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La peste negra

Fue una gran epidemia que se extendi por Europa desde 1348 hasta 1350. La epidemia provena de Asia y lleg a travs de los contactos comerciales con Oriente. Fueron los marineros de una nave genovesa los que se contagiaron de la enfermedad en Crimea y rpidamente la epidemia se extendi por Italia, Francia, la pennsula Ibrica y el centro de Europa. Poco despus tambin apareci por Inglaterra y los pases escandinavos. El nmero de muertos fue espectacular, en pocos meses un tercio de la poblacin europea muri. A partir de 1950 la epidemia remiti, pero cada diez aos ira apareciendo. El portador de la enfermedad eran las pulgas de las ratas que al pasar al hombre desencadenaron la epidemia. Las ciudades ms afectadas fueron las portuarias y comerciales, como Marsella, donde muri ms del 60% de sus habitantes. El cronista parisino, Guillem de Nugiaco, dice que en un momento, la
mortalidad en la ciudad fue tan alta, que se sepultaban ms de quinientos cuerpos diarios en el Cementerio de los Inocentes. En la pennsula Ibrica, se han hecho estudios de mortalidad para cada reino. As, el reino de Castilla y Len perdi alrededor del 20% de la poblacin, en Aragn muri un 35% de sus habitantes, siendo la Catalua la ms perjudicada, y Navarra fue la ms afectada, con un 50% de la poblacin vctima de la peste.

Existan dos tipos de enfermedad: la peste negra o bubnica y la peste pulmonar. La primera se manifestaba por la aparicin de bultos negruzcos en las ingles y las axilas, acompaados de altas fiebres. La segunda provoca la muerte sbita sin que haya aparecido sin ningn signo anterior.

Los mdicos pensaban que la enfermedad se transmita por el aire. Para purificarlo se encendan grandes hogueras y se quemaba incienso y manzanilla. Se inventaron tambin curiosas mscaras en forma de pico de pjaro que se llenaban con sustancias olorosas. Tambin se crea que se transmita por las aguas y se lleg a culpar a los judos y a los pobres de infectar los pozos y los ros, por lo que en algunas ciudades se organizaron matanzas. Cristianos y musulmanes crean que la peste era un castigo divino pero su actitud frente a la epidemia era muy diferente. La medicina cristiana apostaba por las sangras y la extirpacin de los bubones dejando en manos de la Iglesia la prevencin del contagio. Se intentaba conjurar el peligro mediante procesiones de penitentes (flagelantes) y multitudinarios actos religiosos, que no hacan sino propagar la enfermedad entre los asistentes a estos actos. La medicina andalus haca hincapi en la prevencin, ordenando fumigaciones en las ciudades con incienso, mirra, flores de limonero y vinagre. Mezclaban vinagre en el agua de la bebida y recomendaban una profunda higiene de la piel y las ropas. Insistan adems en la necesidad de evitar el contacto personal y el aislamiento, que tambin se practicaba en el mundo cristiano. La enfermedad provocaba tambin un frenes de placeres y de bailes, y por las calles se representaban las danzas de la muerte, en las que los vivos, ya condenados y sin importar su condicin social, bailaban con esqueletos. En muchas ciudades se vivan escenas desoladoras con multitud de cadveres y atades por las calles.