pela reputao imputvel de Raymond e as evidncias do crime de Alcia, marcadas na cicatriz em torno de seu pescoo bem corno sua voz perdida para sempre. Entretanto, aquela era a primeira vez em que Raymond via algum dizendo a Montross que ele devia envergonhar-se d irm. Poderia beijar Elizabeth por isso! Cheio de ira, seu inimigo deixou de encarar Elizabeth para voltar os olhos brilhantes em sua direo e depois dar-lhe as costas e chamar seus homens e sair de Donhallow o mais depressa possvel. Meu senhor, espero no t-lo ofendido demais. Elizabeth desculpou-se, cheia de inocncia. Se ela imaginava que Raymond estivesse zangado, no poderia estar mais enganada. Tomou-a pelas mos, com suavidade, e murmurou: Venha. Mas para onde? Meu solar. Elizabeth deixou-se levar, em silncio. Quando l chegaram, ele fechou a porta atrs de si e encarou-a. Sinto se o embaracei, senhor ela tornou a desculpar-se. Quanto sabe sobre Alcia? Lorde Kirkheathe foi direto ao

assunto. Conversei com Rual esta manh. Na verdade, quase a forcei a me contar. Ela no, estava muito disposta a falar, posso lhe garantir. Mas, como insisti muito, ela acabou por me contar que o senhor, acidentalmente, matou sua esposa depois que ela o tinha drogado e tentado estrangul-lo. Ele assentiu. Eu no sabia que aquele homem era irmo dela at que ele o disse, no hall Elizabeth continuou a explicar. Percebi que so inimigos, mas no tinha entendido o motivo at ento. Espero que no ache estranho eu ter percebido Mas era to bvio. Pelo modo como os dois agiam Ele o odeia e o inveja, meu senhor. E j que matou sua irm, embora em legtima defesa, acredito que tal dio se justifique. Elizabeth o olhava com expresso meiga. Confesso que tive algumas dvidas quanto ao que o levou-a matar sua ex-esposa, pois, afinal, o senhor um guerreiro e ela era apenas uma mulher Lorde Kirkheathe franziu as sobrancelhas antes de interromp-la: "Teve" algumas dvidas? Sim, mas lorde Montross as desfez, j que parece-me claro que ele no hesitaria em lev-lo justia do reino caso houvesse a menor evidncia para acus-lo de assassinato. E, como tal no aconteceu, acredito que o senhor no teve culpa em mat-la. Raymond respirou fundo, era como se lhe tivessem tirado um peso das costas. No, no tive reiterou. Ainda assim, meu senhor, se me permite expressar minha opinio, acredito que a inveja desse homem que causa o dio que, ele nutre. Tal sentimento deve ter tido razes muito antigas. Raymond apenas a olhou, imaginando como uma jovenzinha podia adivinhar tanto. Voc vidente? perguntou, quase sem sentir. No! Mas pude perceber tudo apenas observando a maneira como ele olhava para Donhallow e para o senhor. "E para voc", Raymond acrescentou, para si mesmo, lembrandose de como Montross a olhara. Conhecia o outro muito bem, de suas farras na juventude, para saber como ele olhava para uma mulher que o agradava. Um estranho sentimento o invadiu. Seria Elizabeth capaz de tra-lo tambm? Talvez Alm do mais qualquer homem que a visse a desejaria. Qualquer um poderia tentar

tir-la dele. Uma sensao incmoda passou-lhe pelo peito ao pensar tal coisa. Poderia ser muito ferido por, aquela mulher E jurara que nenhuma outra mulher o faria, que seria sempre forte. No quero que se zangue comigo, meu, senhor ouviu-a murmurar. Tudo o que precisa fazer no me dar motivos para tanto respondeu frio. Tentarei no faz-lo. Elizabeth possua a voz to doce, to frgil imaginou. A voz de uma mulher que queria agrad-lo e que, entretanto, fora rejeitada. No havia como remediar isso agora. Poderia desej-la, am-la de vez em quando, mas, apaixonar-se jamais. Tomou-a pelos ombros e a fez encar-lo, os grandes e brilhantes olhos surpresos. Ento beijou-a com paixo. E descobriu-se espantado diante do fervor com que ela correspondeu a seu beijo H anos no beijava algum assim. No quisera e nem necessitara. Fora um tolo por no t-la beijado assim na noite anterior, por no ter acariciado seu corpo voluptuoso. Devia ter usado sua boca e suas mos para deix-la pronta a receb-lo. Naquele momento, suas mos deslizavam com desejo pelas curvas de seu corpo, explorando, procurando, descobrindo Elizabeth gemeu e isso o excitou ainda mais. Sem deixar de beij-la, passou a mo por baixo de suas saias e a ergueu, carregando-a at a mesa. Soltou-a devagar para que se sentasse beirada. S ento se afastou para livrar-se de suas prprias roupas. Elizabeth o observava, os olhos brilhantes como os de um gato na escurido. E quando ele a tomou, foi com prazer que ela sussurrou em seu ouvido: Oh, meu senhor, por favor Raymond no conseguia pensar, to fora da realidade que se encontrava. Podia no saber por que Elizabeth o deixava assim, mas, naquele momento, isso no importava. Queria apenas am-la, sentir o corpo frgil vibrar junto, ao seu. E, quando tudo ao seu redor deixou de existir, para entregar-se por completo ao prazer, abraou-a com fora, no querendo mais se afastar. Suponho que isto signifique que estou perdoada disse ela, num murmrio. Sim Raymond sussurrou, quase no podendo falar. Sinto-me feliz, senhor. Mas se esta era sua idia de castigo

devo confessar que gostaria de ser impertinente mais vezes para mais ser castigada Tentando no sorrir, ele se afastou, tornando a vestir-se. Oh! Meu vestido gemeu ela, olhando-se. Est todo amassado! Oh, no! Eu o estraguei! E passou a esfregar as mos sobre o veludo, de um modo que, aos olhos de Raymond, era incrivelmente excitante. No. "Eu" o estraguei ele corrigiu. No est zangado por isso tambm, est? Ele negou,com a cabea. Estragaria um vestido a cada hora se fosse para faz-lo daquela forma, imaginou, divertido. Elizabeth parou de passar as mos pelo tecido e; encarou-o, com certo receio no olhar. Acho que devo confessar mais uma coisa disse, meiga. Estava tensa, como se esperasse, que ele a amaldioasse ou coisa parecida. Um vendedor ambulante, sua esposa e filho esto na cozinha, comendo. Rual me disse que o senhor no aprova a presena de vendedores desse tipo, mas eu no comprei nada No fao parte do clero declarou lorde Kirkheathe, muito srio. No fao caridade. Senhor, acho que ela precisa apenas se alimentar o beb no est doente nem O beb que voc estava segurando?! Sim, meu senhor. uma criana saudvel e Ele no esperou para ouvir mais. Saiu, a passos pesados do solar e foi direto a cozinha, ignorando os olhares assustados dos criados, bem como Elizabeth, que apressava-se a seu lado, sem, no entanto conseguir acompanhar seus passos. Seu pai morrera de uma doena trazida a Donhallow por um vendedor ambulante e ele prprio quase tivera o mesmo destino. E agora sua esposa deixara que mais um daqueles imprestveis entrasse em seu castelo, com uma mulher doente! Ela, inclusive, estivera com o filho deles nos braos! Ao chegar a cozinha, passou os olhos ao redor, notando o casal que se encolhia num dos cantos enquanto os serviais preparavam algo para comerem. Fora! rosnou. Saiam de Donhallow agora mesmo! O homem puxou a esposa pelo brao. Ela era magra, como Elizabeth dissera. A criana que trazia nos braos comeou a chorar. Senhor por favor, no se zangue com eles Elizabeth pediu,

vendo-os dirigirem-se porta. Foi minha culpa! Rual me avisou! Os criados baixavam a cabea, amedrontados, enquanto lorde Kirkheathe voltava-se para a esposa. J que esto aqui, um pouco de misericrdia pedia ela. Quem o senhor aqui? -esbravejou Raymond. O senhor. Ento lembre-se sempre disso! Elizabeth assentiu e murmurou: Lembrarei tambm o que lhe disse caso aceitasse casar-se comigo, meu senhor. o dono e senhor deste castelo e errei ao desobedece-lo. No tornarei a faz-lo. Diante de tanta humildade, Raymond desejou no ter reagido com tanta raiva. Mesmo assim, no queria vendedores ou pedintes em Donhallow, para trazer doenas, intrigas ou armadilhas... Olhou para a cozinheira e indagou, brusco: A comida est pronta? Sim, meu senhor Lud respondeu, assustada. Ento, sirva! E passou por Elizabeth, voltando ao hall. Os criados apressaram-se a segui-lo e, em segundos, Elizabeth ouviu o tilintar de talheres sendo colocados mesa. A cozinheira e seus ajudantes, parecendo piedosos, mas amedrontados ao mesmo tempo, voltaram a seus afazeres. Elizabeth pegou um pedao de po que ficara sobre a mesa e saiu depressa, passando pelo ptio, atrs do vendedor e de sua esposa. No entendia como tudo ficara to negro de repente. Naquela manh estivera to feliz e certa de que tomara a deciso correta ao deixar o convento! Mas agora, depois de saber algumas coisas sobre seu marido e de ter visto seu temperamento forte, depois de ter testemunhado sua falta de generosidade E sem poder dizer ou fazer nada que criticasse seu comportamento, j que jurara-lhe obedincia cega sentia-se uma tola. Passou a mo pelo rosto, por onde rolavam duas lgrimas, e parou diante dos portes enormes e imponentes. No queria que os guardas a vissem chorando. Na verdade, no queria chorar. Escolhera seu caminho. E agora teria de caminhar por ele, no importava quantas pedras houvesse sob seus ps. Captulo 8

Raymond batia o p direito no co, impaciente, e esperava. Os outros, reunidos no hall, tambm aguardavam, to silenciosos quanto ele prprio, olhando-se, com jeito significativo, para depois voltarem o olhar tenso para o seu senhor. Ele jamais perguntaria onde sua esposa fora. Isso seria demonstrar que se importava e os criados poderiam imaginar que ele se importava com os sentimentos dela. E, se isso acontecesse, ela teria poder sobre ele Mas, onde ela poderia ter se metido?!, indagava-se. Elizabeth comera como uma esfomeada na noite anterior, mas estava acostumada as agruras do convento, s privaes alimentares, aos jejuns e, se a tinha desapontado demais e ela estava se vingando com uma atitude puramente infantil, deixando-o espera, podia estar certa de que isso no o faria arrepende-se. Rual! chamou, a voz carregada de raiva, os olhos brilhando, fixos na criada que esperava, prxima. Sim, meu senhor? ela se apressou a atend-lo. Sirva a comida. Mas a senhora Agora! Rual assentiu e saiu, apressada, em direo ao corredor que levava cozinha. minutos depois voltava, acompanhada de outras serviais, para trazer mesa o po fresco e a manteiga. Talvez Elizabeth estivesse de volta antes de a refeio terminar, imaginou ele, contrariado. Se isso acontecesse, ele a expulsaria dali at que o almoo estivesse concludo. J que ela no se importava em estar ali para o comeo da refeio, podia perd-la por completo. Entretanto, Elizabeth no apareceu nem mesmo quando serviram o prato principal. Sua ausncia estava mexendo com os nervos de lorde Kirkheathe. Afinal, o que ela pensava estar fazendo?, indagava-se, alterado. Com certeza, ela no teria sido to tola a ponto de sair do castelo Elizabeth sabia que ele tinha inimigos Fane Montross faria qualquer coisa para feri-lo, se tivesse uma chance. E Montross a olhara com cobia Se a encontrasse sozinha e desprotegida

Raymond levantou-se de repente, fazendo com que a pesada cadeira arranhasse o cho de pedra. E, sem uma palavra a seus homens, dirigiu-se ao ptio, seguido de perto por seu fiel cachorro. Os dois guardas do porto se endireitaram ao v-lo aproximar-se. Senhor! saudou o mais velho, solene, quando lorde Kirkheathe parou sua frente. Minha esposa? Passou por aqui, meu senhor. Quando? H algum tempo. E para onde foi? Ela no nos disse, senhor. O olhar do outro guarda se desviou por segundos e Raymond encarou-o sem expresso. Eu a vi seguindo na direo da vila, senhor informou o rapaz, gaguejando. Sozinha? Sim, senhor. Sozinha. Ela jamais dever deixar Donhallow sem uma escolta, entenderam? Sim, senhor! os dois soldados responderam em unssono. O comandante da guarda apareceu porta dos alojamentos e apressou-se em sua direo. Aldo errado, senhor? perguntou solcito. Minha esposa no dever deixar Donhallow sozinha novamente, Barden! As sobrancelhas do soldado se ergueram. Se eu no estiver de volta com ela antes que o sol desaparea atrs do muro oeste, comece a organizar grupos de buscas. Raymond ordenou, o rosto como uma mscara de pedra. Sim, senhor. No havia razo para que lorde Kirkheathe explicasse a Barden o que temia. O chefe da guarda j ocupava tal posto quando Raymond ainda brincava nos joelhos de seu pai e conhecia muito bem a animosidade entre seu senhor e Montross. Tambm fora ele quem o encontrara, banhado no prprio sangue, ajoelhado ao lado do corpo de Alicia. Fora o testemunho de Barden ao conde de Chesney, bem como o ferimento terrvel na garganta de Raymond, que tinham feito com que ele no fosse levado ao julgamento do rei sob suspeita de assassinato.

Acha que devemos esperar, senhor? barden perguntou. Sim. Raymond seguiu para a vila. Elizabeth poderia estar l, em segurana, e podia estar se preocupando toa. Os primeiros habitantes pelos quais cruzou no caminho, olharam-no, admirados, pois jamais tinham visto seu senhor entrando na vila a p. Ele sempre se fazia acompanhar por uma tropa, e sempre a cavalo. O que poderiam pensar se soubessem que estava atrs de sua esposa?, pensou ele, com crescente frustrao. Achariam-no ridculo! Mesmo assim, prosseguiu, decidido a encontr-la, ignorando a surpresa no rosto de seus vassalos. Muitos deles, alis, desviavam de seu caminho, baixando a cabea em sinal de respeito. Onde, em nome do bom Deus, teria Elizabeth ido?!, repetia-se, e a cada instante mais tenso. Era como se a terra se tivesse aberto e a engolido Ou algum a tivesse raptado Passou a mo pela testa suada, olhando ao redor, e comeando a pensar em voltar ao castelo. Foi ento que ouviu-lhe a voz. Ela estava cantando! Raymond conhecia a cano. Era uma balada sobre um casal de amantes infortunados. Gostava de cantar essa mesma cano quando era mais jovem, em especial quando fizera a corte a Alicia, quando sua voz ainda era forte e melodiosa. Para quem Elizabeth estaria cantando agora? E quem a estaria acompanhando com uma harpa, como ele fizera com Alicia? Seguiu a msica, entrando num beco e indo at o fim de mesmo. Elizabeth estava na ltima e mais pobre moradia dali, junto s muralhas da vila. E, como a porta estivera aberta, no lhe foi difcil ver sua esposa. A msica parou, ento, e ela riu. Uma risada leve e alegre Raymond espiou, sorrateiro, vendo a sala na qual havia muitos pedaos de madeira e instrumentos incompletos. Um homem extremamente velho estava sentado num banco tosco, coberto de raspas de madeira e ferramentas. Raymond nem mesmo sabia que havia um homem que fazia instrumentos musicais na vila Perto do velho, num banquinho baixo, Elizabeth segurava uma harpa feita de madeira clara. Um raio de sol passava pela janela e atingia-lhe os cabelos. Toca muito bem, senhora elogiou o ancio, em seu sorriso sem dentes.

No Voc que muito gentil Johannes. bvio que no toco h muito tempo. Mal pude me lembrar das palavras da cano Mas sua voz como a de um anjo. Ela no s cantava como um anjo, Raymond pensou, mas se parecia com um. E o que estava ele fazendo ali, como um espio, cruzando a vila a p e espiando por uma fresta da porta? Aquela era sua esposa, e estavam em sua vila, protegida por seu castelo! Saiu de detrs da porta e entrou na sala a passos firmes. Com um sobressalto, Elizabeth levantou-se, deixando a harpa, que acabou caindo no cho coberto de serragem. O velho senhor, respirando com dificuldade, ergueu-se tambm. Este meu marido, lorde Kirkheathe Elizabeth apresentou, depois de se acalmar, como se aquele velho senhor fosse um nobre que merecesse o mesmo tratamento dado aos ricos e poderosos. Meu senhor, este Johannes. Ele faz harpas. Venha foi a nica resposta de Raymond, estendendo o brao para segur-la. Elizabeth porm, moveu-se com graa e leveza, afastando-se, pegando o instrumento que cara e entregando-o ao velho senhor. Ainda bem que no quebrou O homem manteve o instrumento afastado do corpo, como se quisesse que Elizabeth ficasse com ele, mas antes que ela pudesse peg-lo novamente, Raymond colocou-se entre ambos, olhando-a, muito srio, e repetindo: Venha!estava descobrindo que sua esposa tinha opinio tambm. Entretanto, ela nada disse, apenas voltou-se para a porta e comeou a andar. Ele a seguiu, segurando-a, fazendo-a parar j na rua. Jamais deixe Donhallow sozinha outra vez! rosnou. Elizabeth ergueu a cabea e encarou-o altiva. Sou sua prisioneira? Lorde Kirkheathe nunca encontrara uma mulher que o desafiasse daquela forma. Sabe muito bem que no. Ento, porque devo ser tratada como uma? Ela devia ter confundido a reverenda madre, no convento, Raymond pensou, atnito. E a freira devia estar acostumada a obter obedincia cega, como ele prprio Podia entender o que a religiosa sentira, mas de repente, deu-se conta de que admirava Elizabeth. Precisa de um guarda disse apenas, mais calmo.

At mesmo aqui? No imaginei que corresse perigo em nossa prpria vila Na verdade, achei que meu nobre marido estivesse to zangado e furioso comigo, que minha presena pudesse lhe causar indigesto na hora do almoo. Lorde Kirkheathe lanou-lhe um olhar ctico. Elizabeth prosseguiu: Bem talvez no tenha sido isso Talvez eu no quisesse comer em sua companhia quando estava com tal humor ento vim para a vila. Sem permisso. Sim, meu senhor. Sem permisso. Raymond aproximou-se e, ao faz-lo e v-la to de perto, quase se esqueceu do que ia dizer e do motivo pelo qual se zangara. Lembre-se de que tenho inimigos avisou e eles podem ser to audazes quanto voc. Elizabeth ergueu os olhos para encar-lo. No sou sua inimiga, meu senhor sussurrou, causando um arrepio em todo corpo de Raymond. Mas sua mente insistia em alert-lo: Ela ainda no sua inimiga! Como Alicia Ela no fora sua inimiga quando se casaram, tinha certeza Ento, sem mais nada dizer, colocou a mo de Elizabeth em seu brao e, em silncio acompanhou-a de volta a Donhallow. Naquela noite, Elizabeth recostou-se ao lado da janela de seu quarto, observando as sombras que a luz do luar projetava na murada do castelo. O cu, muito negro, estava coberto de estrelas. Olhou-as, imaginando se cada estrela estaria ali sozinha ou se elas formariam famlias, estando sempre unidas em harmonia. Ficava feliz ao pensar que assim era. Talvez ela prpria, um dia ainda fizesse parte de uma famlia novamente. Se conseguisse aprender a segurar a lngua e ser obediente, dcil, como prometera a seu marido que seria. Mas e se no conseguisse? At o presente, ao que parecia, no conseguira. Talvez lorde Kirkheathe j estivesse, at, pensando em anular seu casamento e mand-la de volta ao convento. Mesmo assim, o casamento j fora consumado. Ele no poderia agir assim. Cinco das mulheres que conhecera no convento tinham sido enviadas para l porque seus maridos, insatisfeitos, haviam encontrado alguma ndoa obscura em seus laos matrimoniais que os tornava, de certa forma, ilegais. Era um ardil muito bem planejado por todos eles, mas tinha

validade Elizabeth no queria voltar para l. Sabia muito bem o quanto tudo fora terrvel, mas seria absolutamente impossvel viver no convento aps ter experimentado o gosto da liberdade e de outras coisas mais. Devia ter dado ouvidos a Rual quando a criada lhe falara sobre o que lorde Kirkheathe pensava dos vendedores ambulantes. Mas ela fora apenas movida pelo sentimento de caridade Era muito, perturbador descobrir que seu marido era, como seu tio a alertara, um homem de sentimentos no muitos bons. No passara maus bocados suficientes em sua vida? No haveria possibilidade, de felicidade em seu caminho? Nunca? Teria sempre de viver sob a sombra da dor e de palavras duras, rspidas? Jamais alcanaria paz de esprito? Talvez, quando engravidasse, seu marido j no lhe desse ateno alguma Mas no era isso que queria, mesmo sendo senhora daquele castelo, h to pouco tempo, sabia que no queria ser ignorada por seu marido. Queria ser uma verdadeira esposa; e no apenas uma boa reprodutora. Alm do mais, se lorde Kirkheathe no se importasse em nada com ela, teria ele ido procur-la como fora, para avis-la dos perigos que poderia estar correndo? Houve tambm, aquele estranho e intenso olhar que notara nele quando jurara no ser sua inimiga. Era como se ele temesse acreditar Com o que sua primeira esposa tentara fazer, no era de se admirar que fosse difcil acreditar novamente Talvez devesse apenas ser paciente e, esperar. Viu-o l fora, andando pela amurada, parando de vez em quando para trocar algumas palavras com o guarda que estava vigiando. Aqueles soldados eram todos muito bem treinados e nada havia que discutir com eles sobre seus deveres, por isso as conversas de lorde Kirkheathe com eles eram sempre muito breves. Foi at a porta e ouviu. Tentava perceber se ele j estava subindo. Teria seu marido inteno de permanecer fora do quarto a noite toda, conversando com seus guardas, deixando-a sozinha? Ele no parecia apreciar a companhia deles mais do que apreciara a dela naquela tarde, pensou, amargurada. No lhe dissera uma palavra sequer depois de retomarem a Donhallow, nem mesmo durante o jantar. E, mais tarde, jogara alguns pedaos de carne que sobraram para Cadmus, olhando, absorto, para o, fogo que crepitava na lareira. Elizabeth mantivera-se calada tambm. Ali, no castelo, isso era mais fcil do que fora no convento, lembrava-se. Afinal, havia ali a

comida deliciosa que Lud preparava como ningum, e a falta de conversa apenas deixava-a mais ansiosa. Tornou a olhar pela janela. No podia ver mais ningum dali. Continuava pensando, porm. Eram marido e mulher e isso no implicava necessariamente que tivessem de ver-se o tempo todo. Mas tinha prometido ser boa e dedicada, e era isso o que faria. Entretanto, como seu marido, lorde Kirkheathe no tinha certas obrigaes tambm? Estaria errada em querer que ele a respeitasse e, at, se afeioasse a ela? Apesar de seus pensamentos ousados, ao ouvir os passos firmes de seu marido aproximando-se da porta, correu a enfiar-se entre as cobertas. Podia tambm ouvir o rudo das unhas de Cadmus, seguindoo. Puxou as cobertas at o queixo, vendo o co entrar e comear a farejar o quarto todo. De que adiantava isso?, pensou. Se houvesse algum estranho ali ela j estaria morta. No h ningum aqui alm de mim, senhor. declarou, tentando encontrar foras para no temer o cachorro. J lhe disse que ele no morde lorde Kirkheathe esclareceu sem se voltar Eu no me surpreenderia se Cadmus me considerasse uma estranha Ento, como para provar que ela estava enganada, o grande animal, apoiou a cabea sobre a cama e olhou-a com um ar que mais se aproximava da devoo absoluta do que de qualquer outra coisa. Talvez, ela fosse apetitosa, pensou Elizabeth, sentindo um frio percorrer-lhe a espinha. A aparncia dele pode ser mais feroz do que sua natureza ela continuou, ainda encolhendo mas no tenho como me certificar de que ele possa ter uma atitude repentina. Afinal, conheo-o h muito pouco tempo. Raymond voltou-se devagar para v-la. Elizabeth prosseguiu, no mesmo tom casual: s vezes pode ser difcil ajustar-se a novas pessoas Talvez ouviu-o. Alm do mais, pode-se cometer erros sem inteno ela aproveitou para acrescentar, percebendo que ganhava sua ateno. Raymond encarou-a por longos momentos. Por fim, disse: -H muitos anos, um vendedor ambulante apareceu aqui e trouxe uma doena terrvel. J chegou doente e acabou por espalhar seu mal a

muita gente. Eu e meu pai, inclusive. Muitas outras pessoas acabaram adoecendo, em especial os velhos e as crianas. Vrias pessoas morreram, meu pai entre elas. Elizabeth arregalou os olhos. Sinto muito, meu senhor. Eu no sabia desculpou-se de pronto. No teria ficado to aborrecida quando o senhor mandou aquela gente embora, se soubesse dessa histria. Esses homens so, na maioria das vezes, desonestos tambm, Elizabeth ele acrescentou, enxugando o corpo com uma toalha que pegara do armrio, No quero que meus vassalos, guardas ou protegidos sejam enganados por eles. Entendo isso tambm, senhor. E para falar a verdade, acredito que aquele vendedor no fosse muito honesto, de fato. Eram a mulher e a criana que, eu queria ajudar. Eu sei. Poderia ter-lhe explicado tudo sem me alterar. Mas no podia imaginar que minha esposa se sentisse to feliz em partilhar seu alimento. Ensinaram-me que a dona de um castelo deve ser caridosa, senhor. No futuro, porm, perguntarei primeiro. timo. Raymond comeou a se despir, o que acelerou, de imediato o corao de Elizabeth. No entanto, no queria distrair-se. Senhor, como meu marido, devo respeit-lo e honr-lo e perguntarei sempre antes de fazer qualquer ato de caridade. Sinto se lhe causei algum problema, mas eu Elizabeth respirou fundo antes de completar: eu no quero tem-lo. Raymond encarou-a por longos segundos. No entanto, era como se alguma coisa dentro dele estivesse se modificando. Sua expresso suavizou-se, embora muito pouco, mas o suficiente para alert-la de que estava sendo sincero ao dizer: Tambm no quero que tenha medo de mim. Uma, estranha sensao de alvio e alegria a invadiu. Uma sensao muito parecida com a que a tomava quando estava roubando comida no convento e quase a surpreendiam Ousadia era o nome de tal sensao. E foi o que a levou a indagar: Senhor; diga-me, ento seu costume estar sempre de mau humor? Ele ergueu as sobrancelhas, mas no respondeu. Elizabeth sentiu, de imediato, que poderia ter novamente estragado tudo com sua lngua solta.

Quis consertar o que dissera com mais palavras que pareciam vir a sua boca antes que pudesse conte-las: Talvez fique assim apenas noite, ento? Se assim for, poderei pegar minhas agulhas e comear a bordar, mesmo detestando tal passatempo. Tambm poderia aprender a jogar xadrez, embora me parea um jogo cansativo Vi a reverenda madre e uma das irms jogando, certa vez, enquanto eu esfregava o cho do quarto. Elas ficavam l, sentadas, olhando para o tabuleiro, e no faziam mais nada. Ah, tambm posso ficar calada se o senhor assim preferir. Raymond mais uma vez encarou-a com as sobrancelhas erguidas. Posso garantir que consigo ficar calada, se for obrigada ela prosseguia. O bom Deus sabe que tive muitos anos para treinar Alis, poderei suportar a tortura do silncio com mais resignao se o senhor me garantir que no est me ignorando de propsito. Sabe, no gosto de ser ignorada Um certo ar de riso apareceu no rosto dele. J notei comentou. E, comparada a algumas pessoas Elizabeth seguia em frente, mais aliviada posso no ter, uma natureza quieta, mas jamais foi de meu feitio buscar ateno sem motivo algum. No convento, fiz tudo o que pude para que no me notassem, mas no tive muito sucesso Acredito Quero apenas que entenda que no quero ser ignorada quando fizer alguma coisa que o desagrade. Posso aprender com meus erros e lembro-me muito bem do juramento que fiz quando concordou em se casar comigo. Que bom! Raymond sentou-se na cama e tirou as botas, depois levantou-se e tirou as roupas ntimas. E, quando olhou para Elizabeth, houve mais alguma coisa que ela percebeu que jamais esqueceria: como ele a tomara com paixo no solar, naquela manh. Elizabeth engoliu em seco. Se no quiser conversar comigo murmurou claro que no espero que se force a faz-lo, senhor. Como eu disse, posso ficar calada e Raymond deitou-se a seu lado. Elizabeth, fique calada disse na voz rouca e baixa, tomando-a em seus braos e cobrindo-lhe a boca com um beijo ardente. E, sem querer dizer mais nada, Elizabeth correspondeu ao beijo com paixo. Raymond a acariciava com a certeza de que no seria recusado, aprofundava o beijo cada vez mais. E, com a mesma

delicadeza com que um msico saberia tocar seu instrumento, passou a acarici-la, sabendo tocar os lugares que a deixavam mais vulnervel e entregue. Elizabeth, porm, no era passiva nem na vida, nem na cama. No podia resistir urgncia em acariciar o corpo de seu marido tambm, de sentir cada cicatriz, e de sentir-se maravilhada diante de cada gemido que conseguia tirar de sua boca. Podemos fazer isto duas vezes no mesmo dia? perguntou, inocente, olhando-o nos olhos. Raymond afastou-se um pouco. Se voc quiser respondeu. Elizabeth abriu um sorriso maravilhoso. No precisava responder. Ento, deixe-me prepar-la ouviu, sem entender. Como? ela indagou, o corao batendo descompassado. Assim Captulo 9 Raymond comeou por acariciar-lhe a planta dos ps, com muita suavidade, provocando em Elizabeth sensaes com as quais jamais sonhara. Depois, sempre com toques muito suaves, passou os dedos por sua perna e, ao mesmo tempo, beijou-lhe o pescoo e os ombros de leve, quase com cuidado, como se estivesse beijando as ptalas de uma flor. Em seguida, e sem deixar de beijar-lhe a pele macia do ombro, acariciou-lhe os seios por sobre o tecido da camisola fina, causando-lhe arrepios pela espinha. Com a respirao presa, Elizabeth arqueou o corpo para trs, querendo ser abraada com a mesma fora que j experimentara nos braos do marido. Mas ele apenas continuou com os carinhos, deixado-a mais entregue. Suas mos tocavam-na em locais onde ningum a havia tocado e com tamanha doura, que a fazia sentir-se como uma delicada pea de fino cristal. Ame-me, meu senhor gemeu, num sussurro. Por favor Raymond parou de acarici-la, o que a fez abrir os olhos de imediato, temendo que o tivesse aborrecido com seu pedido. O que foi? apressou-se em perguntar. O que fiz de errado? Voc? A voz dele estava to baixa que Elizabeth mal podia ouvi-lo. E seus olhos brilhavam, intensamente. Voc no fez nada Mas deveria ter dito? H algo que quer que eu faa? No

medo, ela parecia mais ansiosa, mais tmida, certa de que deveria haver alguma coisa a mais que poderia fazer para agrad-lo. Queria participar mais, saber o que fazer em momentos to ntimos quanto os que estavam vivendo. E, determinada a mostrar que podia aprender ergueu as mos e tocou-o, com a mesma leveza, a mesma delicadeza que Raymond usara em seu corpo. Ele apenas cerrou os olhos e prendeu a respirao. Elizabeth segurou-lhe os ombros e ergueu o corpo, para poder atingir-lhe os lbios num beijo suave e sensual ao mesmo tempo, seus dedos enfiavam-se por entre os cabelos dele, crispados no delrio da paixo. Raymond no conseguiu esperar. Possuiu-a com um desejo intenso, alucinante, como jamais sentira, por mulher alguma, inclusive Alicia. E sua paixo deixavam-no mais forte, mais rgido, ferindo-a um pouco. Elizabeth, porm, no protestou. Ele era seu marido e tinha o direito de am-la como quisesse. Instantes depois, quando ele, j exausto deixava o peso de seu corpo cair sobre o de Elizabeth, percebeu que ela estava quieta demais, o que no era de seu feitio. Ergueu-se nos cotovelos, ento, encarandoa. O que foi? perguntou, sem voz. Foi um tanto doloroso, meu senhor. Raymond afastou-se mais, deitando-se a seu lado. Por que no me disse? indagou, seriamente preocupado. Porque o senhor meu marido. Mas no quero feri-la. Mas se quisermos ter um, filho Eu poderia ter esperado mais um dia ou dois. Talvez at, mais. Talvez eu, no. Quero dar-lhe um filho, senhor. Ento isto nada mais do que um dever a ser cumprido? Elizabeth gostaria de conhec-lo melhor para poder dizer-lhe as palavras certas. Quer que eu lhe d uma resposta honesta, senhor, ou a que uma dama daria? Ele, a olhou profundamente por alguns segundos antes de responder: Quero que seja franca. Ento, confesso que, com satisfao, suportaria o sofrimento que acabei de ter, mesmo se no fosse para termos um filho Um lento sorriso apareceu nos lbios dele e tal expresso de alegria

deixou-a feliz tambm. Venha chamou Raymond, estendendo o brao para que Elizabeth se aninhasse contra seu peito. Agora, j no dava uma ordem, mas um pedido. E um pedido que ela estava satisfeita em poder atender. Raymond sentiu os dedos serem lambidos. Cadmus! repreendeu, com voz de sono, voltando-se para cima e enfiando as mos sob as cobertas. No Sou eu, meu senhor Raymond abriu os olhos para, ver Elizabeth ao lado da cama, j usando aquele soturno vestido de l escura, com o qual chegara ao castelo. Seus belos cabelos estavam cobertos por um cachecol que amarrava no queixo. Mesmo assim, pensou ele, com apenas o rosto mostra, ela era linda. Voc me lambeu? estranhou, mesmo acreditando que sua esposa seria capaz de fazer algo to diferente, excitante e diferente. No. Eu beijei sua mo. Havia um sorriso puro e temo nos lbios dela. Raymond passou a mo por sua nuca e trouxe-a para um beijo ardente. Volte para a cama disse em seguida. Ela, porm, se afastou. Mas o dia j vai amanhecer, meu senhor! Ele olhou para a janela, percebendo, contrariado, que ela tinha razo. Acordei h pouco Elizabeth explicou. Ele ergueu as sobrancelhas, sem, entender, ouvindo a explicao: Na verdade, acordei antes da madrugada terminar e bem, como o senhor observou-me enquanto eu dormia ontem, achei que hoje poderia ficar observando-o tambm Sabe que parece ser muito mais jovem quando est adormecido? Mais jovem e mais vulnervel, Raymond pensou com amargura. Mas Elizabeth era diferente de Alicia e, como ele prprio dissera na noite anterior, ela nada fizera para levantar suas suspeitas: No entanto, Alicia tambm no o fizera. No at que sentisse aquela fina tira de couro apertando-lhe a garganta mais e mais
Eu disse algo errado? ela preocupou-se, notando sua expresso sria e pensativa. Eu no quis dizer que h algo de ruim no modo como o senhor

dorme e muito

menos que, ao estar acordado no tem to boa aparncia

Tais palavras fizeram-no sorrir. Est dolorida ainda? quis saber. No muito. De repente, uma onda de desejo passou-lhe pelo corpo, poderosa e primitiva. Entretanto, como prometera na noite anterior, seria paciente. Queria muito que o corpo de Elizabeth se acostumasse ao seu. Levantou-se, iniciando sua higiene matinal, enquanto, ela o seguia com o olhar. Rual disse-me que o senhor no tem um valete ela comentou, vendo-o vestir-se. Raymond apenas assentiu. Elizabeth sentou-se na cama, as mos postas no colo, os olhos seguindo cada movimento que ele fazia. Acho que sua vida deve ser muito movimentada, com tantas coisas a fazer no castelo e na vila, tendo de cuidar de tudo sozinho passou a falar, j que, absolutamente, no conseguia ficar calada. Imagino que algum to poderoso como o senhor devesse ter auxiliares para cuidar de suas propriedades. No os tem para tomar conta de suas outras terras? No tenho outras terras, nem outras propriedades. No? No. Mas meu tio disse que Elizabeth interrompeu-se, pensativa. Na verdade, seu tio nada dissera propriamente, apenas a fizera acreditar, na riqueza imensa de seu futuro marido Raymond terminava de colocar a tnica. Esperava que Elizabeth no lhe perguntasse sobre seu dinheiro. Bem, uma vasta propriedade bem melhor do que vrias pequenas. ouviu-a observar, como se fosse perita no assunto, e sorriu de leve. Ela prosseguia: J pensou como seria terrvel termos que ficar viajando o tempo todo, de unia para outra. Qual a extenso de sua propriedade, senhor? grande o suficiente. Maior do que a de Montross, pelo menos, pensou ele satisfeito. Sabe, no quero ser intrometida. Raymond nada disse, afivelando o cinto da espada. Vai sair a cavalo hoje, meu senhor? Ele tornou a assentir. Costuma patrulhar a propriedade porque teme problemas maiores? Est espera de algum ataque? Porque devo dizer que duvido

que algum tentasse atac-lo. Ele tornou a sorrir e, dessa vez, respondeu: Mas, poderiam tentar, se achassem que teriam alguma chance. Elizabeth levantou-se e, caminhando devagar, veio em sua direo. Raymond continuou a falar, subitamente receoso de que se no o fizesse, a beleza que ela irradiava pudesse deixa-lo sua merc. Tambm procuramos ladres de caa e ladres comuns. Verificamos o estado das estradas dos bosques, bem como o das pontes. So muitas coisas que precisam estar em ordem. Se, algum homem tentasse atac-lo, ou a seu castelo, seria um grande tolo Elizabeth murmurou, tocando-lhe o peito com mos suaves. Procurando manter o controle, ele as tomou e afastou-as avisando: Pare, ou poder no sarar Com um sorriso misto de ternura e timidez, Elizabeth baixou a cabea e passou os braos pela cintura do marido, apoiando a cabea em seu peito. uma pena sussurrou. Quero tanto ter um filho seu, meu senhor! Quer um filho, ou um filho meu? Ela ergueu os olhos para v-lo. Sorria, sincera. Seu, meu lorde Kirkheathe. Seu! Raymond baixou a cabea e beijou-a, incapaz de controlar-se por mais tempo. Abraava-a com fora, querendo esquecer as recordaes amargas de seu passado e a suspeita terrvel que sempre o assombrara depois da morte da primeira esposa. Queria poder enterrar o que passara, renascer, ser capaz de amar de novo e, em especial, de confiar. Talvez um dia Cadmus choramingou junto porta e Raymond teve de interromper o beijo, relutante. Acho que ele quer sair ela concluiu. Acho que eu tambm. Estou com fome. E preciso manter minhas foras acrescentou, com um sorriso malicioso.
Lorde Kirkheathe foi at a porta e deixou o cachorro sair, depois esperou que Elizabeth tomasse seu brao para, juntos, seguirem at a capela, para a missa matinal.

Posso seguir com o senhor em sua ronda de hoje? ela perguntou, quando j estavam no corredor. Raymond parou de andar e olhou-a, sem entender aquele pedido. Mas os olhos dela brilhavam, inocentes e doces, desarmando-o,

enquanto dizia: Cadmus no o nico que tem estado dentro de casa por muito tempo, meu senhor. A viagem at aqui foi a primeira oportunidade que tive, em treze anos dentro dos muros do convento, para sair e ver o mundo. E ontem foi a primeira chance de liberdade que pude apreciar. Gostaria tanto de conhecer sua propriedade, se for possvel O dia promete ser muito bom e acho que no estou to dolorida assim que no possa cavalar Ele pensava. Por que no? Por que no deixar que Elizabeth o acompanhasse. No entanto, se permitisse tal coisa, que tipo de precedente estaria abrindo? Lembro-me de ter prometido que no iria pedir nada tentou barganhar. Oh Elizabeth baixou os olhos humildes esqueci mais uma vez Sinto muito, meu senhor. Continuaram seguindo. O que ela pedira era um quase nada e custaria to pouco! Raymond considerava. No precisava deix-la assim to triste. Alm do mais, os moradores de sua propriedade, seus vassalos mais distantes deveriam v-la, como os habitantes da vila j tinham feito. Eles tinham que conhecer sua valiosa, ousada e bela esposa. Sentiu orgulho novamente, como quando vira a expresso surpresa de Montross diante de Elizabeth. Pode vir comigo concordou, por fim, vendo que ela tornava a erguer a cabea. No entanto, sua expresso no parecia feliz. Talvez fosse melhor para mim permanecer aqui. Mais eu disse que pode vir comigo. E isso uma ordem, meu senhor? Confuso, Raymond meneou a cabea. No Eu gostaria que me acompanhasse. Elizabeth tornou a baixar a cabea, passou a mo pelo rosto Estaria disfarando a presena de lgrimas? Raymond tornou a interromper os passos, tomando-a pelos ombros e encarando-a. Mas ela teimava em manter o rosto baixo. Se eu o embarao, senhor, ficarei feliz em permanecer no castelo insistiu. Embara-lo E como isso poderia acontecer?!, Raymond imaginou. Sendo a mais bela e apaixonada esposa que poderia esperar encontrar?

No, voc no me embaraa, Elizabeth. Mas, ela continuava a olhar para o cho. Ou talvez fossem suas roupas. Devia ser isso! Ela tinha vergonha das roupas que usava! Iria comprar-lhe roupas novas com um pouco do dinheiro do dote. Elizabeth, no me envergonho de voc repetiu, querendo vla mais animada. Ela ergueu os olhos, os esplndidos olhos que brilhavam de modo incrvel e que o conquistavam mais e mais a cada momento. Havia esperana e de vida neles. No se envergonha de mim? indagou ela em voz extremamente suave. Mas claro que no! Ento ficarei muito feliz em acompanh-lo na ronda pela propriedade. Desde que disponha de uma, gua boazinha, e no pretenda seguir com muita pressa. Deve lembrar-se senhor, que embora no muito, ainda estou um pouco dolorida Estou feliz por ver que tem um bosque to grande, meu senhor! Elizabeth comentou, cavalgando ao lado do marido numa gua excepcionalmente mansa. A temperatura estava um tanto baixa, mas, acima deles, o cu estava magnfico, de um azul profundo, intenso. No havia neve cobrindo o terreno e, ao sol, poderiam imaginar, at, que estavam na primavera.
Sabe, quando eu e meu tio nos aproximvamos do castelo, vindo pelo lado oeste, devo confessar que minha impresso era a de que ele estava num terreno muito rido. Ao contrrio, como podia ver agora, ao sul e leste havia matas de vrios tipos e tamanhos. E, como predissera, o dia estava maravilhoso para cavalgarem. Elizabeth estava feliz como nunca, seguindo ao lado de seu marido, os soldados vindo pouco mais atrs, caados e, servis. Mas no havia mais ningum observando-os. Em Donhallow, era sempre o alvo ds atenes. No, que no estivesse acostumada a isso, o que era comum no convento, mas o motivo de ser observada naquela poca, era por causa dos seus erros. As garotas e mulheres que l estavam sempre viam como foco de problemas ou olhavam-na apenas porque sentiam pena, por verem como era castigada.

J em Donhallow, mesmo chamando a ateno de todos, Elizabeth percebia, que, ao surpreender olhares, as pessoas baixavam a cabea e coravam, e muitas vezes desviavam o olhar, como se fossem eles os pecadores. Todos, menos Rual. Ela sempre encarava Elizabeth com

franqueza, o que a agradava. E isso, como sempre se lembrava, ia contra os princpios bsicos sobre uma dama, que lady Katherine lhe ensinara. Alis, lembrando-se de lady Katherine, Elizabeth dava-se conta de que jamais percebera naquela mulher o menor trao de felicidade. No entanto, uma das ltimas garotas a entrar para o convento, dissera que ela estava casada. Isso no parecera ser possvel, j que era uma mulher to austera, e Elizabeth imaginava que tipo de homem poderia ter conseguido conquistar o corao de sua antiga me adotiva. Um homem to severo quanto lorde Kirkheathe, talvez Ela ergueu os olhos para v-lo, altivo e elegante, a seu lado, e sentiu-se, de repente, muito parecida com lady Katherine, desejando que aquela mulher fosse feliz em seu casamento. Um coelho apareceu correndo, logo adiante, depois parou, no meio da estrada, olhando, assustado e curioso, como se no pudesse acreditar que algum ousava perturbar sua paz naquele local. Em seguida, sempre muito rpido, ele sumiu dentro da mata. Elizabeth riu do jeito do animalzinho e Cadmus, latindo, saiu correndo em sua perseguio. Espero que ele no o alcance desejou ela. Seria uma pena ver um bichinho to gracioso terminar seus dias nos dentes de um co da natureza canina perseguir coelhos respondeu Raymond, srio. Ah, mas eu queria que aquele escapasse de tal destino! Cadmus ter velocidade suficiente para peg-lo? Ele um bom caador E o senhor tambm, no? Mas no trouxe seus falces Hoje no dia de caada. Para ns, no. Mas, para Cadmus Com efeito. Para Cadmus, sim. Continuaram em silncio e, conforme seguiam, Elizabeth percebeu o quanto se sentia livre e feliz. E o quanto gostaria que a reverenda madre a visse. Era como se sua alegria atual pudesse compensar todos os anos de sofrimento pelos quais passara. No entanto, a conversa que acabara de ter com o marido, a fizera pensar em comida e isso a levava a pensar nas garotas que tinham ficado no convento. Com sorte, uma delas poderia ficar ousada o suficiente para continuar roubando comida para as menores Foi ento que Elizabeth teve uma idia. E, quanto mais pensava nela, mais animada ficava. Se, seu marido se mostrasse aberto a sua

proposta, escreveria ao bispo que cuidava do convento, contando em detalhes, sobre as privaes que as garotas eram obrigadas a sofrer apesar do dinheiro enviado por suas famlias para seu sustento e bem estar, com certeza, o bispo teria de prestar ateno ao que a esposa de um nobre dizia. Devia ter pensado nisso antes, concluiu Elizabeth, e no colocar seus interesses egoisticamente, adiante dos demais. Est se sentindo bem? Raymond indagou e ela voltou-se para ele, sorrindo. Sim No Bem meu senhor, na verdade, eu estava pensando -E pensando profundamente. bem verdade. Poderamos parar por alguns momentos? Acho que um pouco de tempo longe da sela me faria bem. E, se houver algum riacho aqui por perto, um gole d'gua seria bem vindo tambm. Raymond assentiu e ergueu a mo direita. A tropa que seguia logo atrs parou de pronto. Ele desmontou e veio ajudar Elizabeth, segurando-a pela cintura e facilitando-lhe a desmonta. Um calor repentino passou pelo corpo sela, ao sentir-se to prxima do marido: E, erguendo os olhos para encontrar os dele, notou, feliz, que no era a nica vtima de tal sensao. Naquele momento, Cadmus reapareceu, vindo de dentro do bosque, a boca aberta, a lngua pendente, mas, sem nenhum sinal de ter pego o coelho. Ele fugiu Elizabeth murmurou, satisfeita. Bem que o achei inteligente! O coelho? Sim, meu senhor. O coelho. Raymond meneou a cabea e depois voltou-se para os homens, que aguardavam suas ordens. Fiquem aqui disse e, segurando a mo enluvada de Elizabeth, voltou-se para o cachorro, dando-lhe a mesma ordem: Fique! Sentindo-se enrubescer, Elizabeth olhou sobre o ombro, para os soldados que relaxavam a postura, junto a seus cavalos. Meu Deus, o que eles podero pensar que vamos fazer? murmurou, quase sem sentir. Eles a ouviram pedir gua. Espero que sim. Bem, mas talvez eu deva ficar encantada se eles imaginarem que o senhor no consegue mais ficar sem mim, nem mesmo por meio dia. Raymond tornou a sorrir, apertando mais a mo que prendia a

dela, enquanto seguiam pelo bosque. Talvez ele estivesse pensando em fazer algo mais alm de beberem gua, e viso de uma cabana abandonada a alguns metros de distncia fez com que isso parecesse uma possibilidade para Elizabeth. At que ele parou junto a um pequeno crrego, dizendo apenas: Beba. Ela se ajoelhou margem e, com as mos postas em concha, bebeu a gua lmpida e fresca. Voltou-se, ento, notando que lorde Kirkheathe a olhava com intensidade. Sentiu haver desejo naquele olhar. No est com sede tambm, meu senhor? indagou, submissa. Ele negou com a cabea. Nem com fome? Um sorriso lento apareceu em seus lbios. Eu tambm Elizabeth sussurrou, levantando-se. Muito embora meu estmago esteja satisfeito Um brilho intenso surgiu nos olhos de Raymond. Poderia nunca mais haver um momento to oportuno, to delicioso, pensou. Sabe, as moas que ficaram no convento devem estar famintas Elizabeth comentou, deixando-o surpreso com a mudana de assunto. Acha, senhor, que eu poderia escrever ao bispo e contar-lhe todo o sofrimento pelo qual elas passam l? Tenho certeza de que a reverenda madre muito bem paga para cuidar das moas, mas fica com a maior parte do dinheiro. Respirou fundo e continuou: Infelizmente, h pouqussimos visitantes e as garotas so proibidas de escreverem para suas famlias, muito embora poucas delas saibam como faz-lo. E agora que estou livre, graas ao senhor, acho que seria muito egosmo de minha parte se nada fizesse para ajudar minhas antigas colegas de infortnio. Acho que devo ajud-las. Podem no ter a sorte que tive, d casar-se com um homem como o senhor, e Ao ver a expresso no rosto do marido, Elizabeth interrompeu-se. Isso um outro pedido? indagou ele, erguendo as sobrancelhas. No estou pedindo por mim, senhor, mas pelas moas. E eu me envergonharia se as esquecesse. Ento, escreva ao bispo. Oh, obrigada, meu senhor! Elizabeth aproximou-se, exultante, e abraou-o. E to generoso!

Talvez no adiante Ela ergueu os olhos, o sorriso menor nos lbios. Mas vou tentar assim mesmo. Pelo menos, a reverenda madre saber que no pretendo guardar silncio, sobre o que acontece l dentro. Raymond ergueu as sobrancelhas. Guardar silncio? Voc? comentou. Falo demais para seu gosto, no , meu senhor? Mas posso me calar, se isso o agradar. No, isso no vai me agradar. Fale-me sobre a reverenda madre. Uma expresso de repulsa apareceu no rosto de Elizabeth. Eu prefiro no faz-lo, senhor disse, humilde. Ento, fale-me sobre as moas. No h muito a dizer. No tnhamos muitas oportunidades para conversar, portanto, quando digo que posso ficar calada, acredite, meu senhor. Ficvamos semanas sem falar. E no podamos conversar quando estvamos em nossas celas, para dormir. Tambm no podamos quando estvamos trabalhando, nem quando havia missa, e muito menos a mesa, durante as refeies. Elizabeth recomeou a caminhar e Raymond a imitou, seguindo-a de perto. , foi muito difcil para mim. E essa era uma das razes pela qual fui punida. Sabe, eu tentava apenas sussurrar, mas sempre me ouviam Acho que sempre fui muito melhor sem roubar comida E como era punida? Ela engoliu em seco antes de responder: Batiam em mim com um aoite, como j pde notar pelas cicatrizes em minhas costas. Tambm me obrigavam a fazer viglias freqentes e a esfregar o cho, porque sabiam que eu detestava faz-lo. Sabe, a gua fria, as pedras em meus joelhos Havia dias em que eu achava que meus joelhos jamais parariam de doer. Continue. No h mais nada a dizer. No sobre aquele lugar terrvel. Mas gostaria de falar sobre outras coisas. Muito bem. Como quiser. No temos que voltar? Os soldados esto esperando Deixe-os esperar.
Captulo 10

Lorde Kirkheathe caminhou at um tronco cado e sentou-se. Ento

fez um sinal a Elizabeth para que fizesse o mesmo, a seu lado. Ela se sentia livre para pensar, falar e agir. E, com tal liberdade, contou a seu marido sobre seus pais e sobre suas mortes prematuras, sobre os anos todos em que foi levada de casa em casa de parentes e conhecidos, sobre o perodo breve, porm feliz, em que ficou morando na casa de lady Katherine DuMonde. Sabe, ela era muito parecida com o senhor. Exceto, claro, pelo fato de ser mulher. Era muito severa e acreditava que a disciplina era a resposta para tudo na vida. Disciplina? Sim. E sei que o senhor insiste para que ela seja seguida, tambm. Seus homens so muito bem treinados, com certeza muito melhores do que os de meu tio. Sabe, nas duas vezes em que paramos em hospedarias em nosso caminho at Donhallow, eles saam, jogavam e bebiam, at cair. Meu tio tinha um trabalho e tanto tentando reuni-los novamente. Se no estivesse com tanto medo do que me guardava, acho que at teria me divertido. Acha que sou rgido? No pode neg-lo, senhor mas estou comeando a notar que no assim o tempo todo. No, quando estamos a ss, como agora. Elizabeth tocava-lhe o brao e olhava-o com uma afeio que crescia a cada instante. Ia beijar-me antes, senhor? Raymond sorriu de leve. Levantou-se, ento, e ofereceu a mo direita a Elizabeth. Acho que os homens j esperaram demais disse. Ela aceitou a mo que lhe era oferecida, no sem certo pesar. Mas, assim que se levantou, Raymond puxou-a para si e beijou-a com tamanha paixo que a deixou sem ar. Alm do mais, voc est dolorida sussurrou junto aos lbios dela, deslizando os seus pelo pescoo que Elizabeth oferecia. Mas j me sinto melhor observou ela cerrando os olhos. Os homens no poderiam esperar um pouco mais? No. Raymond afastou-se, deixando-a profundamente decepcionada. Mas seus olhos brilhavam e havia uma expresso alegre e maliciosa em seu rosto. Voc me parece arrebatada E como no havia de estar, senhor? Se me beija dessa forma Imagina que eu poderia estar calma e no querer mais? Sabe de uma coisa? Acho que um patife, meu senhor. Um belo e tentador patife. Patife era a palavra mais leve que ela pudera encontrar, j que

aquele olhar e aquele sorriso que Raymond trazia no rosto eram, nada mais da que a prpria verso da mais maldosa seduo. Quando no estiver mais dolorida, vai ver que tipo de patife eu posso ser ele prometeu, deixando-a com as pernas trmulas s em imaginar. Talvez esta noite, meu senhor? Quando estiver pronta. Bem, talvez no tenhamos que fazer tudo o que fizemos ontem noite sugeriu Elizabeth ansiosa. E voc no ia pedir mais nada Raymond sorriu novamente e tomou-a em seus braos. Os homens teriam de esperar um pouco mais No pode ser verdade! Fane Montross murmurou para si mesmo, alguns dias mais tarde, ao olhar para a mulher. Pegou uma pequena pedra que se soltara da parede e lanou-a, com raiva, em direo ao local onde, um dia, houvera uma lareira. Como ela pode gostar daquele cretino?! Rual deu de ombros. O que sei eu? O que sei ao certo que ela est se apaixonando por ele, apesar do que voc possa pensar. E ele tambm, est se apaixonando por ela, s que quer saber. Tem certeza?!
Bem, eu tenho olhos. E parece-me bastante, evidente. Tenho-os observado de perto desde que ela chegou e posso afirmar que ele est diferente. Quase gentil.

Fane torceu os lbios, em desagrado. Raymond, gentil isso eu at pagaria para ver. Duvida do que estou lhe dizendo? No. Acredito em sua palavra. E ela est feito uma garota tola que encontrou o grande amor de sua vida. Sinto meu estmago virar s em olh-los. Ela no faz idia de que voc o est enganando? No sou nenhuma tola. claro que no! E no imagina quem voc seja ou melhor quem foi sua famlia? O conde penso que todos estvamos mortos quando roubou nossas terras e chamou o rei para dar a D'Estienne o ttulo que pertenceu a meu pai. Seu pai era um traidor.

Sim, mas minha me, no! E nem eu! No havia motivos para o rei tirar-nos nosso sustento! O motivo, ao que sei, Rual, foi a lei. A fortuna de qualquer traidor propriedade do rei. Confesso ter me surpreendido com sua ousadia ao voltar. No me venha com essa histria sobre lei, sir Fane! Conheo a lei muito melhor do que voc! E por que eu no voltaria? Tenho muito mais direito de estar aqui do que Raymond D'Estienne e farei justia com minhas prprias mos! Tenha cuidado quando fala comigo, mulher! Eu poderia mat-la agora e no haveria conseqncia alguma, muito menos remorso de minha parte! Seu corpo seria encontrado num bosque e todos culpariam ladres ou ciganos por sua morte. Eu jamais seria suspeito. Rual sorriu, irnica. Poderia matar-me, sim, mas perderia sua espi em Donhallow. Todos l dentro respeitam lorde Kirkheathe como se ele fosse um deus e temem-no demais. Ento, diga-me, Rual, por que no o mata? Para qu? Para ser enforcada? Odeio aquele homem e toda sua famlia, mas penso muito mais em minha vida. E se descobrissem que uma espi? Tem certeza de que ele no desconfia de nada? Absoluta. Sabe muito bem que jamais conseguir sua propriedade de volta, mesmo que ele esteja morto, no sabe? Sim, eu sei. Mas, por enquanto, apenas ajudarei o inimigo daquele infeliz a destru-lo e ganharei um bom dinheiro com isso. verdade. Fane tirou de um armrio prximo um pequeno saco de moedas de prata. Com tudo que lhe pago, poderia ir para Londres e viver como uma rainha. Mas no sairei daqui at ver lorde Kirkheathe morto! Rual pegou o dinheiro que ele lhe jogou. Ainda assim, acho que est correndo um grande risco. Valer a pena. Como disse, poderei ir para Londres e viver como uma rainha quando ele morrer. E isso ser em breve, eu prometo. Os planos j esto em ao. Muitas coisas podem acontecer, quando um homem est viajando, longe de casa Sim, eu sei. Montross deu dois passos rpidos e segurou Rual pelo pescoo,

num movimento abrupto. E melhor manter essa sua boca enorme fechada, ouviu bem? ameaou. Assim farei ela respondeu, quase sem ar. timo. Faa isso. Agora v logo embora daqui antes que sua ausncia seja notada. O sorriso de satisfao que Raymond trazia nos lbios desapareceu assim que cruzou os portes de seu castelo e um dos guardas veio lhe entregar a mensagem que estava lacrada com o selo do conde de Chesney. Leu-a e disse ao mensageiro que seguia um de seus soldados: Diga a ele que ficarei honrado em atender a seu chamado. O jovem, parecendo tenso, inclinou-se numa mesura. Como quiser senhor! Fique esta noite no castelo e siga caminho amanh, cedo. Obrigado, senhor! Raymond levantou-se e foi at a janela para olhar, as amuradas de seu castelo. Finalmente, o conde, seu senhor, maior, pedia-lhe que estivesse presente no seu Conselho de Nobres. Raymond vivera em seu castelo durante, toda a vida e o conde jamais o chamara, nem a seu pai, para participar de tal honra. E, tendo o convite vindo logo depois de seu casamento, a razo parecia-lhe bvia: estava, agora casado com a sobrinha de lorde Perronet, um amigo antigo e grande aliado do conde. Montross no gostaria de saber do fato. Ele usufrura da amizade do conde durante anos, chegara at a influenci-lo em certas ocasies, mas, agora, ao que parecia, tal influncia j se enfraquecera bastante. Mais uma razo para Raymond estar feliz por ter desposado Elizabeth. Entretanto, apesar do que pensara ao se casar com ela, a aliana com Perronet no era o motivo mais importante para sentir-se bem agora. Seu motivo tinha um nome: Elizabeth. Adorava estar em sua companhia, em especial quando estavam a ss, e no necessariamente na cama. T-la por perto j era um grande prazer e ouvi-la falar, ver seus olhos vibrantes, puros, era mais do que poderia desejar da vida. Sabia que podia faz-la feliz e que podia estar feliz por causa dela, o que era impressionante, pois casara-se com uma mulher esplndida, ousada, inteligente, e bela Sentia-se um homem completo novamente, no mais o monstro de voz tenebrosa que assustava a todos. Elizabeth estava na cozinha, naquele momento, discutindo o

cardpio da semana com Lud. Embora gostasse da comida dele e estivesse at engordando um pouco, o que era absolutamente necessrio dado o estado de magreza em que chegara a Donhallow, Elizabeth era uma mulher econmica e no queria desperdcios, o que tambm alegrava Raymond sobremaneira. Mesmo assim, gastara muito com ela nos ltimos dias. Comprara-lhe roupas, usando uma quantia de dinheiro que no podia gastar. Mesmo assim, no se arrependia, pois ela ficara to agradecida quanto naquela manh em que permitira que ficasse mais tempo na cama. At a gratido que Elizabeth demonstrava era extremamente agradvel. O castelo do conde ficava no centro de uma grande cidade, pensou Raymond, ao deixar o solar. Talvez pudesse comprar um belo vestido para Elizabeth, verde ou vermelho, para combinar com seus olhos Talvez comprasse uma harpa, tambm, para dar a ela Mas no precisava ir a Chesney para isso. Havia Jhannes na vila, ms ento no seria uma surpresa Gostava muito de surpreend-la, de v-la abrir aquele sorriso feliz, de ver seus olhos se iluminarem. Sim, iria, definitivamente, comprar-lhe uma harpa e um belo vestido. Quando entrou no hall viu que Elizabeth estava junto lareira, sentada em um banco, e que o mensageiro estava a seu lado. De repente, um pensamento cruzou sua mente com a velocidade de um raio: o mensageiro era jovem, talvez tivesse a idade dela E era um belo rapaz, talvez, at, um tanto parecido com Montross. O pior de tudo era que Elizabeth estava rindo de alguma coisa que ele dissera. E, em passos largos, que fizeram sua tnica esvoaar em movimentos elegantes, Raymond colocou-se diante deles em uma frao de segundo. O mensageiro levantou-se de imediato, assustado, plido. Elizabeth olhou para o marido, interrogativa, e franziu as sobrancelhas. Sim, meu senhor? indagou inocente. Venha comigo. Certamente. Ela estava calma. Com licena, Douglas. Raymond retornou ao solar sem olhar para trs. L, esperou alguns segundos por Elizabeth, que o seguia, mas que no pudera acompanhar a velocidade de seus passos. Sim, meu senhor? O que houve? perguntou ela, assim que

entrou, um tanto cansada. Fui convidado a ir at o castelo do conde de Chesney, para fazer parte de seu conselho. Elizabeth arregalou os olhos. E isso mau? Raymond negou com a cabea. bom, ento? Oh! Elizabeth deixou-se sentar sobre uma cadeira prxima, aliviada. Imaginei que fosse algo terrvel! Pois, o senhor agiu como se fosse Assustou-me demais! Raymond no tencionara assust-la, O mensageiro, sim, mas no ela. Alguma coisa mais? Elizabeth indagou, olhando-o. H algo mais Eu no devo ir com o senhor, devo? No. E vai ficar fora por muito tempo? Alguns dias. No gosto de pensar que estar ausente, meu senhor. Mas devo confessar que me sinto um tanto aliviada. Sabe, ainda no estou acostumada com as deferncias de uma esposa de nobre Raymond foi at a janela e olhou para o cu. Mas parecia estar gostando muito disso h alguns minutos. E, para sua surpresa total, ela riu e confessou: verdade! Ele se voltou, muito srio, e o riso desapareceu do rosto de Elizabeth. Meu senhor o que fiz de errado? perguntou ela, levantando-se e vindo em sua direo. Mal falei com o mensageiro do conde e admito que, depois do convento, onde era tratada quase como um animal, passei a apreciar a ateno das pessoas, mas isso no significa que me sinta confortvel assim Se o conde no seu inimigo, que mal h em ser gentil com seu emissrio? Raymond cerrou os dentes e deu-lhe as costas, voltando a olhar pela janela. Elizabeth, porm, tocou-lhe os ombros e puxou-os em seguida, para for-lo a olhar para ela Fale comigo, senhor O que fiz de errado? No gostei do modo como ele a olhou. Do modo como ela comeou a repetir, mas parou, obviamente atnita, retirando as mos que o tocavam. Ele estava apenas sendo educado. Estavam rindo juntos.

Ele me disse que achou o senhor intimidante e eu disse que pensava da mesma forma, ento eu ri e ele acabou por relaxar os nervos e riu tambm. dever da dona de um castelo deixar seus hspedes vontade. No vejo mal no que eu fiz ou disse, e nem no fato de ter rido. Ele nada disse e, aps alguns, momentos durante os quais seus olhares se cruzaram, Elizabeth comeou a entender. Senhor no pode no pode estar com cime! Raymond deu alguns passos em direo a porta. No se explicaria para com ela. No tinha obrigao de faz-lo. Era seu marido e ela devia entender que Mas Elizabeth correu sua frente e colocou-se entre ele e a pesada porta. Est com cime por causa daquele rapaz?! perguntou, parecendo incrdula. Sai do meu caminho. No, at me dizer a verdade! Raymond, porm, nada disse. - verdade Ela parecia estar chocada. Meu Deus, no posso acreditar! Isto ridculo! Voc minha esposa! Sim, sou, mas Uma esposa que no bela Parede ser modesta! No estou sendo modesta, Como tambm no sou vaidosa. O que vai me dizer em seguida? Que Cadmus tambm belo? Ou apenas porque sou sua que devo, ser fria e distante para com todos os outros? Se isso que espera de mim meu senhor, tentarei obedecer, mas no , com certeza, o modo como fui ensinada que uma dama deva proceder. Alm, do mais, no me sinto feliz por ver que o senhor imagina-me ftil o suficiente para encarar os votos do casamento de maneira to irresponsvel! Portanto, se foi por esse motivo que procedeu, de modo to grosseiro no hall, acho que me deve desculpas! Desculpas? Raymond rosnou. Senhor, quero que me oua e marque bem as palavras que vou dizer: eu jamais serei motivo de desonra para o senhor! Fiz meus votos de fidelidade diante de Deus e serei sua esposa fiel e companheira at a morte! Ele assentiu. Acreditava que Elizabeth fosse do tipo que se prende aos votos feitos. Mas, se no fosse dono de seu corao, no importava se, ela agiria ou no de maneira a desgra-lo pudesse honr-lo.

Olhava-a, vendo sua determinao, defendendo sua honra com tanta altivez, e percebia que a vida sem Elizabeth seria vazia, sem graa e sem importncia. Sou uma mulher honrada, embora no bonita, meu senhor ouviu-a murmurar e sentiu que havia magoa em sua voz. Espere aqui ordenou ento, e sem esperar que ela dissesse alguma outra coisa, deixou o solar e seguiu at seu quarto, subindo a escada de dois em dois degraus. Foi at seu armrio e, vasculhando entre as peas de roupa, encontrou o espelho que colocara ali anos antes, quando no mais suportara olhar para terrvel cicatriz em seu pescoo. Pegou o objeto de prata e desceu de volta ao solar, onde Elizabeth ainda o esperava. Entregou-lhe o espelho, mas ela no se moveu. O que significa isto? ela murmurou. Nunca viu um espelho? O lbio inferior de Elizabeth comeou a tremer. Por favor, no faa isso comigo, senhor. Eu lhe imploro! No me humilhe assim! Ele praticamente enfiou o espelho nas mos dela e esperou. Mas ela cerrou os olhos, recusando-se a olhar. Olhe! Raymond ordenou. Depois, vendo que ela continuava com os olhos fechados disse, em voz mais suave: Olhe-se no espelho. Elizabeth. Ela apertou os lbios um contra o outro e, hesitante, obedeceu. Ento, seus olhos se arregalaram e, sua boca se entreabriu. Mas no pode ser eu Mas . No possvel! Poderia ser minha prima Genevieve, mas no eu. Meu tio no estava mentindo, afinal Para surpresa de Raymond, ela no parecia estar feliz. Estava, isso sim, perdida, angustiada. A reverenda madre sempre dizia que eu era feia e ningum a contradizia. E, claro, no havia espelhos no convento. Elizabeth ergueu os olhos tristes para o marido. Sua voz no era mais do qu um lamento: Por que ela sempre dizia que eu era feia? Para feri-la respondeu ele, em tom suave. E para quebrar sua fora interior. Eu, estou quase desejando que no me tivesse mostrado este espelho E devolveu-lhe o espelho, com mos trmulas. Sinto-me

toconfusa Quando as pessoas da vila, seus homens e Montross, olharam para min, imaginei que sua ateno fosse apenas porque sou sua esposa. No fazia a menor idia de que pudesse ter algo a ver com minha aparncia. Sou sou a mesma pessoa que sempre fui, mas Elizabeth interrompeu-se, os olhos cheios de lgrimas. Sentou-se numa cadeira prxima, parecendo prostrada. Quem estava confuso agora era Raymond. Uma mulher no deveria estar feliz por ver o quanto era bela?, pensou. Por que est assim? perguntou. Foi por isso, ento, que me aceitou por esposa, meu senhor? por isso que faz amor comigo to to ardentemente? Porque sou bonita? Raymond ajoelhou-se junto dela, tomando-lhe as mos pequenas nas suas. Lembra-se da primeira vez em que ficamos a ss? perguntou. Foi diferente de nossas outras noites, no? Ela a penas assentiu, sem encar-lo. E voc era, naquela primeira noite, como agora. Voc muito linda, Elizabeth, mas muito mais do que isso. Sou? Ela finalmente o olhou. Raymond passou o polegar por seu rosto, secando uma lgrima que rolava. sim. Fico feliz por ouvi-lo dizer isso, meu senhor. Tive tanto medo Ele no compreendia. Medo do qu? Elizabeth era a mais corajosa mulher que j conhecera. Tudo tudo o que aprendi a observar na reao das pessoas minha presena, foi uma mentira ela comeou a falar, explicando seus sentimentos. E a muito que me senti feliz por ver que o senhor via mrito em mim apesar de minha falta de beleza. Fiquei horrorizada. Imaginando que poderia no haver nada mais do que isso, ento Ela ergueu as mos, acariciando-lhe o rosto. Mas o senhor pode entender melhor do que ningum o que sinto. O porqu quero que tudo continue como antes Eu.. tinha uma idia sobre o mundo e sobre meu lugar nele como uma mulher simples, sem importncia, sem valor Como o senhor mesmo tinha uma idia sobre o mundo e seu lugar nele antes de ter sua confiana quebrada e sua voz arruinada Deve ter sido to difcil, no? Estou arrasada, e o que acabei de descobrir devia deixar-me feliz. E o senhor aprendeu a ligar com algo muito, pior Nem posso imaginar o quanto deve ter sofrido Meu pobre

Raymond Ele engoliu em seco. Cerrou os olhos e agradeceu a Deus por terlhe enviado Elizabeth por esposa. Porque ela compreendia tudo pelo que passara e como seu mundo havia se alterado. E acho que voc a amava ela acrescentou, sem voz. Desde a traio de Alicia, ele tentara esquecer que sentira amor por uma mulher. Estivera to desesperado, sentindo tanto medo e raiva, que no podia admitir a si mesmo que, certa vez, uma mulher fora importante em sua vida. E, naquele momento, ouvindo Elizabeth dizer aquelas palavras, algo parecia se quebrar em seu corao. Era o muro de defesa que construra para se proteger do mundo e do amor. Sim, eu a amei confessou, por fim, livre de seus sentimentos. Oh, Deus, eu a amei tanto! E deitou a cabea sobre o colo de Elizabeth, para que ela afagasse seus cabelos com ternura e compreenso. Captulo 11 Elizabeth passou os braos pelos ombros de Raymond e acalentouo. E, enquanto acariciava-lhe os cabelos, percebeu que jamais pensara ser um homem capaz de ter o corao partido, como acontecia com as mulheres. E Raymond mostrava-lhe, ali, naquele momento, que carregava o peso da perda e da traio e que tinha uma lembrana fsica permanente de tais sofrimentos. No, ele no era apenas ossos e msculos num corpo atltico e viril. Alis, nos ltimos tempos, ela prpria vinha notando o quanto ele podia ser carinhoso. Um homem capaz de amar como Raymond podia ser seriamente ferido pelas emoes O que ela sofrera, comparado ao que via nele? E ouvira-o confessar o quanto amara sua primeira esposa Ento ele ergueu o olhar para fix-la e disse, com a voz embargada: Eu a amei porque Alicia era linda, porque eu tinha orgulho por ela me aceitar. Mas havia algo mais Sei agora que no a amei por ela mesma. No, como amo voc. Elizabeth encarou-o, por instantes, sem ousar acreditar no que acabara de ouvir. Raymond prosseguiu, como se quisesse deixar patente a verdade de suas palavras: verdade. Jamais senti por Alicia o que sinto por voc, jamais

me importei tanto E ela nunca me fez feliz como voc consegue fazer. Alm do mais, sei que ela no seria capaz de aceitar um homem com uma voz como a minha. Oh, Raymond ela murmurou, j chorando, completamente tomada pela emoo, pela alegria de tal revelao. Acariciou-lhe o rosto, enternecida e indagou, com um leve sorriso nos lbios: No devemos voltar ao hall, meu senhor? O pobre mensageiro deve estar imaginando que est em srios problemas, ou que eu estou. Ainda no pediu ele, levantando-s. Bem, devo dizer que estou feliz por saber que o senhor no precisa ter vergonha do rosto de sua esposa. Sabe, cheguei a imaginar que Montross, pudesse estar com pena por isso. Acho que foi por isso que reagi com tamanha ousadia diante dele naquele dia e que temi ter de alguma forma, envergonhado o senhor. No, de modo algum! Eu gostei! Gostou? No tolerou meu comportamento apenas? Ele sorriu. No. Se eu soubesse ento que era bonita, no tinha tido tanto medo. Talvez at fosse mais impertinente e desse a seu inimigo motivos para invej-lo. Ele j o faz. E espero que voc nunca mais sinta medo de mim, Elizabeth. Acho que agora eu no sentiria mesmo que quisesse. No entanto, no quero manchar sua reputao, meu senhor. Talvez eu devesse fingir estremecer quando se aproxima de mim? Raymond tocou-lhe o rosto com carinho ao responder: Quero que haja apenas um motivo em voc para estremecer quando, estou prximo. E o que seria? Ele sorriu novamente, fazendo-a corar e segredando-lhe, os olhos brilhantes de paixo. Vou sentir muito sua falta quando for a Chesney. Sinto que o convite do conde tenha sido individual, minha cara. Mas saiba que tambm sentirei muito sua falta. Dessa vez, foi ela quem sorriu. Seu corao se iluminava diante da sinceridade que percebia nas palavras dele. Temos algum tempo antes do jantar sugeriu, maliciosa. Elizabeth?

Sim, meu senhor? Venha comigo at nosso quarto. E quanto ao mensageiro? Est bem. Vamos primeiro, voltar ao hall e assegurar ao rapaz que ele no est correndo perigo algum. Depois seguiremos para nosso quarto. Est bem assim? Ela riu feliz. Como desejar, meu senhor. Raymond passou o olhar austero pelo rosto dos nobres que se reuniam no Conselho, no Castelo Chesney. Jamais, com exceo de uma vez em Londres, estivera entre tantos nobres do reino como agora. Estava tambm impressionado com o tamanho e a suntuosidade da decorao no hall do castelo. Era bvio que seu dono era um homem de imensas posses e de muito poder. Mesmo assim, Raymond estava ali atendendo a um convite e no a uma ordem. Isso o fazia sentir-se vontade. Mas havia algo mais que o deixava feliz naquela manh: o pensamento sobre a harpa que comprara para Elizabeth no dia anterior, assim que chegara. Tambm encontrara um tecido maravilhoso para mandar fazer-lhe um vestido, e uma camisola de seda muito suave que decidira levar tambm para agrad-la ainda mais. Custara-lhe muito, mas, quando imaginara sua esposa usando a delicada pea, no resistira ao impulso de compr-la. Fora tentado tambm a seguir de volta para casa com seus presentes, mas o dever o mantivera ali. Lorde Kirkheathe, que grata surpresa! murmurou uma voz em seu ouvido. Ele se voltou para encontrar o tio de Elizabeth logo sua esquerda. Lorde Perronet saudou, com uma breve mesura. Como est minha sobrinha? Bem. J est grvida? Estamos casados h apenas um ms, senhor Raymond lembrou-o com certa repreenso na voz. Sim, claro Bem, ela digamos No a acha Elizabeth perfeita para mim. Essa era uma descrio simples de tudo que ela significava em sua vida, mas sabia ser o suficiente para satisfazer a curiosidade de Perronet, o qual pareceu bastante aliviado.

Ah, l est lorde Lockington! Tenho algumas coisas a discutir com ele. Se me permite, senhor, poderemos conversar mais tarde. Raymond inclinou a cabea e, agradecido pela apario providencial do outro nobre, viu Perronet afastar-se. Mas, em nome de Deus, se no Raymond DEstienne! Outra voz conhecida o fez sorrir: Era o baro de Clarewood que vinha apressado, em sua direo. Estou muito feliz por v-lo aqui, meu amigo! O baro sorria abertamente, como era seu costume, mas parecia haver uma certa preocupao em seu olhar ao indagar: Est aqui por convite ou ordem? Convite. Ah! Esplndido! E j era tempo, no? Agora diga-me, verdade que, finalmente, se casou outra vez? Charles Clarewood sempre fora muito franco, desde a juventude, e Raymond no se ofendeu com a pergunta. Sim, verdade. E com a sobrinha de Perronet? Raymond assentiu. Mais uma vez, esplndido! Como ela ? Ele pensou por instantes, imaginado se haveria palavras corretas para fazer jus a Elizabeth. E, diante da evidente impacincia de seu amigo, sorriu e repetiu o que j dissera antes: Ela perfeita para mim. Meu Deus! Isso s pode ser um milagre! Pode-se dizer que sim. E como ela fisicamente? Charles fez a pergunta olhando para Perronet, que se encontrava distante, talvez imaginando se a esposa de Raymond seria parecida com o tio. No, no como ele Raymond explicou, entendendo. Ah, graas a Deus! E, sabe de uma coisa, essa moa fez bem a voc! Posso ver isso muito bem! Que maravilha, meu amigo! Que maravilha! E bateu vrias vezes no ombro de Raymond, com tanta familiaridade, que muitos dos nobres que conversavam ao redor tiveram sua ateno chamada para o fato. Charles, notando-os, chamou: Venha para c, meu amigo, onde poderemos conversar com maior privacidade. E puxou-o para um local mais afastado. J faz cinco anos que no o vejo! E deveria ter me convidado para o casamento, ouviu? Bem, mas no faz mal. Sabe que fez uma aliana e tanto, no? Sem dvida! A prima dela est casada com algum da

famlia DeLanyea, como deve saber. Ouvi dizer, alguma coisa a respeito. Raymond no lamentava ter perdido a noiva antes prometida. Ento, meu caro, isso significa que voc est ligado a uma das mais famosas famlias dos Marches. Podem at ser metade galeses, mas so muito bem-vistos! Grandes amigos de Urien Fitzroy, tambm, que um dos maiores treinadores de lutadores da Inglaterra! Meu prprio filho, Alexander, est quase terminando seus estudos com ele. Se havia, algum no mundo capaz de colocar disciplina na cabea daquele rapaz, s podia ser Fitzroy! Mesmo sendo meu filho no posso negar o quanto era teimoso e voluntarioso. E, sabe de uma coisa? Alexander tem a melhor mira em todo o Reino! Se consegue ver um alvo, consegue atingi-lo. Pouca disciplina, como eu disse antes, mas agora, graas ao trabalho de Fitzroy, ele est excelente! Enquanto Charles falava sem parar, Raymond imaginava como seria ter um filho. E, com Elizabeth como me, certamente teria orgulho de seus filhos. Seu casamento tambm criou laos com o baro DeGuerre, sabia? Charles observou, tirando Raymond de seu devaneio momentneo. Por que a surpresa? No sabia? Perronet no lhe falou dos relacionamentos que seu casamento estaria criando? No falou de DeGuerre. Talvez porque Perronet tenha suas reservas quanto ao nascimento de suas amizades e parece-me que DeGuerre nasceu bastardo Meu prprio pai no nasceu nobre Raymond lembrou-o. Foi premiado por seus servios fiis e dedicados coroa. Sim, eu me lembro Foi-lhe dada a propriedade de um outro homem Sim. A propriedade de um traidor. Bem, mas isso foi h muito tempo e ningum pode negar que seu pai serviu o conde muito bem. E agora que voc est, de alguma forma, relacionado com os DeLanyeas atravs de seu casamento e est tambm ligado ao baro DeGuerre, o que formidvel! Na verdade, eles so todos homens muito importantes, por isso, no me surpreende v-lo aqui. Montross deve ter se mordido de raiva quando soube No de admirar que no tenha vindo. Fane Montross no estava presente? Raymond sequer o percebera. Charles continuava falando: Ele mandou um recado, dizendo estar doente, mas no acredito.

Ou talvez esteja, afinal, doente por saber que voc fez ligaes to importantes: Charles notava a preocupao no rosto Raymond. O que h? Achei que ficaria satisfeito Satisfeito?, Raymond repetiu para si mesmo. Como poderia ficar satisfeito se eslava longe de casa e Elizabeth estava l, tendo Montross por vizinho? Ela sabia o que sentia pelo ex-cunhado e os motivos que tinha para sentir-se assim. Era uma mulher inteligente que tambm, no gostava de Montross. Saberia, com certeza, ter cuidado Raymond trouxera consigo apenas alguns de seus homens. Deixara os outros no castelo, sob o comando de Barden. Montross no seria tolo bastante para atac-lo, em especial agora que o conde de Chesney tinha Raymond em alta conta. Alm do mais, Montross no tinha por costume uma ataque direto. Sempre usara e sempre usaria subterfgios e estratagemas, o que poderia atestar quanto a veracidade de sua doena, impedindo-o de ir a Chesney. No fosse por isso, ele estaria l, sim, usando a oportunidade para colocar os outros nobres contra Raymond. Se achasse que Raymond estava ficando prximo demais do conde, estaria ali para garantir sua prpria posio no Conselho como o mais influente. A no ser, claro, que imaginasse ter um motivo melhor para permanecer em casa Montross saberia que Elizabeth ficara em Do11haUow. Os habitantes da vila e os vassalos tinham visto quando Raymond passara pelas estradas apenas com sua comitiva. Se Montross ousasse por os ps em sua propriedade quando estivesse ausente, se tentasse visitar o castelo, se chegasse a tocar a mo de Elizabeth, Raymond no responderia por seus atos! Adeus, Charles. Preciso voltar para casa disse, resoluto. Voltar? Mas ainda no prestou homenagem ao conde! Se partisse agora, isso seria considerado um grande insulto, ou at mesmo traio, j que o conde representa a coroa! Poderei me desculpar mais tarde. Quando? Enviarei uma carta ou virei pessoalmente. Montross no ousaria Charles comeava a perceber quais os motivos que levavam Raymond a agir daquela forma. Nunca se sabe do que aquele homem capaz, Charles! Raymond, isso loucura! Esperou tantos anos por isto e agora Se o conde fizer perguntas, meu amigo, diga-lhe que assuntos da maior importncia obrigaram-me a voltar para casa. No posso ficar,

Charles. Adeus! Senhora? Elizabeth ergueu a cabea diante do chamado. Raymond partira h dias, mas era como se Donhallow estivesse absolutamente deserto sem sua presena. Os dias demoravam a passar e ela procurava qualquer coisa que pudesse preencher seu tempo. Como naquele momento, quando verificava as moedas que seriam dadas aos criados naquela semana. Tinha, ainda, uma outra distrao, mas esta ela mantinha para si mesma e assim procederia at a volta de seu marido. Sim? respondeu para Rual. H uma mulher aqui que deseja falar-lhe. Uma mulher? Sim. Ela diz ser a me de Erick e que precisa de sua ajuda. Elizabeth pensara na famlia do vendedor ambulante nos ltimos dias, imaginando como estariam vivendo. Eu a verei imeditamente. Onde est? Junto aos portes. Disse que no entrar mais do que isso. Isso parecia compreensvel, considerando-se o modo como Raymond expulsara-os naquele dia, pensou Elizabeth, levantando-se. Vai falar com ela agora, senhora? Rual indagou. claro. Lorde Kirkheathe no est aqui, mas acho que ele no gostaria disso Elizabeth parou e voltou-se. Agora que sabia porque Raymond tratara o vendedor e a famlia daquele modo, no mais temia sua raiva. No vejo perigo algum em falar com a pobre mulher nos portes esclareceu. Talvez possa, at ajud-la de alguma forma. Deve estar desesperada para vir at aqui e me procurar depois da maneira como foi enxotada de Donhallow. Por favor, cuide das moedas enquanto falo com ela. Saiu apressada, esperando que a criada soubesse contar direito. Avistou a frgil criatura, que andava de um lado para o outro junto aos portes. Oh, senhora! Ela se colocou de joelhos assim que Elizabeth se aproximou. O que houve? Ela estendeu os braos ajudando a pobre mulher a levantar-se. Estava preocupada com a expresso de sofrimento no rosto da infeliz. Est, doente?

No, minha senhora. Graas a Deus. Mas qual o problema? Onde est Erick? Com o pai, numa cabana abandonada, no muito longe daqui. Eu vim porque porque estamos passando fome, senhora! Meu marido no sabe eu estou aqui, acha que fui procurar comida no bosque, mas no vamos conseguir sobreviver com o que tenho encontrado pr l! J quase no tenho leite e e A mulher comeou a soluar. Apesar do que Raymond pudesse pensar e da promessa que lhe fizera sobre consult-lo antes de prestar caridade, Elizabeth no podia deixar que a mulher se fosse de mos vazias. No diga mais nada pediu. Venha comigo at a cozinha. Vou arranjar-lhe um pouco de comida. Oh, Deus lhe pague, senhora! Qual seu nome? Hildegard, senhora. Venha, Hildegard. E no chore mais. Seu marido pode no gostar Bem, no posso dizer que ele v se sentir feliz, mas no vai se zangar quando eu explicar a situao Elizabeth garantiu. que feri meu brao Acho que no vou poder carregar muita coisa . No se preocupe. Irei com voc. Alis, eu adoraria ver Erick novamente. E vai levar soldados? Elizabeth encarou-a. No deveria? perguntou. Talvez seu marido no aprovasse No quero causar-lhe problemas Como eu disse, lorde Kirkheathe ir entender quando eu lhe explicar o que houve. No momento, ele no se encontra no castelo. Mas poder ficar sabendo quando chegar e zangar-se com a senhora Elizabeth sorriu. Vou arriscar para ver seu garotinho outra vez. Alm do mais, poderemos levar mais comida. Agora, pare de encontrar empecilhos e venha comigo. Ainda vacilante Hildegard seguiu-a at a cozinha, onde, seguindo ordens de Elizabeth, os criados prepararam duas cestas, uma maior para ela levar e outra menor, para a pedinte. Os criados, mesmo sabendo que as ordens eram estranhas, nada disseram e obedeceram em

silncio. Sente-se por alguns minutos, enquanto vou buscar meu xale e algo mais quente para voc usar, Hildegard disse Elizabeth, num sorriso E, enquanto esperava por sua benfeitora, a mulher continuava tensa, como a saber que estava agindo mal.
Captulo 12

Elizabeth trouxe um xale que j no usava para a mulher. Seguiu com ela at o ptio, onde pararam. Precisamos de uma pequena estratgia, Hildegard avisou. Virando seu manto do lado avesso, para que, assim, ele ficasse da mesma cor do manto usado por Rual, falou: Veja, assim posso passar por minha criada. Ela est ocupada contando algumas moedas e estaremos fora da vila quando ela terminar. Nem vai perceber que samos. Hildegard assentiu, notando que o disfarce, de fato, funcionava. Bem, isso deve ser suficiente para enganar os guardas, mas precisa falar comigo como se estivesse falando com Rual, entende? Afinal, nenhum deles espera que eu deixe o castelo. Tem certeza do que est fazendo, senhora? Absoluta. Temos que levar esta comida a sua famlia e eu quero ver seu filhinho. H tambm algumas coisas que quero lhe perguntar sobre o tempo em que estava grvida. Os olhos da mulher se arregalaram diante do sorriso que surgiu ns lbios de Elizabeth. E ela apenas assentiu, respondendo a uma pergunta que Hildegard nem precisou fazer: , eu acho que sim OH', senhora! Ficarei feliz em responder qualquer pergunta que me faa! Sabe, minha me era parteira. Verdade? E voc tambm? Infelizmente, no. Minha me morreu h alguns anos, antes que eu pudesse aprender seu oficio. Lembro-me de muitas coisas que me contou, porm, mas no ousaria chamar-me de parteira apenas pelo que sei. Um certo ar de apreenso apareceu em seu rosto ao concluir: Talvez fosse melhor que a senhora permanecesse aqui. Ora, sinto-me muito bem! Na verdade, no me sinto to bem h anos! E acho que a caminhada me far bem. Sua famlia est na cabana

abandonada ao lado do riacho? Sim. Conhece o lugar? Conheo. Elizabeth sentiu uma onde de calor tomar-lhe o rosto ao lembrar-se da primeira vez em que estiver l com Raymond. No sei como no a encontramos l que faz pouco tempo que chegamos Bem, seja como for, estou feliz que estejam l agora, pois assim poderei ajud-los. Agora comece a falar comigo, como se eu fosse Rual, est bem? No se esquea, lady Kirkheathe deu-lhe comida e pediu-me para acompanh-la. Hildegard assentiu. Muito bem, ento, vamos ver se conseguimos passar pelos guardas sem maiores problemas. Elizabeth baixou a cabea, para que a touca de seu agasalho casse sobre o rosto. Ao se aproximarem dos guardas do porto, comeou a temer que a mulher fosse tmida demais para agir como orientara. Diminuiu o passo e pigarreou, como a dar-lhe um sinal. E Hildegard comeou: Sua senhora muito gentil! sua voz estava trmula, mas, devido a sua aparncia franzina, isso no seria de estranhar e os soldados no imaginaria que estava tensa. Tenho certeza de que poder voltar a tempo de servir o jantar. Deve ser muito agradvel trabalhar aqui Elizabeth podia ver as botas dos soldados pelos quais passavam, junto aos portes. A mulher continuava com o falatrio: Seu senhor um homem assustador e eu tremi o tempo em que estive diante dele naquele dia Ningum percebeu o disfarce enquanto passavam pela vila, ainda mais porque era dia de feira e havia muitas pessoas pela rua, o que dificultava qualquer tipo de identificao. Assim que se afastaram das casas, Elizabeth afastou a touca da cabea e sorriu. Pronto! No foi to difcil, foi? Acho at que foi fcil demais e que devo falar com meu marido sobre os guardas que vigiam os portes e que podem ser to facilmente enganados Oh, senhora, no quero causar problemas a ningum! No se preocupe. No vou falar sobre este dia em especial. Seguiram em direo ao riacho, deixando a estrada principal para embrenharem-se no bosque: Queria falar sobre gravidez e parto, senhora? Hildegard

lembrou-a, enquanto caminhavam. Sim! Sabe, sempre achei que as mulheres ficam enjoadas quando esto grvidas.
Algumas, sim. Outras, no, senhora. Depende da natureza da mulher.

Que bom! Porque, como j disse, nunca me senti melhor em minha vida! No entanto, estou certa de estar grvida porque estou atrasada em mais de uma semana e isso jamais aconteceu. Seus seios esto sensveis, senhora? Sim, desde antes da partida de meu marido, mas achei que fosse por causa de Bem Hildegard sorriu, compreensiva, e acrescentou: Se eles ainda esto sensveis, e ele se foi h vrios dias, e a senhora ainda no sangrou este ms, imagino que deva, de fato, estar grvida. Oh, espero que sim, Hildegard! Acho que ser uma tima me, senhora. Eu adoro crianas! Mesmo quando so ms? Considerando-se que eu sempre fui repreendida e castigada porque me diziam que era m, acho que gosto, em especial, desse tipo de crianas. A mulher olhou-a, surpresa com suas palavras. E verdade Elizabeth ratificou. Cheia do pecado original, simplria e sem esperana de melhoras Ah, e feia como o prprio demnio, como dizia a reverenda madre no convento. Mas ela era cega? Elizabeth teve de rir diante de tal indagao. No, ela enxergava muito bem! Na verdade, algumas das moas achavam que ela at possua olhos na nuca! Nada lhe escapava! Exceto a prpria Elizabeth, pensou ela, divertida, e com a satisfao que tal idia sempre lhe dera. Bem, ela deve ter sido uma mulher muito m, para dizer tal coisa Hildegard comentou. Ela era, de fato. No deve ter tido uma vida fcil, no , senhora? Minha vida tem sido mais fcil do que, a de muita gente, imagino. Mas passei maus bocados no convento. Estou feliz agora, porm! E se estiver, de fato, grvida, todas as, as minhas preces foram atendidas! Os passos de Hildegard diminuam de ritmo e Elizabeth percebeu,

no rosto dela, a expresso de esforo e sofrimento. I No tema aconselhou, compreensiva Sei muito bem o que a espera na cabana e no falo de seu marido ou filho. Eles esto no castelo de Montross? Assim que me deixar l, eles sero libertados? Hildegard parou de andar, olhando-a, incrdula. Mas no podia mais mentir: Ele ele disse que estaramos livres para ir se eu fizesse isto Se no o fizesse, acusaria meu marido de roubo de caa e o colocaria no calabouo para sempre! Ento, o que seria de mim e de meu filhinho, senhora? Oh, eu sinto tanto! Foi to boa para ns e desta forma que lhe pago Elizabeth segurou-a pelos ombros, eles estavam trmulos. Hildegard, onde, exatamente, est sua famlia agora? Na cabana. Com ele. Graas a Deus! Se esto l, ser mais fcil para vocs escaparem. Eu temia que estivessem presos no castelo. No sei ao certo o que Montross seria capaz de fazer se estivesse l Agora pare de chorar ou ele vai acabar suspeitando que j sei de tudo. Como como desconfiou, senhora? Meu marido, certa vez, perguntou-me se eu era vidente; mas no nada to especial assim. Pareceu-me bvio que havia mais em seu pedido do que fome porque voc estava desesperada, mesmo quando viu que iria ajudar. E, como estava, sozinha, imaginei que algum a estivesse obrigando a agir assim, mantendo sua famlia refm para garantir que o fizesse. Meu marido tem um grande inimigo, um tipo vil, capaz de colocar uma mulher, contra seu prprio esposo. Senhora se no vidente, ento muito, muito inteligente. No convento, a nica coisa que tive de estudar eram as mulheres que ali estavam. E depois de treze anos, acho que acabei conhecendo um pouco mais sobre as pessoas em geral Hildegard olhava-a com tristeza. -Oh, senhora, saiba que, se aquele homem no estivesse com meu filhinho, poder nenhum sobre a terra poderia colocar-me contra a senhora. Elizabeth sorriu, com compreenso e amargura. Acredito, Hildegard. E quando estiver longe, e em segurana, acho que no mais nos veremos. Portanto, melhor nos despedirmos agora. Adeus. A mulher agarrou-lhe as mos e beijou-as, aflita. Deus a abenoe, senhora!

Elizabeth continuou seguindo, resoluta, em direo cabana. Notou a carroa e o cavalo do vendedor, junto a cerca quebrada. Hildegard seguia atrs, limpando as lgrimas do rosto. Quando se aproximaram, Elizabeth foi at a porta. Num dos cantos do ambiente escuro, o vendedor segurava o filho adormecido nos braos. Seus olhos assustados estavam em sir Fane Montross, que empunhava a espada. Sir Fane! Elizabeth gritou, com aparente surpresa, passando a cesta para Hildegard, que a pegou sem problema algum no brao. O que est fazendo? Montross embainhou a espada de pronto. Senhora, chegou to de repente. Eu estava, mostrando a este vendedor a minha espada, j que ele pedira para v-la. Ela quase podia admirar a facilidade com que o inimigo de seu marido mentia. Pareceu-me que o estava ameaando insistiu, vendo que Hildegard corria a abraar o filhinho. Por Deus, no senhora! Mas uma coincidncia interessante nos encontrarmos aqui, no bosque. Como j deve saber, sir Fane, meu marido no aprova a presena de pedintes ou de vendedores ambulantes em nossa propriedade. Mas, felizmente ele est ausente. Est em Chesney. Ento, quando Hildegard foi at Donhallow para pedir-me ajuda, fiquei feliz em poder socorr-la. Ela se voltou para a mulher: Acho que deve apressar-se em sair daqui, pois, se meu marido descobrir que vocs estiveram aqui, em sua propriedade, no sei o que poderia acontece. Elizabeth deixava as palavras flurem cheias de significado, e olhava Hildegard nos olhos. Perdoe-nos, senhora pediu o vendedor, inclinando-se, humilde. Partiremos agora mesmo. E acho que seria aconselhvel jamais retomarem. Sim, senhora! Elizabeth observou-os enquanto iam at a carroa, o beb acordou e comeou a chorar enquanto seus pais revezavam-se em segur-lo e subirem para a bolia, partindo em seguida, apressados.
Receio que meu marido tenha sido muito cruel com eles antes Elizabeth observou para Montross. E devo confessar que estou surpresa diante da audcia dessa gente em voltar para pedir ajuda.

Ele olhava-a e sorria.

bvio que uma dama caridosa e gentil, senhora comentou. Diga-me, sir Fane, por que est em terras de meu marido? Eu estava caando e um de meus falces desviou-se para este lado. Eu o estava procurando. Sozinho? No vi necessidade de trazer meus homens atrs de uma nica ave. Entendo Da mesma forma que a senhora no viu necessidade de trazer uma tropa em seu passeio. E devo expressar minha gratido por seu comportamento educado e acolhedor quando estive no castelo de seu marido. Sabe muito bem porque no pude ficar, mas agradeo o tratamento que me foi dispensado, mesmo assim. O senhor era um convidado e era minha obrigao receb-lo bem. Ah, mas havia mais em sua gentileza do que apenas obrigao de dona do castelo Montross observou, aproximando-se. No, no havia. E devo adverti-lo, senhor, para que mantenhase afastado. Diga-me, pareo ser to estpida quanto sou bonita? Devo parecer, j que imagina que eu seja to tola a ponto de vir at aqui sem proteo e no perceber que havia algo de errado na maneira com que aquela pobre mulher me pediu ajuda. Ele tornou-se, de repente, muito srio. Eu no fazia idia de que aquela gente estivesse aqui e com certeza, no tinha plano nenhum preparado para fazer-lhe mal, senhora, ou no teria guardado minha espada. Deveria estar planejando alguma coisa, com certeza, a no ser que eu esteja muito enganada, o que no estou. Ia tentar me seduzir, no? Talvez no hoje, mas pretendia comear seu jogo de seduo. Montross estava boquiaberto.
O que ia me dizer? Que sou boa demais para meu marido? Que sou linda e que tal beleza est sendo desperdiada com ele? Ou iria passar-se por protetor valente, dizendo coisas sobre a maldade de meu marido, sugerindo que ele devia ser um monstro por ter levado sua irm a tentar mat-lo, mostrando que ela fora brutalmente assassinada depois de ter sido usada enquanto sua esposa?

Eu no pretendia fazer nada disso! ele se defendeu, mostrando-se indignado. Estava apenas passando pelo bosque atrs de meu falco e encontrei o vendedor por acaso! Se assim, eu devo estar muito, muito enganada, no, acha?

Havia ironia em suas palavras. Estou dizendo a verdade! Elizabeth encarou-o como se estivesse diante d um inseto extravagante. Ento devo me desculpar por achar que o senhor talvez, me achasse atraente. murmurou. Eu a acho muito atraente. Muito. E tambm acredito que seja como disse: sua beleza est sendo desperdiada com Kirkheathe E acha que eu seria muito mais feliz a seu lado? Eu faria tudo ao meu alcance para faz-la feliz. Elizabeth sorriu, e recebeu o sorriso de volta. Bem, sir Fane devo dizer-lhe, que bastante persistente. Talvez porque eu tenha me apaixonado assim que a vi. Verdade? Sim. A senhora a mais bela mulher que meus olhos j viram. E o senhor o mais terrvel mentiroso que j conheci. E deve considerar-me uma mulher vil e estpida para acreditar em sua conversa. Assim que o vi, percebi o quanto detestava e invejava meu marido. Os dois so inimigos e agora percebo que meu marido tem bons motivos para tanto. Apenas um covarde chega at outro, homem atravs de sua esposa. Montross tentava argumentar, mas Elizabeth no lhe dava tempo. Agora, se fosse o senhor, eu pegaria meu cavalo e sairia daqui o quanto antes, antes que eu chame pelos arqueiros de meu marido para que eles me protejam. Vinte dos melhores entre eles esto ocultos entre as rvores ao redor da cabana. Vieram antes, enquanto eu atrasava meu passo com Hildegard. Bastaria que eu erguesse minha mo direita pra que o senhor fosse alvejado no peito por inmeras flechas. Montross entreabriu os lbios, irado. No se atreveria! Vai arriscar? Est blefando Devia acreditar em mim, senhor. Meu marido no teve necessidade de levar os arqueiros a Chesney. Ele encarou-a por alguns segundos pensando. Ento deu-lhe as costas e, apressado, saiu da cabana e foi ate seu cavalo. No, meu grande inimigo murmurou Elizabeth, vendo-o partir em disparada. No sou tola. Sorriu, ento, fazendo um sinal para que os homens descessem das rvores.

Era dia de feira e Raymond teve de passar com o cavalo pela multido que bloqueava a velocidade de seu retorno. Estava impaciente e viera adiante de seus homens, mas agora precisava deter-se e seguir devagar, ou poderia ferir algum da vila. Alm do mais, estava mais, aliviado, pois, se houvesse algum problema maior em Donhallow, Barden o teria avisado e a feira no estaria acontecendo como de costume. E agora, vendo os rostos surpresos de seus vassalos, imaginava se teria sido tolo em voltar com tanta pressa. Tinha arriscado a ser malvisto pelo conde deixando Chesney daquela forma precipitada. Entretanto, no ficaria em paz at ver Elizabeth bem. Quando cruzou os portes do castelo, seu corao batia descompassado, na antecipao do que encontraria. Havia uma tropa de arqueiros no ptio, e agiam como se tivessem acabado de voltar de uma prtica. No havia, porm, nenhuma carroa trazendo alvos fictcios Dirigiu-se ao sargento de armas, preocupado. Senhor! saudou o homem. No parecia particularmente tenso, mas as flechas que os homens tinham consigo eram melhores. No havia sido uma prtica, ento Onde esto seus homens, meu senhor? Esto chegando. Se soubssemos que estava retomando ela teria esperado, com certeza. Ela Lady Kirkheathe. Esperado para qu? Para seguir com a mulher daquele vendedor. Perdoe-me se agi mal obedecendo as ordens dela, senhor, mas ela sua esposa e achei que devia-lhe obedincia. Barden no protestou? Ele tentou, senhor, mas o soldado no terminou sua explicao, pois Raymond j seguia, decidido, em direo ao hall.
Captulo 13

Raymond no precisava ouvir mais nada. Elizabeth simplesmente precisava compreender que no era assim to livre para agir como bem entendesse. Ele tinha seus motivos para as ordens qu dava e, se alguma coisa

tivesse acontecido com ela bem, no queria nem pensar. Antes que chegasse ao hall, Elizabeth apareceu, correndo, o rosto encantador brilhando de felicidade. Oh, meu senhor! Voltou cedo! Estou to feliz que de repente, ela se interrompeu, a alegria cedendo vez preocupao. Maso que houve? Aconteceu alguma coisa em Chesney? Raymond apenas a olhou. No deixaria que sua zanga viesse a tona em pblico. Vamos para o solar. disse, seco passando por ela em passos firmes e apressados. Ouviu os dela, geis e leves, seguindo-o, e teve uma estranha e agradvel sensao que no soube definir. Quando l chegaram, voltou-se de imediato. Senhor qual o problema? Elizabeth estava ainda mais ansiosa. Fechou a porta-atrs de si e encarou-o, os olhos muito abertos. Por favor, conte-me logo! Est me deixando angustiada. Est? Ento pode compreender muito bem meus sentimentos quando Hale me contou o que houve por aqui hoje. Ficou angustiado? Raymond assentiu, notando agora, a real intensidade do temor que lhe passara pela mente quando soubera o que Elizabeth havia feito. Montross um homem perigoso, Elizabeth observou, muito srio. Eu sei, e me lembrei do que me disse sobre no deixar Donhallow sem proteo. Foi por isso que levei os arqueiros comigo. Raymond arregalou os olhos. Hale no lhe havia contado isso. Elizabeth prosseguiu em sua explicao: isso mesmo, meu senhor. Montross estava l, como eu achei que estaria. Foi uma armadilha, como suspeitei. Ele enviou Hildegard, a esposa do vendedor, aqui com a desculpa de implorar por um pouco de comida e fazer-me acompanh-la. Felizmente, consegui adivinhar o que Montross estava planejando para vingar-se de voc Raymond, mas ele no havia levado seus homens consigo. Ele mal podia respirar direito diante de tais revelaes. Por que no? conseguiu murmurar. Porque no pretendia levar-me fora, mas tentar seduzir-me. Raymond teve de se sentar. Ela continuava com a histria: Hildegard estava muito tensa. Muito mais do que estaria normalmente por ter receio de voltar a Donhallow. Afinal, eu fui gentil com ela quando aqui esteve pela primeira vez e, como no tinha

passado pelos portes, no precisava estar angustiada como estava. Mas percebi que no se sentiu aliviada quando prometi ajud-la. Na verdade, pareceu-me ainda mais tensa. Ento deduzi que aquilo tudo deveria ser alguma espcie de estratagema para que eu sasse do castelo. E imaginei que a nica pessoa interessada em algo assim s poderia ser seu grande inimigo. Achei que Montross poderia tentar matar-me, ou raptar-me, ou, ainda, seduzir-me. E, pelo que pude notar sobre ele, preferi pensar que se tratasse da ltima opo. Ele vil o suficiente para crer que poderia seduzir qualquer mulher e covarde a ponto de tentar atingi-lo, Raymond, atravs de mim. Ele passou a lngua pelos lbios, pensativo. Elizabeth era de fato, a mulher mais esperta que j conhecera. No de se surpreender que eu tenha imaginado tanto. disse ela, sorrindo, como se tivesse adivinhado seus pensamentos. Sabe, sempre havia garotas, no convento, que tentavam ferir outras, das quais no gostavam, fazendo com que suas amigas se voltassem contra elas. E Montross no diferente delas Raymond assentiu e Elizabeth continuou: Mesmo assim, mesmo tendo razes, no deveria ter sado daqui, Elizabeth repreendeu. Mas eu tinha que faz-lo! Se no agisse assim, ele teria ferido a famlia do vendedor! Sabe to bem quanto eu que ele no mediria seus atos! Raymond estava incrdulo. Sua esposa arriscara a prpria vida pela de um vendedor ambulante e sua famlia Ouvia-a falar, analisando suas atitudes, e tinha a sensao de estar fora da realidade, de que aquilo tudo poderia apenas ter-sido um sonho Acha que sou descuidada, eu sei, mas fiz-me acompanhar de seus melhores arqueiros, pra ter certeza de que estaria a salvo. Meu maior medo foi em relao a Hildegard, temendo que ela no acreditasse que os guardas no me reconheciam ao ver-me disfarada Raymond se levantou, tomando-lhe as mos e olhando-a de frente. Ele poderia t-la matado, mesmo assim murmurou. Mas ele teria de desembainhar sua espada para faz-lo, Raymond. Procurei manter-me a uma distncia segura, para que ele tivesse de avanar contra mim se tivesse alguma inteno perversa e isso daria tempo suficiente aos arqueiros para agirem. Por isso, exatamente, preferi lev-los, ao invs dos soldados. Raymond olhava-a, pasmo diante de sua coragem e esperteza. O pior era no saber como estavam o marido e o filhinho de

Hildegard ela se lamentava. Se Montross pretendesse matarme, eles deveriam estar em seu castelo. Mas, felizmente, eu no subestimei sua vaidade e eles estavam ali, com ele, e tentou manter a aparncia de que nosso encontro foi apenas uma coincidncia. Raymond pensava que sua Elizabeth no tinha a menor noo de perigo. Ela, por sua vez, continuou a contar o acontecido. Sabe, ele disse que estava em nossas terras procura de um falco fugitivo Mas, graas a Deus, tudo acabou bem, Raymond. A famlia do vendedor conseguiu escapar ilesa e Montross entendeu que no deve ter a menor esperana de conseguir estar entre voc e eu. Acho que isso vale por qualquer risco a que eu tenha sido exposta. Raymond puxou-a para si, abraando-a com fora. No, no Se ele a tivesse ferido, ou pior E no pde terminar, sem conseguir encontrar palavras para descrever o quanto aquele episdio o afligia. Mas estou bem. E muito, muito feliz por t-lo de volta. Senti tanta saudade E apertou os braos em torno da cintura dele, Sabe, h mais uma coisa que quero lhe contar. Ele ergueu as sobrancelhas, imaginando o que mais Elizabeth teria feito em sua ausncia.
Acredito estar grvida.

Todos os outros sentimentos desapareceram do corao de Raymond para dar lugar a um novo, uma alegria sem igual, como jamais sentira. Elizabeth estava carregando seu filho! Ergueu-a nos braos, sorrindo, e comeou a rod-la pelo solar, absolutamente feliz. Oh, ponha-me no cho, seno vou me sentir mal! ela protestou de pronto, percebendo que o mundo comeara, de repente, a girar rpido demais ao seu redor. Raymond obedeceu de imediato. Bem, no precisa ficar to preocupado Elizabeth observou num sorriso, vendo que ele se arrependia do gesto impensado: Afinal, tenho me sentido muito bem nos ltimos dias. Alis, eu estava preocupada em sentir enjos e coisas do tipo, mas conversei com Hildegard, cuja me foi parteira, e ela disse que nem todas as mulheres sentem-se mal na gravidez. E, como estou atrasada em meu perodo e tenha outros sintomas tambm, praticamente certeza que eu esteja esperando um filho. A que outras sintomas est se referindo? Meus seios esto sensveis. Ele ergueu as sobrancelhas. Elizabeth prosseguiu:

E, j que est to srio meu senhor, quero perguntar-lhe porque voltou de Chesney to cedo? Imaginei que ficaria por l mais alguns dias, ou devo pensar que a saudade que sentiu, foi, forte demais? Raymond pensou por instantes, sabendo que essa fora, sim, a principal motivao para sua volta. Tambm confessou. Tambm? No foi a principal motivo de sua volta, ento? Fiquei enfadado ele explicou, puxando-a para si, para um beijo ardente, que provava estar mentindo e ter voltado, apenas porque no conseguia mais ficar longe de Elizabeth. Mas deve haver outro motivo sussurrou ela, assim que o beijo terminou. Fane Montross no estava em Chesney Raymond explicou, acariciando-lhe o rosto. E, como mais chegado ao conde do que eu Imaginou que, se ele ainda estava em seu castelo, era porque pretendia fazer algo contra ns Contra voc, para me atingir. E a conde no se surpreendeu com sua partida repentina? Se ele e Montross so amigos No cheguei a falar com o conde. No?! Raymond negou com um gesto de cabea. Voc estava to satisfeito par ter sido convidado ao Conselho Mas estava preocupado demais com voc. Oh Espero que o conde no se ofenda, ento. Ele o convidou, e voc partiu sem dar-lhe uma satisfao Ao imaginar que Montross pudesse estar preparando alguma coisa contra Elizabeth, Raymond no pensara em mais nada. Agora, porm, que tudo estava bem, embora pudesse ter sido diferente, percebia que o conde poderia, sim, ofender-se com o que fizera. Mas no pretendia preocupar Elizabeth com isso. Por isso deu, de ombros, notando que o rosto dela se iluminava. Precisamos convid-lo a fazer uma visita a Donhallow Ela sugeriu. Podemos explicar-lhe que voc estava preocupado com meu estado, e isso no seria mentira E, enquanto ele estiver aqui, faremos com que entenda que voc se sentiu muito honrado com o convite para participar do Conselho, e que ficou arrasado em ter de partir to cedo, mas que no havia outro modo. Raymond beijou-a de leve.

Voc muita esperta elogiou! Mas ele segue para Londres dentro de quinze dias. Podemos convid-lo quando retornar Ele sorriu. Ao que parecia, teria de cantar-lhe o real motivo pelo qual no podiam, receber o conde em Donhallow. No temos dinheiro para tanto, Elizabeth. Ela franziu as sobrancelhas. Ele um convidado assim to caro? Quantos homens trar? Com certeza, no mais de cinqenta Cinco ou cinqenta no faria diferena. No temos dinheiro para receb-lo em hiptese alguma. Mas voc rico Raymond tentou interromp-la, mas Elizabeth na lhe deu tempo, insistindo: Meu tio disse que Ele estava enganado. Enganado? -Sim. Estou quase sem dinheiro algum! Mas este castelo Elizabeth comeou a falar. Foi a vez de Raymond interromp-la: difcil de manter e a renda que vem dos vassalos mal suficiente para cobrir as despesas e os impostos. Alm do mais, Donhallow um castelo muito antigo e que precisa de muitos consertos. Se no forem, feitos, poderemos v-lo ruindo ao nosso redor. Raymond percebeu que havia compreenso nos olhos dela. As pontes e estradas tambm precisam ser reparadas, no? Elizabeth indagou, num meio sorriso. Sim. Gastei o que ainda me restava preparando o castelo para receb-la para o casamento, para impressionar seu tio, na verdade. Foi por isso que insisti para que ele partisse logo no dia seguinte. No queria gastar mais. Devia ter pedido mais dinheiro para o dote. Acontece que eu no queria perder voc. Elizabeth calou-se, emocionada, diante de tal revelao. O que disse? murmurou pouco depois. Que no queria perd-la. Ela corou, seu corao acelerado, o sangue parecendo correr mais depressa em suas veias. J naquela poca? Com certeza.

Elizabeth aproximou-se mais e beijou-o longa, profundamente, quase fazendo arrepender-se por no ter feito tal confisso antes. Depois encarou-o como se houvesse repreenso em seu olha, e completou: O senhor, com certeza, no demonstrou o que sentia Raymond sorriu. Poderia ter feito uma fortuna como ator, sabia? Porque sabe fingir, muito bem Elizabeth insistiu brincando. O dinheiro seria bem-vindo, mesmo assim ele comentou, desanimado. De quanto foi o dote? Quinhentas libras. Mais isso muito dinheiro! Eu sei. E o que ainda resta, ser destinado a reformas em Donhallow. E resta muito? No Gastei mais do que devia em caias que Ela se afastou para encara-lo. Sim? Em presentes para minha esposa. Para mim?! Nas roupas novas que comprei aqui e tambm em Chesney. Mas isso terrvel! Bem, essa no a reao que eu esperava ver Mas Raymond! No deveria ter gasto! E, se eu soubesse Seja como for, agora tarde para fazermos conjecturas. Mas deve ter sobrado algum dinheiro para preparar alguns pratos, no?! ela se alarmou. Muito pouco. Elizabeth passou a caminhar pelo cmodo, parecendo pensativa. Raymond sabia que ela buscava uma soluo e sorriu, mais uma vez satisfeito por ter se casado com uma mulher to voluntariosa, to esperta, to inteligente. Quanto tempo acha que teramos antes do conde vir at aqui? perguntou ela, sem parar de andar. Bem, se ele vai a Londres Uns cinco meses eu diria. Ele segue para a Frana logo depois de ir a Londres. Maravilhoso, ento! Cinco meses sero mais do que suficientes para economizarmos algum dinheiro! Elizabeth, ele nunca viaja com menos de trinta homens, alm da

esposa e dos criados. Quantas pessoas no total? perguntou, pensativa. Quarenta, pelo menos. Bem, cinco meses Passaremos pela primavera e pelo vero ela calculava em voz alta. Vi algumas lojas quando estive na vila e sei que h linho bom em algumas delas, embora um tanto simples Quanto ao espao, no haver problemas, porque Donhallow imenso. Precisamos apenas nos preparar bem, planejar os detalhes, evitar gastos desnecessrios Sim, cinco meses, sero suficientes! Minutos atrs, quando ela falara na possvel visita do conde, Raymond achara a idia completamente impossvel de ser realizada. No entanto, vendo-a sorrir daquela forma, to animada e certa do que dizia, estava inclinado a acreditar que no s podiam encontrar um modo de ter o dinheiro necessrio para cobrir os custos, como tambm que o conde teria a estadia mais confortvel agradvel de que j desfrutara, em sua vida.
Cinco meses depois, Elizabeth gemeu de leve, levando o dedo ferido aos lbios. Raymond parou de dedilhar a harpa e olhou-a, preocupado. Esparramado no cho, a seu lado, Cadmus abriu os olhos.

Ela ficara maravilhada com seu presente, mas, depois que Raymond a corrigira algumas vezes, Elizabeth o convencera a tocar e descobrira que seu marido era um msico muito melhor do que ela mesma. Nos dias que se seguiram, tinham aprendido a compor juntos. Ela cantava ele a acompanhava.
No foi nada ela acalmou-o, observando bem o dedo picado pela agulha com a qual, bordava um guardanapo. Mas esta a quarta vez nesta tarde que fao isto, sabia? Teria sido muito melhor se a reverenda madre tivesse me forado a bordar e costurar com tanto empenho quanto me forava a limpar o cho, Eu, com certeza, saberia usar a agulha com muito mais habilidade.

Pois eu acho que voc borda bem demais. Cante aquela cano, que eu gosto, sobre a primavera. Elizabeth deixou de lado o trabalho e passou as mos pela barriga proeminente, comeando a cantar enquanto o observava tocar. Gostava de fazer isso, em especial quando Raymond no percebia seu olhar. Enquanto tocava, era como se Raymond, pudesse esquecer todas as preocupaes de sua vida. Como acontecia quando estavam na cama, juntos. De repente, Elizabeth sentiu que o beb se mexia dentro de seu

ventre. Oh, Raymond, venha aqui depressa! chamou. Ele est mexendo outra vez! Ele deixou o instrumento e acorreu para junto de Elizabeth, tocando-lhe a barriga. E seu sorriso encantou-a tanto quanto os movimentos da criana.
Acho que ele vai ser muito forte. ela observou e, logo em seguida, notou que uma sombra de preocupao passava pelos olhos de seu marido.

Apressou-se, ento, a acrescentar: Tambm sou muito forte. A parteira da vila disse isso, lembrase? No se preocupe, Raymond. Minha me levantou-se, animada, um dia depois que nasci, como sempre ouvi dizerem. Alis, minhas tias achavam que ela fora impertinente por agir assim
Mesmo assim mandei buscar uma parteira em Chesney ele comunicou.

Mas, Raymond, isso vai custar caro! Tenho tentado economizar tanto para a visita, do conde e voc faz uma coisa dessas! Eu insisto! Acho que ser um desperdcio. Ele pensou um pouco antes de responder, muito srio, muito prximo: No quero perd-la no parto. Elizabeth sorriu e acariciou-lhe o rosto. Est bem, ento aceitou, suave. Mas mais por sua causa do que por mim, porque estou muito bem de sade. E desde que no queira trazer tambm um mdico ou um padre, ou ambos No Apenas se forem necessrios Elizabeth sorriu. O que Aiken disse, esta manh, sobre as pontes? -perguntou, mudando de assunto. Os consertos j esto no fim? Os mais importantes, sim. O resto ser feito no inverno. timo. Ela o observou por instantes, depois decidiu abordar um assunto no qual j vinha pensando h muito tempo: Teremos de convidar Montross para a recepo que daremos ao conde. Ele se voltou, brusco, olhando-a, aborrecido. Ele tambm rende homenagens ao conde, Raymond. Elizabeth insistiu, certa do que dizia. E seu amigo. Mas "meu" inimigo! E meu tambm, mas, mesmo assim, acho que devemos fazer a coisa certa. E, se voc o convidar e ele se recusar a vir, ningum poder

dizer que voc agiu mal. No o quero em minha casa! Eu sei. Tambm no o quero aqui. Mas acho que ele no vai aceitar. Ento, por que no convida-lo? E se o conde perguntar alguma coisa ou fizer algum comentrio, voc poder dizer que o convidou, mas que ele no quis vir. Quem parecer pior sob tais circunstncias? Voc no conhece Montross como eu. Ele atrevido. Ento, que venha! bom que venha e veja voc com o conde. Talvez seja algo que Montross deva testemunhar pessoalmente para entender que voc no deixa de ter certa influncia tambm. Raymond ainda parecia incerto quanto a tal idia. Meu senhor Elizabeth insistiu no me disse, ao voltar de Chesney que nosso casamento deu-lhe vantagens em relacionamentos com pessoas influentes da corte? Sim. Os DeLanyeas, de Gales, e os DeGuerre. Ento, por que temer Montross? No o temo! ele rosnou. Mas ser o que ele ir dizer-se no o convidar. Raymond cerrou os dentes. Deus do cu! protestou, olhando-a com orgulho e admirao. Casei-me com uma guerreira mais do que esperta. Elizabeth sorriu. O guerreiro aqui, voc, Raymond corrigiu. Sou apenas uma esposa. E muito devotada. Voc a melhor esposa que um homem poderia ter, Elizabeth. Ousada como um guerreiro, sbia como um ancio e me sem igual. Meu filho ter orgulho de voc, como eu tenho. Bem, poder ser uma filha. Raymond olhou-a com paixo. Mas poder haver um filho depois dela sugeriu. Quero darlhe muitos filhos, Raymond. Tantos quantos Deus nos enviar, Elizabeth. Pois ele j me enviou uma jia rara, mais valiosa do que qualquer coisa que eu pudesse desejar.
Elizabeth abraou-o, absolutamente apaixonada. E feliz por saber que seu amor era correspondido na mesma intensidade. De repente, porm, a tranqilidade daquele momento ntimo foi quebrada por um rudo que vinha do ptio.

Um som terrvel, que Elizabeth conhecia, e que a fez desprender-se do abrao do marido para acorrer a uma das janelas.

O que foi? Raymond alarmou-se. Quem chegou?


Captulo 14

Montross? Raymond perguntou. ou o Conde, assim to cedo? Cadmus latia, como se tambm quisesse saber quem acabara de chegar. Enquanto isso, Elizabeth continuava a olhar para a pessoa que acabara de entrar no ptio do castelo, seguida de perto por um guarda que lhe servia de escolta. E a reverenda Madre murmurou ela, sem expresso. Do Convento do Santssimo Sacramento? Raymond surpreendeu-se. Sim. Elizabeth observava enquanto a mulher apeava de seu cavalo branco. Por que ter vindo? O que deseja aqui? Sente-se Raymond aconselhou. Voc no me parece bem. E ela estava, de fato, pssima. As recordaes dos maus momentos que vivera no convento a assombravam. Lembrava-seda voz austera e do rosto terrvel daquela freira, e muito mais das mos que seguravam o aoite com o qual muitas vezes apanhara. Deve ter sido minha carta ao bispo concluiu, num murmrio. Raymond ergueu-a nos braos e levou-a at a cama, percebendo seu estado. melhor que permanea deitada sugeriu carinhoso. Elizabeth inclinou a cabea em direo ao peito dele, sentindo-se amada e protegida. Vou falar com ela disse Raymond, com convico. No! ela se alarmou. No sou mais uma criana amedrontada e faminta. Sou a esposa do lorde Kirkheathe! E esforava-se por levantar-se novamente. Raymond ajudou-a, vendo que estava determinada, e corrigiu: A muito amada esposa de lorde Kirkheathe. Mesmo assim, acho que ela vai querer falar comigo tambm. Por qu? Por que tambm escrevi, uma carta. Escreveu? Ele assentiu e explicou: Escrevi ao bispo dizendo que acreditava em tudo que voc me havia dito sobre aquele convento e das atrocidades que eram cometidas l. Sugeri, tambm, que a madre fosse destituda de seu cargo.

Raymond, voc fez isso?! Ela estava chocada e maravilhada ao mesmo tempo. Ele tornou a assentir. Agora, por que no fica aqui e descansa; enquanto falo com ela? E deix-la pensar que sou uma covarde que tenho medo de enfrent-la? Depois, de tudo que lhe disse sobre Montross? No, Raymond, no posso Tem certeza de que est bem? Bem, j me senti melhor na vida, mas no vou me deixar subjugar por uma leve indisposio. Elizabeth sorriu e tocou-lhe a mo. Alm do mais, quero que madre me veja ao lado de meu marido. Ela sempre dizia que eu teria um fim terrvel e quero que perceba o quanto estava enganada. Tambm quero encarar a mulher que achou que poderia, vencer sua fora de vontade meu amor. Assim, juntos, ambos deixaram o quarto, seguidos de perto por, Cadmus. Quando desceram as escadas e entraram no saguo, Elizabeth percebeu que qualquer trao de bondade e, gentileza tinha desaparecido do rosto de seu marido. Era com se o estivesse vendo naquele primeiro dia quando checara ao castelo. Quase esquecera de como ele, poderia ser frio e imponente e de como tal aparncia poderia ser assustadora. A reverenda madre aguardava junto lareira, e voltou-se quando os ouviu aproximarem-se. Elizabeth notou logo que ela parecia ter envelhecido muito naqueles poucos meses. Havia novas rugas, de preocupao ao redor de seus olhos e boca. Ainda assim, vendo-os caminhando juntos, um olhar de altivez passou pelo rosto da freira, como muitas vezes antes Elizabeth vira. No entanto, embora sempre tivesse apreciado ces, como aquele que incitara contra Elizabeth; a mulher olhou para Cadmus com certa reserva. O animal comeou a rosnar baixinho, to ameaador que pareceu afligir ainda mais a freira. Elizabeth teve vontade de acarici-lo por isso, quando Cadmus sentou-se junto a Raymond. Madre Elizabeth cumprimentou, fazendo uma breve reverncia diante de sua antiga opressora. E apresentou: Este meu marido, Lorde Kirkheathe. Senhor, esta a reverenda madre, do Convento do Santssimo Sacramento. A freira pareceu ser tomada, de surpresa, mas dirigiu-se a Elizabeth com o costumeiro desprezo:

Elizabeth, vim at aqui por que Lady Kirkheathe Raymond corrigiu-a de pronto, na voz spera. A reverenda madre empalideceu um pouco. Depois continuou, como ele impusera: Lady Kirkheathe, vim para exigir que retire as acusaes que fez contra mim em sua infame carta ao bispo. Raymond cruzou os braos, fazendo-a dar um passo atrs, receosa. No quer se sentar? Elizabeth ofereceu. No gosto de ficar em p por muito tempo, devido a meu estado. A freira olhou para seu ventre e ergueu as sobrancelhas. Elizabeth sentou-se numa das cadeiras prximas, e a reverenda madre fez o mesmo, sua frente. Raymond colocou-se de p, atrs de Elizabeth, e ela no tinha a menor dvida de que, de sua posio, ele encarava a freira com olhos duros, inflexveis. Quer discutir a Carta que enviei a outra pessoa? perguntou, com certa ironia. O bispo contou-me o que escreveu e Ele fez isso? Devo confessar que isso me surpreende, j que o contedo da carta era bastante forte. Sempre imaginei que o bispo fosse uma pessoa generosa e educada, e tal altitude no condiz com a imagem que eu tinha dele. A freira mordeu os lbios, tensa. Ele me contou porque porque retirou-me de meu cargo e agora est me enviando para a lrlanda! Ela pronunciou o nome do pas como se este fosse uma maldio. Mas a senhora sempre disse que ns todas ramos pequenas brbaras que tinham sido enviadas ao inferno devia sentir-se em casa Quero que escreva novamente a ele e retire suas observaes odiosas e desonestas! Est falando com minha esposa! Raymond rosnou, colocando as mos sobre os ombros de Elizabeth, demonstrando seu total apoio a ela. A freira olhava-os, parecendo mal poder acreditar no que via. Voc deve-me isso murmurou, e os ltimos vestgios de arrogncia desapareceram de seu rosto. Eu a recebi no convento quando ningum mais a queria! Elizabeth ergueu a mo e tocou a do marido, num gesto de absoluta cumplicidade.

Teve de faz-lo rebateu. Era seu dever para com o convento. Meu tio pagou-lhe bem por isso. E pagou muito bem. Eliz comeou a reverenda madre, mas lembrou-se logo do que lhe fora imposto e controlou-se: Lady Kirkheathe, cumpri minha obrigao para com a senhora e, se de alguma forma sente-se lesada com isso, talvez deva lembrar-se de que sua famlia a abandonou, deixando-a a meus cuidados. Isso no lhe dava o direito de deixar-me passar fome. Nem s outras meninas. Raymond deu alguns passos para o lado da cadeira sem soltar a mo de Elizabeth. Sei de tudo o que fazia contra as moas do convento. disse, num tom que seria suficiente para fazer a prpria Elizabeth estremecer. Os olhos da freira iam de um ao outro, sem saber em qual dos dois buscar mais ateno. Ergue-se devagar, murmurando: O senhor sabe apenas o que ela lhe contou Vi as cicatrizes. Mas ela roubava coisas. Roubava comida, porque a senhora deixava-a passar fome, bem como s outras moas! Isso mentira! Raymond cruzou o espao que os separava em largas passadas e, por um instante, Elizabeth temeu que agarrasse a freira pelos braos e a sacudisse. Mas ele parou diante dela, muito prximo, rosnando: Corno ousa dizer que minha esposa mente?! E, como a reverenda madre nada dissesse, apavorada, prosseguiu: Tambm escrevi ao bispo, reiterando tudo que ela dissera antes. Tambm supe que possa me forar a negar tudo o que eu disse? Lgrimas de raiva e frustrao encheram os olhos midos da freira para rolarem devagar por seu rosto empalidecido. Ela me fez perder meu posto conseguiu, ainda, murmurar. No. Elizabeth interferiu. Se algum teve culpa nisso, foi a senhora, no eu. Estou velha demais para ser enviada quele lugar horrvel! exclamou a reverenda madre, desesperada. Vou morrer l! E quantas moas morreram por causa do frio e da fome naquele convento? Elizabeth argumentou, em voz baixa e carregada de dor. Seu cachorro comia mais do que todas ns juntas! Eu cumpri com minha obrigao! No, a senhora no fez isso Ficou com o dinheiro de nossos

parentes e gastou-o em comida e vinho que partilhava com suas poucas freiras preferidas. Acha que no sabamos disso? Acha que as freiras que no eram suas favoritas tambm no sabiam? Podamos sentir o cheiro da comida sendo preparada e nossos estmagos roncavam de fome! Era um trabalho muito difcil tomar conta de vocs todas . Mas no precisava nos castigar por existirmos Devamos aprender tarefas domsticas no convento, como bordar, costurar, tocar algum instrumento. Mas a nica coisa que nos ensinaram foi a sermos escravas dos trabalhos mais pesados, como esfregar aquelas pedras speras de joelhos, sem trgua, sem descanso! E lavar toda aquela roupa at nossos dedos sangrarem! Tratou-nos como os menos valorizados escravos, e jamais vou me esquecer disso, reverenda madre! Elizabeth pronunciou as ltimas palavras com desdm. Ainda assim, a freira insistiu: Fiz o melhor que pude. Imagino Pois saiba que no bem vinda aqui. Adeus, madre! Desesperada, a freira voltou-se para Raymond. Mas ele apenas ergueu as sobrancelhas, reiterando seu apoio esposa, e ela teve de voltar a fixar Elizabeth com olhar suplicante. No capaz de sentir pena? pediu. Elizabeth assentiu, acrescentando, em voz suave: claro que sim. Sinto pena dos irlandeses. A freira encarou-a por mais alguns segundos, a boca aberta, sem poder acreditar no que ouvira. Depois, apressada, saiu dali sem, olhar para trs. Raymond voltou-se para Elizabeth, perguntando, atencioso: Est se sentindo bem? Sinto como se tivesse acabado de enfrentar um leo Ela sorriu. Obrigada por me ajudar. No h por que me agradecer. Voc j a tinha vencido h muito tempo, minha querida. Uma semana mais tarde, Raymond encontrou Aiken esperando por ele do lado de fora do estbulo, quando retornava de uma patrulha. O soldado sorriu, mas Raymond conhecia-o bem demais para saber que havia algo de errado. Esperava que Aiken no lhe pedisse mais dinheiro para o conserto das pontes, pois j estavam no limite do que poderiam gastar. Senhor! chamou o soldado, assim que Raymond entregou o cavalo para um dos rapazes das cocheiras.

Bem, eu preciso lhe falar. Mas no aqui, se me permite. Raymond seguiu com ele, tendo Cadmus a seu lado o tempo todo. Foram at a capela que, naquela hora do dia, estava sempre vazia. L dentro, Raymond parou, obrigando o outro a fazer o mesmo. Ento? Bem, senhor, o caso o seguinte: outra noite, na semana passada, bem, eu queria me divertir um pouco, sabe? E, como as mulheres da vila costumam ser muito fofoqueiras, decidi ir um pouco alm, se que me entende, senhor. No consigo entender o que sua diverso tem a ver comigo, mas prossiga. que, senhor, um homem merece certo descanso, mesmo que tenha de pagar um pouco mais por isso Trouxe-me aqui para discutir o preo que pagou a uma prostituta?! Raymond estaria se divertindo com a situao, no estivesse o soldado to tenso. No, meu senhor! De forma alguma! que fui at a vila prxima ao castelo de Montross. Sabe, l h um lugar muito especial As garotas so limpas e honestas, mas o preo mais alto. Sei. Conheo o lugar. Com certeza, senhor. Bem, como eu dizia, h uma garota l, muito bonita e muito talentosa, se que me entende. E parece que, ela a favorita de Montross, pelo menos, era at uma semana atrs. E o que isso tem a ver comigo? que ela estava bastante aborrecida e, depois de beber muito comigo, acabou por me contar o motivo. Parece que Montross foi para Londres para encontrar o conde de Chesney. Raymond murmurou um palavro. Devia ter esperado algo assim. Era bvio que Montross tentaria encontrar o conde antes que este chegasse, para encher seus ouvidos de maquinaes diablicas. Raymond temera que o amor o enfraquecesse e, de fato, fora distrado por seus sentimentos. Ela estava certa disso? perguntou. Sim, senhor. E muito zangada com ele tambm. Entendo. Obrigado por ter me contado, Aiken. que senhor, h mais Mais? Raymond franziu as sobrancelhas. . Havia uns sujeitos de aparncia terrvel por l. E perguntei para a garota quem eles eram. Ela disse que eram mercenrios. Ao que parece, Montross os est contratando.

Raymond praguejou novamente. Quantos? quis saber. Aproximadamente dez. E que motivos Montross est alegando para contrat-los? Ah, o de costume: diz que est procurando por homens, extras para tomar conta de sua propriedade. Para proteg-la, para ser mais, preciso. Foi isso o que ouvi por l. Proteg-la contra quem? Contra o senhor. Mas Aquele infeliz! Mentiroso! Raymond cerrara os dentes e suas mos estavam fechadas em punhos. No quero as terras dele! Eu sei disso, senhor, como sabem todos que o conhecem bem. Raymond respirou fundo. Espero que o conde saiba a verdade observou, contrariado. Obrigado mais uma, vez pelo aviso, Aiken. O soldado assentiu e completou: Imaginei que devesse saber antes da chegada do conde. Agora, se me der licena, senhor, vou cuidar de meus afazeres nas pontes. Raymond assentiu e ele se foi, apressado. "Se" o conde vier Raymond completou, meneando a cabea, aborrecido. Quem poderia imaginar que tipo de veneno Montross iria destilar desta vez? Elizabeth tivera tanto trabalho para preparar tudo para a vinda do conde No iria aborrec-la nem preocup-la sem necessidade. Talvez o conde viesse, pois, como Charles observara, Raymond agora estava ligado a homens poderosos e, apesar do que Montross pudesse dizer, o conde no arriscaria ofend-los, mesmo se no tivesse grande apreo pelo casal que o convidara Ainda assim, Raymond achou melhor poupar Elizabeth de tal preocupao. Queria que ela estivesse tranqila e com a sade bem equilibrada. Nos ltimos tempos, vendo-a a cada dia mais prxima do parto, ele comeara a sentir um pavor estranho, um medo absurdo de que Elizabeth pudesse vir a morrer ao dar a luz. Mesmo com as palavras da parteira da vila, garantindo que ela estava muito bem, Raymond no se convencia de todo. Seu medo era forte demais. Se Elizabeth morresse, sabia que boa parte de si mesmo morreria tambm. A morte de Alicia fora um golpe, sim, mas doera mais em seu orgulho do que em seu corao. Com Elizabeth, seria muito diferente Deixou a capela, acompanhado pelo co, sem querer mais pensar num assunto to doloroso. Parou por segundos no hall, para indagar a

Rual sobre o paradeiro de sua esposa. Ela est no solar, senhor foi a resposta. Raymond mandou que o cachorro aguardasse junto escada e subiu, de dois em dois degraus. Quando abriu a porta do solar, viu que sua esposa estava absorta, lendo uma carta. To absorta, na verdade, que sequer o ouviu entrar. Quem teria escrito para ela?, indagou-se Raymond, curioso.

Captulo 15

Elizabeth ergueu os olhos para o marido e lanou-lhe um sorriso encantador, levantou-se, com certo esforo, e indagou: Foi tudo bem na ronda? No vimos nada de diferente. Acabei de receber uma carta de Genevieve ela informou, alegre. Sua prima? Raymond se aproximou dela. Sim. A mulher que deveria ter sido sua esposa. Escrevi para ela h algum tempo. Mas no me disse nada Elizabeth franziu as sobrancelhas.. Devia ter-lhe pedido permisso? estranhou. No. Raymond, respondeu, lembrando-se de que no queria perturb-la. Ento beijou-lhe de leve a testa e, sentando-se numa poltrona, puxou-a para seu colo. Mas estou surpreso por voc querer se corresponder com ela, considerando-se as circunstncias. Talvez eu tenha escrito para agradecer-lhe Havia malcia em seus olhos. No era de admirar que todos os pensamentos sobre Montross e todas as preocupaes desaparecessem de sua mente quando estava com Elizabeth, imaginou Raymond, sorrindo. Foi esse o motivo, ento comentou. Humm No exatamente. Eu disse a ela o quanto estava feliz e o quanto esperava que tambm estivesse. E ela est? Parece que sim e ficou feliz por ter notcias minhas. Na verdade, acho que ela imaginava que eu estivesse condenada a um destino terrvel.

Palavras pouco agradveis, considerando ser eu o centro de tal assunto Bem, mas ela nunca o conheceu, no ? No. Ento, tinha apenas a idia fornecida pela descrio que meu tio lhe fez sobre voc. E devo dizer que ele no a pessoa exata para descrev-lo, se que me entende Ento devo culp-lo pelo ato desesperado de sua prima para evitar casar-se comigo Mas tudo terminou bem, no foi? verdade. E como eu dizia, esse no foi o nico motivo pelo qual escrevi a minha prima prosseguiu ela, suspirando. Eu queria saber sobre a irm do conde. Raymond olhou-a, sem entender. A irm do conde?! estranhou. Sim. Achei que a irm do conde, chamada Maude, tivesse chegado casa de lady Katherine um dia antes de minha partida, e Genevieve disse-me que eu estava certa, pois se lembra dela muito bem. Tambm se lembra de que Maude e seu irmo eram muito chegados e que, quando, algum tempo depois, ela morreu, ele ficou arrasado. Elizabeth, no est pensando em falar ao conde sobre sua irm falecida, est? claro que sim! Ela era to simptica e todos gostavam tanto dela! Inclusive lady Katherine! E lady Katherine gostava de voc tambm, no? Sabe acho que sim. Ela no era muito dada a demonstrar seus sentimentos, como outra pessoa a quem amo e respeito muito E lanou-lhe um olhar significativo e apaixonado. Lembro-me de que, certa vez, eu disse s outras meninas para pararem d aborrecer uma colega mais nova e acho que, depois disso, houve digamos certa camaradagem nos olhos dela quando estava perto de mim. Como se fossemos amigas Sabe de uma coisa, Elizabeth, acho que voc enfeitia as pessoas.Quanto a mim, no tenho dvida de que me enfeitiou. Eu no fiz nada disso! Nem mesmo tentei fazer com que gostasse de mim! Ele riu. Nisso, voc falhou completamente

Falhei? -Sim. Ento, vou fazer tudo que estiver ao meu alcance para agradar tambm ao conde. Raymond fingiu uma expresso aborrecida ao responder: Est tentando fazer com que eu sinta cimes novamente? No, no Elizabeth riu, mostrando o quanto no levava a srio a carranca do marido. Vou faz-lo sentir-se feliz e confortvel, para que tenha uma excelente impresso sobre ns. Bem, se h algum neste mundo que pode fazer isso, esse algum voc, minha querida. Elizabeth brincou com a borda da tnica que ele vestia, e com carinho, enfiou a mo para dentro, acariciando seu peito. Genevieve disse que muito feliz no casamento. No consigo imaginar como isso possvel Por que no? Raymond cerrou s olhos, deliciando-se com o carinho que recebia. Porque ela no est casada com "voc"! Coitadinha! No faz a menor idia do que desperdiou Sabe de uma coisa? Voc poderia ensinar o prprio Montross a ser bajulador. Elizabeth retirou a mo, fazendo-o reabrir os olhos. Havia uma expresso preocupada no rosto delicado. Raymond arrependeu-se de imediato por ter tocado no nome de seu inimigo. Ele respondeu ao convite? indagou ela. Ainda no. Fico imaginando se ele simplesmente no vai responder para depois aparecer aqui no dia da recepo. Satisfeito com o fato de que ela no seria surpreendida, caso Montross chegasse acompanhando o prprio conde, Raymond abraoulhe a cintura volumosa, e comentou: No seria surpresa alguma. Talvez queira nos mostrar o quanto , ainda, amigo do conde e o quanto no me teme. Precisamos estar preparados, ento. Voc j fez tantos preparativos que no deve haver mais nenhum detalhe esquecido, meu amor! Elizabeth parecia pensativa. Sempre h. e afirmou. Mas espero que poucas coisas no estejam a contento e que o conde chegue amanh, com o esperado. O clima est excelente, s estradas, secas e transitveis, as

pontes, reparadas. E seus planos esto perfeito. Nada pode dar errado. Raymond beijou-lhe de leve o rosto e depois o pescoo. Raymond, j' est quase na hora de No importa. No temos tempo para nada. Nada mais importante do que ficarmos juntos. Abraou-a e beijou-a intensamente. Depois acariciou-lhe os seios, mas pareceu vacilar, e indagou, rouco: Devo parar? No, meu amor. A parteira disse que ainda podemos. Perguntou a ela? Sim. Ontem. Afinal, voc no o nico interessado em saber Adoro quando est comigo. Feliz e aliviado, Raymond sorriu e prosseguiu com seus carinhos. Na manh seguinte, em p no piso, frio do hall, Raymond tinha sua esposa a seu lado e sentia-se orgulhoso, por isso; A sentinela da torre avisara sobre a chegada iminente da comitiva que trazia o conde de Chesney, e estavam agora sua espera. Ele olhou para Elizabeth, cujas mos estavam unidas ao redor do ventre. Ela estava absolutamente calma aparentemente, mas ele que a conhecia bem, sabia o que lhe ia na alma. Podia quase sentir a tenso que a atingia. Espere l dentro disse-lhe onde pode sentar-se. No. Quero estar a seu lado quando ele chegar. Mas est grvida Isso no significa que no possa ficar em p. Tem certeza, Elizabeth? Se eu sentir alguma coisa, cansao ou vertigem, no hesitarei em avis-lo e pedir ajuda. Promete? Ela o olhou e sorriu. Dou-lhe minha palavra, meu senhor. Est bem. Mas procure no se cansar. Est bem. Estou tensa Parece mais zangada do que tensa. Sinto muito. Mas voc fica falando o tempo todo e isso me deixa tensa! Raymond olhou-a, incrdulo. Jamais, em sua vida, algum o tinha acusado de falar demais, ainda "mais" depois do ferimento na garganta. Sinto muito ouviu-a desculpar-se.

Bem, a parteira me avisou de que voc poderia ficar um tanto mal-humorada. E quando falou com ela? Ontem, depois Lanou-lhe um olhar significativo. Eu havia lhe dito que ela garantira no haver problemas. No confiou em minhas palavras? Ele engoliu em seco. Eu tinha outras coisas a perguntar confessou. Por exemplo No vou falar sobre isso aqui Raymond resmungou, fazendo um breve sinal em direo aos soldados e criados que se uniam a eles na espera. Muitos deles ainda faziam os ltimos preparativos e os que tinham terminado suas tarefas conversavam em voz baixa entre si. No vejo por que no Elizabeth insistiu. No temos mais nada a fazer at que eles cheguem e, com este burburinho, ningum poder ouvi-lo. Mas um assunto particular Sou sua esposa! O que quer que eu faa para que me conte? Se fizer esse biquinho mais uma vez, vai me obrigar a beij-la em pblico! Ento me beije No. Se no vai me beijar, conte-me o que conversou com a parteira. No vai parar de pedir at que eu conte; no ? No Ele se inclinou e, segredou-lhe ao ouvido: Eu queria saber exatamente quanto tempo ainda temos at que sejamos obrigados a parar de fazer amor. Elizabeth afastou-se e olhou-o de soslaio. Bem que eu, desconfiei que era isso disse, com ar triunfante. Ento ouviu o barulho da comitiva, aproximando-se da entrada do castelo, Elizabeth, enfiou a mo pela dele, e Raymond apertou-a. Sabia que sua jovem esposa nada tinha a temer do conde. Ela trabalhara e planejara tudo para que sua visita fosse a mais agradvel possvel e, durante cinco meses, dera tudo de si com tal intento, alm do mais, Elizabeth era alegre e espirituosa, duas qualidades que conquistariam at o homem mais recalcitrante. Afinal, no tinha ela conquistado-o to absolutamente? Se havia algum, a ser temido ali, era como sempre, Fane Montross. Mais uma vez, agora em silncio, Raymond praguejou,

arrependendo-se por no ter sido mais diligente. Agora, tudo dependia do que Montross dissera ao conde e do quanto ele estivera aberto a ouvir suas intrigas. Se dependesse da recepo que teria ali, tudo estaria bem. E, em sua maior parte, graas a Elizabeth. Raymond dava-se conta naquele momento que seus receios tinham tido fundamento. Estivera certo em imaginar e em preocupar-se com o fato de que Montross, depois de ter ido ao encontro do conde, tivesse seguido com ele at Donhallow. Agora ele ali entrava, ao lado de seu lorde maior, altaneiro e falso como sempre. Elizabeth prendeu a respirao ao avist-lo, Raymond apertou-lhe uma vez mais, a mo, para dar-lhe segurana. Afinal, como Charles dissera, o conde sabia muito bem que lorde Kirkheathe, com seu casamento, tornara-se aliado de poderosas famlias da Inglaterra. Os pratos da balana estavam agora equilibrados, e Montross teria que despender grande esforo para fazer com que o seu pesasse mais dali em diante. E, ao que parecia, ele estava disposto a faz-lo naquele mesmo instante. Minutos depois, o cortejo adentrava o ptio e Elizabeth inclinou-se, numa saudao, dizendo a Raymond, em sussurros: Sabia que ele viria acompanhando o cortejo? Imaginava que sim. No est surpreso, ento devia saber com certeza que isso aconteceria. Vamos discutir isso mais tarde, sim? AH, com certeza, meu senhor! aceitou as mos do marido, descendo com ele as escadas para saudar os recm chegados. O conde de Chesney j desmontara e agora voltava-se para lanar um olhar solidez das paredes de Donhallow. Raymond mantinha o olhar em Montross, o qual fixava Elizabeth como um lobo prestes a atacar um cordeiro. Poderia mat-lo apenas por aquele olhar!, pensou ele, enciumado. Meu senhor! Raymond inclinou-se em uma mesura ante do conde. Este voltou-se com singelo sorriso no rosto marcado pela varola, respondeu: Lorde Kirkheathe. Permita-me, senhor, apresentar-lhe, minha esposa, Elizabeth. Havia orgulho em sua voz. O conde dirigiu a palavra a Montross, que estava prximo:

Como voc disse, ela muito bonita! Um arrepio de raiva misturada a cime passou pelo corpo de Raymond, com a fora de um raio. Como Montross ousava descrever sua esposa a quem quer que fosse?, referir-se a seus predicados? A beleza que possuo vem de minha felicidade, senhor. Elizabeth respondeu ao conde, tornando a chamar-lhe a ateno. E talvez porque esteja grvida. Diz-se que a gravidez faz uma mulher florescer. O nobre riu. , dizem, sim concordou. E posso opinar sobre isso porque minha querida esposa jamais me pareceu to linda como quando estava grvida. E olhou para trs, onde sua esposa, uma senhora gorda e de pouca beleza, se encontrava. Por favor, no gostaria de adentrar ao hall com sua comitiva, senhor? Preparamos refrescos Elizabeth prosseguiu, sempre muito suave. Sir Fane tambm, claro. Havia uma cortesia impecvel em suas palavras, embora estivesse bvio que o tom que usara para falar ao conde fora muito mais agradvel. Montross sabia que tal diferena no passava despercebida ao conde, apesar do sorriso constante que o nobre sempre mantinha nos lbios. O conde estendeu o brao para que Elizabeth se apoiasse nele e, assim, entrassem no hall. Raymond fez o mesmo com lady Chesney. Quando l chegaram, os esforos de Elizabeth para deixar tudo maravilhoso mais uma vez tornaram-se evidentes, pois Raymond, que ainda no notara certos detalhes, estava encantado e a mulher que vinha a seu lado at prendeu a respirao diante do que fora preparado para receb-la e a seu marido. Elizabeth encontrara tapearias maiores nos fundos de uma das muitas despensas do castelo, elas estavam empoeiradas e cheias de minsculos buraquinhos provocados por traas, mas ela as escovara e batera com as criadas, rindo muito e espirrando mais ainda, e pedira a Rual para que as consertasse. Elas agora decoravam as paredes, e a moblia, muito bem encerada, brilhava a luz dos candelabros. As tochas das paredes tinham sido lavadas e preparadas com ervas especiais, de modo que, acesas, recendiam a um perfume muito especial. A comida que seria servida no era das mais caras ou exticas, mas simples, caseira e saborosa. Elizabeth garantia a Raymond que o tipo de comida no era o mais importante, mas sim se ela estava ou no bem preparada. E acrescentara: melhor termos muita, comida simples e bem feita do qu

pouca comida cara e que possa no agradar a todos os gostos. Apesar da satisfao e do orgulho que sentia de sua esposa, Raymond mantinha-se atento e tenso, em virtude da presena de Montross, logo atrs de si. No demorou para seu inimigo fazer notar o que pensara sobre os esforos de Elizabeth. Assim que entraram no hall, e agruparam-se em torno da lareira, ele comentou: Bem, Raymond, v-se bem a diferena que uma mulher pode fazer na toca de um lobo Ele no respondeu, e Elizabeth dirigiu a palavra ao conde: Meu senhor, sabia que conheci sua irm, na casa de lady Katherine DuMonde? Um sorriso de alegria iluminou as feies do nobre. Mas verdade?!.. surpreendeu-se. Sim. Foi por pouco tempo, o que uma pena. Minha prima a conheceu melhor que eu, e fala muito bem de sua irm. Ah, sim. Maude era muito querida! E uma excelente danarina, disse-me Genevieve. A melhor que ela j viu. O peito do conde encheu-se de orgulho e seus olhos pareceram brilhar com mais intensidade. Ah, eu tambm jamais vi algum danar como ela comentou, saudoso. Quem sabe, senhora, poderia dar-me a honra de danar comigo mais tarde? Elizabeth modestamente olhou para a barriga. Oh, devo estar to desajeitada No acredito nisso Montross interferiu. O conde lanou-lhe um olhar cido, obviamente no muito satisfeito com a interrupo e, como Montross corasse vigorosamente, Raymond lanou um olhar de aprovao em direo a sua esposa. Tambm no creio disse o conde. E, se sua sade nos permitir, eu gostaria muito de t-la como par numa dana de volteios. Seria um prazer para mim, senhor. Alis, meu marido poder tocar para ns. Se ela o tivesse atingido com um soco no estmago, Raymond no teria se sentido to balanado. Tocar?! Para o conde?! E para outras pessoas danarem?! Elizabeth rosnou, num aviso. Ela aproximou-se e, segurando-lhe a mo, voltou-se para o conde. Ele modesto demais comentou, sorrindo. Mas toca

divinamente. Eu me lembro Montross observou. Raymond encontrara muitos homens rio campo de batalha. Vira desafio em seus olhares, em suas atitudes. E sabia que estava diante de um desafio novamente. Se o conde assim o quiser, eu ficarei satisfeito em tocar aceitou-o. O sorriso feliz e orgulhoso de Elizabeth foi seu primeiro pagamento pela atitude tomada. Como tambm ficarei feliz em danar acrescentou ela. Agora, venha, meu senhor. Quero mostrar ao senhor e a sua esposa onde ficam seus aposentos, para que possam descansar e se refrescar antes da festa. E levou o casal escadaria acima, at a torre do lado leste, deixando Raymond com seu maior inimigo. Captulo 16 Eles no estavam propriamente a ss, claro, j que Cadmus estava sentado junto ao dono e a guarda do conde acabava de entrar no hall, bem como os muitos criados. Ouso dize que voc ficou atnito com minha presena aqui hoje Montross observou com um ligeiro sorriso de ironia nos lbios. Ele ainda desafiava. O que sei que voc foi bastante rude em no responder meu convite Raymond rebateu srio. Eu estava ocupado com o conde. Diante de tal afirmao, a nica coisa que Raymond fez foi erguer as sobrancelhas, j que no fora exatamente isso o que a prostituta dissera ao Aiken e, levando-se em considerao o carter de ambos, ela era muito mais confivel do que Fane Montross Voc pode ter ido longe demais com esse seu casamento, Raymond ele continuou provocando. Aliou-se a homens poderosos e o conde deve ter imaginado onde de fato, quer chegar O conde ou voc? E o que me interessa com quem se casou ou com quem fez alianas? Tenho meus prprios aliados. Interessa-se tanto a ponto de encontrar minha esposa no bosque. Montross endireitou os ombros.

Com certeza, ela lhe contou o que achou que eu estivesse fazendo, l. Ele sorriu, mas apenas com os lbios. Nosso encontro foi puramente fortuito. Um acaso da sorte. E voc deve pensar que assim foi, lgico, ou teria cavalgado at meu castelo para pedir maiores esclarecimentos E essa era a segunda parte de seu plano?, Foi o que pensei. No houve plano algum! Voc e aquela sua esposa Fale de Elizabeth com respeito ou saia daqui imediatamente. Estou apenas esperando que faa isso para que eu possa contar ao conde o motivo de sua partida. Montross calou-se por instantes. Sua atitude demonstrava a Raymond que no estava to seguro assim de sua posio em relao ao conde. Caso contrrio, aquele aviso no lhe teria dito nada. Sua esposa estava enganada repetiu apenas. Raymond, ento, decidiu tomar outro rumo na conversa: Presumo que voc deva ter comentado sobre seus receios em relao aos meus novos aliados com o conde. Como seu fiel vassalo, era minha obrigao para com ele. E ele ficou to aborrecido que rapidmente aceitou meu convite e, inclusive convidou minha esposa para uma dana Ela foi encantadora, e ele se deixou levar. De fato, ela muito encantadora. A afabilidade dele no vai durar muito. Voc ainda parece considerar Elizabeth to fascinante que no se importa, em observ-la com luxria. A voz de Raymond estava mais baixa agora, e mais ameaadora tambm. Montross ergueu o queixo, altivo: No se pode negar queda seja uma bela mulher. comentou. Exato. "Minha bela mulher". Montross aproximou-se alguns passos. Seu autocontrole estava desaparecendo aos poucos: Uma mulher que voc no mereceu sussurrou irritado. Como no merecia minha irm. verdade. Eu no a merecia. Merecia algo muito melhor, mas eu no sbia o que poderia ser melhor at conhecer Elizabeth. Os olhos de Montross se arregalaram, irados. Mas a constatao que o alarmava era bem outra: Meu Deus! Voc a ama! Raymond no respondeu. Seu corao batia forte, vtima de um sentimento de vulnerabilidade que chegava a ser incmodo. Pensava

agora que no deveria ter dito nada, mostrado nada. Devia ter sido um mistrio total para seu inimigo. Voc tirou minha irm de mim e depois a matou Montross disse em voz alta. No merece ter amor ou felicidade! Voc me enoja, Raymond! Voc e aquela sua rameira! Raymond deu um passo a frente para ordenar: Saia de Donhallow imediatamente! No, no vou sair daqui. No, at poder falar com o conde outra vez e avis-lo de que encontra-se num ninho de cobras aqui. Raymond tentava controlar a raiva que lhe subia do peito. O conde sabe que voc est contratando mercenrios? perguntou, em tom ameaador. -Tenho permisso para contratar soldados. Eu tambm, se achar que v precisar deles. Mas no do tipo escria, como voc est fazendo. O conde entende que preciso de proteo. Proteo contra mim ou contra ele prprio? O rosto d Montross tornou-se vermelho como um pimento. Ah, ento, este o jogo observou sarcstico. Vai dizer a ele que no deve confiar em mim, quando o grande traidor voc mesmo?! Vamos ver ento em quem ele vai acreditar! Sim, vamos ver. Montross encarou-o por longos segundos. No, no vou permanecer aqui disse, por fim. No quero presenciar voc e sua adorada esposa comportando-se como passarinhos apaixonados, seu assassino detestvel! E, quanto ao conde Calou-se, talvez pensando que, mesmo estando completamente fora de si, deveria respeitar seu superior a todo custo. Voltou-se em direo a porta e saiu pisando firme. Todos que ali estavam acompanharam seus movimentos, depois voltaram-se para Raymond, o qual mantinha-se impassvel. Ele no lamentava o confronto. J estava mais que na hora de Montross entender que sabia sobre os mercenrios e para que eles estavam sendo contratados. Era bom que soubesse que estava preparado. Entretanto estava preocupado tambm. Se Montross imaginasse ter perdido os favores do conde, a nica coisa que mantivera Raymond em cheque nesses anos todos, no havia como prever o que ele seria capaz de fazer

J na cama, feliz por poder colocar os ps numa altura acima do corpo, e bocejando, de cansao e sono, Elizabeth esperava por seu marido. Ele ainda estava l embaixo, conversando com o conde de Chesney. A partida repentina de Fane Montross causara grandes especulaes. Ela mesma no sabia ao certo o que acontecera, mas imaginava que devia ter havido outro confronto entre os dois antigos inimigos. O conde no fizera perguntas, o que a fazia pensar que devia ter chegado a mesma concluso ou que queria faz-las apenas a Raymond, quando estivessem a ss. Elizabeth tambm, queria fazer muitas perguntas a seu marido. Ele no se surpreendera com a presena de Montross na comitiva do conde. Ela no estava surpresa com a presena dele no castelo, mas jamais esperara v-lo no cortejo que acompanhava o conde de Chesney, pois isso traa uma intimidade que ela no gostara de ver. Imaginava que algum devesse ter avisado Raymond sobre aquilo, mas, acima de sua curiosidade para saber a verdade, sentia-se magoada. Ousara acreditar que seu amado marido confiasse nela, tanto quanto percebia que ele a amava. Ainda assim, se confiava, por que ocultara segredos, dela? E o que mais poderia haver em sua vida que no lhe contara? Quando afinal, ouviu os passos conhecidos que se aproximavam da porta do quarto, bem como o chorar baixinho de Cadmus, aguardou, ansiosa pela apario de lorde Kirkheathe. Ele veio quieto, pensativo, e deixou o co do lado de fora. Raymond? No est adormecida? No. Deveria estar. Ele veio at a cama e sentou-se, olhando para Elizabeth longamente. Parece cansada. E estou, mas no consegui dormir at falar com voc. Ele se ergueu, comeando a se despir. Preciso lhe falar ela insistiu. Sobre Montross? Sim, sobre ele. No estava surpreso ao v-lo chegar na comitiva do conde Raymond no respondeu de imediato. Sentou-se novamente na cama, para tirar as botas. No vai me explicar? Eu sabia que ele tinha ido a Londres para encontrar-se com lorde

Chesney e que, provavelmente, viria para c em sua companhia. E por que no me contou? Para no deix-la alarmada, ainda mais por causa de seu estado. Ele continuava lidando com sua vestimenta, sem encar-la. E acha que me assusto assim to facilmente? Raymond endireitou as costas. No vi necessidade em preocup-la com algo que, afinal, poderia nem acontecer. Voc se preocupa tanto com minha segurana na hora do parto e pode no haver a menor necessidade disso tambm Mas diferente. No, no . E, para algum to cuidadoso em relao a minha sade, surpreende-me que no lhe tenha ocorrido que um choque assim poderia ter precipitado meu trabalho de parto. Ele se voltou e, em seu rosto, havia tal expresso de medo, que Elizabeth rapidamente apressou-se em acrescentar: Mas isso no aconteceu. Raymond tocou-lhe de leve o rosto, extremamente carinhoso. Eu devia ter pensado nisso concordou sentindo-se miservel. Na verdade, o que mais me deixou abalada foi imaginar que voc no me contou algo de tamanha importncia. Mas eu no queria que se preocupasse Mas ficou preocupado por ns dois, sabendo que Montross estava com o conde, obviamente enchendo-lhe a cabea com mentiras. Sou sua esposa, Raymond, e quero partilhar tudo com voc: alegrias e tristezas, as preocupaes e prazer. No quero que suporte os problemas sozinho. Nunca mais. um hbito difcil de abandonar No, no um hbito. Elizabeth pegou-lhe a mo e beijou-a com carinho na palma. medo. Raymond puxou a mo. -Um medo compreensvel Elizabeth prosseguiu, mostrando-lhe que entendia. Voc confiou em Alicia e ela o traiu. E eu esperava que voc confiasse em mim e que soubesse que jamais o trairei. Estava enganada pensando assim? Confio em voc; Elizabeth. Eram palavras simples, e, ainda assim, capazes de arrepi-la por inteiro, ainda mais acompanhada por aquele olhar, que dizia muito mais. E, se ho estiver cansada demais, venha comigo que eu lhe provarei o que digo.

Ir com voc? Para onde? Humm segredo. muito longe? No. Ento, no estou cansada demais. Raymond ajudou-a a levantar-se, depois foi at o armrio e pegou dois cobertores grandes, para se cobrirem. O que diremos aos sentinelas? Elizabeth indagou, segurando as pontas do cobertor que ele ajeitara com carinho sobre seus ombros. Depois pegou uma vela da mesa de cabeceira. No vamos sair Raymond explicou. Tomou-lhe a mo e abriu a porta. Cadmus olhou-os, humilde e alerta. Fique aqui Raymond ordenou ao animal, que tomou a apoiar a cabea sobre as patas. Ele parece ter ficado desapontado Elizabeth comentou, mas a nica reao de seu marido foi pedir-lhe silncio, colocando o indicador direito sobre os lbios. Desceram em direo ao hall e, quando j estavam no meio das escadas ele parou e vasculhou as pedras da parede, Elizabeth, no fazia a menor idia do que ele estava fazendo, at que uma das pedras cedeu a leve presso de seus dedos. Era uma pedra com uma pequena marca. Lembre-se disto Raymond avisou, apontando para o minsculo desenho entalhado na rocha. E, logo em seguida, com outro movimento dos dedos, moveu aquela pedra e todas as outras cederam, at o cho, quase sem, rudo algum. uma porta! Elizabeth sussurrou, recebendo um leve sopro de ar frio no rosto. Olhou para dentro da abertura e viu a srie de pequenos degraus que levavam a um lugar mais baixo, o qual se encontrava em absoluta escurido. As paredes midas, brilhavam conforme aproximava a chama da vela. Uma passagem secreta maravilhava-se ela. Onde vai dar? Ela segue at a parte extrema do castelo, terminando no bosque, do outro lado. To longe assim? A porta de sada, no bosque, est bem oculta na mata. Impressionante Foi feita para ser usada, como um caminho de fuga. Meu pai a mostrou a mim pouco antes de morrer. Jamais falei a ningum sobre

isto, nem mesmo a Alicia. Elizabeth sentiu uma alegria sem igual. Que outra prova da confiana de seu marido poderia desejar?, imaginou. Porque conclua que algum poderia entrar por aquela passagem tambm. Ou uma tropa de homens, e tomar o castelo Tem certeza de que Alicia no conhecia esta entrada? Um amante poderia ter entrado por aqui Cheguei a pensar nisso e, assim que pude sair sozinho, verifiquei a outra porta, no bosque. No parecia ter sido aberta. Entendo Mas isso no significa que eu estivesse absolutamente certo Manterei seu segredo, Raymond. Fique tranqilo. Eu sei. Passou a mo pela pedra novamente, fechando a entrada. Voc est com frio Sim, um pouco Elizabeth admitiu, abraando a si mesma. Vamos voltar para cama. Seguiram, de mos dadas, de volta ao quarto. E, quando j estavam sob as aconchegantes cobertas, Raymond voltou-se para Elizabeth, observando-a com olhar intenso: Vou contar-lhe uma coisa, Elizabeth, que jamais disse a ningum avisou. sobre Alicia e seu irmo. Ela se interessou de pronto. Eles estavam sempre muito prximos. Na verdade, eram chegados demais. Eu devia ter prestado mais ateno a isso e a outras coisas antes de me casar com ela. O que o que est tentando me dizer, Raymond? Havia sinais avisos de que o relacionamento deles no era normal, mas eu estava cego de paixo. Imaginei amar Alicia e queria acreditar que ela era perfeita At o dia em que ela tentou mat-lo Sim. Estvamos caando naquele dia. Fane, Alicia e eu, com uma tropa de soldados. Ele e ela dividiam um segredo, como sempre, riam muito, e acabei por me zangar por ser deixado de lado. Quando voltamos para casa, lembro-me de ter dito algo sobre eles parecerem mais amantes do que irmos. Foi como uma piada sem graa, mas agora acho que uma parte de mim queria descobrir a verdade Raymond respirou fundo, olhando para o teto. Talvez eu quisesse que ela negasse tudo continuou melanclico. Mas ela no o fez. No disse absolutamente nada. Naquela noite, tentou me matar. Acredito que ficou com medo de que eu

comentasse alguma coisa, que descobrisse toda a verdade e pudesse pedir uma anulao de nosso casamento. E acha que ela seria capaz de cometer assassinato para encobrir seu pecado? Poderia ser julgada, condenada e morta! Acho que preferiu arriscar. Sabia que seu irmo ficaria a seu lado e que ambos poderiam jurar inocncia. No tenho dvidas de que, fosse qual fosse a histria que ela inventasse, acabaria por comover os jurados, pois sabia como influenciar um homem. Como voc bem sabe, tenho temperamento forte e Alicia acabaria usando isso em sua defesa. Apesar do calor proporcionado pelas cobertas e pelo corpo de Raymond, Elizabeth sentiu-se estremecer. Meu Deus! Isso soa to to nojento Mas a nica explicao que tenho para o que Alicia tentou fazer. Por que voc nunca acusou Montross? Porque nunca tive provas. Seria minha palavra contra a dele e, at nosso casamento, ele sempre teve mais influncia do que eu. Poderia contar ao conde agora Ele se virou e tornou a encar-la. Embora eu nunca tenha amado Alicia como amo voc confessou eu me preocupava com ela. Gostava dela. Montross est arruinando sua prpria vida, pois est perdendo o apoio do conde rapidamente. E, quando isso acontecer, estar perdido, pois ter perdido tudo. No quero arrastar a memria de Alicia num mar de lama, sem necessidade. Elizabeth acariciou-lhe o rosto. Voc um verdadeiro cavalheiro, Raymond. Mais uma razo para eu am-lo tanto. Ele voltou o rosto e beijou-lhe a palma da mo, provocando um arrepio em todo seu corpo. Mas ela ainda tinha mais perguntas a fazer. Por que ele partiu de modo to precipitado? quis saber. Discutimos. Sobre o qu? Raymond demorou a responder. Tem certeza de que quer saber de tudo? Sim, Raymond. Ele est contratando mercenrios, homens que lutam de modo feroz e desonesto. Foi Aiken quem me contou. Montross quer formar brigadas desse tipo de soldado alugado. E voc falou sobre isso com o conde?

Sim. E o que ele pensa a respeito? Que Montross est no seu direito. E que motivos ele tem para estar contratando esse tipo de gente? Aparentemente, para proteger-se contra mim. Elizabeth sentou-se de modo to abrupto, que o beb em seu ventre chutou, num protesto. Raymond imitou-a. O que houve? perguntou, preocupado. O beb chutou ela explicou, depois voltou ao assunto: Ele quer se proteger de voc? Mas voc no o est ameaando Foi o que eu disse ao conde. E ele no tolo, Elizabeth. Na verdade, no acredito que ele confie em seus vassalos completamente. Em nenhum deles. O que muito sbio de sua parte. Vai manter-se atento ao que Montross fizer e acho que vai me observar tambm. A voc?! Sim. Raymond pensou um pouco, depois sorriu e puxou-a de leve para si. Fiz alianas excelentes com meu casamento continuou num sussurro. E o conde pode imaginar se estou tendo segundas intenes Pode duvidar de minha lealdade. Mas voc leal e Sim, meu amor, e isso que ele vai descobrir com o passar do tempo. Mas estou cansado de falar sobre o conde e sobre Montross. Tem razo, meu querido. Este foi um longo dia e acredito que esteja querendo dormir. Ele sorriu. Quero sim. Mas no to depressa Captulo 17 Quatro meses depois, num dia frio de outubro, Rual olhava para a sacola de moedas que Fane Montross lhe apresentava. O beb dever nascer dentro de quinze dias, de acordo com a previso da parteira informou. Ele viera sozinho, para encontrar sua espi, como sempre. Era fcil para um homem que conhecia bem o terreno, aventurar-se pela propriedade de Raymond. Tem certeza? quis saber. Eu estava presente Rual garantiu. Ouvi da prpria parteira. Kirkheathe mandou busc-la em Chesney.

timo Sabe, eu no o entendo Rual murmurou, estendendo a mo para receber seu pagamento. Por que esperar at agora para vingarse? Talvez pela mesma razo que manteve voc aqui Espera ser pago? ela zombou. O sorriso de Montross era frio como o vento que soprava do norte naquele dia. No. Porque quero que ele sofra. E esperei at que seu rebento estivesse a ponto de nascer, at que tivesse se afeioado a sua mulher muito mais do que amou minha irm. E quando Raymond perder sua adorada esposa, saber, pelo menos em parte, o quanto sofri quando matou minha Alicia. Rual moveu-se, desconfortvel, como se o plano de seu aliado parecesse ser mais aterrorizante do que imaginara, ou como se estivesse tendo segundas idias a respeito dele O que vai fazer? indagou desconfiada. Nada que lhe interesse saber. Montross ainda sorria. Se estiver pensando em atacar Donhallow quero estar bem longe de l quando isso acontecer. Entendo. Mas fique tranqila. Eu a farei saber com antecedncia. ainda bem. Agora, acho que vou andando, ou minha ausncia poder ser notada. Rual deu dois passos a frente, na inteno de pegar o dinheiro, mas Montross afastou-se, colocando a pequena sacola atrs das costas. Que desculpas arranjou para vir ao bosque hoje? perguntou. Rual apontou para a cesta que deixava no cho, junto a porta. Estive a procura de razes para fazer um remdio que aliviasse as dores nas costas de minha senhora. Excelente! Sabe, voc sempre me surpreende som sua esperteza, Rual! Sou esperta o suficiente para saber quando devo ficar de boca fechada. Ela, obviamente, queria assegurar-lhe, mais uma vez, que manteria silncio sobre sua cumplicidade. Diga-me Lady Kirkhethae fala de mim, s vezes? No, nunca. Nem menciona meu nome? Pelo menos para mim, no. Entendo Eu no, mas nem quero entender. Tudo o que quero meu

dinheiro. Ele estendeu a mo que segurava as moedas. Longe de mim manter uma mulher esperando Montross comentou, irnico. No entanto, quando Rual tentou segurar a cordinha pela qual ele segurava a sacola, Montross agarrou-lhe o punho com a outra mo e deixou o dinheiro cair enquanto desembainhava sua adaga. Rual arregalou os olhos, tentando escapar de seus braos fortes. No entanto, mal conseguia mover-se. Como pode ver, Rual, no ter mais que se preocupar com coisa alguma. Ento, cerrando os dentes, desferiu um nico golpe. Os olhos dela se abriram ainda mais, em desespero, comeando a tornar-se vtreos, enquanto sua respirao diminua aos poucos, at que seu corpo foi escorregando devagar em direo ao cho. Sim, eu vou enfrentar Raymond afinal! Montross sussurrou para si mesmo, com um brilho de triunfo no olhar. E, quando ele sair de seu castelo para me atacar, sentir a fora de minhas armas! E soltou o corpo que ainda retinha nos braos, no se importando se Rual j estava morta ou ainda agonizava. Guardou a sacola de dinheiro e depois, como tinha planejado, fez tudo o que foi necessrio para parecer que Rual tinha sido surrada, violentamente e assassinada. Est sozinho, meu senhor? Ao som da voz de sua esposa, Raymond sorriu e ergueu os olhos das listas de suprimentos que estava verificando. A colheita daquele ano tinha sido especialmente favorvel e teriam dinheiro e reserva de alimentos suficientes para passarem o inverno em segurana. Na verdade, aquele fora um dos melhores veres de sua vida, se no o melhor. As notcias sobre os possveis mercenrios de Montross deixaram de chegar a Donhallow, o que levava Raymond a imaginar que o inimigo tivesse percebido seu erro e que, dali em diante, o deixaria em paz. O melhor de tudo, porm, era a presena de Elizabeth em sua vida. Ela trouxera paz de esprito. Era como se fosse a luz do sol trazendo alegria e serenidade, libertando-o da priso na qual, por vontade prpria, se instalara depois da morte de Alicia. Ela vinha em sua direo naquele momento, as saias amplas do vestido movendo-se a cada passo, o ventre proeminente avolumando-se

cada dia mais. Notou que Elizabeth estava um tanto plida e preocupou-se de pronto: O que houve? Levantou-se, indo em sua direo e tomandolhe as mos nas suas. No est se sentindo bem? J est na hora?! No, no isso. Ela sentou-se, pesadamente. Estou preocupada. Com o beb? No. Voc j se preocupa com isso por ns dois. Sorriu, mas seu sorriso logo desapareceu. -Trata-se de Rual. Ela ainda no voltou e o sol j est se pondo. Raymond lanou um olhar pela janela, vendo que ela tinha razo. Onde ela foi? indagou. Ao bosque. Como sabe, minhas costas tm dodo muito nos ltimos tempos e Rual disse que sabia de uma receita com ervas que aliviaria minhas dores. Foi at o bosque para busc-las. E; como o dia estava claro e eu no precisava de seus servios, achei que no haveria problema algum. Ela foi sozinha? Sugeri que levasse um guarda consigo, mas ela se ofendeu Disse que sabia cuidar muito bem de si mesma e que no, iria muito longe, porque conhece o bosque muito bem e sabe exatamente onde ficam as razes necessrias. Realmente, ela conhece toda essa rea Raymond considerou. Mas foi logo depois do meio-dia e achei que estaria de volta logo. Quando comeou a demorar, pensei que poderia ter encontrado algum conhecido na vila e se demorado enquanto conversavam Mas agora j est escurecendo e temo que algo lhe tenha acontecido. Acho que deveria ter insistido para que levasse um soldado, ou, pelo menos, outra criada, para fazer-lhe companhia Raymond olhava-a, muito terno. Rual no deve ter sentido o tempo passar. Deve estar na vila. Talvez, tambm, tenha cado, nada de srio, claro, e deve estar na casa de algum conhecido.tratando de provveis ferimentos Vou mandar alguns homens sua procura. Sabe que caminho ela tomou? -No. Nem mesmo perguntei. Est bem. No se preocupe. Vamos encontr-la. Espero que sim. Como ela mesma disse, Rual esteve naquele bosque inmeras vezes antes ele a fez lembrar, carinhoso.

Sim, mas nunca se atrasou. Logo ser hora do jantar Eu devia ter-lhe contado antes Elizabeth, ela uma mulher adulta. Sabe o que faz. Vou enviar alguns soldados em sua busca, e tenho certeza de que ela logo estar entre ns novamente. Talvez, at, retorne antes deles. Elizabeth apoiou-se nos braos da cadeira, para levantar-se. Espero que sim, meu querido. Raymond olhou-a intensamente e, sorriu. Descanse e no se preocupe mais, est bem pediu-lhe. Vou tentar. Venha, vou acompanh-la at o quarto. No, no necessrio. V dar as ordens aos homens. No a encontraram antes do anoitecer. Elizabeth passou quase que a noite toda em claro, preocupada, enquanto Raymond sequer adormeceu, inquieto tanto com o desaparecimento da criada, quanto com o estado de sua esposa. Elizabeth estava em seus braos, aninhada como dormia todas as noites, e ele esperou at que o sono por fim a vencesse, j de madrugada, para sair da cama e liderar ele prprio as buscas. Cadmus cheirava o corpo da mulher morta, que farejara a distncia. Fora uma terrvel descoberta para os soldados e para Raymond que, ainda montado junto cabana abandonada, praguejava em voz baixa, para depois chamar o cachorro para junto de si novamente. Aquilo no era o que esperara encontrar. Esperara, isso sim, descobrir Rual na cama de uma amiga na vila ou, pior do que isso, ferida em algum ponto do bosque, impossibilitada de voltar sozinha para Donhallow. E isso j seria ruim o suficiente. No entanto, o que tinha diante dos olhos era muito pior. Engoliu em seco, repreendendo-se por ter baixado a guarda, por ter falhado em sua obrigao de senhor daquelas terras, abandonando o hbito de patrulh-las incansavelmente noite e dia, como fazia antes. No era de se admirar agora que tivessem sido pego de surpresa. Culpava-se por uma mulher ter pago por sua negligncia. Fique aqui ordenou ao co, enquanto desmontava e se aproximava do grupo de soldados que se juntavam ao redor da criada morta. Ela estava deitada de costas, o rosto marcado por inmeros golpes,

as roupas rasgadas, as pernas afastadas. A poucos passos, havia uma sacola de palha coberta por um pano de cozinha. Era um modo horrvel para uma mulher morrer, cruel e brbaro, tirando-lhe tanto a dignidade quanto a existncia. Raymond no queria que Elizabeth soubesse daquilo. Retirou sua capa e cobriu o corpo, depois olhou para seus homens. No quero que falem sobre os detalhes desta morte quando voltarmos ao castelo ordenou. Que Rual tenha dignidade em sua morte, pelo menos por enquanto. A verdade s ser revelada quando pegarmos o infeliz que fez isto e o julgarmos por seus atos. No entanto, quero poupar minha esposa deste sofrimento por enquanto. Caminhou em torno do cadver e ajoelhou-se ao lado da criada, notando seu corpete ensangentado. Procurou melhor e encontrou a abertura no tecido. Era claro que Rual tinha sido apunhalada, uma ferida mortal entre as costelas, num golpe desferido por um homem destro, que provavelmente assim agiu depois de t-la usado, para que no houvesse testemunhas de seus horrendos atos. Coloquem o corpo sobre meu cavalo ordenou. Hale, de cabea baixa, indicou os homens que deveriam faz-lo. Eles a colocaram atravessada na sela, enquanto o cavalo, inquieto por ter sentido o cheiro da morte, resfolegava, impaciente. Nesse nterim, Raymond passou a examinar o cho onde o corpo de Rual estivera. Chovera na manh anterior e a lama estava ainda fofa e cheia de marcas de ferraduras, o que o impedia de precisar quantos cavalos tinham estado por ali, ou quantos homens tinham deixado suas pegadas. Talvez muitos Bandoleiros, talvez, ou mercenrios que tinham invadido sua propriedade Hale! chamou, levantando-se. Meu senhor? Quero seu melhor rastreador. Derrick! o soldado chamou, e um rapaz se aproximou, apressado e obediente. Quantos homens? Raymond perguntou, o olhar fixo em Derrick. Este agachou-se junto s marcas no cho e examinou-as com ateno por alguns segundos, murmurando em seguida: difcil dizer senhor. Muito bem. Vasculhe a rea e quando tiver um nmero, aviseme.

O rapaz baixou a cabea, respeitoso. Sim, meu senhor! Mas no v sozinho. Hale adiantou-se, chamando por outros homens: Martin, Rob! Acompanhem Derrick e mantenham os olhos bem abertos! Os dois homens colocaram-se ao lado do colega, que ainda verificava o solo e depois, seguindo-o, embrenharam-se bosque adentro. Senhor, parece que temos problemas srios Hale comentou, com a intimidade que anos de servio fiel lhe conferiam. H anos no vejo nada assim. No. Graas a Deus, no De repente, algo que brilhava fracamente no cho chamou-lhe a ateno. Tornou a inclinar-se e apanhou uma pequena moeda de prata. No poderia ser de Rua! Mesmo que tivesse algum dinheiro, ela jamais se arriscaria levando-o consigo ao bosque. Talvez, em seus esforos para escapar a seu agressor, ela lhe tivesse rasgado a sacola de dinheiro e esparramado parte de seu contedo E,quando ele tentara recuperar as moedas, devia ter deixado uma para trs, sem saber. Raymond franziu a testa. Rual, em seu esforo para escapar repetia-se. E isso lhe parecia estranho olhou mais uma vez para o cho, em especial para o local exato onde o corpo dela estivera. Ao redor, havia marcas de muitas pegadas. Nenhuma delas, porm, estava forada, como se algum tivesse tentado fixar os ps para ganhar equilbrio ao segurar outra pessoa que se debatia Na verdade, no havia marca alguma de luta corporal Lembrava-se tambm de que no havia marcas nos braos de Rual, por onde ela deveria ter sido segura Teria sido apunhalada primeiro? Se assim fosse, por que o assassino batera em sua cabea com tanta fora? O ferimento entre suas costelas devia t-la matado depressa, e, obviamente, sem foras para defender-se. Bem, se no estava lutando por sua vida ou sua honra, como teria ela rasgado uma sacola de moedas? Ou o que acontecera ali fora algo completamente diferente do que imaginara at ento? Talvez Rual tivesse ido at ali para encontrar-se com algum Um amante, talvez Mas Raymond jamais notara a criada dando ateno maior a algum homem, nem nenhum homem a ela, o que, certamente, no seria suficiente para imagin-la uma celibatria talvez esse fosse

mais um sinal do quanto negligenciara sua gente, do quanto estava desatento a seus vassalos e criados, culpou-se mais uma vez. Mas aquela moeda poderia significar algo mais Talvez Rual estivesse vendendo algo que carregava naquela cesta Talvez tivesse roubado alguma coisa do castelo para vender Raymond foi at a cesta, pegou-a e afastou o pano que cobria sua abertura. Havia apenas algumas razes ainda sujas de terra l, dentro. As razes que ela procurara para fazer o remdio para Elizabeth, com certeza. No devia ter suspeitado da mulher. No entanto, a sada em busca de razes poderia ter sido apenas uma desculpa que ela arranjara para vir at ali Tinha razes para suspeitar. Afinal, uma mulher j o trara antes Quieto e pensativo, procurava lembrar-se de tudo que sabia sobre Rual. E deu-se conta do pouco que sabia, na verdade. Sabia apenas que ela estava em Donhallow h quase dez anos e que jamais sorria. Sempre mantivera-se distante, em especial dele, mas isso no era de se estranhar, j que todos os criados o respeitavam demais. Nada podia lembrar-se que pudesse depor contra Rual, a no ser que ela entrara no bosque muito confiante de si e, de algum modo, morrera ao lado de uma moeda de prata Minutos depois, Derrick voltava com os outros dois soldados. E foi ele quem alcanou Raymond primeiro, para informar-lhe, ofegante: Apenas um homem, senhor. Em um cavalo. E de onde ele pode ter vindo? Das terras de sir Fane Montross, meu senhor. Com certeza absoluta. Ento, o animal viera das terras de Montross, pensou Raymond, raivoso, mas no muito surpreso. Quem, nas terras de seu inimigo, teria moedas de prata?, indagou-se. E a resposta no poderia ser mais rpida e bvia: ningum, alm dele prprio. Ouvira Montross dizer, muitas vezes, que uma nica, morte poderia causar mais estragos do que um ataque armado. Que melhor estratgia para aterrorizar o povo de Donhallow, sem arriscar ganhar a ira do conde? Sem arriscar nada, na verdade, nem mesmo a vida de seus homens? Talvez a morte de Rual fosse apenas um macabro aviso, um sinal de que mais terror ainda estava por vir No havia, porm, provas de que fora ele o autor daquela barbaridade, a no ser, claro, sua prpria crena de que Montross era capaz de fazer aquilo e muito mais.

Entretanto, em silncio, Raymond jurou que, fosse quem fosse o autor daquele crime, ele iria pagar. E bem caro. Captulo 18 Elizabeth estava sozinha ao acordar. E, a julgar pela fraca claridade que passava pela janela estreita, Raymond devia ter sado muito cedo para ajudar nas buscas por Rual. No deveria ter permitido que a criada fosse sozinha, arrependia-se agora. Devia ter insistido para que ela se fizesse acompanhar por um guarda. No havia grandes perigos nas terras de seu marido, com certeza, tentava consolar-se. O mais certo era que como Raymond supusera, Rual tivesse cado e se ferido, e estivesse sem condies de voltar ao castelo. noite no fora fria demais e ela no deveria ter sofrido muito. Ouviu os portes do castelo sendo abertos e escorregou para fora da cama. Calando os sapatos, apressada e com grande dificuldade devido ao ventre volumoso. Era-lhe praticamente impossvel correr, foi at a janela o mais rpido que pde. Inclinou-se no peitoril, tentando ver o que se passava l embaixo. Viu de imediato o corpo que estava atravessado sobre o cavalo de Raymond e seu corao se apertou. Ele e seus homens estavam parados ao redor do animal e pareciam conversar. Oh, meu Deus! Elizabeth sussurrou e, sem foras para continuar em p, deixou-se escorregar at o cho, cobrindo o rosto com as mos. Como aquilo podia ter acontecido? perguntava-se, desesperada. Mesmo sozinha, Rual devia estar em segurana caminhando por suas terras. Chorou baixinho, at ouvir a porta do quarto sendo aberta para dar passagem a Raymond. Ele veio depressa em sua direo e ajudou-a a erguer-se, preocupado. Elizabeth, no deve ficar nesse cho frio Era Rual sobre seu cavalo, no era? ela quis saber, num murmrio dolorido. Raymond conduziu-a at a cama e, depois de v-la sentada, sentou-se a seu lado e assentiu. Mas como isso pde acontece?! Ela foi atacada. Atacada?! Havia espanto e horror em sua voz. E foi

violentada tambm, no? Raymond engoliu em seco. Eu no ia lhe falar sobre isso por um tempo, mas sim, verdade confessou. Raymond, precisa parar com essa mania de querer me poupar de tudo, fui criada num convento e no no cu. Muitas das garotas que eram enviadas para l tinham sido violentadas e, embora no tivessem tido culpa, ficavam ali, exiladas para sempre, para ocultarem sua vergonha, e evitar um escndalo na famlia. Ento, sei muito bem que essas coisas acontecem e como acontecem. No preciso ser poupada de nada. Ela estava muito longe do castelo? Estava na cabana abandonada, ao lado do riacho. Mas no to longe assim Elizabeth protestou, como se, de alguma forma, pudesse tornar a morte de Rual impossvel de ter acontecido, o que queria que fosse verdade. Quem poderia fazer tal coisa?! Montross. Ela o encarou, horrorizada. Montross? Mas ele um cavaleiro! Sim. Um cavaleiro que deveria respeitar os ideais mais nobres da Cavalaria, mas Montross no sabe o significado da palavra honra. Raymond enfiou a mo numa abertura de seu cinto e retirou a moeda de prata que encontrara na cabana. Encontrei isto e suponho que seja motivo suficiente para suspeitarmos de Montross. Uma moeda? Uma moeda de prata. Muitos homens levam moedas de prata consigo, at mesmo os foras-da-lei. Ele assentiu, concordando, e prosseguiu: Havia marcas de um cavalo ferrado ao redor da cabana e no caminho que leva s terras de Montross. Bem Poderiam ser do cavalo de um de seus soldados ou oficiais, ou de um daqueles mercenrios que contratou. Com certeza, muitos deles devem ser capazes de cometerem tamanha atrocidade. Eu sei. Mas conheo Montross muito bem. Ele tambm seria capaz de fazer algo assim, se achasse necessrio. Necessrio? E porque violentar e matar uma pobre criada seria necessrio? Raymond meneou a cabea, pensativo. Depois de alguns segundos,

indagou: Voc confiava em Rual? Elizabeth franziu a testa. Sim. Nunca tive razes para desconfiar dela Ele olhou para a moeda que virava na mo direita. Talvez isso tenha sido um erro murmurou enigmtico. Acha que ela poderia estar aliada a Montross contra ns? Elizabeth comeava a achar que seu marido podia no estar to enganado assim: Acha que essa moeda poderia ser parte de um pagamento? E o que ela poderia ter dito a ele? Raymond negou de leve coma cabea. Pensava. Disse, tentando entender o que havia acontecido: Ela poderia ter-lhe revelado nosso nmero de armas, as posies dos meus homens, o que temos na despensa e na sala de munio, quantos arqueiros tenho, quantos cavalos Parou e olhou-a intensamente, finalizando: Centenas de coisas que um inimigo acharia importante saber. O beb mexeu-se e ela teve de colocar as mos sobre o ventre, tendo a sensao de que seus movimentos poderiam ser percebidos por sobre o tecido da camisola. Ainda acho difcil acreditar comentou. Eu, no. Talvez porque tenha mais experincia com a desonestidade Elizabeth sentiu um aperto no peito ao v-lo falar daquela maneira sobre seu passado. Desonestidade feminina em especial, no ? observou. Sei, que tem suas razes para pensar assim, meu querido, mas, isso no descarta a possibilidade de ter sido um fora-da-lei. claro que no. Tambm pode ter sido um dos homens de Montross, que viu a oportunidade diante de si e aproveitou-a. No seria uma explicao melhor, considerando-se a violncia que Rual sofreu? Sim, ou algo que tivesse por intuito retirar as suspeitas de sobre Montross Raymond, mas se ela era espi a servio dele, por que Montross a mataria? E por que o faria agora? Talvez porque Rual estivesse cobrando caro demais por seus servios e ele achasse que j lhe pagara o suficiente. Precisamos verificar no quarto dela e tentar achar evidncias de outros pagamentos.

Elizabeth notou, que ele olhava a moeda com ateno redobrada. Pode pensar em outros motivos, no pode? indagou. Raymond ergueu os olhos para encar-la e sua expresso era to sria que a fez estremecer. Talvez ela j no fosse til aos propsitos de Montross ele explicou. Talvez ele ache que j sabe tudo o que precisa para comear a avanar contra ns. E passou os dedos entre os cabelos, angustiado. Deus nos ajude Elizabeth! J fui complacente demais, com esse sujeito. Devia ter percebido que o receio de que o conde soubesse sobre suas atividades no seriam motivos suficiente para deter Montross. Elizabeth tomou-lhe as mos nas suas. Ele no pode simplesmente, nos atacar sem motivo tentou raciocinar com ele. Isso poderia levar o conde ou o prprio Rei Julglo por traio! At mesmo se um servo se rebela contra seu senhor estaremos diante de um caso de traio! Tenho certeza de que Montross ter uma boa explicao para seus atos. J deve ter tudo preparado. Talvez at me acuse de tramar contra o conde ou contra o rei. Isso seria ridculo! Raymond sorriu de leve, irnico. Se ele planeja, de fato, atacar, podemos estar certos de que dispe de alguma evidncia. Por outro lado, Montross poder se satisfazer com minha morte apenas No diga tal coisa! Elizabeth protestou, horrorizada diante de tal perspectiva. Se ele nos atacar, dever sofrer as conseqncias. Isso, se sobreviver, claro! Ele tornou a sorrir, acariciando-lhe o rosto. Ah, meu amor, eu gostaria que tudo fosse assim to simples: um combate pessoal entre mim e ele. Mas temo que haja mais do que isso E beijou-a de leve. Elizabeth sentiu, ento, uma pequena dor no baixo ventre. Levou a mo at l. O que houve? o beb? Raymond alarmou-se. No foi s uma pequena dor, nada mais srio. Tem certeza? Tanto quanto voc est certo sobre Montross. Ento, o que vamos fazer? Porque precisamos fazer alguma coisa, Raymond! Ele assentiu, diante de tanta resoluo. Precisamos enterrar Rua!

Elizabeth apoiava-se pesadamente no brao do marido enquanto o padre Daniel pronunciava as palavras finais sobre o tmulo de Rual, no cemitrio da vila, logo depois do almoo. Foi uma cerimnia muito simples, acompanhada, de belas palavras de adeus enquanto baixavam seu caixo terra. Ao redor, estavam outros criados de Donhallow e o som de suspiros e soluos enchia o ar. Elizabeth estava surpresa diante de tanto sofrimento, pois jamais imaginara que a quieta e distante Rua! Fosse particularmente bem-amada por seus colegas. No entanto, haveria alguma mulher que no se comovesse diante de um fim to amargo quanto o que ela tivera? Elizabeth encontrara uma sacola de moedas de prata escondida sob o colcho, no quarto que a criada ocupara e isso poderia ser uma forte evidncia de traio. Mesmo assim, at ela estava triste com o modo como Rual fora morta. Q som de cavalos se aproximando chamou a ateno de todos que ali estavam, interrompendo as ltimas bnos do padre. Elizabeth apertou a mo que apoiava no brao do marido vendo que Fane Montross, acompanhado de um guarda pessoal e mais vinte rudes e bem armados homens entravam no cemitrio. Senhor, senhora saudou ele, inclinando-se de leve sobre o cavalo. Ouvi dizer que tiveram um problema em suas terras. Raymond no respondeu de imediato. Ao invs disso, acompanhou Elizabeth at junto do padre, dizendo-lhe: Fique aqui. Ele estava, mais uma vez, como naquele primeiro dia em que o vira, quando chegara a Donhallow para se casarem. Frio, distante, imponente. Raymond ia protestar, mas ele insistiu: Faa o que estou dizendo. E voltou-se para encarar Montross. Elizabeth no queria ficar com o padre, mas estava no final de sua gravidez. O que podia fazer, alm de observar enquanto seu marido caminhava em direo a seu maior inimigo e seus homens? Ouvi falar sobre a morte da criada Montross repetiu, com outras palavras. Um caso terrvel, no? E, como somos vizinhos, vim para oferecer minha ajuda. Os boatos continuam voando com o vento, pelo que vejo Raymond fomentou, em tom casual.

Por qu? No verdade? Pois foi para isso que vim: para oferecer toda a ajuda que puder No queremos nada de voc. Raymond estava firme, altivo. No? J sabe quem fez aquilo? Prendeu-os? Raymond cruzou os braos, em silncio. Pelo amor de Deus, Raymond! -Montross protestou. Pode haver um bando de malfeitores rondando por aqui! Se no os prendeu, onde estaro? O silncio persistia. Vai deixar que continuem a matar pessoas inocentes? Montross continuava com seu discurso eloqente. Essa no a atitude de um senhor de terras responsvel! O conde de Chesney no vai gostar de saber como est agindo. Diante das palavras que lhe pareciam zombeteiras, e do silncio de seu marido, Elizabeth no mais conseguiu manter-se calada. Afastou-se do padre antes mesmo que este pudesse det-la e seguiu em direo a Raymond o mais rpido que podia. Temos uma idia de quem fez "aquilo", senhor disse, decidida. Elizabeth Raymond comeou a repreender, em voz baixa. No entanto, sua voz foi encoberta pela de Montross: Senhora, extremamente agradvel falar-lhe novamente! Seu olhar passava, meticuloso, pelo corpo avolumado de Elizabeth. Posso perceber muito bem porque seu marido no quer sair de seu lado. Devo concordar com o conde quando ele diz que a gravidez deixa uma mulher ainda mais bela. No de se admirar, portanto, que seu marido negligencie suas obrigaes para com seus vassalos e para com o conde e prefira desfrutar de sua companhia no castelo Meu marido conhece suas obrigaes muito bem, senhor! Tanto quanto conhece a identidade do homem que matou Rua! De fato? E, se est assim to certo quanto a isso, por que no prende logo o infeliz num dos calabouos de Donhallow? Ou esperto sujeito teria escapado? Ou no teriam evidncias suficientes para mant-lo sob custdia? Que pena, se for esse o caso, no? Teremos as evidncias ela assegurou. Bem Seu marido no me parece pensar d mesma forma. Elizabeth voltou-se para Raymond, vendo-o srio e calado, mas no conseguia entendera expresso que havia em seus olhos, muito menos imaginar o que lhe ia na mente. Teremos as evidncias repetiu, tentando parecer convincente.

Montross sorriu. Est calado demais, Raymond zombou. Teria ficado mudo de repente? Ou h outros motivos para no falar? Talvez medo do que eu possa fazer em retaliao se lanar pesadas e falsas acusaes sobre minha pessoa? Preocupao por sua jovem e grvida esposa, que ama tanto, muito mais do que minha bela e infeliz irm? Elizabeth encarou o mando mais uma vez. Seria isso? Ele estaria ali, calado, quase indiferente a Montross apenas por temer por ela? Sentia duas emoes muito fortes dentro de si nesse momento: orgulho por saber que ele se importava tanto assim com sua segurana, e horror por ver que o amor que ele lhe tinha enfraquecia-o diante daquele homem. Por favor, Raymond leve-me para dentro, longe dessa pessoa pediu. Sim, Raymond! Montross zombou. Leve-a para dentro e fique por l tambm! At logo, Montross Raymond disse apenas, a voz dura e fria como metal. E saia de minhas terras. A risada triunfante e zombeteira de Montross se fez ouvir enquanto caminhavam de volta ao castelo, seguidos pelo padre e pelos que tinham ido ao enterro de Rual. Temos que conversar sobre isto, meu senhor Elizabeth avisou, ao passarem pelos portes. Raymond encarou-a para responder apenas: No. Sinto se o desobedeci, mas no pude suportar ouvir Montross dizer aquelas coisas horrveis sem enfrent-lo. No devia ser voc a faz-lo. E eu j lhe tinha dito que, precisamos de mais provas para acus-lo! E vamos deix-lo pensar que pode escapar, assim, impunemente? Vamos deix-lo falando sozinho, sem saber o que pensamos a seu respeito! Isso o que devemos fazer! Elizabeth parou de andar. Oh, senhor, sinto muito! Nem pensei nisso! Achei que no, mesmo. Raymond olhou-a, reprovando-a, e diminuiu os passos, acrescentando: Eu no devia andar to depressa. No tem importncia, Raymond, sinto muito. Ele segurou-apelo brao, conduzindo-a at os estbulos e dizendo, contrariado:

No gosto de discutir tais assuntos em pblico! Quando l chegaram, bastou um olhar de Raymond para que os cavalarios sassem correndo e os deixassem a ss. Raymond, preciso saber de uma coisa Elizabeth se apressou em dizer. verdade o que Montross disse? Que no o enfrenta por medo do que ele possa fazer? No sou um covarde, Elizabeth! Fiz o que fiz porque sei que Fane Montross jamais suportou o silncio e que isso o deixaria fora de si. No percebeu que aquele idiota veio at aqui hoje apenas para me provocar, ameaando voc, acreditando que meu amor por voc, e por nosso filho, me deixaria fraco? Respirou fundo, e continuou: Houve uma poca, quando eu estava comeando a perceber o quanto a amava, em que imaginei que, de fato, meu amor poderia me enfraquecer, tornar-me vulnervel. No entanto, quando o vi hoje aqui, ameaando, percebi o quanto eu estava enganado e o quanto ele est, tambm, por pensar assim. Elizabeth olhava-o com amor, enquanto ele falava. Meu amor por voc no me enfraquece. Ao contrrio, faz com que eu me tome mais forte ainda e mais determinado a proteger aos que amo. Fane Montross cometeu um erro terrvel ao amea-la, meu amor. No podia ter feito nada pior, pois lutarei por voc e por nosso filho at meu ltimo suspiro. Oh, Raymond Ela toda estremecia, olhando-o nos olhos. No quero que morra por mim! Prometo fazer todo o possvel para evitar tal coisa, minha querida. E acariciou-lhe o rosto com dedos suaves. Agora, preciso colocar meus homens em prontido. Aqueles que devero combater comigo precisam estar avisados do que pode acontecer. Vem comigo ou prefere descansar? Gostaria de acompanh-lo, meu amor. Raymond sorriu mais uma vez maravilhado diante da fora de sua mulher. Ento venha, minha senhora. Embora deva lembra-la de que um dia, mentiu para mim, quando disse que seria capaz de manter-se em silncio Ao checarem ao hall, viu que muitos dos soldados ali estavam, falando nervosamente entre si, bem como outros tantos criados. Ficaram, porm, todos calados, assim que perceberam que seu senhor

adentrava o recinto. Alguns, at comearam a se retirar humildes, mas pararam quando Raymond lhes falou: Fiquem! Levou Elizabeth at uma cadeira e depois, voltou-se novamente. Suas, palavras eram fortes, embora sua voz no lhe permitisse diz-las em tom alto: J sabem sobre o que aconteceu a Rua! Infelizmente, possuo razes para suspeitar que ela no estivesse no bosque pelos motivos que deu a minha esposa, ou melhor, ela estava l por tais motivos e por outro. Acredito, devido ao que lady Kirkheathe encontrou nos pertences de Rual, que ela tenha sido uma espi durante muito tempo. Uma onda de comentrios sussurrados passou por entre todos. Entretanto, calaram-se quando Raymond ergueu a mo direita para prosseguir: Tambm acredito saber quem est por trs disso, tudo: Fane Montross. E, se no foi o responsvel direto pelo que aconteceu a ela, foi o mandante, com certeza. Um murmrio de perplexidade ecoou no salo. No entanto, no disponho de provas. No posso acus-lo publicamente e todos estamos correndo perigo. Esse homem no se deixar deter por nada, at poder conseguir a vingana que sempre quis contra mim por ter matado sua irm e, por isso, peo-lhes perdo. Os olhos de todos se arregalaram, incrdulos, surpresos. A morte de Alicia foi um acidente Raymond continuou firme. Ela me atacou e, quando consegui afast-la de mim, empurrando-a com toda minha fora, ela caiu, bateu a cabea e faleceu. E, mesmo sabendo que agi em legtima defesa, sinto por t-los colocado em perigo, pois Montross quer ter sua vingana a qualquer preo. E, seja qual for a alegao que ele possa ter, assassinatos no so uma resposta que justifiquem seus atos. A ateno de todos estava em Raymond. Sempre tinham respeitado seu senhor e agora o faziam em dobro, pois percebiam o quanto de lealdade, justia e hombridade havia nele. Mas, como j disse, preciso de provas para acus-lo! ele prosseguiu, colocando a mo na altura da garganta, pois a estava forando demais. Colocarei mais patrulhas para guardar Donhallow e quando os homens retomarem devero me informar de tudo que viram. Absolutamente tudo! Qualquer estranho pego em minhas terras dever ser trazido a minha presena, ileso, para ser interrogado. Depois de uma pausa, continuou:

No quero, jamais, que se obtenha confisses por meio de presses ou torturas. Da mesma forma, nenhum de vocs dever ir s terras de Montross, em hiptese alguma, nem mesmo perseguindo algum suspeito. Precisamos agir com cautela e sabedoria, para que nada seja usado contra ns! Receio que haja ainda muitos problemas a nossa frente, portanto, avisem suas famlias. Todos devem estar avisados para buscar abrigo no castelo o mais rpido possvel, caso isso seja necessrio. Abaixo Montross! Ouviu-se no meio das pessoas. E logo muitos gritos de apoio a Raymond se fizeram ouvir, fortes, entusiasmados. Ate que algum gritou: Deus abenoe lady Kirkheathe. Sim, Deus a abenoe! Raymond concordou, e todos se calaram novamente. Ela sorriu e se aproximou, segredando-lhe: Agora sei por que estava to calado no dia em que o conheci. Estava economizando voz para tudo o que disse hoje! Raymond sorriu e beijou-a, arrancando ovaes de todos os presentes. Meu senhor! Diante de todas essas pessoas! Elizabeth repreendeu-o. No sei o que lhe deu! Foi o amor, Elizabeth! Meu amor por voc abriu-me os olhos, libertou-me e, por que no dizer, soltou-me a lngua! Ele sorriu, malicioso, acrescentando: Ou, talvez, eu apenas quisesse que todos aqui tivessem a certeza do quanto estou satisfeito e feliz com a esposa que tenho. Elizabeth retribuiu-lhe o sorriso, o ltimo que trocariam em muito tempo
Captulo 19

Quatro dias mais tarde, Elizabeth olhou para Raymond, no hall cheio de pessoas onde almoavam, e sua expresso era tensa. Ele parecia estar exausto, era um grande guerreiro, experiente, mas sentia o peso da dificuldade de estar enfrentando mais um inimigo. Cadmus, como sempre, estava deitado a seus ps, e tambm parecia cansado demais para, at mesmo, pedir por comida. Vrios habitantes da vila, bem como outros vassalos j tinham pedido abrigo dentro das muralhas do castelo e ali se encontravam, sentados entre muitos soldados que tinham acabado de voltar da ronda com Raymond.

Estranhos tinham sido vistos no bosque prximo a fronteira entre Donhallow e a propriedade de Montross. Pareciam ser os mercenrios contratados por ele, mas, infelizmente, nenhum deles fora capturado, portando no se podia dizer ao certo de quem se tratava e nem por que estavam ali. Raymond percebeu o olhar intenso de sua esposa e tentou sorrirlhe, mas no teve sucesso. Voc precisa descansar ela aconselhou, tocando-lhe o joelho, por baixo da mesa. Caso contrrio, poder, at adoecer. Estou mais preocupado com voc respondeu ele. Imaginei que o beb j teria nascido nesta poca. Os bebs nascem quando nascem, no h como prever nada. Mas confesso que gostaria que tudo j estivesse terminado. J me convenci de que a espera pior do que o trabalho de parto em si. Eu ficaria mais tranqilo se a parteira j estivesse aqui. Estar em breve. Ela avisou que poderia se atrasar por estar cuidando de uma parenta do conde. E, se ela no chegar a tempo, ainda temos a parteira da vila, que muito competente. Ela espera a chegada de apenas mais um beb em breve e, quando ele nascer, vir para Donhallow a tempo para meu parto. Espero que esses dois bebs nasam depressa, ento. Sabe, no sei o que me preocupa mais, se o. ataque de Montross ou essa espera de que ele o faa a qualquer momento Um soldado entrou, apressado, naquele momento, vindo em direo a Raymond para dizer: Senhor, avistamos fumaa em rolos espessos vindo da regio de uma das fazendas! Raymond levantou-se de imediato, comentando: Parece que nossa espera acabou. Elizabeth levantou-se tambm, com muita dificuldade. Cuidado, meu amor! pediu, aflita. Fique tranqila. E, voltando o olhar para o co, ordenou: Fique! depois tornou a olhar para Elizabeth e acrescentar: No me preocuparei tanto se ele ficar com voc, junto de Barden e de meus melhores homens. Cadmus a proteger tanto quanto qualquer soldado. Elizabeth apenas assentiu, recebendo o beijo rpido do marido para v-lo sair, depois, seguido por seus homens. E, quando ele se foi, apoiou as mos mesa e soltou a respirao devagar, enquanto a dor passava. Quando Raymond chegou fazenda, tanto a casa quanto o celeiro

j estavam queimando. As galinhas esvoaavam por toda parte, em pnico e, dentro do estbulo, um boi mugia desesperado. Raymond viu que o vassalo que cuidava daquela propriedade estava cado, o rosto afundado na lama, tendo uma flecha nas costas. Reconhecia o homem, seu nome era Dennis, e tinha esposa e filhos. O quintal estava vazio. Os atacantes j tinham fugido, fossem quem fossem. Apaguem as chamas. ordenou, vendo, que seus homens se colocavam depressa em fila, ligando a casa ao poo. Resgatem o boi! acrescentou, para um soldado mais prximo de si, o qual apresou-se em obedecer. Ento, Raymond apeou e, sem vacilar, colocou a mo sobre a boca e entrou na casa em chamas. Viu logo a mulher, cada com uma flecha atravessando-lhe o pescoo, junto dela, duas crianas, tinham a cabea sobre mesa, como se estivessem adormecidas. Eram um menino e uma menina. Havia sangue sobre a mesa, haviam sido degolados. Ele j vira a morte em muitos campos de batalha, mas nunca se sentira to revoltado quanto naquele momento. Saiu novamente da casa, jurando encontrar os responsveis por aquela barbaridade e punilos com justia. Provaria quem estava por trs daquilo e teria prazer em ver o desumano executado por assassinato. Uma patrulha chegou, a cavalo e, em seus rostos, as expresses horrorizadas mostravam que no havia boas notcias. O oficial desmontou logo e dirigiu-se a Raymond: Vimos um grupo a cavalo seguindo para as terras de Montross, a cinco milhas daqui. Os perseguimos, senhor. disse ele, os olhos cheios de tristeza e remorso. Saram de suas terras e ento voltamos. Foi quando percebemos a fumaa. Devem ter passado por aqui antes Quando vocs estiveram aqui pela ltima vez? Esta manh. E estava tudo bem ento? Sim, senhor. Tentamos convencer Dennis a ir para o castelo, porque l estaria mais seguro, j que suas terras ficavam muito prximas s de Montross. Sua esposa estava ansiosa para ir, mas ele disse que no seria colocado para fora daqui por aquele bem ele deu um nome terrvel para Montross, senhor. No me interessa do que ele o chamou, j que est morto agora. De fato, senhor O que fizeram em seguida?

Seguimos para o oeste, continuando a vigiar. E os homens que perseguiram? Que aparncia tinham? Pareciam homens rudes e bem armados. Era bvio que no tinham boas intenes. Fizeram-nos segui-los por bastante tempo. Agora entendo que estavam apenas querendo nos afastar daqui. Queria ter chegado aqui antes deles e no depois. Sinto muito, senhor. Eu tambm. Mas teria sido melhor se Dennis lhes tivesse dado ouvidos. Reconheceria algum dos homens se os vissem novamente? Acho que um deles, sim. Era enorme e tinha urna grande cicatriz no rosto. Depois falaremos a esse respeito. Senhor! chamou outro soldado, apontando para leste, por sobre as rvores, onde se podia ver grossos rolos de fumaa negra que subiam para o cu. E l! gritou outro dos homens, agora apontando para oeste. Assim que o primeiro momento de surpresa e choque passou, uma onda de dio e rancor passou pelo peito de Raymond. Montross estava por trs daqueles ataques e por Deus, ele o faria pagar por tudo aquilo! Jurou. Voc, leve sua patrulha para oeste! ordenou ao lder do segundo grupamento a chegar. O resto de vocs, sigam-me para leste! Montaram todos e Raymond pediu a Deus que chegassem a tempo de evitar outro banho de sangue. Pedia tambm que Montross ainda estivesse por ali Mas ele no estava em nenhuma das fazendas atacadas. Tinha seguido em outra direo. Elizabeth arregalou os olhos quando outra contrao a atingiu. Suas dores eram muito fortes e vinham com regularidade. Cerrou os dentes, esperando que a dor passasse, imaginando quanto tempo levaria para que seu filho nascesse. Ele no tinha escolhido um bom momento para vir ao mundo, mas, com certeza, chegaria em breve. A parteira tinha-lhe avisado de que os primeiros partos normalmente levavam mais tempo do que os outros. Por um lado, era bom que Raymond no estivesse em casa, pensou, j que ele se preocupava demais com seu estado. Assim, ocupado com as patrulhas, ele estaria melhor. Ouviu um rudo do lado de fora, como se o vento estivesse soprando mais forte, ou como se tivesse, comeado a chover.

Senhora! Greta chamou a, alarmada, batendo porta do quarto. Eles atacaram as fazendas mais afastadas! Elizabeth engoliu em seco e olhou para o cachorro, que parecia tenso. Levantou-se, ento, caminhando com dificuldade at a porta. Atacaram pelo menos trs fazendas, senhora! Greta informou, assim que a viu. E, trmula, apontou para a janela, dizendo: Veja a fumaa! Elizabeth foi at a janela e segurou-se ao peitoril. Podia ver os rolos de fumaa que subiam, distantes. E o rudo que ouvira era o murmurar dos habitantes da vila, em pnico que entravam para o ptio do castelo trazendo consigo todos os seus animais.
Onde estaria Raymond?, ela se perguntou. E as patrulhas? Teriam sido atacados tambm? Afastados do castelo e em menor nmero, teriam sido surpreendidos pelos mercenrios de Montross?

Greta comeava a chorar enquanto Elizabeth decidia-se: ningum deveria saber que estava em trabalho de parto. Pelo menos, no por certo tempo. No, enquanto aquilo estivesse acontecendo l fora. Tinha, ainda muito tempo antes da chegada do beb. A parteira lhe dissera Queria falar com Barden e saber o que deveria ser feito para proteger Donhallow e sua gente. E, quando tudo estivesse o mais seguro possvel, ento mandaria chamar a parteira, a qual at j deveria estar dentro das muralhas, com os demais. Mais segura diante de tal pensamento, voltou-se para a criada e indagou: Quando a fumaa foi avistada? H alguns minutos apenas. Barden enviou-me aqui de imediato para avis-la. Quero falar com ele! Ajude-me a descer at o hall e chame-o. Mas, senhora, seu estado Faa o que eu disse. Greta obedeceu, mais calma, enquanto Cadmus as acompanhava de perto. Mais uma contrao atingiu Elizabeth enquanto esperava pela vinda de Barden, mas forou-se a parecer natural, para que ningum desconfiasse do que se passava. Escondera seu sofrimento muitas vezes antes, quando estava no convento, e faria a mesma coisa agora, at que tudo estivesse sob controle. Mas Barden estava demorando e ela se impacientava. Ajude-me a chegar at a porta pediu criada, que voltara e aguardava a seu lado. Vou at ele. Barden deve estar ocupado demais para vir at aqui.

Chegavam porta quando avistaram o soldado, que se apressava. O barulho l fora era ensurdecedor, com as pessoas desesperadas falando todas ao mesmo tempo, crianas chorando, animais mugindo, relinchando, grunhindo Muitos ainda estavam entrando no castelo, trazendo suas famlias e animais, e os poucos pertences que podiam carregar. Os portes, dessa forma, estavam abertos. Todas as patrulhas ainda esto l fora? Elizabeth quis saber. Sim, senhora. Enviou reforos para eles? No, senhora. Ento, faa isso! Barden meneou a cabea. Sinto muito, senhora, mas lorde Kirkheathe ordenou-me no mandar mais homens para fora de Donhallow sob nenhuma circunstncia. Temos que ficar aqui e defender o castelo a qualquer custo. Ela mordeu o lbio inferior, sabendo que o soldado no desobedeceria seu marido em hiptese alguma. As patrulhas tinham, em sua maioria, vinte homens. Se Montross enviasse muitos homens contra elas a batalha seria terrvel e desleal. Quantas pessoas mais ainda viro para o castelo? perguntou, aflita. Muitas, senhora. No podemos fechar os portes diante deles, mas o que teremos de fazer. No! Ainda no! ela se alarmou, pensando nas famlias que, sem terem para onde seguir, buscavam abrigo seguro ali. Com certeza, as patrulhas podero deter os ataques longe da vila. Mesmo se todos morressem, ela acrescentou apenas para si, desesperada. Mesmo se Raymond morresse No, no queria pensar assim. Sua obrigao naquele momento era cuidar de sua gente e cuidar para que todos tivessem abrigo e segurana em Donhallow, salvando tantos quantos fosse possvel. Senhora, temos que fechar os portes! Barden afirmou, lanando um olhar avaliador situao no ptio. Peo-lhe apenas um pouco mais de tempo ela insistiu e prendeu a respirao, sentindo nova contrao. Senhora, est Estou tima! Mande alguns de seus homens para apressar aquelas pessoas. Diga para no trazerem mais animais. O gado lento demais.

E se no quiserem deixar os bichos para trs? A dor se intensificou, um tanto modificada, atingindo-a com mais fora. Diga-lhes que temos de fechar os portes agora explicou, tentando controlar-se. E que o ptio j est cheio demais. Se, ainda assim, se recusarem a deixar os animais para trs, diga-lhes que suas nicas opes so: deix-los ou morrer l fora, com eles. Sim, senhora. V agora e d as ordens. Elizabeth sorriu de leve. Acho que a maioria vai preferir viver. Barden deu dois passos, depois voltou-se para dizer: Meu senhor escolheu a esposa certa! Houve um som estranho, como um assobio de cobra, e, de repente, uma flecha atingiu Barden no peito. Greta gritou, mas Elizabeth, chocada demais para produzir qualquer tipo de som, apenas observou enquanto o valente, soldado dobrava-se em dois, para depois rolar escada abaixo. As pessoas, no ptio, entraram em pnico e tudo transformou-se num pandemnio. Todos gritavam, empurravam-se, procuravam fugir e esconder-se onde fosse possvel. Elizabeth agarrou Greta pelo brao e, apesar de suas dores, puxou-a consigo, enquanto outros homens entravam no castelo, comeando um combate sangrento com os de Donhallow. Duas mos fortes agarraram Elizabeth e Greta pelos braos e levaram-nas de volta at o hall. Era Aiken, cujos lbios estavam extremamente plidos. Algumas mulheres e crianas tambm tinham conseguido chegar at ali e estavam todas abraadas, como para aliviar o medo que sentiam. Estavam em silncio, porm, e seus rostos lvidos, e os olhos arregalados mostravam a Elizabeth o quanto estavam apavoradas. Queria dizer-lhes alguma coisa, consol-las, mas naquele momento, mais uma contrao a atingiu, muito mais forte do que as anteriores. Apertou os lbios, tentando manter-se firme e em p. Queria pensar com clareza, como era seu dever de senhora daquele castelo. Greta, no entanto, ajoelhou-se, em prantos. Elizabeth ignorou-a e, tentando deixar a dor de lado, voltou-se para Aiken, perguntando: Quem est no comando agora? No sei, senhora. E olhou, aflito, para Greta, sua esposa.

Muito bem, ento, voc est. Mas, senhora Coloco-o no comando de Donhallow at meu marido voltar. Ele assentiu, e Elizabeth sentiu-se mais tranqila por ver que agora ele j no parecia estar to plido. Farei o melhor possvel, senhora prometeu. Sei que far. No! Greta gritou, parecendo alucinada. Preciso ter um bom homem no comando, Greta Elizabeth explicou, compreendendo a dor da outra, mas mostrando-se decidida. Assim que eu sair disse ele fechem as portas e no deixem ningum entrar! Peguem gua da cozinha, no caso de tentarem incendiar o teto. Mais uma contrao, ainda pior, atingiu Elizabeth, fazendo-a apoiar-se parede. Pedia a Deus que lhe desse fora para no desmaiar. No podia desmaiar! Tambm no podia permanece ali, ou todos perceberiam que estava em trabalho de parto. E todos tinham outras preocupaes no momento. Tinham de salvar Donhallow, como ela tinha que proteger a vida de seu filhinho. Ainda assim, sabia que era sua obrigao liderar sua gente at que Raymond retomasse. Vou sair agora, senhora Aiken avisou. Mas, percebendo a expresso de sofrimento no rosto dela, preocupou-se: O que est havendo? Preciso me deitar Greta, ajude-a! A mulher controlou os soluos e, erguendo-se, enxugou as lgrimas e passou os braos pelos ombros de Elizabeth. FIque aqui e ajude a outras at que as ordens de Aiken tenham sido obedecidas disse ela para a criada, no aceitando seu amparo. A ltima coisa de que precisava naquele momento era das mos trmulas de Greta e de seu medo absurdo. Venha, Cadmus chamou, sendo seguida de pronto pelo animal. E, com a mo sobre a cabea dele, apoiou-se como pde em direo s escadas. Elizabeth esperava que, mais tarde, seu povo entendesse por que, naquele momento, ela parecia estar abandonando-os. Mas no tinha outra alternativa. Com certeza, estariam a salvo ali dentro. E o resto dos vassalos da vila tambm, atrs dos muros do castelo. Montross seria um grande tolo se os matasse, pois, assim, ficaria

sem ter quem pagasse as taxas e cuidasse das terras, supondo-se que conseguisse tir-las de Raymond naquela batalha. E isso s aconteceria se ele matasse Raymond Com tal pensamento passando-lhe pela mente e mais uma contrao apertando-lhe o ventre, teve de gritar. Sabia que Montross era, sim, um tolo. Um tolo capaz de matar por vingana, capaz de chegar a um homem e faz-lo dobrar-se por sua esposa e seu filho Apoiou-se mais uma vez parede, a dor parecia no querer passar Podia ouvir o barulho da moblia sendo arrastada no hall, conforme as mulheres arrastavam coisas, para bloquearem a porta. Oh, meu Deus, proteja-nos! pediu, seguindo escada acima. E proteja meu filhinho tambm! Cerrou os olhos, devido a dor e, quando as reabriu, viu-se no exato ponto da escadaria em que Raymond lhe mostrara a passagem secreta. Pensou por alguns segundos, depois forou a pedra, fazendo com que as outras deslizassem, abrindo para o corredor escuro e mido. Precisava de tempo Tempo para fugir, para se esconder, para ter seu filho Se Montross pensasse que ainda estava no castelo Sente-se, Cadmus ordenou e o co obedeceu-a de imediato. Fique aqui! Ela deu dois passos na direo da abertura, e o cachorro fez meno de segui-la. Fique! repetiu. E, caminhando com esforo, entrou no tnel, voltando-se em seguida, para cerrar a porta de pedras. Ajoelhou-se, no escuro, com receia de que, andando, pudesse escorregar e cair. Continuou seguindo, apoiando o ventre com uma das mos, enquanto a outra deslizava pela parede mida. O ar ftido do local quase a fez vomitar. Mas tinha que continuar para proteger o beb Raymond. Seu beb. E assim fez. Captulo 20 Fujam! O grito partiu dos atacantes quando Raymond e seus homens cavalgaram contra o castelo em chamas. Raymond podia ver pelo menos seis homens, incluindo um que segurava uma jovem ao cho e outro, que ajoelhava-se unto dela. Cavalgando com fria, os dentes cerrados, numa expresso de raiva incontida, Raymond desembainhou a espada e, investiu contra eles. O homem que segurava a moa soltou-a de pronto e juntou-se a seus camaradas, que corriam mata adentro. O outro, um tanto

atrapalhado no momento de levantar-se, foi deixado para trs. E Raymond esqueceu-se do que dissera sobre apenas prender aqueles mercenrios, poupando-lhes a vida. Usou sua espada com maestria no ato de vingar a morte de outros de seus vassalos. Segundos depois, o corpo inerte do criminoso caa ao cho, enquanto um grito de pavor escapava na garganta da garota que estivera sendo atacada. Mas Raymond no prestou ateno a ela. Seguiu para a mata, seguindo os que tinham corrido para l. Seus homens o seguiam de perto. Queria capturar todos aqueles desordeiros. Captur-los e matlos. Mas no conseguia encontr-los. Forou seu cavalo a parar e olhou ao redor, atento. Podia ouvir brados de homens gritando em batalha. E o barulho estridente, das espadas ao se chocarem. Sua respirao estava acelerada a sua mente bloqueada com o nico instinto de continuar lutando. Mas sabia que precisava controlar-se e pensar. No deixaria que aqueles homens escapassem dessa vez e, por Deus, eles lhe diriam quem os comandava! Precisava de provas contra Montross a qualquer custo! Os ataques s fazendas eram numerosos e ousados demais para serem algo alm de um ataque planejado de seu grande inimigo. O qual, provavelmente devia estar confortavelmente instalado em seu castelo, pronto a negar sua autoria em todas aquelas atrocidades. Diria, com certeza, que os homens agiram sem seu conhecimento e ento De repente, Raymond sentiu como se seu corao tivesse parado de bater. Mal conseguia respirar. A idia de que Montross pudesse "no" estar em seu castelo atingiu-lhe os pensamentos e atormentou-os. E se aqueles ataques no fossem uma ttica direta, mas um engodo para mant-lo distante de Donhallow, para que Montross pudesse Abriu os lbios para gritar por seus homens, cham-los de volta Mas no conseguia gritar. No o fizera desde que Alicia tentara mat-lo. No No podia reunir seus homens novamente para que o seguissem rumo a Donhallow. No entanto, no podia esperar Em breve, muito em breve, Raymond D'Estienne conheceria o real sentido da palavra tormento, pensou Montross, com um sorriso de satisfao nos lbios, enquanto subia os degraus sem pressa, seguindo pela passagem secreta que conhecia to bem. Logo ele saberia o real significado de perder algum querido, algum por quem se daria a vida, pois Raymond jamais amara Alicia

Se a amasse, jamais teria sido capaz de mat-la. Estava to prximo de vingar-se! Na verdade, depois de tantos anos, a espera do lado de fora dos portes de Donhallow tinha sido muito penosa, quase insuportvel. Mas agora seus homens tinham tomado o castelo e estavam fazendo o que queriam l dentro. E no eram apenas os poucos mercenrios sobre os quais Raymond e o conde tinham ouvido falar. Eram homens diferentes, contratados e pagos em segredo, muito bem selecionados e mantidos afastados at que chegasse o momento da esposa de Raymond dar luz. Tivera contato com apenas um dos foras-da-lei, um brutamontes nojento e violento que conhecera em Londres anos antes. Dessa forma, se fossem pegos, apenas um poderia acus-lo ou citar seu nome. Apenas um fora-da-lei, cuja palavra pouco ou nada pesaria num julgamento perante a corte do rei. Agora, os atacantes poderiam pegar o que quisessem de Donhallow e matar qualquer um que tentasse det-los. Se pudessem capturar Lady Kirkheathe e mant-la presa em seu quarto. Fane Montross sorriu de novo, sentindo o suor a escorre-lhe pelas costas. Tinha planejado e escolhido seus homens muito bem. Tudo o que Raymond viria a saber era, que algum, matara sua esposa e seu filho antes mesmo que este nascesse. Poderia suspeitar o quanto quisesse ento. Sem provas, nada poderia fazer, o que seria ainda mais um castigo para seu corao devastado pela dor. Fane escorregou e estendeu a mo direita para apoiar-se parede. Ela estava to fria e escorregadia quanto o solo e fez uma expresso de desagrado enojo ao limpar a mo nas roupas. Certa noite no passado, Alicia escorregara daquela mesma forma ao seguir por ali. Ela estendera a mo para garanti o equilbrio e acabara por encontrar a abertura secreta. No dia seguinte, pegara uma, vela e fora investigar, seguindo o caminho todo at chegar ao bosque. Jamais contara a Raymond, sobre sua descoberta, porm, como ele prprio fizera, sem nunca ter lhe revelado a existncia daquela passagem. Alicia ficara aborrecida por ver que o marido no confiava nela. E Fane tivera esperanas de que ela, finalmente, percebesse, que Raymond no a amava, no como ele. Ela deveria saber disso Afinal, partilhara o segredo daquela passagem secreta com seu querido irmo numa noite em que ele viera dormir em Donhallow para, na manh seguinte fazerem uma caada. Eles deveriam encontrar-se a ss, no solar, quando todos j

tivessem se recolhido para dormir. E seria como nos velhos tempos novamente, pensara Montross, feliz, quando um confortava ao outro, muitas vezes dividindo a mesma cama quando seu terrvel pai tinha sado para uma de suas noitadas. E, numa daquelas noites, quando Fane estava com quatorze anos, e Alicia com doze, o conforto que partilhavam tinha assumido um caminho diferente. No Alicia jamais poderia amar algum como o amava, pensava agora, ainda sorrindo. E ele, da mesma forma, jamais poderia amar outra mulher. No se envergonhava, do que havia entre ambos, e ela tambm no, embora soubessem que nunca poderiam revelar nada a ningum. As pessoas no entenderiam o amor especial que os unia. Mas, ento, Raymond se apaixonara por ela. Fane franziu a testa, lembrando-se de como irm mudara quando Raym6nd aparecera em suas vidas. E mesmo agora, depois de tanto tempo, com ela morta, Fane ainda sentia um cime terrvel. Mas, depois do casamento, Alicia sentira sua falta, pedira que fosse visit-la. A princpio, mostrara-se distante, quase fria, porque tinha medo. Medo de Raymond, da Igreja e, do que as pessoas diriam. Mas ela jamais sentira medo dele, de seu irmo querido. Fora ento, naquela, conversa particular entre ambos, que ela lhe revelara que Raymond parecia desconfiar do que havia entre ambos. Mas isso seria impossvel, Fane pensara na poca. Raymond jamais poderia saber, a menos que ela prpria lhe tivesse contado! No entanto, Alicia insistiu na histria, dizendo ,que no seria capaz de continuar vivendo, tamanha seria sua vergonha, se Raymond soubesse de tudo. E ela estava to perturbada, que no quis sequer que seu irmo a tocasse. Ele insistira. Finalmente, sem conseguir mais lutar, ela permitira que a confortasse mais uma vez, como antes, mesmo tentando neg-lo, era aquilo que Alicia queria e do que mais precisava: estar em seus braos novamente. Raymond jamais poderia substitu-lo em seu corao. Fora por isso que ela tentara matar o marido na noite seguinte, para livrar-se dele, escapar do inferno em que vivia com sua conscincia, e manter seu grande segredo. E, se tivesse conseguido, estaria ambos vivendo, felizes e juntos Para sempre Mas Raymond a matara! E agora Fane seguia, determinado a matar-lhe a esposa, a qual Raymond obviamente adorava, mas a criana que estava prestes a nascer.

Finalmente, ele atingiu o fim da passagem. Sabia que o momento de triunfo estava em suas mos! Faria com que Raymond pagasse bem caro! Ele saberia o que era perder a pessoa mais amada de sua vida! E, com um sorriso maldoso, Montross colocou a mo na pedra correta, e fazendo com que o bloco de rochas se afastassem. E, erguendo os olhos, abriu-os desmesuradamente ao dar de frente com o imenso co de Raymond, ali, parado, como se estivesse espera dele O animal rosnou, ameaador, mostrando os dentes pontiagudos. Seu corpo todo estava preparado para atacar. Com a respirao muito difcil e as pernas absolutamente sem foras, Elizabeth sentia as dores agora freqentes e cada vez mais intensas sacudirem seu corpo. Descansou, por instantes, as mos apoiadas nos joelhos dobrados, esperando que a agonia diminusse um pouco. J tinha sofrido dores antes, podia agentar, dizia-se, numa tentativa de conforto que, no entanto, mostrava-se intil. Gemeu, angustiada. Quanto tempo mais demoraria para que o beb nascesse? E o que poderia fazer ali, sozinha no bosque? E se o beb no estivesse na posio correta? E se sangrasse at a morte antes de ser encontrada e socorrida? No tinha idia do quanto estava distante de Donhallow. Mas, saiba que precisava ainda, seguir, para escapar aos homens que atacavam Temia por Raymond, pelo que poderia ter acontecido a ele. Pedia a Deus que ele estivesse bem, que pudesse combater e vencer os homens de Montross e, em seguida, procurar por ela e encontr-la. A ela e ao seu filho. Negava-se a ter maus pensamentos. Tudo acabaria bem. Mas aquela dor no passava Gemeu novamente, sentindo mais uma angustiante contrao, que a derrubou e a fez contorcer-se sobre o solo. Apertou os lbios um contra o outro, para no gritar. No podia gritar. No podia ser ouvida. No soube ao certo por quanto tempo ficou ali, sentindo aquela dor horrvel, e um medo enorme de perder a criana para a fatalidade. Foi ento que a chuva comeou. Podia sentir os pingos em seu rosto. Em algum lugar e momento que no recordava, perdera o cachecol que lhe cobrira a cabea. A dor estava mais intensa agora. Muito mais. Mas, mesmo com tal sofrimento, sabia que no podia permanecer ali, ao relento, tendo apenas as rvores por cobertura. Arrastando-se com dificuldade, foi at o tronco de uma delas, muito devagar, conseguiu colocar-se de p novamente:

Oh, Deus! murmurou, de olhos fechados, tentando suportar a dor. Ajude-me, por favor! Deu alguns passos incertos, mas suas pernas fraquejaram outra vez e caiu de joelhos, sentindo o impacto dolorido nas rtulas. A chuva se intensificava. Precisava encontrar abrigo. Forou-se a levantar-se outra vez, mas no conseguiu endireitar o corpo. E assim, dobrada em duas, seguiu mais alguns passos, at que, como num milagre, conseguiu avistar um chal. Podia chegar l, animou-se. Tinha de faz-lo! E seguiu, determinada a encontrar, um local seco e seguro. Muitas vezes caiu e continuou seguindo, mesmo de joelhos, as roupas enlameadas e ensopadas de chuva. Parou vrias vezes, cerrando os dentes para no gritar de dor quando mais uma contrao afligia seu corpo. Ento, ao atingir o mouro da cerca, apoio-se a ele e ergueu-se devagar, sentindo que sua bolsa rompia. Oh, Deus! gemeu, avistando os portos que estavam num cercado prximo. No imaginava onde o fazendeiro e sua famlia poderiam estar. Ningum sara da casa para ajud-la Prestou ateno s janelas, ento, e notou que estavam fechadas com tbuas pregadas aos batentes. As pessoas que viviam ali no se encontravam no momento. Talvez tivessem seguido para Donhallow em busca de proteo. Mas, mesmo assim, Elizabeth sabia que, l dentro, estaria bem. E, cerrando os dentes mais uma vez, seguiu pelo terreiro, chegando porta da frente do chal. A chuva caa e Raymond seguia por entre as rvores, apressado. Tinha de chegar a Donhallow e, sem seus homens a segui-lo em sua proteo, precisava tomar a passagem secreta para poder entrar no castelo sem maiores problemas. No dispunha de uma tocha, mas isso no seria bastante para det-lo. Localizou a entrada sem maiores dificuldades e abriu a tranca sem vacilar. Deixou a porta disfarada entre os arbustos aberta para ter uma certa claridade, pelo menos at uma parte do caminho. Seguia, as mos tocando as paredes escorregadias, tentando manter o equilbrio, j que, aos poucos, a escurido tornava-se maior. Chegou a imaginar que no conseguiria atingir o fim da passagem, mas, afinal, um de seus ps tocou a porta no final do corredor estreito.

Era estranho, alguma coisa parecia estar bloqueando seu caminho. Inclinou-se e forou mais a rocha, fazendo com que o bloco de pedras se movesse. A pouca claridade que entrou a princpio revelou-lhe o corpo ensangentado do que lhe pareceu ser um homem pequeno. Viu, pela fresta, a pelagem familiar de Cadmus. O cachorro estava morto do lado de fora da porta. E, se ele morrera, o que fora feito de Elizabeth?! Forou o ombro contra a rocha e, no processo, ouviu rudos dentro do castelo. Era como se algum estivesse tentando quebrar a porta do hall com um tronco. Mas Raymond ignorou tal rudo. Enquanto a porta agentasse, nada poderia fazer. Seus olhos estavam no cachorro que, ferido em diferentes pontos do corpo, jazia a seus ps. Sentiu um aperto no peito por perd-lo daquela forma. No sangue que havia ao seu redor, marcas de botas seguiam em direo ao quarto. Raymond passou por sobre o cadver do animal e seguiu na mesma direo. A porta do quarto estava aberta. Seu corao comeou a bater mais forte conforme entrava. Viu Montross de imediato, sentado no cho, junto parede da janela. Sua tnica estava completamente manchada de sangue, o rosto arranhado, os lbios baos como a pele da face, os olhos fechados. Seu peito erguia-se devagar, para baixarem seguida, mostrando uma respirao deficiente. Raymond cruzou o aposento a passos largos. Sem piedade, segurou Montross pela gola da tnica e o fez erguer-se, contra a parede. A espada que ele segurava caiu ao cho, com um rudo gelado e seus olhos abriram-se devagar. Onde est minha esposa? Raymond rosnou, cheio de dio. Eu no sei foi a resposta num murmrio de dor. Raymond sacudiu-o. Mentiroso! tomou a dizer, em sua voz rouca e, agora, enfurecida. Deixei meu co protegendo-a e ele foi morto. E ele me matou sussurrou Montross, mal conseguindo olh-lo. Somente ento, Raymond, percebeu que o brao direito de Montross fora to ferido que quase estava separado do corpo, ele sangrava em profuso. Morreu por nada, aquele animal continuou ele, quase sem voz. Atacou-me, mas ela j tinha fugido Raymond soltou-o, vendo o farrapo humano em que seu inimigo se transformara arrastar-se parede abaixo.

Sua mente trabalhava depressa. Elizabeth devia ter usado a passagem secreta. Mas onde estaria? Estaria em segurana? Onde estar sua querida esposa? Montross teve foras para zombar. Deve ter sado por aquela sua passagem. Deve estar sozinha e grvida, pesada, que chances teria, contra as brigadas de soldados que contratei? Raymond baixou os olhos irados sobre ele. Eu sabia da passagem, sim. Montross sorriu, tossindo logo em seguida, depois de um lento gemido, completou: Como acha que consegui entrar, seu tolo? Minha querida Alicia descobriu-a e me contou Queria que eu viesse para ela Porque me amava, e s a mim. Mais uma vez, Raymond agarrou-o pela frente da tnica, fazendo-o erguer-se. Onde est Elizabeth? repetiu, sem voz, mas extremamente ameaador. No vira sinal dela nem na passagem, nem nos arbustos que cobriam sua entrada. No entanto, como no estivera procurando por ela, talvez no tivesse notado algum indcio de sua presena. Alm do mais, Montross podia estar mentindo. Podia estar morrendo, mas podia ter dado ordens a seus homens para levarem Elizabeth. Apertou a mo em tomo da garganta do outro e exigiu saber: Onde est minha esposa?! Espero que a tenha perdido, Raymond. Desejo que esteja morta, para que voc viva no inferno em que tenho vivido desde que matou minha adorada Alicia. A cabea de Montross inclinou-se de repente, para a frente. Fane! Fane!! Raymond chamou, erguendo a voz tanto quanto podia. Mas era tarde. Montross estava morto. Ento, deixando o corpo de seu inimigo cair ao cho, Raymond, sentiu um aperto to forte no peito que quase sufocou. No sabia se Elizabeth tinha, de fato, escapado pela passagem secreta. Se assim fosse, poderia encontr-la e tudo estaria bem. Ento, vindo de longe, ouviu um rudo ensurdecedor. Conhecia o barulho. A porta do hall tinha sido posta abaixo. Apertou a mo no cabo da espada e saiu correndo do quarto. Parou junto ao corpo do cachorro e olhou para a abertura na parede. Aquele era seu lar. O lar de seus pais e, agora, tambm de sua esposa. Era seu dever proteger sua gente e eles precisavam demais de sua ajuda naquele momento. No podia partir em busca de Elizabeth. No, agora. Lutaria primeiro contra as brigadas que invadiam Donhallow

e s depois seguiria a procura de sua esposa querida. Comeou a descer as escadas, ento pedindo a Deus que o ajudasse em sua misso e que mantivesse Elizabeth viva. Se no fosse assim, no precisaria mais seguir vivendo. Ao chegar ao hall, ignorou os criados e mulheres do povo que seguiam, apavorados, para a cozinha, l, poderiam encontrar abrigo nas despensas. Enquanto isso, ele cuidaria de varrer, aqueles vermes de sua casa. Respirou fundo, ento e, erguendo a espada por sobre a cabea, e, com um rosnado semelhante ao de um lobo, partiu para cima dos homens armados que entravam pela porta arrombada. E ento aqueles homens souberam que a reputao de lorde Kirkheathe no se baseava apenas em sua presena intimidante e em sua voz rouca. Captulo 21 Raymond atacou o primeiro soldado que veio em sua direo. O homem mal tinha percebido sua presena quando a espada forte o atingiu mortalmente. Seus companheiros olharam, admirados e surpresos, por segundos, depois avanaram contra o recm-chegado, brandindo suas armas. Mais dois caram, mortalmente feridos. Vendo que a ateno do atacante estava desviada em outra direo, Greta comeou a gritar. As mulheres que a seguiam em direo cozinha, vendo o que fazia, seguiram-na de volta ao hall. E como feras enlouquecidas, passaram a atacar os invasores, muitas delas gritando palavres e ofensas enquanto, os feriam como podiam. Lutavam ferozmente pelo direito de estarem vivas e de viverem em paz com seus filhos naquelas terras. O desespero tornava-as mais fortes do que poderiam supor. As espadas dos agressores acabaram sendo-lhes tomadas de surpresa. Aos poucos, eles foram abaixando-se, cobrindo a cabea com braos, procurando evitar os golpes que as mulheres lhes desferiam com qualquer objeto que tivessem encontrado pela frente, inclusive as prprias espadas, que no sabiam manejar como um soldado. Raymond ainda lutava quando Aiken surgiu com mais homens, assim que os notaram, os dois oponentes que enfrentavam Raymond jogaram suas espadas ao cho, entregando-se. Senhor! Aiken gritou, surpreso. Como conseguiu Mas sua pergunta ficou no ar.

Donhallow foi retomado? Raymond perguntou de imediato. Sim, senhor! Aqueles mercenrios no tiveram coragem de enfrentar soldados de verdade, quando seus homens chegaram do bosque, acabaram com o resto deles. Eram todos um grande bando de covardes, senhor! Excelente. Agora, precisamos encontrar minha esposa. Sua esposa?! Mas ela no est No. Desapareceu. Mas, como? A porta do hall foi fechada e bloqueada assim que eu sa! E a da cozinhas tambm. Ela saiu pelo mesmo caminho por onde entrei, e que voc desconhece, bem como todos os outros. Agora, leve os atacantes que sobreviveram ao calabouo. Greta adiantou-se, ainda respirando com dificuldade devido ao esforo da batalha. Senhor, temo que bem disse, constrangida. Diga logo, mulher! Raymond ordenou, sabendo que no havia tempo a perder. Acredito que Lady Elizabeth estivesse em trabalho de parto, senhor. Raymond sentiu um aperto no estmago. Ela sara pela passagem secreta sofrendo as dores do parto, e depois seguira pelo bosque numa distancia suficiente para que ele no a tivesse visto. Tragam a parteira aqui, imediatamente! Ordenou. Quero que ela esteja pronta quando eu voltar com Elizabeth! E, num juramento secreto, prometeu a si mesmo que traria sua esposa de volta. Mesmo porque, a outra alternativa que podia vislumbrar era-lhe por demais penosa, para sequer pensar a respeito. Em uma coisa, Montross estivera certo, se alguma coisa acontecesse a Elizabeth, e ele a perdesse viveria num inferno sem trguas pelo, resto de seus dias. Mas senhor Hale protestou. Ele se voltou, aquela terrvel expresso dura no rosto novamente, como h muito seus homens no viam, e encarou Hale e Aiken. Parou de chover disse apenas. Est escuro, senhor Aiken tentou argumentar. O cho est escorregadio e os cavalos podem cair e ferir-se, bem como aos cavaleiros Minha esposa est l fora, em algum lugar, e deve ser encontrada!

No havia apelao para sua ordem. Sua angustia era visvel, mas a fora de suas palavras, era ainda mais eloqente. Os soldados tinham sido forados a abandonar as buscas quando chuva se transformara num verdadeiro dilvio. Nesse meio tempo, Raymond dera ordens para que se fizessem os funerais, inclusive de Cadmus, e que se cuidasse de tudo que fosse necessrio para que o castelo voltasse a sua vida normal o quanto antes. Mas agora parara de chover e Raymond no se importava se estavam ou no no meio da madrugada. Vamos levar tochas explicou. Senhor, estamos todos solidrios quanto ao desaparecimento de sua esposa Hale disse, tentando sorrir. mas no podemos arriscar perder mais gente. Muitos j morreram hoje. Lorde Kirkheathe passou as mos por entre os cabelos, pensando naqueles que tinham perecido em defesa de Donhallow, naquele dia, inclusive Barden. Reconhecia que Hale tinha razo, no podia arriscar as vidas de outros homens naquela empreitada. Irei sozinho decidiu-se, ento. Poderia arriscar seu cavalo na busca por Elizabeth, mas no mais do que isso. Enviem patrulhas de busca pela manh. Eu irei com o senhor! Rale ofereceu-se. Raymond, no entanto, negou com um gesto enftico. Prefiro que fique aqui disse. Eu o fiz comandante da guarda, ento, seu lugar aqui, Voc tambm vai ficar, Aiken, para garantir que tudo se restabelea o quanto antes. Quero que d ateno especial aos feridos. Se eu no estiver de volta pela manh, enviem as patrulhas, como j disse. Hale sentia vontade de protestar, mas sabia que s lhe restava calar-se e obedecer. Raymond j decidira o que deveria ser feito. Senhor, perigoso para sua pessoa tambm. Aiken argumentou. E no s por causa da chuva ou da escurido. Pode haver mais daqueles mercenrios espalhados por a, e estar sozinho Minha esposa tambm est. Ento no vou descansar at encontr-la. Como quiser, senhor. Que Deus lhe acompanhe, ento. Hale assentiu, como se pensasse o mesmo, vendo seu senhor afastar-se em direo aos estbulos. L, Raymond ordenou que preparassem seu cavalo de imediato. E, pouco depois, deixou

Donhallow. Comearia a procurar pela sada da passagem secreta no bosque. E prestaria ateno a qualquer detalhe que pudesse lhe indicar em que direo Elizabeth, seguira. Se ela j tivesse dado luz ao relento, com aquela tempestade, talvez, fosse tarde demais para salvar a criana. Mas sua esposa era jovem e forte e seu corao simplesmente se recusava a acreditar que Elizabeth pudesse estar morta tambm. Ela, que trouxera tanta alegria a sua vida, no poderia agora deixalo para sempre. Seguia, levando consigo uma tocha nova bem clara, mas ela era a nica fonte de luz na escurido total que o rodeava. Era como se estivesse n purgatrio, imaginou. Vasculhou por todos os arbustos do bosque, at chegar abertura da passagem secreta, onde desmontou e comeou a procurar mais de perto por qualquer evidncia da passagem de Elizabeth por ali. Ficou ali, sem encontrar nada, por quase meia hora. Quando j voltava para o cavalo, notou algo que lhe pareceu mais claro do que as muitas folhas das rvores, junto a um arbusto mais alto. Seguiu at l e, encontrou o tecido, preso a um galho. Soltando uma breve, expresso de triunfo. O Pedao de pano, pertencia ao vestido de Elizabeth, no havia dvidas. Ento, ela passara por ali, rimando para leste. Raymond pegou as rdeas do cavalo e seguiu andando devagar, os olhos mais atentos do que nunca, a outra mo erguendo a tocha para melhorar-lhe a viso. Se, ao menos, no tivesse chovendo! Talvez houvesse pegadas ou outras evidncias que pudesse seguir. Chegou estrada. Talvez Elizabeth tivesse seguido por ela em busca de socorro. Mas, com medo de ser vista pelos atacantes do castelo, poderia, tambm, ter-se mantido embrenhada na mata Como saber ao certo? Ele vacilava, tentando imaginar como ela estaria, sozinha, sentindo as dores do parto, talvez dando luz sem ajuda alguma Prestou ateno ao silncio da noite, tentando ouvir talvez, um choro de beb, ou ela prpria, chamando-o. Mas mo ouviu nada. Era como se estivesse sozinho no mundo, como estivera antes de Elizabeth chegar a sua vida. Ela teria seguido pela estrada ou voltado para a mata?, pensava, comeando a sentir-se esgotado. Deus, mostre-me o caminho, por favor! pediu, cheio de f e desespero. No sei o que fazer

Pensava Elizabeth protegeria a vida do beb com sua vida, se necessrio. Tentaria afastar-se dos mercenrios. Evitaria a estrada. Se aqueles pensamentos eram inspiraes divinas ou fruto de sua prpria lgica, Raymond no sabia, mas eles eram a nica coisa que tinha no momento. Voltou, ento, para dentro do bosque. Se, ao menos, a lua estivesse cheia! Se fosse dia! Se tivesse, permanecido com ela em Donhallow! Viu, de repente, uma outra mancha mais clara na escurido da noite, pouco adiante, junto a uma rvore. Mal podia respirar. Seu corao passou a bater to depressa que quase o sentia nos ouvidos. Imaginou que poderia ser o corpo inerte e plido de um beb, mas era apenas um pedao de pano. Inclinou-se e pegou-o, examinando-o luz da tocha. Reconheceu o cachecol de Elizabeth e sorriu de leve, satisfeito, reanimado. Graas a Deus! murmurou. Obrigado Senhor, por este sinal! Recomeou a andar, vistoriando o cho, afastando arbustos, buscando pr novas evidncias. A tocha estava mais fraca agora, mas no desistiria. No agora, que estava certo de Elizabeth ter tomado aquela direo. J se encontrava prximo cerca, quando conseguiu avistar o chal. Ergueu mais a tocha, percebendo que no havia luz dentro da casa, os nicos sons que podia ouvir ali eram os grunhidos dos porcos que se amontoavam num chiqueiro junto cerca. Fincou a tocha ao cho e amarrou as rdeas do cavalo na cerca. Depois retomou a tocha e seguiu em direo ao chal. As janelas estavam pregadas com tbuas, devia estar deserto, concluiu. Os habitantes deviam ainda estar em Donhallow, para onde poderiam ter seguido em busca de abrigo. Entretanto, isso no era motivo para que Elizabeth no tivesse buscado refgio ali. Sua esperana crescia. Foi at a porta e abriu-a. Ento, seu corao quase parou de bater, ao avist-la, deitada num catre tosco, a um canto. Aproximou-se e foi ento que viu o sangue, notando, em seguida o quanto ela estavas plida. Engoliu em seco, sentindo uma angstia que jamais experimentara antes. Elizabeth estava morta! Ajeitou a tocha a um canto, para mant-la em p, ajoelhando-se e sentindo os soluos brotarem de seu peito numa onda devastadora e impossvel de ser contida. Seu corpo todo tremia, em convulses de dor e desespero. Ela estava morta. A razo de sua vida estava morta!

Raymond? Prendeu a respirao ao ouvir seu nome sussurrado. Afastou as mos do rosto e olhou-a. Os olhos de Elizabeth, brilhantes como sempre, o fitavam. Voc est viva sussurrou. Ela sorriu, mas estava cansada e abatida demais para reagir, alm disso. Raymond levantou-se e isso deu-lhe a impresso de que ele era mais alto do que sempre fora. E estava vivo! Salvo! S podia agradecer a Deus por essa felicidade! Por mais essa, corrigiu-se, j que a outra dormia, tranqila, entre seus braos. Sabia que Montross no conseguiria derrot-lo disse, sem voz, enquanto Raymond sentava-se a seu lado e acariciava-lhe a testa Mas procure no fazer barulho, para no acordar nosso filhinho Ele olhou, admirado e surpreso, para a pequena criatura que ela lhe apresentava, embrulhada nos farrapos de seu vestido, que usara para proteg-lo do frio. Elizabeth procurara limp-lo da melhor forma possvel e a criana, como se estivesse se sentindo incomodada em seu sono, comeou a chorar, fazendo com que Elizabeth sorrisse ainda mais e completasse: Nosso saudvel e lindo filho. Raymond passou lngua pelos lbios. Estava emocionado demais para falar. E, abraando a ambos, afundou o rosto no tecido que envolvia a criana e chorou, numa expresso incontida de puro alvio e felicidade. Elizabeth tambm chorava, mas estava imensamente feliz. Cuidado para no apert-lo demais pediu. Ele se afastou e passou as mos pelo rosto, num esforo evidente de controlar suas emoes. Como foi que conseguiu fazer tudo sozinha? perguntou ento Eu me ajeitei Elizabeth o pouparia das explicaes, de como trouxera seu filho ao mundo. No mencionaria a dor, o medo, o desespero de imaginar que alguma coisa poderia dar errada. Mas seu filho nascera perfeito e forte e era isso o que importava. Agora, acabou tudo e estou bem, meu senhor garantiu. -E nosso beb no poderia estar melhor. Ele notou que Elizabeth se cobria com farrapos e indagou: Est despida? Minhas roupas estavam ensopadas por causa da chuva. Tive que

tir-las. Cobri-me com um pedao de tecido que encontrei aqui. E este sangue todo? Tem certeza de que est tudo bem? H sempre sangue em nascimento meu amor. Alis, h sangue em suas roupas tambm. Ele se olhou e explicou: Montross e alguns de seus mercenrios, a maioria, suponho, esto mortos. Mas Barden tambm est, bem como alguns de meus homens. Sinto por eles, mas no por Montross e sua, turba. Foi Cadmus quem matou Montross. Caso isso no tivesse acontecido, seria enforcado por traio. Cadmus o matou?! ela se espantou. Raymond assentiu e acrescentou, aborrecido: E ele matou Camus. Oh, Raymond, fui eu quem o mandou ficar enquanto saa pela passagem secreta No se culpe. Muitas atrocidades so cometidas em batalhas. Mas, mesmo tendo perdido meu fiel cachorro e muitos dos meus melhores homens, fico feliz por tudo ter terminado assim, pois, se Montross tivesse chegado at voc, as coisas teriam sido bem piores. Raymond, quero voltar para casa. ela pediu, com lgrimas no rosto. Imediatamente, meu amor. Estou com meu cavalo. Mas acho que no posso cavalgar Raymond pensou por instante. Talvez o fazendeiro tenha deixado uma carroa ponderou. Vou verificar. Quanto antes voltarmos a Donhallow, melhor. Mas j estamos em segurana, meu querido. Em especial agora, que voc est aqui, conosco. Poucas semanas depois, Elizabeth estava porta de seu quarto, segurando uma cesta de vime. Observava seu marido, o qual, inclinado sobre o bero, admirava, mais uma vez seu filho, Brennon. Raymond acabara de retomar de Chesney, onde explicara ao conde o que acontecera em suas terras e entregara os mercenrios para serem julgados pela corte real. O conde ficou horrorizado e indignado com a atitude de Montross. Alm do mais, agora que Raymond tinha poderosos aliados, estes poderiam alegar que o conde no soubera controlar seu vassalo poderoso. E isso poderia criar-lhe grandes problemas.

E, j que Montross no deixara herdeiros, o conde passou suas propriedades em nome de Raymond, o qual decidiu fazer de Aiken o zelador legal delas, numa justa recompensa por seus servios durante o ataque a Donhallow e por tudo que j fizera para beneficiar aquela propriedade. Achei que fosse deix-o dormir desta vez Elizabeth repreendeu-lhe, com um sorriso. Raymond se endireitou de imediato, como se tivesse sido pego em uma atitude errada. Ele ainda est dormindo defendeu-se. Que bom. Porque no quero que acorde por algum tempo. Elizabeth respondeu, entrando no quarto. Johannes disse-me em outro dia, que podem ouvir o choro de nosso filho l na vila, de to forte ele que . Espero, porm, que ele esteja apenas brincando Sabe, meu amor, Brennon ainda muito pequeno para ter uma harpa, mesmo a pequena, que pediu a Johannes para fazer. Ela se sentou na poltrona que usava quando estava amamentando Brennon, tendo a cesta no colo. Talvez eu tenha sido um tanto apressado Mas que Sim? Andei pensando que, talvez, quando ele crescer e tornar-se homem, bem, talvez possa cantar como eu costumava fazer. Elizabeth sorriu, percebendo que Raymond ainda se ressentia por ter perdido a bela voz. Gosto de sua voz do jeito que ela , sabia? consolou-o, embora estivesse sendo sincera. Gosta? Sim. Acho-a excitante. Na primeira vez em que o ouvi falar, bem fiquei um tanto temerosa, mas agora no mais. Ele a olhou com uma expresso sensual que era muito mais excitante do que a voz a que se referira. Verdade? insistiu. Verdade. Sabe de uma coisa, lady Kirkheathe? Acho que jamais vou entend-la. Bem, mas um homem jamais deve entender sua esposa, meu. senhor. Imagine como seria aborrecido Um pequeno mistrio sempre e bem-vindo Um mistrio Como esse que traz na cesta? O que h a dentro? Fraldas limpas?

No um presente. Para Brennon? No, meu amor. Para voc. Ela depositou a cesta no cho. De imediato a tampa se levantou e um pequeno focinho negro apareceu. -Um co?! Elizabeth riu diante da expresso admirada no rosto do marido. Abriu, ento, a tampa por completo, para revelar um belo filhote de cachorro, marrom, com uma das orelhas torta, a cabea grande e as patas enormes e desajeitadas. O bichinho latiu, saltando para fora da cesta, seguindo diretamente em direo s pernas de Raymond, para depois comeara farejando o quarto todo, at chegar a uma das pernas da cama, diante da qual ergueu uma pata traseira. Oh, Deus! Elizabeth exclamou, levantando-se para pegar um pano e limpar a sujeira. Os pequenos costumam fazer muito disso Raymond comentou, sorrindo, tirando-lhe o pano das mos. Deixe que eu limpo a sujeira. Eu tive um beb, Raymond, no uma doena que me deixou invlida! Elizabeth protestou. , mas perdeu muito sangue. No mais do que o normal num parto. Assim que terminou de limpar o cho, Raymond, sem maiores preocupaes lanou o tecido pela janela. Raymond! ela repreendeu. E o que mais queria que eu fizesse? Que o lavasse Mas havia urina de cachorro nele! Eu sei! Meu Deus! Brennon no teria mais fraldas se fizssemos isso o tempo todo. Mas ele diferente! Sim, e voc no lava suas fraldas! Raymond encarou-a, sorrindo. Nem voc, minha senhora observou. E verdade, mas acho que j lavei muitas roupas em minha vida antes de vir para c, e muito cho, tambm! Mas, mudando de assunto: voc no disse o que achou do meu presente. Ele ergueu as sobrancelhas e olhou para o cozinho, que continuava a cheirar tudo por onde passava e que, de repente, voltouse, para comear a morder-lhe a bota direita.

Oh, no! Elizabeth apressou-se em afastar o animalzinho, mas Raymond segurou-a pelos ombros e abraou-a. apenas uma bota velha murmurou. Gostou do meu presente? ela repetiu, entregando-se ao prazer de recostar-se a seu corpo. Muito. No poderia ter escolhido melhor. Como o encontrou? Ah, foi s procurar pelo maior e mais feio filhote de cachorro da vila Tarefa difcil, ento, j que todos os cachorrinhos so sempre to engraadinhos Bem, eu no iria gostar de um cachorro engraadinho. Foi o que pensei. Voc muito esperta, sabia? Elizabeth sorriu. por isso que me ama tanto, no ? indagou, caprichosa. Raymond apertou os braos que a prendiam. Exatamente. E sabe que a amo com todo meu co rao, no? E com todo seu corpo tambm? Porque sabe, j estou completamente curada, Raymond, e a parteira disse que Agora? ele a interrompeu sorrindo. Brennon vai dormir um pouco ainda Eu o amamentei h alguns minutos Raymond olhou para baixo e acrescentou s palavras dela: E o pequeno Cadmus II acabou de adormecer sobre minha bota. Ela riu. Vai conseguir tir-la sem que ele acorde, meu senhor? Com certeza! O que eu no faria por uns minutos com minha esposa? Ento, est perfeito, porque Cadmus parece-me perfeitamente adaptado e em casa. Raymond sorriu de leve e acrescentou srio: Eu tambm me, sinto em casa, minha querida, como no me sentia h muito tempo. Vai continuar falando, ou vai levar-me para a cama, senhor? Porque, se me lembro bem sou eu quem costuma falar demais Ele tirou a bota com extremo cuidado, sem despertar o cachorrinho, e, depois, ergueu Elizabeth nos braos, levando-a para a cama. Venha, meu amor sussurrou, ento na voz rouca que ela adorava. No temos tempo a perder.

Fim